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Introduccin a la lingstica hispnica

Introduccin a la lingstica hispnica

JOS IGNACIO HUALDE


ANTXON OLARREA
y

ANNA MARA ESCOBAR

CAMBRIDGE
UNIVERSITY PRESS

PUIlLlSHED BY THE PRESS SYNDICATE OF THE UNIVERSITY OF CAMBRIDGE

The Pitt Building, Trumpington Street, Cambridge, United Kingdom


CAMBRIDGE UNIVERSITY PRESS

The Edinburgh Building, Cambridge CB2 2RU, UK


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Jos Ignacio Hualde, Antxon Olarrea and Anna Mara Escobar 2001
This book is in copyright. Subject to statutory exception
and to the provisions of relevant collective Iicensing agreements,
no reproduction of any part rnay take place without
the written permission oC Cambridge University Press.
First published 2001
Reprinted 2006 (twice)
Printed in Spain by Artes Grficas Toledo

Tiptiface Bembo 11pt. System QuarkXPress


A

catalogue recordjor this book is available jrom the British Library

ISBN

0521 80314 4 hardback

D.L. TO: 9202006

Indice

xi

Prefacio

................................................ ....................................................

1 : La lingstica: Ciencia
Por Antxon Oiarrea

Captulo

cognitiva

.............................

..............

1 . Introduccin
. .
.
l
1 . 1 . De la gramtica tradicional a la lingstica moderna:
Gramticas prescriptivas y descriptivas ..... ............... .............. 2
1 .2. La lingstica moderna
.
4
2. La lingstica como ciencia cognitiva
6
2.1. La naturaleza del lenguaje: Competencia y actuacin ..... .... . . . 8
2.2. Comunicacin animal. Caractersticas del lenguaje humano ... 1 1
2.3. Adquisicin del lenguaje: La hiptesis innatista . . . . ................ 1 8
2.4. Lenguaje y cerebro. Neurolingstica ................................... 32
3. Crticas al modelo chomskyano
37
4. Conclusiones ...............................................................................4 1
Ejercicios propuestos
.
.
.
. .42
Bibliografa ................ ;
.
.
43
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Captulo

2: Los sonidos de
PorJos Ignacio Huaide

la lengua: Fontica

y fonologa

. . . ............. ..

.45

1 . Algunos conceptos
.
.
45
1 . 1 . Concepto de fonema
.
45
1 .2. Alfonos
.
.
49
1 .3. Variacin libre y distribucin complementaria .....................5 2
2. Clasificacin de los sonidos .
53
2. 1. Parmetros para la clasificacin de los sonidos consonnticos . 53
2. 1 . 1 . Punto de ar ticulacin
54
2.1.2. Modo de articulacin
. .
60
2.1 .3. Actividad de las cuerdas vocales: sonidos
sordos y sonoros
. .
..
.
65
2.2. Parmetros en la clasificacin de las vocales
66
....... ..... ...

. . ............ ............................. ...........

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3.

2.3. Por

qu tenemos fonemas?* .............................................. 67

68
68
3 . 1 . Consonantes oclusivas sordas
70
3.2. Consonantes oclusivas sonoras
75
3.3. Consonantes fricativas sordas
77
3.4. La obstruyente palatal
3.5. Consonantes africadas .........................................................78
3.6. Consonantes nasales ............................................................79
3.7. Consonantes laterales
81
4. Concepto de archifonema*
84
5. Vocales y semivocales
88
5.1. Fonemas voclicos
88
5.2. Secuencias de vocales
90
5.3. Pronunciacin de las semivocales iniciales de slaba
96
5.4. Un fonema menos?* .........................................................97
5.5. La contraccin silbica
98
6. La silabificacin
102
7. Acentuacin............................................................................... 104
7.1. Patrones acentuales ............................................................ 104
7.2. Acento ortogrfico
110
8. Entonacin
113
8. 1 . La entonacin de las oraciones declarativas simples
1 13
8.2. Distincin entonativa entre informacin conocida e
informacin nueva
116
1 19
8.3. Oraciones interrogativas
8.3. 1 . Oraciones interrogativas totales
1 19
8.3.2. Oraciones interrogativas pronominales
1 20
9. Relacin entre acento y entonacin
121
Apndice: smbolos del AFI
121
Bibliografia . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .. . . . . . . .. , . . . . . 1 22
Fonemas consonnticos del espaol y principales alfonos

...........

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3: La estructura de las palabras: Morfologa


Por Anna Mara Escobar y Jos Ignacio Hualde

Captulo

............................

1 23

1 . Algunos conceptos bsicos de morfologa


1 23
1 23
1 . 1 . Concepto de palabra
1 .2. Morfemas: races y afijos ................................................... 1 24
1 .3. Afijos derivativos y flexivos
1 25
1 .4. Palabras simples, derivadas y compuestas
128
...................................

.........................................................

...............................................

............................

VI

.
130
1.5. Morfemas libres y ligados
130
1.6. Morfemas lxicos y gramaticales
131
1. 7. Clases abiertas y cerradas
1.8. Morfemas y alomorfos
131
1. 9. Las clases lxicas o partes de la oracin
133
137
2. Morfologa flexiva de la lengua espaola
2.1. Flexin nominal: gnero y nmero
137
2.1.1. Concepto de gnero gramatical..
137
2.1.2. Gnero y sufij os flexivos ......................................... 138
2.1.3. El gnero de los adjetivos ........................................ 140
2.1.4. El gnero en pronombres, artculos y demostrativos .... 141
2 . 1 .5. El masculino como gnero no marcado ................... 142
2 . 1 .6. Nmero: singular y plural. . . ..................................... 143
2.1.7. Caso ....................................................................... 144
2.2. Flexin verbal ................................................................... 145
2.2.1. Paradigmas verbales ................................................. 145
2.2.2. Anlisis morfolgico de las formas verbales .............. 147
2.2.3. Verbos irregulares..................................................... 153
2.2.4. Tiempo, aspecto y modo ......................................... 158
2.3. El grado en los adjetivos ........................................ ........... 164
3. La derivacin en espaol.. .......................................................... 165
3.1. Sufijos emotivos ........................................................... ..... 167
3.2. Nominalizacin
172
3.2.1. Nominalizacin de nominal, N => N ...................... 173
3.2.2. Nominalizacin deadjetival, Adj => N .................... 175
3.2.3. Noinalizacin deverbal, V => N ............................. 176
3.3. Adjetivacin ...................................................................... 180
3.3.1. Adjetivacin denominal, N => Adj ......................... 180
3.3.2. Adjetivacin deverbal,V => Adj .............................. 183
3.3.3. Adjetivacin deadjetival, Adj => Adj ....................... 184
3.3.4. Adjetivacin deadverbial, Adv => Adj ..................... 185
3.4. Verbalizacin ..................................................................... 185
3.5. Adverbializacin ................................................................ 187
3.6. Prefijacin
188
3.6.1. Prefij os negativos ..................................................... 188
3.6.2. Prefijos locativos, temporales y comitativos .............. 189
3.6.3. Prefijos valorativos y de cantidad ............................. 190
3.6.4. Otros prefijos .......................................................... 191
3.6.5. Parasntesis .............................................................. 191
..........

.......................................

............................ ...........

.............................................. .....

......................................................

.............................

....................................

...................................

.............................

................................................................

........................................................................

vii

4. Palabras compuestas ...................................................................192


4.1. Sustantivos compuestos .....................................................192
4.1.1. El tipo hombre-rana, N +N => N ............................192
4.1.2. El tipo lavaplatos,V+N => N ..................................193
4.1.3. El tipo hierbabuena, N+Adj => N ...........................193
4.1.4. El tipo buenaventura, Adj+N => N .......................... 1 94
4.1.5. El tipo bienvenida, Adv+N => N ............................. 1 94
4.1.6. El tipo sinvergenza, Prep+N => N.........................194
4.1.7. Compuestos tcnicos del tipo moifologa ..................194
4.1.8. Compuesto sintticos, el tipo sabelotodo ...................195
4.2. Adjetivos compuestos
195
4.2.1. El tipo pelirrojo, N+Adj => Adj
195
4.2.2. Los tipos rojiblanco y franco-italiano, Adj+Adj => Adj 196
4.2.3. El tipo azul turquesa,Adj+N => Adj
197
4.2.4. El tipo malencarado, Adv+Adj => Adj
197
4.3. Verbos compuestos
197
4.3.1. El tipo maniatar,N+V =>V ....................................197
4.3.2. El tipo malvender,Adv+V =>V
197
5. Otros procesos morfolgicos en espaol
198
5.1. Abreviacin o acortamiento y otros procesos
198
5.2. Siglas
200
6. La estructura jerrquica de las palabras ....................................... 201
Bibliografa
205
........................................................

...............................
...

.......................

......................

.................................. ..........................

...............................

....................................

.....................

........................................ ........................................

....................................................................................

Captulo 4: La estructura de la oracin: Sintaxis ...................................207


Por Antxon Olarrea

1. La estructura de la oracin: constituyentes ..................................208


1.2. Criterios para determinar la estructura de constituyentes .....211
1.3. Los sintagmas. La nocin de ncleo
213
1.4. Reglas de reescritura sintagmtica
.217
1.5. El componente lxico. Subcategorizacin .........................223
1.6. Transformaciones
226
1.7. Hacia una teora ms general: La X-con-barra
232
2. La oracin en espaol ................................................................235
2.1. La oracin simple: Definicin y clasificacin
236
2.1.1. De acuerdo con la actitud del hablante
239
2.1.2. De acuerdo con la naturaleza del predicado
241
2.1.3. Algunos usos del se en espaol..
248
..................................

....................................

..............................................................

...................

.....................

....................
.............

...............................

Vlll

2.2. La oracin compuesta: Definicin y clasificacin


250
2.2.1. Oraciones coordinadas
251
2.2.2. Oraciones subordinadas
252
266
Apndices
Clasificacin de las oraciones
266
Subjuntivo. Cuadro de referencia
267
Bibliografa .................................................................................... 273
......... . . . . . .

....... . . ...................................

......... . . . . . . ............................

. ................................... . . ................... .................. ...........

... . . . . . . . . . . . .............................. . . .....

. . . . . ........................................

Captulo 5: Historia de la lengua espaola ........................................... 275


PorJos Ignacio Hualde
1. Por qu estudiar la historia del espaol? .................................... 275
2. De dnde viene el espaol? ...................................................... 276
3. El latn, lengua de Roma ........................................................... 277
4. Las lenguas prerromanas de Hispania ......................................... 277
4.1. El alfabeto ibrico* ........................................................... 280
4.2. Vasco e ibero* ................................................................... 282
5. Las lenguas indoeuropeas ........................................................... 283
6. Evolucin del latn en Hispania ................................................. 284
7. Palabras patrimoniales y cultismos .............................................. 288
8. Evolucin fonolgica del latn al espaol ................................... 290
8.1. Evolucin fonolgica del castellano medieval al moderno ....290
8.1.1. La /h/ aspirada del castellano medieval y
otras "haches" ......................................................... 290
8.1.2. Las sibilantes del castellano medieval y su evolucin ... 292
8.2. Principales cambios fonolgicos del latn al espaol .......... 295
8.2.1. Vocales .................................................................... 296
8.2.2. Consonantes ........................................................... 298
.
300
9. Por qu cambian los sonidos con el tiempo?
1O. Algo sobre el cambio morfolgico y sintctico
303
11. Un texto castellano medieval
304
12. Formacin de la norma lingstica
308
13. El elemento rabe en espaol..
309
14. Influencia de las lenguas amerindias ........................................... 31O
15. Relaciones etimolgicas posibles entre palabras inglesas y
espaolas ................................................................................. 312
16. Cambio lingstico y variacin dialectal en el espaol de hoy
313
16.1. Diferencias fonolgicas y fonticas
313
16.2. Diferencias morfolgicas, sintcticas y lxicas................... 317
...........

.................

.......... .................

....................................... ..............

.............................................

....... ............................................

........

..................................

ix

17. Anlisis de textos en otras variedades lingsticas


contemporneas cercanas al espaol
320
17.1. ]udeoespaol
320
17.2. Aragons
321
17.3. Gallego ........................................................................... 322
Bibliografia ...................................................... , .............................326
. . . . . . . . .. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .. . ...

...... . . . . . . . . . . . . . . . . . .. . . . . .. . . . . . . . . . . . ......... .......... . . . . . .

. . . . . . . . .. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .................... . . . . . . . . . ..... . . . . . . . . .

Captulo 6: Variacin lingstica .......................................................... 329


Por Anna Mara Escobar
1. Variedades geogrficas y sociales ................................................. 329
2. Principales zonas dialectales ....................................................... 333
2.1. El espaol de Espaa ......................................................... 333
2.2. El espaol de Hispanoamrica ........................................... 338
3. El bilingismo y el contacto de lenguas ..................................... 342
3.1. El espaol en contacto en Espaa ...................................... 343
3.1.1. El castellano en contacto con el cataln
344
346
3.1.2. El castellano en contacto con el gallego
3.1.3. El castellano en contacto con el vasco
347
3.2. El espaol y las lenguas indgenas en Hispanoamrica ....... 348
3.2.1. El espaol en contacto con las lenguas mayas .......... 350
3.2.2. El espaol en contacto con el guaran ..................... 350
3.2.3. El espaol en contacto con el quechua .................... 351
3.3. El espaol y el ingls en Estados Unidos ........................... 352
3.4. El espaol y las lenguas criollas ......................................... 358
Bibliografia ....................................................................................364
.... . .. . . . . . .. . . . . .

..................

