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PRIMERA PARTE

El buen sentido es la cosa mejor repartida del mundo,


pues cada uno piensa estar tan bien provisto de ella
que incluso aquellos que son los ms difciles de
contentar en cualquier otra cosa no tienen en esto
costumbre de desear ms del que tienen. En lo cual no
es verosmil que todos se engaen; ms bien esto
testimonia que la facultad de juzgar bien y de distinguir
lo verdadero de lo falso --que es propiamente lo que se
nombra buen sentido o razn, es naturalmente igual en
todos los hombres; y as, que la diversidad de nuestras
opiniones no viene de que unos sean ms razonables
que otros, sino solamente de que conducimos nuestros
pensamientos por diversas vas y no consideramos las
mismas cosas. Porque no es bastante tener buena la
mente, sino que lo principal es aplicarla bien. Las ms
grandes almas son capaces de los ms grandes vicios y
las ms grandes virtudes, y los que no marchan ms
que muy lentamente pueden avanzar mucho ms, si
siguen siempre el camino recto, que los que corren
alejndose de l.
Por lo que a m respecta, no he presumido nunca de
que mi espritu fuera en nada ms perfecto que el
comn de la gente; incluso he deseado frecuentemente
tener el pensamiento tan rpido o la imaginacin tan
neta y distinta o la memoria tan amplia o tan presente
como la de algunos otros. Y no s de otras cualidades
fuera de stas que sirvan para perfeccionar al espritu;
pues por lo que se refiere a la razn o el sentido en
cuanto que es la sola cosa que nos hace hombres y nos
distingue de los animales, quiero creer que- est toda
entera en cada uno, siguiendo en esto la opinin
comn de los filsofos que dicen que no se da el ms o
el menos sino en los accidentes y no en las formas o
naturalezas de los individuos de una misma especie.

Pero no temo decir que creo haber tenido mucha suerte


por haberme encontrado desde mi juventud en ciertos
caminos que me han conducido a consideraciones y
mximas con las que he formado un mtodo por el que
me parece que tengo el medio de aumentar
gradualmente mi conocimiento y de elevarlo poco a
poco al punto ms alto que la mediocridad de mi
espritu y la corta duracin de mi vida le permitan
alcanzar. Porque he recogido ya de ello tales frutos,
que, aunque en el juicio que yo formo de m mismo
trato siempre de inclinarme a la desconfianza ms bien
que a la presuncin, y que, mirando con ojo de filsofo
las diversas acciones y empresas de todos los
hombres, no hay en ellas casi ninguna que no me
parezca vana e intil, no dejo por eso de recibir una
enorme satisfaccin por el progreso que pienso haber
hecho ya en la investigacin de la verdad y de concebir
tales esperanzas para el futuro, que, si entre las
ocupaciones de los hombres, puramente hombres, hay
alguna que sea slidamente buena e importante, me
atrevo a creer que es la que yo he elegido.
Sin embargo, puede ocurrir que me equivoque y que
no sea ms que un poco de cobre y de vidrio lo que
tomo por oro y diamantes. Yo s hasta qu punto
estamos sujetos a equivocarnos en lo que nos atae, y
hasta qu punto tambin los juicios de nuestros amigos
deben sernos sospechosos cuando nos son favorables.
Pero tratar de hacer ver en este discurso cules son
los caminos que he seguido y de representar en l mi
vida como en un cuadro, a fin de que cada uno pueda
juzgar sobre ella y que, conociendo por el rumor
comn las opiniones que sobre ella se formarn, sea
ste un nuevo medio de instruirme que aadir a
aquellos de que me suelo servir.
Pero mi propsito no es ensear aqu el mtodo que
debe seguir cada uno para conducir bien su razn, sino
solamente hacer ver de qu forma he tratado yo de
conducir la ma. Los que se aventuran a dar preceptos

se deben de juzgar ms hbiles que aquellos a quienes


se los dan, y si yerran en la menor cosa, son por ello
censurables. Pero no proponiendo este escrito ms que
como una historia o, si prefers, como una fbula, en la
que se encontrarn, entre algunos ejemplos que
pueden ser imitados, otros acaso que se tendr razn
para no seguir, espero que ser til a algunos sin ser
daoso a nadie y que me quedarn todos agradecidos
por mi franqueza.

