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Hasta el infinito, Y ms all!

Por: Nelson Hernndez


Tardo 9 aos para encontrarse con Plutn, quien posee montaas de agua congelada
tan altas como las montaas terrestres.
Escudriar, mirar hacia el cielo ha sido una constancia del ser humano desde su aparicin
en la superficie terrestre, buscando explicacin de su existencia y de si esta solo en este
vasto universo, el cual es un terreno frtil para la imaginacin, es la fantasa de la
exploracin de lo desconocido y la fantasa de que el hombre puede dominarlo, de que
puede lograr cualquier meta que se proponga. Incluso, llegar hasta el planeta ms lejano.
Parte, aunque muy pequea, de esa fantasa se torno realidad el 14 de julio de 2015 cuando
la sonda espacial Nuevos Horizontes (New Horizons)1, alcanzo el punto ms cercano
(12.500 Km) a la superficie del planeta Plutn 2, despus de recorrer 5.750 millones de
kilmetros en 9 aos, con una velocidad aproximada promedio de 20,3 Km por segundo.
Nuevos Horizontes, fue lanzada el 19 de enero de 2006 y es la primera misin del proyecto
de Nuevas Fronteras de la NASA con un costo total, de esta misin, del orden de
650 millones de dlares en un periodo de 15 aos (2001 a 2016). Los objetivos principales
de la misin son la caracterizacin de la geologa global y morfologa del planeta enano
Plutn y sus satlites, el estudio de la composicin superficial de dichos cuerpos celestes y
la caracterizacin de la atmsfera de Plutn. Otros objetivos incluyen el estudio de la
variabilidad en el tiempo de la superficie y atmsfera de Plutn, obtener imgenes de
Plutn y Caronte en alta resolucin, buscar satlites y anillos adicionales alrededor de
Plutn, y posiblemente caracterizar uno o dos objetos del Cinturn de Kuiper.
Cuando Nuevos Horizontes alcanzo su punto ms cercano a Plutn, Alan Stern,
investigador principal de la misin dijo: Hemos completado el reconocimiento inicial del
Sistema Solar". Para tener una idea de esta cercana, debemos indicar que los satlites
geoestacionarios de la tierra se encuentran a 35.786 Km de la superficie terrestre y el punto
ms cercano a Plutn fue de 12.500 Km, 3 veces menor que la distancia geoestacionaria, lo
cual permitir tener fotografas de alta resolucin del planeta, pudindose identificar
objetos del tamao de un carro. Cabe sealar que hasta ahora slo se contaba con algunas
imgenes muy lejanas que obtuvo el telescopio espacial Hubble.
1

La sonda, adems de sus instrumentos cientficos, lleva entre otras cosas, una
coleccin de 434.738 nombres recopilados por el sitio web de la misin y guardados en
un CD, una pieza de la SpaceShipOne, una bandera de USA, una moneda de 25
centavos de Florida y cenizas del descubridor de Plutn (1930), el astrnomo
norteamericano Clyde Tombaugh
2

Plutn o Pluto, es un planeta enano del sistema solar, y cuya clasificacin obedece
principalmente a que no ha limpiado la vecindad de su rbita de otros cuerpos celestes
de menor tamao. Esta clasificacin fue dada el 24 de agosto de 2006, 215 das
despus del lanzamiento de la sonda. Esta degradacin, desanimo en un principio al
personal de la misin.