. . . . .. . . . . . ..........

ndice

. . .. . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .. . . . . . . .. . . . . .. . . . . . . ... . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

367

Prefacio
Este libro est concebido para servir como manual en un curso in
troductorio sobre lingstica hispnica. La idea de escribir el libro surgi de
la experiencia de los autores enseando un curso de este tipo en las univer
sidades de Illinois y Arizona. El libro est, pues, dirigido en primer lugar al
estudiante norteamericano interesado en seguir estudios sobre lengua y l
teratura espaola a nivel avanzado. De todas formas, creemos que este libro
puede resultar igualmente til a otros tipos de lectors y en otros contextos
acadmicos.
El libro contiene seis captulos. En el primer captulo se discuten los ob
jetivos y metodologa de las ciencias del lenguaje. Los siguientes tres cap
tulos describen los principales aspectos de la estructura fnica, morfolgica
y sintctica de la lengua espaola (sonidos, palabras y oraciones), al mismo
tiempo que introducen y explican los conceptos bsicos en estas reas de la
lingstica. Los restantes dos captulos tratan de la historia del espaol y de
variacin lingstica en el mbito de la lengua espaola. Todos los captulos
van acompaados de ejercicios, ideados para servir como prctica de las tc
nicas de anlisis y conceptos estudiados. Algunos ejercicios, intercalados en el
texto, contienen tambin materia nueva que nos ha parecido ms oportuno,
desde un punto de vista pedaggico, presentar en forma de problemas para
resolver. En nuestra experiencia, la presentacin en clase de toda la materia
incluida en los seis captulos de este libro de texto excedera algo el nme
ro de horas lectivas generalmente disponibles en un semestre acadmico. Nues
tro objetivo ha sido, pues, ofrecer al enseante cierta flexibilidad para que
pueda seleccionar aquellos captulos y secciones que le parezcan ms adecua
dos a sus fines especficos y para su alumnado. Algunos captulos contienen
secciones cuyo epgrafe lleva un asterisco al final. Estas secciones incluyen te
mas que por su carcter terico o por otros motivos nos parecen de nivel algo
xi

Prefacio
ms avanzado que el resto del texto y que consideramos, por tanto, de ca
rcter optativo.
En cuanto a la orientacin terica, hemos optado por aquellas tcnicas de
anlisis que nos han parecido que pueden ofrecer una descripcin ms clara
para alumnos a este nivel, al mismo tiempo que pueden dar una base a aque
llos alumnos que deseen continuar con otros cursos ms avanzados de lings
tica hispnica o general.
El campo de conocimiento que este libro abarca y que hemos tratado de
condensar en unas pocas pginas es un vasto ocano por el que a los autores
no nos ha resultado siempre facil navegar. No todo el mundo estar de acuer
do en la seleccin de temas (podramos haber visitado unas islas en vez de otras
en este viaje). Inevitablemente habr errores y la forma de presentar los con
ceptos seguramente no ha sido siempre la ms adecuada. Agradeceremos al
lector tanto el que nos llame la atencin sobre errores y gazapos que hayan
escapado a nuestros ojos como cualquier otra sugerencia.
Para terminar, queremos dar las gracias a cuantos han contribuido a me
jorar este libro: a Francisco Ordez, Silvina Montrul y Mara Jos Gonz
lez, que se sirvieron de varios borradores de este libro en la enseanza y nos
ofrecieron su opinin sobre aspectos que deban mejorarse; a T im Face, que
ley la penltima versin; a Xabier Artiagoitia por sus comentarios a los ca
ptulos 1 y 4; a Montse Sanz por los suyos al captulo 4, y a Pilar Prieto, que
ley una versin del captulo 2. Gracias tambin a los lectores annimos de
Cambridge University Press, cuyos comentarios y sugerencias nos han sido
utilsimos, y a Marisa Barreno que, con competencia y profesionalidad, gui
nuestros pasos durante las ltimas etapas en la preparacin del libro. Por su
apoyo y confianza en nosotros, queremos tambin hacer patente nuestro agra
decimiento a la doctora Kate Brett de Cambridge University Press.
El libro lo dedicamos, con afecto, a todos nuestros alumnos, para quienes
lo hemos escrito, y a nuestras personas ms cercanas: Joyce Tolliver y Nico
Hualde, Beatriz Urrea y Mikel Olarrea y Bill, Natalia y Gabriella Pagliuca.
Enero de 2001
Urbana, Illinois y Tucson, Arizona
JIH, AO, AME

Xli

La lingstica: Ciencia cognitiva

Introduccin

La lingstica es la disciplina que estudia el lenguaje humano. El len


guaje es, posiblemente, el comportamiento estructurado ms complejo que
podemos encontrar en nuestro planeta. La facultad de lengu
,
ble de nuestra historia, nuestra evolucin cultural y nuestra diversidad, ha con
tribuido al desarrollo de la ciencia y la tecnologa y a nuestra capacidad de
modificar nuestro entorno al tiempo que nos ha permitido desarrollar formas
variadas de apreciacin esttica y artstica y una enorme variedad de modos
de comunicacin interpersonal. El estudio del lenguaje es, para empezar, un
reto intelectual y una actividad fascinante en s misma, el intento de recompo
ner y de desentraar el funcionamiento de un rompecabezas enormemente
estructurado y complejo, responsable en gran parte de lo que los seres huma
nos somos como especie en el mundo natural. Por ello no resulta sorprenden
te que el anlisis sistemtico del lenguaje tenga varios milenios de antigedad.
Su anlisis se remonta a la India y la Grecia clsicas y ha producido un cuerpo
de conocimiento extenso y variado. Filsofos, fillogos, gramticos, lingis
tas, psiclogos, lgicos, matemticos y bilogos han reflexionado durante
siglos sobre la lengua y el lenguaje desde un nmero variado de perspectivas.
Pero adems de estudiar el lenguaje en s mismo, o de estudiar sus aspec
tos sociales o histricos, o la relacin entre las unidades que lo forman y las
categoras de la lgica, de intentar analizar los significados transmisibles 'Por
medio de l o cualquiera de las innumerables perspectivas de anlisis desa
rrolladas durante siglos, podemos tambin estudiar el lenguaje porque el
lenguaje constituye una ventana que nos permite describir la estructura de
la mente humana. Esta manera de enfocar su estudio, que recibe el nombre
de perspectiva cognitiva, aunque en cierta medida tiene tambin sus races en
la antigedad clsica, ha sufrido un enorme empuje en los ltimos cuarenta

La lingstica: Ciencia cognitiva

aos. En este captulo de introduccin vamos a prestar atencin especfica a


esta manera de enfocar el objeto de estudio de la lingstica.
1.1.

De la gramtica tradicional a la lingstica moderna: Gramticas


prescriptivas y descriptivas

Hasta el siglo XIX, la lingstica era una disciplina fundamentalmen


te prescriptiva, es decir, las gramticas tradicionales, desde los tiempos de la
antigedad india y griega, primordialmente se han preocupado de describir
y codificar la"manera correcta" de hablar una lengua. A pesar del cambio de
punto de vista desarrollado en los ltimos aos en el estudio de la facultad
humana del lenguaje, este tipo de gramticas tradicionales, que en general
intentaban clasificar los elementos de una lengua atendiendo a su relacin con
las categoras de la lgica, nos han proporcionado una larga lista de concep
tos de uso evidente en anlisis ms modernos.
La lingstica tradicional, a pesar de haberse desarrollado durante varios
siglos y a pesar de englobar un gran nmero de escuelas distintas y de perspec
tivas de anlisis muy diferentes, ofrece un cuerpo de doctrina bastante homo
gneo cuyos presupuestos tericos comunes pueden resumirse del siguiente
modo:

(1)

(2)

( 3)

Prioridad de la lengua escrita sobre la lengua hablada. El punto de


vista tradicional mantiene que la lengua hablada, con sus imperfec
ciones e incorrecciones, es inferior a la lengua escrita. Por eso en la
mayor parte de los casos los gramticos confi r man la veracidad de
sus reglas y de sus propuestas gramaticales con testimonios sacados
de la literatura clsica.
Creencia de que la lengua alcanz un momento de perfeccin m
xima en el pasado, y que es preciso atenerse a ese estado de lengua
a la hora de definir la lengua" correcta". Un gramtico tradicional
del espaol podra, por ejemplo, defender la idea de que nuestra len
gua alcanz su momento de mxima perfeccin en la literatura del
Siglo de Oro y afirmar por un lado que desde entonces la lengua no
ha hecho sino deteriorarse y por otro que todos deberamos aspirar
a usar la lengua como lo haca Cervantes.
Establecimiento de un paralelismo entre las categoras del pensamien
to lgico y las del lenguaje, ya que los estudios gramaticales nacieron
en Grecia identificados con la lgica. De ah viene la tradicin de
hacer corresponder a la categora lgica de 'sustancia' la categora

Introduccin

(4)

gramatical de 'sustantivo', a la de 'accidente' la de 'adjetivo', etc. La


clasificacin de las partes de la oracin que nos resulta tan familiar
hoy en da, por ejemplo, tiene su origen en la Grecia clsica.
Conviccin de que la funcin de los estudios lingsticos y grama
ticales es ensear a hablar y a escribir correctamente una lengua. Esta
concepcin de la funcin de los estudios lingsticos merece espe
cial atencin, pues establece un contraste entre los enfoques moder
nos y los tradicionales.

Las reglas prescriptivas, que a menudo encontramos en las gramticas tra


dicionales y en los manuales de enseanza de segundas lengJlas, nos sirven
para ayudar a los estudiantes a aprender a pronunciar palabras, cundo usar
el subjuntivo o el pretrito en espaol, por ejemplo, y a organizar de mane
ra correcta las oraciones de la lengua que estudiamos. Un gramtico pres
criptivo se preguntara cmo debera ser la lengua espaola, cmo deberan
usarla sus hablantes y qu funciones y usos deberan tener los elementos que
la componen. Los prescriptivistas siguen as la tradicin de las gramticas
clsicas del snscrito, el griego y el latn, cuyo objetivo era preservar mani
festaciones ms tempranas de esas lenguas para que los lectores de genera
ciones posteriores pudieran entender los textos sagrados y los documentos
histricos.
Una gramtica prescriptiva o tradicional del espaol nos sealara, por
ejemplo, que debemos decir "se me ha olvidado" y no "me se ha olvida
do", que la oracin "pienso que no tienes razn" es la correcta, en lugar de
la frecuente "pienso de que tienes razn", que es ms correcto decir "si di
jera eso no lo creera" en lugar de "si dira eso no lo creera", que lo adecua
do es decir "sintense" en vez de "sintensen". Dichas gramticas intentan
explicar cmo se habla la lengua con propiedad, empleando las palabras ade
cuadas con su sentido preciso, y con correccin, construyendo las oraciones
de acuerdo con el uso normativo de la lengua.
Los lingistas modernos, en cambio, intentan describir ms que prescri
bir las formas lingsticas y sus usos. A la hora de proponer reglas descrip
tivas adecuadas, el gramtico debe identificar qu construcciones se usan en
realidad, no qu construcciones deberan usarse. Por ello un lingista des
criptivo se preocupa en descubrir en qu circunstancias se usan "me se ha
olvidado" o "sintensen", por ejemplo, y en observar que hay distintos gru
pos sociales que favorecen una u otra expresin en la conversacin, mientras
que stas, en general, no aparecen en la escritura. Por el contrario, un pres
criptivista argumentara por qu el uso de ellas es incorrecto.
3

La lingstica: Ciencia cognitiva

La pregunta que surge entonces es: quin tiene razn, los prescriptivis
tas o los gramticos descriptivos? Y, sobre todo, quin decide qu usos de
la lengua son los correctos? Para muchos lingistas descriptivos el proble
ma de quin tiene razn se limita a decidir quin tiene poder de decisin
sobre estas cuestiones y quin no. Al ver el lenguaje como una forma de
capital cultural nos damos cuenta de que las formas estigmatizadas, las de
claradas impropias o incorrectas por las gramticas prescriptivas, son las que
usan tpicamente grupos sociales distintos de las clases medias -profesio
nales, abogados, mdicos, editores, profesores. Los lingistas descriptivos, a
diferencia de los prescriptivos en general, asumen que la lengua de la clase
media educada no es ni mejor ni peor que el lenguaje usado por otros gru
pos sociales, de la misma manera que el espaol no es mejor ni peor, ni ms
simple o complicado, que el rabe o el turco, o que el espaol de la penn
sula Ibrica no es mejor ni peor que el hablado en Mxico, o que el dialec
to australiano del ingls no es menos o ms correcto que el britnico. Estos
lingistas insistiran tambin en que las expresiones que aparecen en los diccio
narios o las gramticas no son ni las nicas formas aceptables ni las expre
siones idneas para cualquier circunstancia.
Se deteriora el lenguaje con el paso de las generaciones, tal como afirman
algUrios prescriptivistas que intentan "recuperar la pureza de la lengua"? Los
lingistas descriptivos sostienen que, de hecho, el espaol est cambiando,
tal como debe, pero que el cambio no es seal de debilitamiento. Proba
blemente el espaol est cambiando de la misma manera que ha hecho de
nuestro idioma una lengua tan rica, flexible y popular en su uso.
Las lenguas estn vivas, crecen, se adaptan. El cambio no es ni bueno ni
malo sino simplemente inevitable. Las nicas lenguas que no cambian son
aqullas que ya no se usan, las lenguas muertas. El trabajo del lingista mo
derno es describir la lengua tal como existe en sus usos reales, no como de
bera ser sino como es, lo que incluye el anlisis de las valoraciones positivas
o negativas asociadas a usos concretos de la misma.

1 .2 .