He sido educado en las letras desde mi infancia y yo


tena un deseo enorme de conocerlas, porque se me
haba persuadido de que por su medio poda uno
adquirir un conocimiento claro y seguro de todo lo que
es til a la vida. Pero en cuanto hube acabado todo el
ciclo de estudios al trmino del cual es uno recibido en
las filas de los doctos, cambi enteramente de opinin.
Pues me encontraba embarazado por tantas dudas y
errores que me pareca no haber conseguido, tratando
de instruirme, otro provecho que el de descubrir ms
profundamente mi ignorancia. Y sin embargo haba
estado en una de las ms clebres escuelas de Europa,
en la que yo pensaba que deba haber hombres sabios
si los hay en algn lugar de la tierra. Haba aprendido
all todo lo que los otros aprendan; y no
contentndome an con las ciencias que se nos
enseaban, haba recorrido todos los libros que haban
podido caer en mis manos que trataban de aquellas
ciencias que se consideran ms curiosas y raras.
Adems, saba los juicios que los otros hacan de m y
no vea que se me estimase inferior a mis
condiscpulos, aunque entre ellos hubiera ya algunos
destinados a reemplazar a nuestros maestros. Y en fin,
nuestro siglo me pareca tan floreciente y tan frtil en
mentes preclaras como cualquiera de los anteriores. Lo
que haca que me tomase la libertad de juzgar por m a
todos los dems y de pensar que no haba en el mundo

doctrina alguna que fuese como la que se me haba


hecho esperar.
No dejaba, sin embargo, de estimar los ejercicios de
que se ocupan en las escuelas. Saba que las lenguas
que en ellas se aprenden son necesarias para entender
los libros antiguos, que la belleza de las fbulas
despierta el espritu; que las acciones memorables de
las historias lo levantan, y que, ledas con discrecin,
ayudan a formar el juicio; que la lectura de todos los
buenos libros es como una conversacin con las gentes
ms honradas de los siglos pasados, que son sus
autores, e incluso una conversacin estudiada en la
que slo nos descubren sus mejores pensamientos;
que la elocuencia tiene fuerzas y bellezas
incomparables; que la poesa tiene delicadezas y
dulzuras maravillosas; que las matemticas contienen
invenciones muy sutiles y que pueden ser de gran
utilidad, tanto para contentar a los curiosos como para
hacer mas fciles todas las artes y disminuir el trabajo
de los hombres; que los escritos que tratan de las
costumbres contienen abundantes enseanzas y
exhortaciones a la virtud que son muy tiles; que la
teologa ensea a ganar el cielo; que la filosofa
proporciona el medio de hablar verosmilmente de
todas las cosas y hacerse admirar de los que saben
menos; que la jurisprudencia, la medicina y las dems
ciencias proporcionan honores y riquezas a quienes las
cultivan; y en fin, que es bueno haber examinado
todas, incluso las ms supersticiosas y falsas, a fin de
conocer su justo valor y guardarse de ser engaados
por ellas.
Pero yo crea haber consagrado ya bastante tiempo a
las lenguas y tambin a la lectura de los libros antiguos
y a sus historias y fbulas. Pues es casi lo mismo
conversar con gentes de otros siglos que viajar. Bueno
es saber algo sobre las costumbres de diversos
pueblos, para juzgar ms acertadamente de las
nuestras y no pensar que todo lo que es contrario a

nuestras formas sea ridculo o irrazonable, como suelen


hacer los que no han visto nada. Pero cuando se
emplea demasiado tiempo en viajar, se convierte uno
en extranjero en su propio pas; y cuando se es
demasiado curioso de las cosas que se practicaban en
los siglos pasados, se permanece ordinariamente muy
ignorante de las que se practican en el nuestro.
Adems, las fbulas hacen imaginar como posibles,
acontecimientos que no lo son, y aun las historias ms
fieles, aunque no cambien ni aumenten el valor de las
cosas para hacerlas ms dignas de ser ledas, omiten al
menos casi siempre las circunstancias ms bajas y
menos ilustres; de donde viene que el resto no parece
tal como es, y que los que regulan sus costumbres
segn los ejemplos que de all sacan, caen en las
extravagancias de los paladines de nuestras novelas y
conciben designios que sobrepasan sus fuerzas.
Estimaba mucho la elocuencia y me enamoraba la
poesa; pero pensaba que una y otra son dones del
espritu ms que frutos del estudio. Los que tienen ms
robusto el razonamiento y digieren sus pensamientos
mejor, para hacerlos claros e inteligibles, pueden
siempre persuadir mejor de lo que proponen, aunque
no hablen ms que bajo bretn y no hayan nunca
aprendido retrica. Y los que logran las ms agradables
invenciones y las saben expresar con ms ornato y
dulzura, no dejarn de ser los mejores poetas, aunque
el arte potico les sea desconocido. Me complaca sobre
todo en las matemticas a causa de la certidumbre y
evidencia de sus razones; pero an no adverta su
verdadero uso, y pensando que slo servan para las
artes mecnicas, me extraaba de que, siendo sus
fundamentos tan firmes y slidos, no se hubiese
edificado sobre ellas nada ms elevado. Como, por el
contrario, comparaba los escritos referentes a las
costumbres de los antiguos paganos, a soberbios y
magnficos palacios edificados sobre arena y barro;
ponen muy altas las virtudes y las hacen parecer
estimables sobre todas las cosas del mundo, pero no