Las imgenes captadas por Nuevos


Horizontes no estarn en la Tierra de
manera inmediata. Por su diseo, la
sonda no puede registrar imgenes y
comunicarse con la base de
operaciones al mismo tiempo. El total
de la informacin adquirida en su
visita a Plutn demorar 16 meses3 en
transmitirse a la Tierra. Durante el
prximo mes de septiembre se irn
conociendo ms imgenes, aunque
todava comprimidas y se espera que
a fines de 2016 se cuente con una
cantidad significativa de fotografas
en altsima resolucin pudindose
observar elementos de hasta 70
metros sobre la superficie del referido
planeta. Esta imagen, difundida por la
NASA, es la mejor foto que se tiene de Plutn, tomada por Nuevos Horizontes a 16 horas
de su punto ms cercano con el planeta. La parte clara, la han denominada por su forma el
corazn de Plutn. De hecho, ya surge la pregunta: a que se debe la claridad?
Dentro de los logros alcanzados hasta ahora estn:

Fotos de la superficie del planeta con una mayor resolucin


La determinacin de su dimetro (2.370 Km) que resulto un poco mayor que las
estimaciones previas. Los datos analizados hasta el momento permitieron conocer la
composicin de los polos, saber que existe un mayor flujo de nitrgeno en la
atmsfera de lo esperado, y que la superficie presenta rasgos significativos que
habr que explicar.

Plutn y Caronte resultaron ser cuerpos ms complejos a lo esperado y no slo


habr respuestas, sino muchas preguntas nuevas.

Confirma que Plutn es el mayor cuerpo celeste en el rea conocida como cinturn
de Kuiper

Se prev que el caudal de comunicacin sea de tan slo de 600 a 1200 bits por segundo.
Se estima que la cantidad aproximada de datos en fotografas de Plutn y Caronte se estima
en 10 GB, de all el largo periodo para recibir toda la informacin. Por otra parte, y debido
a la distancia, la comunicacin tarda en llegar a la Tierra 4,5 horas

Dada la densidad de Plutn, se consideraba que poda tener elementos radiactivos


en su interior, pero no se pensaba que seran suficientes para calentar un planeta de
ese tamao. Los nuevos datos indican que es posible.

Las primeras imgenes indican que no hay crteres producidos por el impacto de
asteroides. Eso significa, segn los investigadores, que la superficie es muy joven,
con menos de 100 millones de aos de edad, y que Plutn puede ser un planeta
todava activo

Imgenes ms detalladas se observan montaas de agua helada. Algunas de estas


montaas seran comparables, en altura, a las que se pueden encontrar en la Tierra.

Sin embargo, an no se sabe con certeza si Plutn es una esfera y que factores o elementos
son los responsables del color rojizo del planeta enano. Durante los prximos meses la
informacin enviada por la sonda espacial sustituir las especulaciones por certezas. Lo que
se sabe hasta ahora de Plutn probablemente cabra en un par de pginas. En cambio, los
datos que enviar Nuevos Horizontes -si todo sale bien- permitirn escribir libros de texto
enteros sobre este misterioso cuerpo celestial.
Cumplido su objetivo principal, Nuevos Horizontes ha iniciado una nueva etapa en la
investigacin de nuestro vecindario. Superado Plutn, buscar el encuentro con otros
objetos del cinturn de Kuiper, el primero de ellos en 2019, y tratar de recabar
informacin que pueda proporcionar luces sobre el origen del Sistema Solar. La sonda
seguir enviando datos hasta que el pequeo reactor nuclear de plutonio que la propulsa se
agote hacia 2030.
En su viaje interestelar, ms all de la influencia del Sol, no llegar a alcanzar a las sondas
Voyager que le llevan aos de ventaja (fueron lanzadas en los setenta) y avanzan a mayor
velocidad. Estos artefactos necesitarn al menos 40.000 aos para llegar al sistema
planetario ms cercano y para entonces har muchos milenios que ces su comunicacin
con la Tierra. Una vez alcanzado Plutn, parece que los nuevos descubrimientos se
encuentran a una distancia inalcanzable, pero como se ha comprobado durante las ltimas
dcadas de exploracin planetaria, maana todo puede ser diferente.
Tal como su nombre lo indica, la sonda Nuevos Horizontes permitir expandir, literalmente,
los horizontes en la frontera del conocimiento espacial. Es un viaje a los confines del
universo. Pero no es ficcin, es realidad. Y es una hazaa cientfica y tecnolgica. Una
hazaa humana.
HASTA el INFINITO,Y mas ALLA!