La lingstica moderna

Un giro crucial en el desarrollo de la lingstica tuvo lugar a fines del


siglo XVI!I, en una poca de gran progreso en las ciencias naturales, cuando
se descubri que exista una conexin genealgica entre la mayor parte de los
idiomas de Europa y el snscrito y otras lenguas de la India y el Irn. Esto
produjo un enorme desarrollo en estudios del lenguaje desde una perspectiva
histrica y un gran avance en los estudios comparativos entre lenguas pr4

Introduccin

ximas o remotas cuyos objetivos eran tanto defmir parentescos entre las mis
mas como descubrir la existencia de familias de lenguas caracterizadas por
rasgos comunes. Se propusieron, de esta forma, leyes de correspondencia en
tre unas lenguas y otras y leyes de evolucin entre una lengua y sus dialectos.
Las leyes de este tipo conferan a la lingstica un carcter cientfico que no
estaba presente en las gramticas tradicionales.
A principios del siglo XX muchos lingistas trasladaron su atencin, siguien
do el ejemplo del gramtico suizo Ferdinand de Saussure, de los estudios
histricos (o "diacrnicos") al estudio sincrnico de la lengua, es decir,
a la descripcin de una lengua en un momento determinado en el tiempo.
Este nfasis en los estudios sincrnicos foment la investigacin de lenguas
que no posean sistemas de escritura, mucho ms dificiles de estudiar desde
un punto de vista diacrnico puesto que no existan textos que evidenciaran
su pasado. La principal contribucin de este modelo de investigacin fue
sealar que toda lengua constituye un sistema, un conjunto de signos rela
cionados entre s en el que cada unidad no existe de manera independiente
sino que encuentra su identidad y su validez dentro del sistema por relacin
y oposicin a los dems elementos del mismo.
En Estados Unidos este giro produjo un creciente inters en las lenguas
indgenas nativas y en la enorme diversidad de lenguas en nuestro planeta, de
las cuales las lenguas indoeuropeas, las ms estudiadas hasta entonces, constitu
yen una fraccin menor. Al ampliar la perspectiva del estudio fue necesario
que la metodologa lingstica ampliara tambin sus herramientas descriptivas
ya que no era excesivamente productivo el imponer la estructura y las cate
goras de anlisis de las lenguas conocidas y bien estudiadas Oatn e ingls, por
ejemplo) a lenguas cuya estructura era radicalmente diferente. Estos estudios
contribuyeron a mostrar las debilidades que presentaban las categoras tra
dicionales de anlisis y propusieron un modelo analtico y descriptivo para
descomponer las unidades del lenguaje en sus elementos constituyentes. Al
gunos lingistas, especialmente Edward Sapir y Benjamin Lee Whorf, ex
ploraron la idea de que el estudio del lenguaje poda revelar cmo piensan
sus hablantes, y centraron sus teoras en explicar cmo el estudio de las es
tructuras de una lengua poda ayudarnos a entender los procesos del pensa
miento humano.
En la segunda mitad del siglo xx tanto la invencin del ordenador como
los avances en el estudio de la lgica matemtica dotaron a nuestra disciplina
de nuevas herramientas que parecan tener una aplicacin clara en el estu
dio de las lenguas naturales. Un tercer paso en el desarrollo de los estudios del
lenguaje en esta mitad de siglo fue el declive del modelo conductista en las

La lingstica: Ciencia cognitiva

ciencias sociales. Al igual que ocurra en otras disciplinas, la lingiistica, espe


cialmente la norteamericana, estaba dominada por el modelo conductista, que
asuma que el comportamiento humano, en cualquiera de sus manifestacio
nes, relacionadas o no con el lenguaje, no poda ser descrito apropiadamen
te proponiendo la existencia de estados o entidades mentales deter minados
que explicaran dicho comportamiento: el lenguaje humano no puede ser des
crito mediante la creacin de modelos que caractericen estados mentales sino
que debe ser descrito simplemente como un conjunto de respuestas a un con
junto concreto de estmulos. Hacia 1950 varios psiclogos comenzaron a
cuestionar esta idea y a criticar la restriccin absoluta que impona sobre la
creacin de modelos abstractos para describir lo que suceda en el interior
de la mente humana.
A principios de los aos 50, y en cierta medida basado en los desarrollos
mencionados anterior mente, un joven lingiiista, Noam Chomsky, public
una serie de estudios que iban a tener un impacto revolucionario en el plan
teamiento de los objetivos y los mtodos de las ciencias del lenguaje. Por
un lado, Chomsky describi una serie de resultados matemticos sobre el
estudio de los lenguajes naturales que establecieron las bases de lo que co
nocemos como la "teora formal del lenguaje". Por otro lado, este lingiiista
propuso un nuevo mecanismo formal para la descripcin gramatical y ana
liz un conjunto de estructuras del ingls bajo este nuevo for malismo. Por
ltimo, Chomsky public una crtica del modelo conductista en el estudio
del lenguaje, basado en la idea de que la lengua no puede ser un mero con
junto de respuestas a un conjunto determinado de estmulos ya que una de
las caractersticas de nuestro conocimiento de la lengua es que podemos en
tender y producir oraciones que jams hemos odo con anterioridad.
A partir de la dcada de los 60 Chomsky ha sido la figura dominante en
el campo de la lingiistica, hasta tal punto que podemos afirmar que gran
parte de los estudios modernos son, o bien una estricta defensa de su ideas
y de los formalismos por l propuestos, o estudios del lenguaje basados en
un rechazo de los postulados bsicos de su teora. Por eso en este captulo
introductorio vamos a repasar cules son los postulados de su teora y cules
son las crticas que a menudo se han aducido en su contra.
2

La lingstica como ciencia cognitiva

La ciencia cognitiva es el estudio de la inteligencia humana en todas


sus manifestaciones y facetas, desde el estudio de la percepcin y la accin al
estudio del raciocinio y del lenguaje. Bajo esta rbrica caen tanto la habilidad
6

La lingstica como ciencia cognitiva

para reconocer la voz de un amigo por telfono, como la lectura de una no


vela, el saltar de piedra en piedra para atravesar un arroyo, el explicar una idea
a un compaero de clase o el recordar el camino de vuelta a casa.
La perspectiva cognitiva en el estudio del lenguaje asume que el lenguaje
es un sistema cognitivo que es parte de la estructura mental o psicolgica del
ser humano. Frente a la perspectiva social del lenguaje, que estudia, por
ejemplo, la relacin entre la estructura social y las diferentes variedades o
dialectos de una lengua determinada, la perspectiva cognitiva propone un
cambio de perspectiva desde el estudio del comportamiento lingstico y
sus productos (los textos escritos, por ejemplo), a los mecanismos internos
que entran a formar parte del pensamiento y el comportamiento humanos.
La perspectiva cognitiva asume que el comportamiento lingstico (los tex
tos, las manifestaciones del habla) no debe ser el autntico objeto de estudio
de nuestra disciplina sino nada ms que un conjunto de datos que pueden
aportar evidencia acerca de los mecanismos internos de la mente y los distin
tos mtodos en que esos mecanismos operan a la hora de ejecutar acciones o
interpretar nuestra experiencia. Una de las ideas bsicas en el modelo choms
kyano del estudio del lenguaje que ha sido mayor motivo de polmica en los
ltimos cuarenta aos es precisamente sta, que el objetivo de nuestra dis
ciplina debe ser el conocimiento tcito del lenguaje que posee el hablante y
que subyace a su uso, ms que el mero estudio de dicho uso. ste es un en
foque metodolgico que va en contra de las ideas de los modelos anteriores
de estudio del lenguaje, tanto modernos como tradicionales. Para Chomsky
la gramtica'debe ser una teora de la competencia, es decir, del conoci
miento tcito que tiene el hablante de su propia lengua y que le permite
cifrar y descifrar enunciados o mensajes, ms que un modelo de la actuacin,
el uso concreto que el hablante hace de su competencia. El conocimien
to de la lengua y la habilidad de usarla son dos cosas enteramente distintas
segn su teora. Dos personas pueden tener el mismo conocimiento del
idioma, del significado de las palabras, de su pronunciacin o de la estruc
tura de las oraciones, etc., pero pueden diferir en su habilidad a la hora de
usarlo. Uno puede ser un poeta elocuente y el otro una persona que uSa la
lengua de manera coloquial. Del mismo modo, podemos perder temporal
mente nuestra capacidad de hablar debido a una lesin o un accidente y ms
tarde recobrar el habla. Debemos pensar en este caso que hemos perdido
temporalmente la habilidad pero hemos mantenido intacto nuestro cono
cimiento del idioma, lo que nos ha permitido recuperar luego su uso. El
modelo cognitivo es, puesto que afirma que el lenguaje tiene su realidad en
el cerebro humano, un modelo mentalista, est interesado en las operacio-

la lingistica: Ciencia cognitiva

nes de la mente que nos llevan a producir e interpretar enunciados lings


ticos.
Podemos resumir en cuatro las preguntas bsicas acerca del lenguaje a las
que el modelo cognitivo intenta responder:
(1)
(2)
(3)

(4)

Cul e s la naturaleza del sistema cognitivo que identificamos como


el conocimiento de nuestra propia lengua?
Cmo se adquiere dicho sistema?
Cmo usamos dicho sistema en la comprensin y produccin del
lenguaje?
Cmo y dnde se halla este sistema localizado en nuestro cerebro?

En las prximas secciones vamos a repasar las respuestas que el modelo cog
nitivo en el estudio del lenguaje ofrece a estas preguntas.
2. 1 .

La naturaleza del lenguaj e : Competencia y actuacin

Chomsky identifica nuestro conocimiento del lenguaje con la pose


sin de una representacin mental de una gramtica. Esta gramtica constitu
ye la competencia del hablante nativo de dicha lengua. En otras palabras, la
gramtica es el conocimiento lingstico de un hablante tal como est repre
sentado en su cerebro. Una gramtica, entendida en este sentido, incluye todo
lo que uno sabe acerca de la estructura de su lengua: su lxico o vocabula
rio mental, su fontica y fonologa, los sonidos y la organizacin de stos
en forma sistemtica, su morfologa, la estructura y las reglas de formacin
de las palabras, su sintaxis, la estructura de las oraciones y las restricciones
sobre la correcta formacin de las mismas, y su semntica, es decir, las reglas
que rigen y explican el significado de palabras y oraciones. Pero debemos
observar que este conocimiento que el hablante tiene de su propia lengua
no es un conocimiento explcito. La mayor parte de nosotros no somos cons
cientes de la complejidad de dicho conocimiento porque el sistema lings
tico se adquiere de forma inconsciente, de la misma manera que aprendemos
los mecanismos que nos permiten caminar o golpear un baln de ftbol. El
uso normal del lenguaje presupone por tanto el dominio de un sistema com
plejo que no es directamentente accesible de forma consciente.
Desde este punto de vista, entender nuestro conocimiento de una len
gua es entender cmo funciona y cmo est estructurada esa gramtica men
tal. La teora lingstica se ocupa de revelar la naturaleza de la gramtica
mental que representa el conocimiento que tiene un hablante nativo de su

La lingistica como ciencia cognitiva

propia lengua. Este conocimiento no es facilmente a,ccesible al estudio, pues


to que la mayora de los hablantes no son capaces de articular explcitamen
te las reglas de su propia lengua, de explicar, por ejemplo, por qu decimos
Lamento molestarte pero no Te lamento molestar. El lingista cognitivo debe,
por tanto, encarar las propiedades de este sistema tcito de conocimiento
indirectamente.
Los mtodos que los lingistas usan para inferir las propiedades sistem
ticas de la lengua son variados. Algunos estudian las propiedades del cambio
lingstico mediante la comparacin de etapas diferentes en el desarrollo de
un idioma con e! fin de deducir qu propiedades sistemticas podran explicar
los cambios histricos. Otros analizan las propiedades del lenguaje en pa
cientes que presentan determinadas patologas e intentan encontrar las pro
piedades que pudieran explicar el uso irregular de la lengua debido a lesiones
o traumas. Podemos tambin estudiar las propiedades comunes a todas las len
guas humanas para deducir las reglas que permiten explicar sus rasgos co
munes. Con frecuencia, especialmente dentro de la escuela chomskyana, se
intenta averiguar las propiedades regulares de! lenguaje mediante la for
mulacin de hiptesis y la evaluacin de sus predicciones basadas en los jui
cios intuitivos de! hablante acerca de la gramaticalidad de las oraciones. Esta
metodologa consiste en preguntar al hablante nativo cuestiones como: Es
aceptable en tu idioma la oracin X? Dadas dos oraciones aparentemente re
lacionadas, tieen ambas la misma interpretacin? Es ambigua la oracin X,
es decir, podemos interpretarla de ms de una manera? En la oracin X, pue
den la palabra A y la palabra B referirse a la misma entidad?
Prestemos atencin a un ejemplo concreto. En la oracin El prifesor pien
sa que l es inteligente, pueden "el profesor" y "l" referirse a la misma per
sona? Es indudable para un hablante nativo de espaol que la respuesta es
afirmativa, aunque no es la nica interpretacin posible de la oracin, pues
to que "l" y "e! profesor" pueden referirse a dos personas distintas tambin.
Yen la oracin l piensa que el prifesor es inteligente? La respuesta en este caso
es sorpendentemente distinta, aunque slo hemos cambiado el orden de los'
elementos oracionales: ahora slo es posible interpretar la oracin de mane
ra que ambos segmentos se refieran a dos personas distintas. Con datos de este
tipo, el lingista intenta formular hiptesis sobre las propiedades de! sistema
de conocimiento interno del hablante que pudieran explicar estos juicios
sobre la correferencialidad de dos elementos en la misma oracin, sobre la
posibilidad de que ambos tengan e! mismo referente. Podra proponer, por
ejemplo, que es imposible que un pronombre como "l" sea correferente con
una expresin que no le precede en el discurso. Esta hiptesis establece auto9

La lingistica: Ciencia cognitiva

mticamente una serie de predicciones sobre el comportamiento de los pro


.nombres en una lengua determinada que deben ser contrastadas con nuevos
datos, derivados de cuestiones similares a las anteriores. Podemos preguntar
nos no slo si este comportamiento se puede generalizar a todas las oraciones
de una lengua en la que aparezcan pronombres como "l" y expresiones refe
renciales como "el profesor", sino tambin preguntarnos si ste es un rasgo
especfico de la lengua que estudiamos o un rasgo comn a todas las lenguas.
Hay que sealar dos caractersticas importantes de este tipo de investigacin.
Primero, que si el lingista es un hablante nativo del idioma que se est estu
diando, el propio lingista realiza, en muchos casos, las funciones simultneas
de informante e investigador, usando sus propios juicios como datos para la
investigacin. Estos datos introspectivos reflejan una de las idealizaciones del
modelo chomskyano, que asume la existencia de un hablante-oyente
ideal, que vive en una comunidad de habla perfectamente homognea, que
domina su lengua a la perfeccin, que no se ve afectado por "condiciones
gramaticales ir relevantes" tales como prdida de memoria o de atencin, que
no produce errores en el uso de su competencia lingstica y cuyos juicios
de gramaticalidad han de ser la base para nuestra descripcin de la gram
tica. Pero en muchos de los casos, es el propio lingista el informante, el
hablante-oyente ideal que se tiene ms a mano. La validez y objetividad de
este tipo de anlisis se ha puesto en entredicho con frecuencia y su uso ha sido
motivo de constante discusin entre lingistas. Muchos de ellos piensan que
otras her ramientas de anlisis ms fiables, mtodos experimentales cuantita
tivos y cualitativos ms rigurosos, deberan ocupar el lugar de los datos deri
vados de la mera introspeccin.Y opinan as mismo que la idealizacin de
un hablante ideal que no comete errores, aunque directamente ligada a la pro
puesta de que el objetivo de estudio de nuestra disciplina es la competencia
y no la actuacin, constituye una idealizacin no intuitiva que va en contra
de los hechos observables.
En segundo lugar debemos sealar que el lingista, al intentar describir
las regularidades del sistema lingstico de un hablante nativo, est en realidad
intentando construir una teora de un sistema que no es directamente ob
servable basndose en datos observables; en este caso, los juicios de un hablan
te nativo. La distincin entre teoras y datos es de crucial importancia en
cualquier tipo de estudio sistemtico o cientfico. Muchos autores dudan de
la validez de datos derivados nica y exclusivamente de los juicios de gra
maticalidad de los hablantes nativos.
Adems de proponer que el estudio del lenguaje ha de ser fundamental
mente mentalista, s decir, que su objeto de estudio ha de ser el sistema
10