ensean a conocerlas lo suficiente, y a menudo lo que


designan con tan bello nombre no es ms que
insensibilidad, orgullo, desesperacin o parricidio.
Yo veneraba nuestra teologa y pretenda tanto como
cualquier otro ganar el cielo; pero habiendo aprendido
como cosa muy segura que no est el camino menos
abierto a los ms ignorantes que a los ms doctos y
que las verdades reveladas que all conducen estn por
encima de nuestra inteligencia, no me hubiese atrevido
a someterlas a la debilidad de mis razonamientos, pues
pensaba que para intentar examinarlas y lograr xito
en ello, se necesitaba alguna extraordinaria asistencia
del cielo y ser ms que hombre.
No dir nada de la filosofa, sino que, viendo que ella
ha sido cultivada por los ms excelentes ingenios que
hayan vivido desde hace muchos siglos, y que, sin
embargo, no se encuentra en ella todava cosa alguna
sobre la que no se dispute, y en consecuencia que no
sea dudosa, no tena bastante presuncin para esperar
en ello ms xito que los otros; y considerando cuntas
opiniones diversas puede haber sobre una materia,
sostenidas por gentes doctas, sin que pueda
encontrarse ms que una sola que ser verdadera, casi
reputaba por falso todo lo que no era ms que
verosmil. En cuanto a las otras ciencias, puesto que
toman sus principios de la filosofa, juzgaba que no se
poda haber edificado nada slido sobre fundamentos
tan poco firmes. Y ni el honor ni el provecho que
prometen eran suficientes para invitarme a
aprenderlas, pues, gracias a Dios, no me senta de tal
condicin que me obligara a convertir la ciencia en
oficio para alivio de mi fortuna; y aunque no hiciese
profesin cnica de despreciar la gloria, haca poco caso
de aquella fama que no se adquiere sino con falsos
ttulos. Y en fin, respecto a las malas doctrinas,
pensaba conocer ya bastante lo que valan para no ser
engaado por las promesas de un alquimista, ni por las
predicciones dr un astrlogo, ni por las imposturas de

un mago, ni por los artificios o la jactancia de aquellos


que hacen profesin de saber ms de lo que saben.

Por esto tan pronto como la edad me permiti salir de


la sujecin de mis preceptores, abandon por completo
el estudio de las letras. Y resolvindome a no buscar
otra ciencia que la que podra encontrar en m mismo o
en el gran libro del mundo, emple el resto de mi
juventud en viajar, en ver cortes y ejrcitos, en
frecuentar gentes de humores y condiciones diversos,
en recoger experiencias distintas, en probarme yo
mismo en las ocasiones que la fortuna me
proporcionaba y en hacer en todo momento tal
reflexin sobre las cosas que se presentasen que
pudiese sacar de ellas algn provecho. Pues me pareca
que poda encontrar mucha ms verdad en los
razonamientos que hace cada uno sobre los asuntos
que le importan, y cuya consecuencia debe castigarle
inmediatamente despus si ha juzgado mal, que en los
que hace un hombre de letras en su gabinete,
referentes a especulaciones que no producen efecto
alguno y que no le traen otra consecuencia sino, acaso,
la de acrecentar su vanidad tanto ms cuanto estn
ms alejadas del sentido comn, ya que habr debido
emplear tanto ms ingenio y artificio para tratar de
hacerlas verosmiles. Y tena siempre un deseo
extremado de aprender a distinguir lo verdadero de lo
falso, para ver claramente en mis acciones y marchar
con seguridad en esta vida.
Es verdad que mientras no haca ms que considerar
las costumbres de los dems hombres, apenas
encontraba en ellas sobre qu estar seguro, y notaba
casi tanta diversidad como haba notado antes entre
las opiniones de los filsofos. De suerte que el mayor
provecho que saqu de ello fue que viendo varias cosas
que, a pesar de que nos parecen muy extravagantes y
ridculas, no dejan de ser admitidas comnmente y