La lingstica como ciencia cognitiva

psicolgico inconsciente que nos permite producir e interpretar oraciones


en nuestra lengua nativa, Chomsky propone que la mente humana es mo
dular, es decir, que posee "rganos mentales" designados para realizar deter
minadas tareas en modos especficos. Existe un mdulo especfico en nuestro
cerebro, un "rgano mental lingstico" designado inequvocamente para
realizar tareas lingsticas. Este "rgano del lenguaje" es un fascinante objeto
de estudio porque es nico entre las especies animales y caracterstico de la es
pecie humana. Todos los seres humanos poseemos una lengua y, segn la teo
ra chomskyana, ninguna otra especie animal es capaz de aprender una lengua
humana. Por tanto, al estudiar la estructura de las lenguas humanas estamos
investigando un aspecto central de nuestra naturaleza, un rasgo distintivo de
nuestra especie.
Si estamos de acuerdo con esta manera de razonar, la lingstica es, en cier
ta medida, parte de la psicologa, puesto que estudia el lenguaje como ven
tana al funcionamiento del cerebro humano, y parte de la biologa, puesto
que estudia el lenguaje como rasgo caracterstico de una especie animal, la
especie humana. El lingista Steven Pinker explica de manera muy clara por
qu, entonces, la lingstica cognitiva es descriptiva y no prescriptiva: Su
pongamos que somos bilogos interesados en rodar un documental para un
canal educativo de la televisin de nuestro pas, y que nuestro objetivo es
estudiar el canto de las ballenas, un mtodo de comunicacin complejo y
exclusivo de esa especie animal. Probablemente, una de las afirmaciones ms
irrelevantes que podramos proponer sera: "Esta ballena no canta correcta
mente". O, de la misma manera, "las ballenas del Pacfico Norte cantan peor
que las del Pacfico Sur". O "las ballenas de esta generacin no cantan tan
bien como las ballenas de generaciones pasadas". De la misma manera, no
tiene demasiado sentido decir qu "esta persona no sabe hablar correcta
mente", que "el habla deValladolid es ms correcta que el habla de T ijuana" o
que "los jvenes no hablan espaol tan bien como sus abuelos". La lings
tica moderna es, por la naturaleza de sus propuestas, fundamentalmente des
criptiva.
2.2.

Comunicacin animal. Caractersticas del lenguaje humano

La facultad del lenguaje es caracterstica de la espcie humana y la


habilidad que tenemos de desarrollar la gramtica de una lengua es nica entre
las especies animales. Durante siglos se ha pensado que slo los humanos
somos capaces de pensamiento racional--slo los seres humanos tenemos un
alma porque slo los humanos poseemos lenguaje, tal como afirmaba Des11

La lingstica': Ciencia cognitiva

cartes. Pero es indudable que en todas las especies animales existe la comu
nicacin, entendiendo por comunicacin toda accin por parte de un orga
nismo que pueda alterar la conducta de otro organismo. Tambin es evidente
que muchas especies animales tienen sistemas de comunicacin propios, e in
cluso que estos sistemas de comunicacin son en determinados aspectos simi
lares al lenguaje humano. Sabemos que las ballenas poseen uno de los sistemas
de seales ms complejos que existen en nuestro planeta, que determinados
simios poseen la habilidad de transmitir llamadas de peligro de contenido va
riado y de cierta complejidad, que los delfines se comunican entre s o que
las abej as, por citar un ltimo ejemplo, pueden transmitir informacin acer
ca de la distancia y de la orientacin con respecto al sol de la fuente de ali
mento, as como de su riqueza.
DANZA DE LA ABEJA

Fuente: Cad Hyden Bee Research Center.

Cuando la abeja completa su trayectoria rectilnea de vuelta del lugar donde


ha encontrado alimento, vibra su cuerpo lateralmente, haciendo el mayor mo
vimiento en la extremidad del abdomen y el menor en la cabeza. Al concluir
la trayectoria gira de nuevo a su posicin inicial, alternando su danza de derecha
a izquierda. Las abejas seguidoras adquieren la informacin sobre el hallazgo de
la comida durante la trayector ia. Si la abeja efecta la danza fuera de la colme
na

12

(a), la trayectoria recta de la danza seala directamente el lugar de la comida.

La lingstica como ciencia cognitiva

Si lo hace dentro de la colmena (b) se orienta ella misma por la gravedad, y el


punto sobre su cabeza hacia el lugar del sol. La danza de la abeja comunica la
direccin y la distancia de la fuente de comida. Consta de tres componentes:

1)

un crculo, 2) una trayectoria rectilnea (indicada en la figura (b)) en la que

mueve el abdomen a derecha e izquierda, y

3)

otro crculo en sentido contrario

al primero.
Si el alimento est a menos de

50 m la danza es simple. Si la distancia es ma

yor, la abeja mueve el abdomen. Cuanto ms lejos est el alimento, mayor es


la duracin de la danza: a

1 00 metros el ciclo dura 1,25

segundos, a

8 km dura

8 segundos, etc. Como puede apreciarse, el ngulo que reproduce la abeja es

una representacin directa del ngulo que forman el panal, el sol y la fuente
de comida. Esta danza compleja constituye una seal icnica, no arbitraria y
sus componentes no se combinan, aunque puede transmitir un nmero indefi
nido de infor maciones sobre fuente de alimento y distancia.

Podemos por tanto afirmar que slo la especie humana posee la facultad
del lenguaje? Es el lenguaje humano especial, diferente de los dems siste
mas de comunicacin? El origen de la confusin parece estar en el uso ms
o menos restringido del trmino "lenguaje". Qu es un lenguaje? Es el sis
tema de comunicacin de las abejas un lenguaje? Y el sistema de llamadas
de los simios? Son las matemticas un lenguaje? Qu podemos afIrmar de
los intentos de ensearles un lenguaje humano a los chimpancs o a los del
fines?
Aunque la respuesta que la lingstica moderna pretende dar es que las
diferencias entre las lenguas naturales y los sistemas de comunicacin animal
son cualitativas y no slo variaciones de grado, lo importante es recordar que
la comparacin entre los sistemas de comunicacin animales y las lenguas
humanas nos puede decir algo importante acerca del lenguaje humano. En
particular, pueden servir como evidencia para afIrmar o negar la idea de que
para tener un lenguaje humano hay que estar biolgicamente especializa
do para ello, que el lenguaje no es slo el resultado natural de obtener un cier
to grado de inteligencia en el proceso de evolucin de la especie.
El primer paso en esta lnea de razonamiento es, entonces, examinar las
semejanzas y las diferencias entre los sistemas de comunicacin animal y la
comunicacin humana para aislar las caractersticas especficas del lenguaje.
En segundo lugar examinaremos brevemente los intentos de ensear algn
tipo de comunicacin humana a determinadas especies animales para com
probar o refutar la propuesta de que ningn animal puede adquirir una len
gua natural.
13

La lingstica: Ciencia cognitiva

Las caractersticas especficas del lenguaje humano (de todas las lenguas
humanas) , no compartidas por otros sistemas de comunicacin, pueden ser
resumidas del siguiente modo:
(1 )

(2)

14

Arbitrariedad. Cuando no existe una relacin directa o una dependen


cia entre los elementos de un sistema de comunicacin y la realidad
a la que se refieren se dice que son arbitrarios. Los signos de la len
gua son en su mayora arbitrarios. No hay nada en la palabra caballo
que se comporte, parezca o relinche como un caballo, del mismo
modo que no hay una relacin entre las palabras horse o cheval y el
animal cuadrpedo aunque ambas signifiquen 'caballo' en ingls y
en francs respectivamente.
Si hay motivacin o relacin directa entre seal/signo y referente
se dice que la comunicacin es icnica. En todos los sistemas lin
gsticos hay un porcentaj e de iconicidad, aunque ste constituye
una parte menor del lenguaje. Las onomatopeyas, por ejemplo, son
esencialmente icnicas, aunque en un grado menor que el que po
dramos esperar a primera vista.Vemos que las onomatopeyas no son
totalmente icnicas en el hecho de que varan de lengua a lengua:
los hablantes del ingls afirman que los gallos dicen cock-a-doodle-do
mientras que los de espaol sabemos perfectamente que lo que dicen
es kokorik en algunos dialectos y kikirik en otros.
La frecuencia en el movimiento de la danza de las abejas es icnica
puesto que es directamente proporcional a la distancia a la fuente de
alimento. Las llamadas de alerta entre determinados primates, que per
miten diferenciar el tipo de peligro segn el animal que los amenaza
son, en cambio, arbitrarias, puesto que no existe ninguna relacin
entre los sonidos producidos para expresar una alerta y los depre
dadores que los provocan.
Desplazamiento. Hablamos de desplazamiento cuando las seales o
signos pueden referirse a eventos lej anos en el tiempo o en el espa
cio con respecto a la situacin del hablante. La mayor parte de las lla
madas y seales en el mundo de la comunicacin animal reflejan el
estmulo de su entorno inmediato y no pueden referirse a nada en
el futuro, en el pasado o a ningn lugar distinto del compartido entre
emisor y receptor. Sera dificil pensar que nuestro perro pudiera co
municar la idea " quiero salir de paseo maana a las tres en Estambul".
O, usando el ej emplo del filsofo Bertrand Russell, que un simio
pudiera expresar la idea "mi padre era pobre pero honrado". Uno de los

La ling!stica como ciencia cognitiva

(3)

(4)

(5)

(6)

(7)

rasgos predominantes de la comunicacin animal es que no presen


ta desplazamiento.
Articulacin dual. Los sonidos de una lengua no tienen significado in
trnseco pero se combinan entre s de diferentes maneras para formar
elementos (palabras, por ejemplo) que poseen significado. Un sistema
de comunicacin que se organiza de acuerdo con dos niveles, uno en
que los elementos mnimos carecen de significado y otro en que esas
unidades se agrupan formando unidades significativas, es un sistema
dual. Toda lengua humana posee esta propiedad. La dualidad en senti
do estricto permite la combinacin de palabras de forma ilimitada, y
ello constituye un procedimiento que permite una gran simplicidad
y economa caracterstica de los sistemas lingsticos. Los sonidos se
organizan en slabas y forman palabras. stas se articulan o combinan
en frases y oraciones, y stas se combinan entre s formando textos,
discursos, etc. Los signos en los sistemas de comunicacin animal, en
cambio, raramente se combinan entre s para formar nuevos smbolos.
Productividad. Existe en las lenguas humanas una capacidad infinita
para entender y expresar significados distintos, usando elem,entos co
nocidos para producir nuevos elementos. El sistema de la lengua nos
permite formar un nmero infinito de oraciones. Los sistemas de co
municacin animal presentan, por el contrario, un nmero finito y
delimitado de enunciados posibles.
Prevaricacin. Consiste en la posibilidad de emitir mensajes que no
sean verdaderos, en la posibilidad de mentir. En general ninguno de
los sistemas animales de comunicacin posee esa propiedad, aunque
en aos recientes se ha demostrado que algunos simios son capaces
de producir la seal de alarma que significa la presencia prxima de
un depredador, para asegurarse de que otros simios se mantengan ale
jados de la comida, lo que constituye un claro ejemplo de prevarica
cin. Es decir, hay simios que mienten como si fueran humanos.
Rtiflexividad. Cuando un sistema de comunicacin permite referirse
a l mismo decimos que el sistema es reflexivo. El lingista Roman
Jakobson afirm que una de las funciones del lenguaje es precisamen
te sta, la funcin metalingstica o reflexiva. Con la lengua pode
mos producir enunciados que tengan a la lengua como objeto: "un "
es u n artculo indeterminado. Los sistemas d e comunicacin animal no
poseen esta propiedad.
Unidades discretas. Las lenguas usan un conjunto reducido de elemen
tos (sonidos) que contrastan claramente entre s. Cuando las unidades
15

La lingstica: Ciencia cognitiva

(H)

de un sistema de comunicacin son claramente separables en ele


mentos distintos decimos que el sistema es discreto. Los sonidos de la
lengua son perceptibles por el oyente como unidades diferenciadoras.
En los sistemas de comunicacin animal Ias seales (gruidos, por
ejemplo) tienden a ser analgicas, es decir, se presentan en escalas
continuas de intensidad variable, de manera que la longitud, el tono
o la intensidad de la seal puede variar con el grado de la emocin o
el contenido informativo que se intenta expresar. Pero un"liiiibro"
no es un objeto ms grande o ms pesado que un "libro" en ningu
na lengua natural.
Creatividad. El uso del lenguaje humano no est condicionado por es
tmulos exteriores ni interiores en la produccin de un enunciado.
Los enunciados son impredecibles en condiciones normales, mientras
que la comunicacin animal tiende a estar controlada mucho ms r
gidamente por estmulos externos que el comportamiento huma
no. Excepto en casos irrelevantes, como las expresiones hechas tales
como Buenos das, Mi casa es su casa, etc., no nos limitamos a repetir
frases que ya hemos escuchado, sino que tenemos la capacidad de
crear frases nuevas adecuadas a las necesidades cambiantes de cada
momento.Y a la inversa, entendemos oraciones que otros producen
a pesar de no haberlas ledo o escuchado con anterioridad.

Estos rasgos, arbitrariedad, desplazamiento, articulacin dual, productividad,


IJrevaricacn, riflexividad, uso de unidades discretas y creatividad, son compartidos
por todas las lenguas humanas, definen el lenguaje humano y lo diferencian
:le los sistemas de comunicacin animal. Podemos as defender la idea de que
l lenguaje, caracterizado mediante estos rasgos, es nico en el mundo ani
mal y caracterstico de nuestra especie. Pero la lingstica cognitiva efien
:le adems la idea de que ningn animal no-humano es capaz de adquirir un
.enguaje que presente dichos rasgos. Se ha intentado ensear sistemas de co
nunicacin similares al lenguaje a otras especies: delfines, loros, palomas, pe
:iquitos o leones marinos. Sin duda, los intentos ms interesantes son aqullos
iue tienen como objeto ensear un lenguaje a las simios, y especialmente a
os chimpancs, puesto que es indudable que stos son nuestros parientes
ns prximos en el mundo animal y que la distancia gentica entre ellos y
os humanos es muy pequea (debemos tener en cuenta que nuestros genes
;on idnticos a los de los chimpancs en un porcentaje superior al 95%).
Los primeros intentos de ensear a los chimpancs a usar una lengua se
rieron frustrados por una limitacin insalvable : el aparato fonador de los sil6

La lingstica como ciencia cognitiva

mios no est diseado para producir los sonidos del habla. A partir de los ex
perimentos iniciales con Vickie, un chimpanc que aprendi a pronunciar
cuatro palabras en ingls en la dcada de los cuarenta, los investigadores se
dieron cuenta de que las lenguas humanas no estn limitadas a las modalida
des orales y que los lenguajes de signos son lenguajes humanos plenos, simples
modalidades gestuales de nuestra capacidad lingstica que presentan toda la
complejidad y capacidad expresiva de los lenguajes orales. Por eso se intent
ensear a varios chimpancs lenguaj es de signos manuales, en particular el
lenguaje de signos americano o ASL (American Sign Language). Los expe
rimentos ms conocidos son probablemente los intentos de enserselo a
Washoe, Nim Chimpsky y Koko.
El chimpanc Washoe adquiri, entrenado por AlIen y Beatrice Gardner,
un vocabulario de 130 signos y ense 31 signos a o tro chimpanc, Lulis.
De acuerdo con sus entrenadores Washoe era capaz de identificarse a s mis
mo en un espejo ("Yo,Washoe") y de establecer combinaciones de dos signos
("beb mo", "ms fruta"), lo que constituye un primer indicio de capaci
dad sintctica y de productividad.
Nim Chimpsky fue educado como si fuera un nio por Herbert Terrace
con la intencin de determinar si un chimpanc poda producir una oracin.
Bajo condiciones experimentales estrictamente controladas, que incluan va
rias horas diarias de grabaciones en vdeo, Nim aprendi unas 1 25 seales
de ASL. Sin embargo, jams produj o combinaciones de ms de dos signos
que no fueran repetitivas o redundantes. Adems, Nim nunca us el sistema
de comunicacin aprendido de manera espontnea sino que la mayor parte de
sus comunicaciones estaban relacionadas con la imitacin directa de sus en
trenadores (el cuarenta por ciento de los casos), respuestas directas a pregun
tas simples o seales relacionadas con la comida, la bebida o los juegos. Es
decir, respuestas controladas por estmulos directos. Terrace lleg a la conclu
sin de que un chimpanc no puede producir una oracin.
Koko era un gorila nacido en 1 971 a quien Francine Patterson ense ASL
por un periodo de once aos. Segn su entrenadora, Koko utilizaba seales
para hablarse a s misma, era capaz de combinar signos y poda usar nuevas
combinaciones para producir significados nuevos, ("pulsera-dedo" para ex
presar "anillo" o "tigre-blanco" para describir "cebra") . Segn ella Koko usaba
el sistema de signos del que dispona para mentir, cotillear o bromear, tal
como usa el lenguaje un ser humano.
Ms recientemente, Kanzi y Panbabisha, chimpancs pigmeos que parecen
ser mucho ms inteligentes que los dems primates y que han sido entrenados
por Savage-Rumbaugh, muestran habilidades lingsticas equiparables a las
17

La lingstica : Ciencia cognitiva

de un nio de dos aos y medio mediante el uso de un lenguaje simblico


que pueden producir usando las teclas de un ordenador. Su entrenador afir
ma que no slo son capaces de expresar conceptos nuevos sino que son ca
paces tambin de inventar reglas de combinacin de signos que no les han
sido enseadas.
Existe una gran discrepancia sobre cmo interpretar los resultados de estos
experimentos. Para muchos lingistas estas habilidades no son mucho ms re
levantes que los trucos que aprenden los animales de circo, un ej emplo ms
de condicionamiento conductista, y los animales no comprenden lo que estn
diciendo ni usan sus signos simblicamente. Segn muchos lingistas, por
tanto, no deberamos dar importancia a estos experimentos mientras que no
tengamos evidencia irrefutable no slo de comprensin de lenguaje, sino de
produccin de estructuras complejas y creativas entre los animales involucra
dos en ellos. Los investigadores encargados de entrenar a estos animales acusan
a estos lingistas de usar una escala de valoracin doble: no le dan importan
cia a la adquisicin de ciertas habilidades en primates, como la de combinar
cadenas de dos signos (sustantivo-verbo para expresar una accin, por ejem
plo), mientras que un ejemplo de dicha combinacin se considerara mues
tra de habilidad lingstica incipiente en un nio.
Es indudable que estos experimentos nos han ayudado a comprender mu
chos aspectos de las habilidades cognitivas en los simios, al tiempo que nos
muestran de manera inequvoca la singularidad y la complejidad del lengua
je humano. Tambin nos ayudan a reflexionar sobre lo notable que es el hecho
:le que los nios, sin un tipo de instruccin explcita similar a la usada en los
tntentos de ensear una lengua a los chimpancs, puedan, a una edad tempra
na, crear nuevas oraciones complejas que jams hayan odo con anterioridad.

2.3.

Adquisicin del lenguaje: La hiptesis innatista

Chomsky afirma que uno de los rasgos ms sobresalientes de la len


SUa es la discrepancia entre su aparente complejidad y la facilidad con que los
1ios la adquieren, en un periodo muy corto de tiempo y tomando como
Jase un conjunto de datos muy reducido. Las lenguas humanas son mucho
ns complejas que las lenguas artificiales que usamos para programar orde1adores, por ejemplo, o que los sistemas matemticos ms complicados. Sin
mbargo, aprender dichos lenguajes artificiales requiere instruccin explcita
nientras que aparentemente los nios aprenden su lengua materna simple
nente por estar expuestos a ella. Cualquier nio normal tiene la capacidad
Jara convertirse en un hablante nativo de cualquier idioma (espaol, ingls,
18

La lingstica como ciencia cognitiva

chino, guaran, etc.) . De la misma manera que la aparicin del lenguaj e en


nuestra especie es probablemente el aspecto ms importante de nuestra evo
lucin, la adquisicin de una lengua determinada es la proeza intelectual ms
importante en el individuo.
La explicacin que propone la escuela chomskyana para dar cuenta de
este hecho innegable es que la mayor parte de lo que sabemos sobre nuestra
propia lengua no tiene que ser aprendido porque nacemos con ese conoci
miento. Nuestro cerebro est "preprogramado" para adquirir una lengua. La
hiptesis ms razonable que podemos postular para explicar la uniformidad
y la velocidad con la que adquirimos nuestra lengua es proponer que el de
sarrollo de la adquisicin de una lengua est determinado por una facultad
lingstica innata en nuestro cerebro, al igual que hay aspectos del comporta
miento animal que son innatos, tales como la capacidad que tienen las araas
de tejer sus telas o ciertos patrones en la migracin de las aves. Esta facultad
se halla presente desde el nacimiento y nos dota de la habilidad para enten
der y producir oraciones en la lengua que adquirimos como hablantes nati
vos, a partir de los datos derivados de nuestra experiencia. Esta propuesta
recibe el nombre de hiptesis innatista. El lenguaje es algo que la biologa
crea en los nios, de la misma manera que la biologa hace que los murci
lagos se cuelguen boca abajo y las termitas construyan casas comunales. La
informacin lingstica innata debe ser parte de la informacin codificada
en el cdigo gentico del nio que apre nde una lengua. Esto significa que
determinados aspectos del lenguaje se desarrollarn en el nio de la misma
manera que se desarrollarn el cabello y las uas en vez de aletas o alas. Ad
quirir una lengua es parte del ser humano, algo que no podemos evitar.
Del hecho de que los nios tengan la habilidad de adquirir cualquier len
gua natural se deriva que la facultad humana de adquisicin del lenguaje no
debe ser especfica con respecto a una lengua determinada. Si esta facultad es
capaz de explicar la rapidez y la uniformidad en la adquisicin de una lengua,
el espaol por ejemplo, debe ser capaz de explicar la rapidez en la adquisicin
de cualquier otro idioma como .lengua materna, ingls, vasco, swahili, etc. Es
generalmente aceptado que, mientras que los nios son capaces de conver
tirse en hablantes nativos de por lo menos una lengua, ningn adulto que
estudie una segunda lengua es capaz de igualar dicha "proeza". Adems, mien
tras que algunos idiomas extranjeros presentan mayor dificultad para su apren
dizaje como segundas o terceras lenguas a hablantes de lenguas determinadas,
todas las lenguas son igual de faciles para un nio.
Hay miles de lenguas en el mundo, y la lengua que un nio aprende de
pende de la sociedad en la que nace. Es necesario aclarar que la hiptesis
19

La lingstica : Ciencia cognitiva

innatista no afirma que un nio est preprogramado para aprender especfi


camente la lengua de sus padres. Esto es obvio p orque los padres pueden
trasladarse a otro pas de lengua distinta o el nio puede ser adoptado por otra
familia y el nio va a aprender de todas formas la lengua de la sociedad en la
que crece. Pero podemos suponer que aquello que es comn a todas las len
guas humanas est presente en la mente del nio cuando ste nace, por lo
que hay determinados aspectos del lenguaj e que no tiene que aprender. De
aqu se deriva que la facultad humana del lenguaj e debe incorporar un con
junto de reglas o principios universales que le permiten al nio procesar e
interpretar oraciones de cualquier lengua. Lo que aprendemos mediante la
experiencia no son estas reglas sino los hechos adicionales que diferencian
unas lenguas de otras, la lengua de la sociedad en la que el nio crece de las
dems. Esto le proporciona al nio una enorme ventaj a inicial a la hora de
aprender una lengua y permite explicar la rapidez en la adquisicin. Al con
junto de reglas y principios comunes a todas las lenguas que la hiptesis inna
tista asume estn presentes desde el nacimiento lo denominamos gramtica
universal. Entendemos como tal el estadio inicial de conocimiento de la es
tructura y funcionamiento del lenguaje que tiene el hablante desde el momen
to de su nacimiento, antes de ser expuesto a datos concretos de su idioma.
El lenguaje es uno de los primeros sistemas cognitivos que desarrollamos.
Los nios, a una edad muy temprana, cuando an no saben atarse los zapatos
o hacer matemticas, ya usan el lenguaje. Entender cmo funciona el len
guaje nos ayuda a entender cmo funciona la adquisicin del conocimiento,
y a contestar preguntas ms complejas sobre la arquitectura cognitiva.
La cuestin de si el conocimiento es innato o adquirido es una de las cues
tiones filosficas tradicionales. Platn discute la idea de que el conocimiento
es innato en los dilogos entre . Scrates y Menn. Este ltimo se pregunta
cmo podemos preguntar acerca de lo que desconocemos si no sabemos qu
preguntas hacer. Scrates responde que el conocimiento es innato porque el
alma es inmortal. El alma de cada p ersona ha existido desde siempre: sabe
mos lo que sabemos porque nuestro saber proviene de una existencia ante
rior. Nuestro saber no es consciente pero p odemos recordar las cosas que
sabemos.
H ay que aclarar que los ejemplos del conocimiento innato del que ha
bla Scrates no estn relacionados con el lenguaj e, sino con la geometra y
la virtud. Pero sus ideas pueden aplicarse al lenguaje. Nos puede parecer ex
trao en el siglo XXI el pensar que sabemos lo que sabemos porque nuestro
conocimiento proviene de una existencia anterior. Pero usamos en la actua
lidad un tipo de explicacin muy similar: parte de lo que sabemos est pro20

La lingstica como ciencia cognitiva

gramado en nuestro cdigo gentico. Proviene, en ese sentido, de algo que


ha existido antes, y que, en cierta medida "recordamos".
La idea de que el conocimiento es innato no es la nica posible. Los em
piricistas, cuyas ideas se remontan en este sentido a Aristteles, creen que la
mente, en el momento del nacimiento, es una tabula rasa, una tablilla en blan
co en la que la experiencia de lo que nos rodea inscribir nuestro conocimien
to. De la misma manera, el pensamiento aristotlico afirma que el lenguaje
es slo el producto de nuestra experiencia del mundo que nos rodea, de los
datos lingsticos a los que nos vemos expuestos y de los que aprendemos
nuestra lengua por imitacin o analoga.
Resulta evidente que no todo en el lenguaje es innato, y que para que
exist el lenguaje necesitamos tanto "herencia" como"cultura", tanto a la na
turaleza como a la experiencia de lo que nos rodea. Lo interesante es obser
var que el lenguaje constituye un rea de estudio privilegiada para discernir
qu parte de nuestro conocimiento est programada genticamente y es, en
ese sentido, similar a los instintos animales, y qu parte se deriva de la expe
riencia y del entorno. Es sta una cuestin que ha despertado el inters de
pensadores en todo tipo de disciplinas desde los comienzos del pensamiento
filosfico y que, desde la propuesta chomskyana a principios de los sesenta
de que los seres humanos poseen un conocimiento innato de las lenguas na
turales, ha intensificado el inters de filsofos y psiclogos sobre las cuestio
nes relacionadas con el aprendizaje y la adquisicin del conocimiento.
El hecho de que parte de lo que sabemos acerca de nuestra lengua sea inna
to puede parecer una hiptesis razonable en mayor o menor medida. Pero cabe
preguntarse qu tipo de evidencia emprica apoya esta hiptesis. La lingstica
cognitiva encuentra datos para favorecer esta idea en los siguienes argumentos:

(1)

La universalidad del lenguc:ife


El hecho de que todos los grupos humanos posean un lenguaje no
es indicio suficiente por s mismo para afirmar que el lenguaje es in
nato, puesto que hay muchas cosas que son universales pero no inna
tas (la aficin a determinados refrescos o la televisin, por ejemplo,
son universales pero no deberamos afirmar que la televisin es parte
de nuestro cdigo gentico, aunque a veces parece haber evidencia
a favor de esta propuesta). Para los lingistas de la escuela choms
kyana lo crucial no es slo que todas las culturas posean un lengua
je, sino que las aparentemente grandes diferencias entre las lenguas
no son tales. Ellos proponen que a determinado nivel de descripcin
y abstraccin las lenguas poseen muchas ms caractersticas similares

21

La lingstica: Ciencia cognitiva

(2)

que caractersticas diferenciadoras; en ese sentido el lenguaje pre


senta caractersticas universales. No slo el hecho de que todas las
lenguas tengan sujetos y predicados, por ejemplo, sino fenmenos an
ms curiosos como que la relacin entre la posicin de los pronom
bres y la interpretacin del antecedente a que se refieren parecen ser
comunes en todos los idiomas o que los mecanismos de formacin
de preguntas son compartidos por todas las lenguas conocidas. Por
ejemplo, no hay lenguas en que, a partir de la oracin Toco la guitarra
y el piano podamos formular la pregunta Qu tocas y el piano?, aun
que la pregunta es de una lgica impecable, sin recurrir a circunlo
quios como Qu instrumento tocas adems del piano?
Si estamos de acuerdo en que las diversas lenguas del mundo tienen
muchas cosas en comn, el argumento de la universalidad del len
guaje es razonable. Si asumimos que estos rasgos comunes son inna
tos podemos explicar por qu son comunes a lenguas diversas. Hay
que considerar tambin que las lenguas han cambiado y evoluciona
do a lo largo de miles de aos . Si no existieran lmites innatos a lo
que constituye una lengua humana no podramos explicar por qu
las lenguas no se han desarrollado hasta convertirse en sistemas com
pletamente diferentes, similares slo en el sentido de que sirven para
comumcarse.