aprobadas por otros grandes pueblos, aprend a no


creer nada demasiado firmemente referente a aquello
de que slo me haban persuadido el ejemplo y la
costumbre; y as me libr poco a poco de muchos
errores que pueden ofuscar nuestra luz natural y nos
hacen menos capaces de escuchar a la razn. Pero,
despus que hube empleado algunos aos en estudiar
as en el libro del mundo y en tratar de adquirir alguna
experiencia, tom un da la resolucin de estudiar
tambin en m mismo y de emplear todas las fuerzas
de mi espritu en escoger los caminos que deba seguir;
lo que me sali mucho mejor, me parece, que si no me
hubiese alejado jams de mi pas y de mis libros.

REN DESCARTES
Naci en La Haye (Turaine; Francia) el 31 de Marzo de 1.596
y muri en Estocolmo (Suecia) el 11 de Febrero de 1.650 a
causa de una afeccin pulmonar. Su familia perteneca a la

rica burguesa y su madre muri cuando l tena un ao de


edad. Fue educado en el colegio de La Flche, regentado
por los jesuitas y considerado uno de los ms famosos de
Europa; all permaneci entre 1.604 y 1.615, estudiando a
los clsicos. Como curiosidad digamos que, debido a su
frgil salud, en el
colegio tena permiso
para permanecer en la
cama hasta las 11 h. de
la maana y conserv
esta costumbre el resto
de su vida.
Descartes tuvo una
vida muy agitada y
repleta de viajes. En
1.617 se alist como
voluntario en el ejercito
de Mauricio de Nassau;
en 1.619 en el del
elector de Baviera y en
1.621, en el del conde
de Bucquoy. Abandon
las armas para darse de
lleno a la meditacin
filosfica. Viaj por
Hungra, Alemania, Polonia, Pases Bajos, Suiza e Italia, y de
vez en cuando regres a Pars, o al lado de su familia en
Rennes. En 1.629 march a los Pases Bajos, donde
esperaba encontrar libertad y silencio; all vivi unos veinte
aos. Mientras resida en Holanda conoci a Isaac
Beeckmann, doctor holands que apreci mucho la cultura
y las notables dotes naturales del joven Descartes y, en
consecuencia, le anim a reanudar los estudios, con lo cual
encontr su verdadera vocacin. Esta estancia fue
interrumpida por un viaje a Dinamarca y tres viajes a
Francia. La reina Cristina de Suecia le llam para que fuera
su profesor de filosofa. All en Estocolmo no pudo soportar
el rigor del invierno sueco y falleci inesperadamente,
vctima de una afeccin pulmonar, cuando slo contaba
cincuenta y cuatro aos de edad.
La obra ms importante de Ren Descartes fue El Discurso
del Mtodo (Discours de la mthod pour bien conduire la
raison et chercher la vrit dans las sciences), que public

en 1637. Dentro de esta obra, lo ms destacado son tres


apndices :
o La Dioptrique, un tratado sobre ptica que recopila las
ideas
existentes entonces sobre el tema y recoge
algunas aportaciones propias originales.
o Les Mtores, un tratado sobre meteorologa.
o La Gomtrie, un tratado sobre geometra, que es, sin
lugar a dudas, su mayor aportacin a la ciencia y en
concreto a las matemticas. En este trabajo consigue
establecer una slida relacin entre la geometra
(prcticamente experimental entonces) y el lgebra,
que caminaban por separado. Esto ha marcado el
desarrollo de las Matemticas hasta hoy, dando lugar
al nacimiento de la geometra analtica (prcticamente
en la lnea en la que la estudiamos hoy en secundaria).
Un ejemplo de la trascendencia de sus trabajos es la
introduccin de dos diagramas "Cartesianos" con
sus coordenadas tambin llamadas "Cartesianas" que
reciben su nombre del propio Descartes.
Otras obras importantes: El Compendium musicae (1618);
las Regulae ad directiomem ingenii (1628); el Tratado del
hombre (1633); Discurso del mtodo (la Diptrica, los
Meteoros, la Geometra) (1637); Las Meditaciones
Metafsicas (1641); Los Principios Filosficos (1644); Las
Pasiones del Alma (1649); Tratado de las pasiones humanas
(1650); y una extensa correspondencia con numerosos
sabios, filsofos, telogos y con la princesa Isabel de
Suecia.

- invento el plano cartesiano


- desarrollo la geometria analitica
- desarrollo la teoria de probabilidades
- hizo mucha filosofia
- trabajo en calculo diferencial e integral