El argumento de la pobreza de estmulos

ste es uno de los argumentos cruciales en el modelo chomskyano


y en general, en los modelos que asumen que parte de nuestro co
nocimiento es innato. Dicho argumento est basado en la enorme
separacin entre la informacin acerca del mundo exterior que es
accesible a nuestros sentidos y el conocimiento complejo que adqui
rimos acerca de l. Lo que sabemos es mucho ms complejo que lo
que podemos deducir de los meros datos de la experiencia.
En el caso de la adquisicin del conocimiento lingstico el argumen
to est relacionado con los datos fragmentarios que el nio recibe
de su lengua materna y la distancia entre estos datos y la comple
jidad del sistema lingstico que el nio adquiere en un periodo de
tiempo asombrosamente corto. Segn la escuela chomskyana, los
datos lingsticos que nos rodean son tan fragmentarios e incom
pletos que deberan hacer imposible el aprendizaje de una lengua.
Evidentemente, el contexto y la experiencia juegan un papel crucial
en la adquisicin, pero es inconcebible dejar de lado la participa
cin de la herencia y la naturaleza.

La lingstica como ciencia cognitiva

Por poner un ejemplo muy simple: cmo se adquieren los signi


ficados de las palabras? Supongamos que alguien seala en una de
terminada direccin y pronuncia la palabra puerta o cualquier otra
palabra que el nio oye por primera vez. Cmo sabe el nio que
la palabra puerta se refiere al objeto fisico que nosotros intentamos
describir, y no a su marco, o al picaporte, o a una seccin especfi
ca de la misma, o a su color, a cualquier objeto que tenga forma rec
tangular, a un fragmento formado por la puerta y la pared? Cmo
sabe que lo que describimos no es una accin y s un objeto? Pode
mos buscar distintas explicaciones para este ejemplo simplificado,
y probablemente podamos asumir que hay toda suerte de indicios
contextuales, tanto gramaticales como extragramaticales, de infQr
macin repetida o de pistas en nuestra actitud o comportamiento
que ayudan al nio a determinar el significado de la palabra. Pero
las explicaciones que proporcionemos se vern sin duda debilita
das si pensamos que los nios aprenden el vocabulario a una velo
cidad sorprendente, entre nueve y diez palabras nuevas al da. De
hecho sabemos muy poco en detalle acerca de cmo los nios ad
quieren los significados de las palabras, o de cmo adquieren las e
tructuras gramaticales de su lengua. La pregunta es fascinante, sin
duda.
Numerosos estudios han demostrado que el desarrollo gramatical
no depende de la instruccin explcita de la lengua, que los nios no
aprenden la lengua porque estemos continuamente explicndoles qu
oraciones son gramaticales y cules no. Podramos pensar que si los
padres o los dems adultos corrigieran la gramtica de los nios esta
informacin podra ayudar en el proceso de adquisicin. Pero a los_
padres no les preocupa en general la gramaticalidad o la correccin de
las expresiones de sus hijos, tal como han demostrado centenares
de horas de grabacin de intercambios entre padres e hijos, sino que
les preocupa ms si lo que los nios dicen es cierto o falso. O que se
porten bien.
Existen argumentos para apoyar la idea de que no slo no aprende
mos mediante instruccin explcita, sino que tampoco lo hacemos
por imitacin de la lengua de nuestros padres ni por analoga. O al
menos, puesto que tanto la imitacin como la analoga son procesos
que evidentemente forman parte de los mecanismos de adquisi
cin, que hay numerosas reas de nuestro conocimiento del lengua
je que no pueden ser explicadas de esta manera.
23

La lingstica : Ciencia cognitiva

En primer lugar, si aprendiramos nicamente por imitacin no po


dramos explicar determinados errores que cometen los nios pero
que no cometen las personas a su alrededor. Las generalizaciones en
los procesos de formacin de palabras son un buen ejemplo: los nios
tienden a decir est en vez de estuve o salir en vez de saldr. Al hacer
esto, el nio aplica por analoga, y con mucha lgica y sentido co
mn, reglas productivas de formacin de palabras, ignorando que
las formas verbales presentan irregularidades que aprender poco a
poco. Lo interesante, adems de la lgica impecable de los nios, es
que, por mucho que corrijamos este tipo de error, el nio seguir
cometindolo hasta determinada edad, aqulla en que se aprenden
de manera uniforme las irregularidades de la lengua. La imitacin del
habla de los padres no es sufIciente para adquirir el lenguaje en su
totalidad.
El mismo ej emplo anterior plantea el problema del aprendizaje por
analoga. Est claro que las generalizaciones de reglas de formacin
de palabras se pueden aprender por analoga con las reglas regula
res de la lengua. Pero hay construcciones que no se pueden aprender
por analoga. El ejemplo clsico es el siguiente: Supongamos que la
formacin de oraciones interrogativas totales se produce mediante
la anteposicin del verbo auxiliar; es decir, que formamos la pre
gunta Es Juan intelig ente? a partir de la oracin Juan es inteligente
colocando el primer verbo al principio de la oracin. Este mecanis
mo debera ser fcil de observar y de adquirir mediante analoga, una
propuesta razonable. Pero si aprendiramos por analoga, esperara
mos que de la oracin El nio que est a mi lado es inteligente el nio
formara la pregunta Est el nio que a mi lado es inteligente?, un error
que un nio j ams comete. El conocimiento necesario para formar
la interrogativa correcta Es el nio que est a mi lado inteligente? es
bastante complejo, tal como veremos en el captulo de sintaxis, y
no es fcilmente explicable por analoga con otros ej emplos ni es
producto de instruccin explcita.
La explicacin que ofrece la lingstica chomskyana del aprendizaje
de la lengua, si ste no se da como resultado de instruccin expl
cita, por imitacin de nuestros padres o de las personas encargadas
de cuidarnos o educarnos, o por medio de mecanismos generales de
aprendizaje como son las generalizaciones por analoga, es la siguien
te: Existe en nuestra mente o cerebro un mdulo cognitivo indepen
diente especializado en la adquisicin del lenguaje. El estado inicial
4

La lingstica como ciencia cognitiva

de este mdulo est formado por los principios comunes a todas las
lenguas -referidos tanto a sonidos, como a significados o construc
cin de palabras y oraciones-, que se hallan presentes en nuestra
mente gracias a la herencia gentica. Este mdulo inicia un proceso
de maduracin cuando se ve expuesto a datos lingsticos relevantes
por medio de la experiencia y observacin de la lengua que nos ro
dea. El resultado fmal de este proceso de maduracin es un estado
diferente del inicial y que corresponde a la gramtica de una lengua
particular: espaol, ingls, vasco, etc. -segn la lengua a la que haya
sido expuesto el nio.

(3)

"

Las lenguas criollas


Denominamos lengua pidgin a la desarrollada en la comunicacin
verbal entre hablantes que no comparten una lengua comn. Estas
lenguas surgen, en general, cuando dos o ms personas entran en con
tacto en una situacin de intercambio o comercio. Si estas personas
no comparten una lengua comn, desarrollan una lengua simplifica
da para facilitar el intercambio y la comunicacin. Un par de ejem
plos son la jerga chinook, usada por los indgenas americanos y los
comerciantes franceses y britnicos para comunicarse entre s en la
costa noroeste del Pacfico norteamericano en el siglo XIX, y el pid
gin vasco-islands del siglo XVII del que tenemos muestras como Jor
ju mala gisona "eres un mal hombre" yJor mi presentajOrju bustana "yo
te dar la cola (de la ballena)". Similares ejemplos se encuentran en
situaciones de contacto entre misioneros o comerciantes y las pobla
ciones nativas en otras partes del mundo. Estas lenguas se caracterizan
por tener un conjunto muy limitado de palabras y reglas gramatica
les muy simples, de manera que la comunicacin depende en su ma
yor parte de la informacin que provee el contexto concreto de la
comunicacin para desambiguar los significados posibles o del uso
de metforas y circunloquios complejos. En general, en todas estas
lenguas es imposible expresar morfolgicamente la funcin grama
tical de las palabras y el caso (sujeto, objeto, etc.), las diferencias tem
porales (presente, pasado o futuro), y las diferencias de aspecto (accin
terminada o incompleta) o modo (subjuntivo o indicativo). Los pid
gin carecen de preposiciones o presentan un nmero muy reducido
de ellas. Una de sus caractersticas cruciales es que no existen hablan
tes nativos de una lengua pidgin. Ahora bien, cuando un pidgin es
adoptado por una comunidad de hablantes, los nios de dicha co
munidad pueden adquirirlo como lengua nativa. Decimos que esa
25

lingstica : Ciencia cognitiva

lengua se ha convertido entonces en una lengua criolla, que se ha


criollizado. Las lenguas criollas se convierten, en una sola generacin,
en lenguas totalmente desarrolladas que presentan un vocabulario
extenso y una complej idad en sus estructuras idntica a la de cual
quier otra lengua humana. De alguna manera, en un espacio de tiem
po muy reducido, los nios que se ven expuestos a una lengua pidgin
como lengua materna la dotan automticamente de complejidad es
tructural, de una gramtica, y la consolidan en una lengua criolla.
El lingista Derek Bickerton sugiere que el estudio de las lenguas
pidgin y las lenguas criollas puede ofrecer datos relevantes para las im
plicaciones de nuestras teoras acerca del lenguaje. Dos de los rasgos
de estas lenguas plantean problemas interesantes a la hora de analizar
los mecanismos de adquisicin y aprendizaje de una lengua. Prime
ro, la aparicin de una lengua criolla a partir de una lengua pidgin
supone que los hablantes son capaces de aadir a sta rasgos grama
ticales que no estaban presentes histricamente en la lengua pidgin
original. La criollizacin, incluso en un grado mayor que la adquisi
cin normal de un idioma, presupone que es posible el aprendizaje
sin instruccin explcita. En segundo lugar, todas las lenguas criollas
del mundo presentan rasgos similares (todas marcan, por ejemplo, la
diferencia entre la presencia y la ausencia de complementos directos
mediante mecanismos g ramaticales de concordancia y todas tien
den a presentar el mismo orden de los elementos oracionales) . Para
Bickerton slo existe una hiptesis que pueda explicar estos datos: la
existencia de un "bioprograma" innato para el lenguaj e que espe
cifica un conjunto de estructuras gramaticales especficas a las que el
nio tiene acceso en el caso de que los datos de la lengua a la que se
ve expuesto sean incompletos o inestables, evidencia de que parte
de nuestra facultad de lenguaj e es innata.

Las etapas en la adquisicin de la lengua


A pesar de que postulemos que el lenguaj e es innato, los nios no
nacen hablando. El conocimiento de su lengua se desarrolla en pe
riodos o etapas muy delimitadas, de manera que cada etapa es sucesi
vamente ms cercana a la gramtica del lenguaj e adulto. Al observar
las etapas del desarrollo en distintas lenguas se ha notado que las eta
pas en la adquisicin de la lengua por parte del nio son muy simi
lares, y a juicio de algunos lingistas, universales.
Estas etapas se dividen normalmente en periodos pre-lingsticos y
p eriodos lingsticos. Los primeros ruidos, ronroneos o gritos no

La lingstica como ciencia cognitiva

son ms que respuestas a estmulos del entorno, hambre, incomodi


dad, etc., y podemos dudar de su carcter exclusivamente lingstico.
Alrededor de los seis o siete meses de edad, los nios comienzan a
balbucear y producen sonidos reduplicativos como babababa o dada
dada. Muchos de los sonidos que los nios producen en esta etapa
no son sonidos caractersticos de la lengua de sus padres, pero a ls
diez meses de edad usan ya slo los sonidos de su lengua materna y
no distinguen los fonemas de lenguas que no sean la propia. Al final
del primer ao los nios aprenden a cambiar el contenido de las s
labas, que dejan de ser necesariamente reduplicativas (da-d, ne-m).
Los mecanismos de aprendizaje d e l a lengua ya estn e n funciona
miento.
Los nios producen sus primeras palabras aisladas a los diez u once
meses, aunque entienden ciertas palabras meses antes de llegar a este
momento. Las clases ms frecuentes de palabras que un nio produ
ce en esta edad son nombres de individuos especficos (pap), de ob
jetos (mesa) o de sustancias (agua) . Estas palabras aparecen de forma
uniforme en todas las lenguas y culturas. A partir de ah los nios ad
quieren algunos verbos (dar) y adjetivos (grande) . Las primeras pala
bras tienden a reflejar objetos que sobresalen en su entorno y no
incluyen palabras que nombren objetos o acciones abstractas.
Alrededor de los dieciocho meses de edad se produce una explosin
en el nmero de palabras que el nio usa y comprende. Esta explo
sin va acompaada de la aparicin de combinaciones de dos pala
bras (da agua o coche grande), una primera muestra de productividad
y creatividad en el uso del lenguaje. Existe en todas las lenguas una
correlacin entre el aumento del nmero de palabras y la aparicin
de frases rudimentarias formadas por dos elementos. Las frases que
el nio produce parecen telegramas en los que se han dejado de lado
las preposiciones y los morfemas de concordancia (a, de, la -s del plu
ral o -aba para expresar pasado). Sin embargo, incluso en esta etapa
inicial, los nios producen muy pocos errores en el orden de pala
bras (no dicen, por ejemplo, grande coche o agua da) . Cuando estas
palabras de contenido gramatical aparecen, tienden a hacerlo en un
orden determinado (en ingls, los gerundios en -ng antes que la fle
xin de tercera persona, por ejemplo).
Alrededor de los dos aos y medio de edad la etapa telegrfica ter
mina abruptamente y empiezan a aparecer enunciados de longitud
variable, al tiempo que aparecen de manera uniforme en su habla las
27

lingstica: Ciencia cognitiva

palabras de contenido gramatical, la mayora de las preposiciones que


faltan en la etapa anterior, por ej emplo. Las estructuras que usa el
nio se hacen ms y ms complejas: surgen oraciones interrogativas
( Tienes hambre?), oraciones de relativo (El coche que me gusta) y cierto
tipo de subordinadas (Quiero comer). Son frecuentes en este periodo
las generalizaciones errneas de procesos de formacin de palabras
(and en lugar de anduve, hac en vez de hice) . El vocabulario crece a
un ritmo trepidante, un promedio de nueve palabras diarias entre
los dieciocho meses y los seis aos de edad.
Cualquier nio normal que es parte de una comunidad lingstica
adquiere por lo menos una lengua a una edad temprana. Una vez
llegada la pubertad, el desarrollo de su conocimiento lingstico ha
alcanzado un nivel estable que no difiere en trminos generales del
nivel alcanzado por otros nios de la misma edad en la misma comu
nidad. En este sentido, el desarrollo del lenguaje presenta las mismas
caractersticas que todo comportamiento animal que est condi
cionado biolgicamente, tal como seal por primera vez Eric
Lenneberg, puesto que tanto uno como otro se desarrollan siguien
do etapas claramente diferenciadas y que adems presentan un "pe
riodo crtico" para la adquisicin de dicho comportamiento. As las
neuronas visuales en los gatos se desarrollan y ajustan para percibir
lneas horizontales, verticales y oblicuas slo si se ven expuestos a
ellas antes de alcanzar deteminada edad. Lo mismo sucede con el ins
tinto de algunas aves para seguir a su madre o con la capacidad de
algunos pjaros como los canarios para aprender a silbar como sus
padres. Existen periodos crticos en el aprendizaje de la lengua? Si
la adquisicin del lenguaje no slo se desarrolla en etapas bien dife
renciadas e independientes de la lengua en cuestin, y si la adquisi
cin presenta un periodo crtico para el aprendizaje, tenemos datos
relevantes para deducir por analoga que el lenguaje est biolgica
mente condicionado al igual que lo estn determinados instintos
animales.
(5)

La hiptesis del periodo crtico


Todos sabemos que es mucho ms dificil aprender una segunda len
gua durante la madurez que una lengua materna durante la infancia.
Los adultos raras veces dominan una segunda lengua que han apren
dido despus de la pubertad, especialmente la fontica y la fonologa
de la nueva lengua. No tenemos ms que pensar hasta qu punto est
presente en cualquier cultura la nocin de "acento extranjero".

La lingstica como ciencia cognitiva

Muchas explicaciones son posibles: en primer lugar se ha propues


to que hablamos a los nios de una manera especial, que curiosa
mente sera comn a todas las lenguas, en habla lenta y pausada, en
un tono muy alto y con exageraciones marcadas en la entonacin.
Este tipo de lengua caracterstica del habla de la madre, que recibe
a veces el nombre de"madreleo", presenta beneficios lingsticos
puesto que los lmites de las construcciones sintcticas estn marca
dos a menudo por un cambio en el tono o por una pausa que le
confieren al nio informacin relevante para adquirir la estructura
sintctica de la lengua. Para explicar la diferencia entre la adquisicin
de primeras y segundas lenguas se ha propuesto que los adultos no
obtienen este beneficio puesto que no nos dirigimos a ellos en "ma
dreleo". Se ha propuesto tambin que los nios no tienen cons
ciencia de sus propios errores, frente a los adultos que se cohben al
producirlos y eso detiene o dificulta el proceso de aprendizaje. Se ha
dicho que los nios no tienen otra lengua que interfiera en el apren
dizaje, a diferencia de los adultos. Pero sabemos que los nios adquie
ren su lengua aunque no se les hable en"madreleo" (hay culturas
en las que no se les habla directamente a los nios hasta una edad bien
madura y en las que, sin embargo, los nios presentan las mismas eta
pas en la adquisicin que en el resto de las culturas), que cometen
un nmero reducido de errores y que stos no son cor regidos en la
mayora de los casos. La explicacin autntica de las diferencias en
los procesos de aprendizaje de una lengua entre nios y adultos ra
dica en la edad.
Se han hecho estudios en los que se compara la lengua de inmigran
tes que han residido ms de diez aos en su pas de adopcin con la
lengua de los nativos de ese pas. Las personas que inmigraron entre
los tres y los seis aos obtienen los mismos resultados en las pruebas
gramaticales propuestas y producen los mismos juicios de gramati
calidad que los hablantes nativos, mientras que los que inmigraron
entre los ocho y los quince aos de edad obtienen resultados mucho
peores.Y los resultados de los que inmigraron cuando tenan ms de
diecisiete aos son los peores desde un punto de vista gramatical. En
este grupo, a pesar de las diferencias de edad entre las personas que
lo constituyen, no existen cur iosamente diferencias observables en
cuanto al uso de la nueva lengua.
Parece evidente que existe un lmite de edad para aprender una len
gua materna, cierto plazo dentro del cual hay que aprenderla. Aun29

lingstica : Ciencia cognitiva

que los casos de hablantes que han alcanzado la pubertad sin haber
aprendido una lengua son escasos, no son inexistentes, y su estudio
es fundamental para corroborar la hiptesis de la edad crtica. El
caso de Genie, una muchacha que, debido a trgicas circunstancias
familiares, se vio completamente aislada del mundo exterior hasta
alzan zar los trece aos de edad, encerrada en una buhardilla y sin
verse expuesta a ninguna lengua, es uno de los ms famosos. Genie
comenz el proceso de adquisicin del lenguaje durante la pubertad.
Curiosamente, su desarrollo lingstico contrastaba enormemente
con su capacidad comunicativa. Mientras que las oraciones que Ge
nie era capaz de producir, incluso varios aos despus de su libera
cin, estaban constituidas meramente por una sucesin de frases
nominales muy simples, ella haba creado un sistema de miradas, ges
tos y mecanismos para solicitar la atencin que le permitan expre
sar sus ideas y sentimientos a pesar de que su sintaxis estaba muy poco
desarrollada. Es dificil pensar por tanto cmo su falta de recursos gra
maticales se podra explicar asumiendo una deficiencia intelectual, ya
que sus mecanismos cognitivos estaban enormemente desarrollados
pero no eran capaces de proporcionar los medios para adquirir cier
tos aspectos del lenguaje. Las producciones lingsticas de Genie ja
ms alcanzaron el nivel que correspondera ni siquiera a un nio
normal de tres aos.
El caso de Genie, muy estudiado, junto con otros casos en la histo
ria de nios que por diversas circunstancias se han visto expuestos
por primera vez a una lengua una vez pasada la pubertad, se ha usado
como dato tanto para corroborar la hiptesis de que el lenguaje es
un mdulo cognitivo autnomo, independiente de la inteligencia y
otras facultades cognoscitivas, como para apoyar la idea de que exis
te un periodo crtico en la adquisicin del lenguaje, despus del cual
la adquisicin plena de las facultades gramaticales es imposible.
Del mismo modo que el desarrollo de habilidades comunicativas
puede ocupar el lugar de las capacidades puramente lingsticas o
gramaticales, el caso opuesto puede tambin ocurrir. Se han estu
diado casos de nios de temprana edad que poseen un dominio ad
mirable de las estructuras de su lengua pero que son incapaces de
usarlas para la comunicacin interpersonal, o de nios cuyo desarro
llo cognitivo se haba paralizado en todos sus aspectos excepto en la
capacidad de usar el lenguaje. Se ha propuesto que estos casos de
muestran no slo la existencia de un periodo crtico para la adqui-

La lingstica como ciencia cognitiva

sic in del lenguaje, sino que estos mecanismos son distintos de los
mecanismos generales de aprendizaj e que conforman el desarrollo
de nuestra inteligencia.
Hay una cuestin crucial en la que los cientficos cognitivos no estn
de acuerdo: si la naturaleza nos ha dotado con mecanismos genera
les de aprendizaje o con mecanismos que estn diseados especfica
mente para la adquisicin y desarrollo de mdulos independientes
de la mente (el lenguaje, por ej emplo) .Volveremos a esta cuestin
ms adelante.
CUADRO-Etapas en la adquisicin del lenguaje

Etapas delimitadas entre el nacimiento y los 4 aos:


SONIDOS

(1) Los recin nacidos reconocen los ritmos y la meloda de su lengua materna.
(2) 3 meses: descenso de la laringe, apertura de la faringe=> variedad de sonidos.
(3) Hasta los 6 meses los bebs son "fonlogos universales " . Juegos con sonidos.
(4) 6-1 0 meses: balbuceo.
7-8 meses: oclusivas sonoras, oclusivas sordas + vocal: ba-ba; ma-ma; pa-pa.
(5) 10 meses: reconocen slo los fonemas de su propia lengua, antes de usar palabras.

(6) 12

meses: combinacin de slabas distintas (ba-ma-gu).

(1) 1 8

meses: primeras palabras. Una palabra. No hay morfologa.

PALABRAS
Nombres de obj etos y personas

(2) 1 8-24

acciones y rutinas

relaciones sociales.

meses: crecimiento enorme de vocabulario; aprenden una palabra

nueva cada dos horas, hasta la pubertad.


Importante:

(3) Errores:

la comprensi6n precede a la producd6n.

generalizaciones morfolgicas y semnticas. Todos los errores que

cometen son lgicos, aunque incorrectos.


ORACIONES

(1) 18-30

meses: combinaciones de dos palabras. Siempre en el orden

correcto

(agente, accin, complemento directo, complemento indirecto, lugar).

(2) 30-42 meses: cambio drstico en produccin. Sin explicacin. El tipo de oraciones crece exponencialmente: recursividad, pasivas, morfemas gramaticales, interrogativas, comparativas, doble negacin, gnero, nmero.

31

La linglstica: Ciencia cognitiva


2.4.

Lenguaje y cerebro. Neurolingstica

La neurolingstica es el estudio de las estructuras cerebrales que


una persona debe poseer para procesar y comprender una lengua. La pre
gunta bsica que la neurolingstica intenta contestar es sta: cmo est re
presentado el lenguaje en el cerebro? Las investigaciones sobre cerebros tanto
humanos como animales, desde el punto de vista psicolgico o desde el punto
de vista anatmico, han ayudado a responder a algunas de las preguntas sobre
los fundamentos neurolgicos del lenguaje. Sabemos que hay zonas espec
ficas del cerebro que parecen estar especializadas para el mismo. Bajo la hip
tesis innatista esto no es el resultado de una coincidencia o un accidente: el
cerebro, al igual que el resto del cuerpo, se desarrolla segn un mapa genti
co que en parte determina cmo procesamos el lenguaje.
A la hora de estudiar el lenguaje, y hasta los ltimos aos, en los que se
ha producido un creciente y espectacular desarrollo en las tcnicas de estu
dio del cerebro, la neurolingstica se ha tenido que conformar con mtodos
indirectos como son el estudio de los trastornos del lenguaje que sufren de
terminados pacientes con lesiones cerebrales. Estos mtodos son indirectos
porque existen consideraciones ticas que nos impiden abrir el crneo de un
ser humano vivo. En muchos de estos casos de pacientes con lesiones, el al
cance preciso de las mismas nos es desconocido, lo que inevitablemente ha
contribuido a que las conclusiones de dichos estudios hayan sido tentativas.
El cerebro es un organismo extremadamente complejo, formado por apro
ximadamente diez millones de clulas nerviosas o neuronas y por miles de
millones de fibras que las conectan. El cerebro est formado por varias capas
o niveles organizadas en dos hemisferios, uno a la derecha y otro a la izquier
da, conectados entre s por un cuerpo de fibras nerviosas. El nivel del cerebro
que se ha desarrollado en los primates es el que llamamos corteza cerebral o
crtex, la superficie rugosa del cerebro que contiene lo que llamamos co
mnmente materia gris. Es en el crtex donde se localizan las funciones
intelectuales ms elevadas o especializadas, incluido el lenguaje.
Desde mediados del siglo XIX se ha intentado establecer una correlacin
directa entre regiones especficas del cerebro y diferentes habilidades y com
portamientos en los seres humanos. El estudio de lesiones cerebrales en varios
pacientes nos ha revelado que distintas reas controlan o al menos estn rela
cionadas directamente con distintas funciones del cerebro. Existen varias ma
neras en las que el crtex puede sufrir lesiones (golpes, embolias, hemorragias
internas, tumores, infecciones, etc.). Ya en 1 8 6 1 , el neurlogo francs Paul
Broca afirm que es el hemisferio izquierdo del cerebro el que est especia32

la lingstica como ciencia cognitiva


lizado p;ra el lenguaje puesto que las lesiones en la parte frontal del mismo
tienen una repercusin en el uso y procesamiento del lenguaje y dan como
resultado, a menudo, la prdida del habla, mientras que lesiones similares en
el hemisferio derecho provocan trastornos de un tipo diferente y que, en ge':"
neral, tienen poco que ver con el uso del lenguaje. En la actualidad se asume
que las funciones intelectuales ms especializadas, el lenguaje entre ellas, estn
claramente lateralizadas, es decir, que residen de manera preponderante en
uno u otro hemisferio cerebral.
Los trastornos del lenguaje que son el resultado de una lesin cerebral re
ciben el nombre genrico de afasias. Las afasias que derivan en una prdi
da total del uso de la lengua reciben el nombre de afasias globales y, en la
mayora de los casos, aunque los daos producidos afectan a otras funciones
intelectuales, los pacientes que sufren dichas afasias retienen gran parte de las
funciones cognitivas que tenan antes de presentarse la lesin. Mientras que es
tos pacientes presentan problemas a la hora de usar y procesar el lenguaje pue
den a menudo resolver otro tipo de problemas intelectuales siempre que stos
no estn relacionados con el uso de la lengua. Esto se ha usado como argu
mento a favor de la idea de que la capacidad del lenguaje es una capacidad
cognitiva autnoma e independiente y de que el cerebro es modular, tal
como habamos sealado en secciones anteriores.
Adems de estas lesiones que afectan al uso del lenguaj e en su totalidad es
posible encontrar lesiones que afectan a tipos especficos de comportamien
to lingstico. La naturaleza de estas lesiones depende de las reas concretas
del crtex que se ven afectadas. Paul Broca describi a mediados del siglo XIX
las lesiones de un paciente que poda articular tan slo una palabra, coo
resultado de una embolia. Despus de la muerte del paciente, Broca estudi
su cerebro y descubri una lesin en el lbulo frontal del hernsferio izquier
do, un rea que desde entonces recibe el nombre de rea de Broca. l con
cluy que esta rea del cerebro es la responsable de controlar la produccin
del habla. Los pacientes con afasia de Broca tienen enormes difiultades en
la produccin de oraciones, se detienen .a menudo para encontrar la palabra
adecuada, y muestran una ausencia de palabras con funcin claramente gra
matical (aqullas cuya funcin es marcar la concordancia entre el sujeto y el
verbo, por ejemplo, o las preposiciones) . Estos pacientes tienen problemas a
la hora de procesar oraciones cuya interpretacin depende de su estructura
gramatical. Un buen ejemplo lo constituyen las oraciones activas y sus corres
pondientes pasivas (,Juan golpe a Pedro / Pedrofue golpeado porJuan"), en las
cuales la interpretacin del agente de la accin y del objeto de la rnsma de
pende de factores gramaticales (la aparicin de la preposicin por, por ejem-

33

La linglstica: Ciencia cognitiva

plo) . Este tipo de oraciones les resulta muy dificil de interpretar a los pacien
tes con lesiones en el rea de Broca.
Investigaciones posteriores a las realizadas por Broca revelaron que exis
te otro grupo de lesiones con un efecto directo en la produccin y proce
samiento del lenguaje. Estas lesiones se producen en un rea diferente de la
corteza cerebral, no en el lbulo frontal como en los casos anteriormente
estudiados, sino en la porcin trasera del hemisferio izquierdo. A diferencia
de los pacientes con afasia de Broca, estos p acientes tienen gran dificultad en
comprender enunciados y cometen errores semnticos y lxicos en la com
prensin de oraciones, pero no en su produccin. Este tipo de lesin reci
be el nombre de afasia de Wernicke, en honor al neurlogo alemn Karl
Wernicke, quien la describi por primera vez a fines del siglo XIX. En la ma
yor parte de los casos estos pacientes son capaces de producir fragmentos de
habla con perfecta entonacin y pronunciacin, y con aparente fluidez, pero
con un nmero elevado de errores lxicos (en general, sustituciones de unas
p alabras por otras) y errores fonolgicos.

rea de Broca

rea de Wermcke

Otro tipo de afasia es la que denominamos anmica, que se caracteriza


porque los pacientes que sufren de ella no pueden encontrar determinadas

34

La lingstica como ciencia cognitiva


palabras que necesitan para expresar sus ideas y tienen que sustituirlas por
gestos u oraciones complicadas. Lo interesante en los tres casos es que ningu
na de estas afasias deriva en una prdida total de la facultad del lenguaje, sino
en una prdida de aspectos lingsticos especficos. Las lesiones en pacientes
con afasia no se deben en su mayora a trastornos intelectuales o cognitivos
generales sino que parecen estar relacionadas nica y exclusivamente con la
produccin y comprensin de enunciados lingsticos. Si esto es cierto, po
dramos usar estos datos como evidencia para apoyar la idea de que la facultad
del lenguaje en los seres humanos es un mdulo cognitivo independiente.

EJEMPLOS DE PRODUCCIONES AFSICAS


(Tomado de Belinchn, Riviere e Igoa.
la editorial.)

1992: 71 3 . Reproducido

con permiso de

Masa de Broca (agramatismo)

El caballo est galop . . . galo . . . galopando por eL . . desde el cercado aqu el caba
llo quiero saltar la cerca y ste ste est galop . . . galopando el est esto parado.
Masa de Wernicke

Un poro . . . poro (TORO) est presigando (PERSIGUIENDO) a un nio o un


seurt (UN NIO SCOUT) . . . Un sk nio est juntd'ia un poto . . . pont e (POSTE)

de madera. Un poste. . . ponte con un, eh, tranza, traza (CUERDA) con propia
(ROPA) y sus calcetines esedos (?). Una . . . una tena (TIENDA) est junto a la ropa.
Un un nio est jubando OUGANDO) en la orilla con la mano (LOS PIES) en el

agua. Una mesa con una estrana (SARTN) y . . . no s . . . un atranqueta (UNA BAN
QUETA) con tres patas y un pUsto (CUBO).
Masa anmca

No hay que hacer eso en un lugar as, hay que empujarlo y hacer eso (sealan
do con gestos) .Y es lo mismo ah debajo; tambin hay uno para hacer eso. Eso tam
poco hay que hacerlo . . . No s qu ha pasado ah, pero esto se ha salido. Esto est . . .
rrunmm .

. . ah sin hacerlo, las cosas que estn haciendo, sabe lo que quiero decir? . .

y eso tambin; todo est mal. Eso no se debe hacer, hay que hacerlo despacito.
\

35

La lingstica: Ciencia cognitiva


Durante los ltimos cincuenta aos se ha llevado a cabo un enorme n
mero de estudios sobre diferentes tipos de afasia controlados cientficamente.
Estos estudios nos han proporcionado evidencia para afirmar que el lenguaje
se procesa de manera predominante en el hemisferio izquierdo del cerebro.
Esta idea ha sido confirmada tambin por diversos tipos de estudios, no re
lacionados con afasias, tales como casos de pacientes a los que ha sido nece
sario extirparles uno de los dos hemisferios cerebrales. Si es el hemisferio
izquierdo el que permanece despus de una operacin quirrgica, la capa
cidad del lenguaje se mantiene intacta, aunque desaparecen otras funciones
cognitivas. Otro ejemplo relevante es el hecho de que, si se le pide a una per
sona que imite el habla de otra al tiempo que tamborilea sobre una mesa con
la mano derecha o la izquierda, la tarea de imitar el habla resulta mucho ms
dificil al usar la mano derecha. Esto se debe a que el cerebro est contrala
teralizado, y el hemisferio derecho controla las funciones de la parte izquier
da del cuerpo y viceversa. La explicacin reside entonces en que el uso de la
mano derecha compite, en cuanto a la actividad del hemisferio cerebral iz
quierdo, con el lenguaje, otro argumento ms a favor de la especializacin del
hemisferio izquierdo para las tareas lingsticas.
Desgraciadamente, la idea de que mediante el estudio de pacientes afasi
cos sera posible identificar y aislar las reas de la corteza cerebral responsables
del uso y comprensin del lenguaje, ms all de su localizacin preferente
en el hemisferio izquierdo, no ha sido corroborada. Se ha demostrado que
la mayor parte de las funciones lingsticas no pueden ser localizadas di
rectamente en una regin especfica del crtex. De hecho, los ltimos estu
dios cientficos demuestran que hay varias regiones que estn relacionadas
con la produccin y comprensin del habla de manera simultnea. Esto no
significa necesariamente que la facultad del lenguaje no puede ser localiza
da en el cerebro, sino que existen representaciones lingsticas complejas dis
tribuidas en distintas reas y que necesitamos tcnicas ms sofisticadas para
su estudio. En los ltimos aos se han desarrollado nuevas tcnicas expe
rimentales para el estudio del cerebro. Estas tcnicas nos permiten detectar
cambios en la actividad cerebral en reas muy reducidas del cerebro mien
tras ste desarrolla tareas lingsticas, y relacionar dichos cambios con tareas
cognitivas y lesiones especficas. Es posible que estas tcnicas basadas en tec
nologa sofiticada, que denominamos de acuerdo a sus siglas inglesas (MRI
o Magnetic Resonance Imaging, PET o Positron Emission Tomography, ERP o
Event Related Potentia/s), y que nos permiten estudiar la actividad cerebral,
nos lleven a una mayor compresin de los mecanismos fisiolgicos impli
cados en el conocimiento de una lengua. Es ste un campo de estudio fas36

Crticas al modelo chomskyano


cinante y de enorme relevancia para nuestros modelos de explicacin del
lenguaje.
Como hemos discutido en secciones anteriores, los lingistas cognitivos
asumen que la facultad del lenguaje es parte de nuestra herencia gentica. Si
'
la facultad del lenguaje est controlada genticamente, deberamos esperar que
trastornos lingsticos especficos pudieran ser transmitidos de padres a hijos.
Por eso, aparte de los estudios sobre afasias, existe un enorme inters en un
grupo de pacientes que sufre lo que denominamos Trastornos Especficos del
Lenguaje, un conjunto de lesiones cerebrales que afectan al lenguaje y que
probablemente tienen un origen gentico. Estas lesiones no estn relaciona
das con las afasias descritas anteriormente, que son producto de cierto tipo
de lesiones en la corteza cerebral. Estudios estadisticos recientes muestran que
estos trastornos son probablemente hereditarios, que se encuentran en miem
bros de la misma familia y que son ms frecuentes en hombres que en mu
jeres. Adems, por ejemplo, si en una pareja de hermanos gemelos uno de los
dos presenta este tipo de trastornos, las probabilidades de que el otro presen
te el mismo tipo de trastorno del habla son enormes. Los pacientes que tie
nen estos trastornos especficos presentan coeficientes de inteligencia normales
y no parecen tener ni deficiencias auditivas ni problemas emocionales o de
comportamiento social. La naturaleza de estos trastornos est en general limi
tada a un conjunto muy reducido de problemas gramaticales especficos tales
como. la falta de elementos para marcar concordancia entre sujeto y verbo o
artculo y sustantivo.
Las futuras conclusiones de estos distintos tipos de estudios son de enorme
relevancia para el modelo cognitivo en la lingstica, ya que nos permitirn
corroborar o refutar una de las premisas fundamentales de dicho modelo: si
el lenguaje es modular y autnomo en su funcin y estructura anatmica o
si, por el contrario, nuestro conocimiento del lenguaje es parte de mecanis
mos ms generales de adquisicin de conocimiento y de habilidades cogni
tivas genricas en los seres humanos.
3

Crticas al modelo chomskyano

Las propuestas chomskyanas han tenido una influencia enorme en


el estudio del lenguaje y de las ciencias cognitivas en los ltimos cuarenta aos,
hasta el punto de que es frecuente referirse al "giro copernicano" en nuestros
modelos y en nuestra manera de entender el lenguaje que han supuesto sus
teoras. Pero stas no son, como no debe ser ninguna propuesta intelectual
o cientfica, un credo inquebrantable al que-hay que jurar fidelidad ciega y

37

La lingstica: Ciencia cognitiva


absoluta. En esta seccin vamos a resumir brevemente algunas de las criticas
ms razonables y cruciales que se han propuesto al modelo chomskyano des
crito en las secciones anteriores. Estas crticas, y la necesidad de apoyar ideas
de un lado o de otro con nuevos datos empricos y nuevas propuestas teri
cas o la de clarificar posiciones y conceptos bsicos tienen como resultado,
sin duda, un avance en nuestro conocimiento de la facultad humana del len
guaje.
En primer lugar, Chornsky afirma que el objeto de la lengua debe ser cl
estudio de la competencia del hablante, de su conocimiento, y no de su ac
tuacin, de su habilidad o del uso real del lenguaj e en situaciones concretas.
Muchos lingistas defienden la idea de que limitar el objetivo de la disciplina
al estudio del conocimiento tcito que tiene el hablante de su propia lengua
es imponer lmites demasiado estrictos a nuestra disciplina, puesto que hay
muchos fenmenos interesantes susceptibles de investigacin que no entran
dentro de este marco reducido. Podemos citar, entre otros, los problemas re
lacionados con la manera en que se estructuran las conversaciones, las rela
ciones entre contexto y significado, o la dificultad o facilidad para percibir
determinadas estructuras de una lengua. De hecho, numerosos estudios psi
colingsticos han examinado la actuacin del hablante para demostrar cmo
funciona nuestra mente, y los estudios sobre la produccin de errores en el
habla y de las condiciones en que stos aparecen en la produccin de oracio
nes ofrecen un conjunto de teoras enormemente interesantes para nuestra
comprensin de la facultad humana del lenguaje.
En segundo lugar hemos visto que uno de los mtodos de anlisis que se
usa con mayor frecuencia entre los seguidores de las propuestas chomskyanas
es el de la introspeccin, el anlisis de los juicios propios o ajenos sobre la gra
maticalidad y la interpretacin de las oraciones. Ya hemos mencionado an
teriormente las dudas metodolgicas sobre esta manera de acceder a los datos
relevantes sobre el conocimiento del lenguaje. Pero existe otro tipo de crti
ca que se puede hacer a dicho mtodo: La introspeccin tiene sin duda cier
to valor a la hora de definir datos con validez o realidad psicolgica, pero es
slo uno de los muchos mtodos posibles para alcanzar este objetivo. Los datos
sobre p ercepcin del habla y el procesamiento en tiempo real de las oracio
nes, las palabras y sus significados e interpretaciones, los datos sobre el habla
de los pacientes afasicos, los experimentos de laboratorio sobre el compor
tamiento verbal de los hablantes, los datos sobre las diferen.cias en la adquisi
cin de primeras y segundas lenguas y las encuestas dialectales, por poner unos
cuantos ejemplos, no deben ser olvidados a la hora de corroborar o refutar
nuestras teorias. Una teoria de nuestro conocimiento lingstico que pretenda
38

Crticas al modelo chomskyano


tener validez psicolgica debe hacer compatibles los datos derivados de la mera
introspeccin con todas estas fuentes de informacin acerca de la lengua.
En tercer lugar Chomsky propone que gran parte de nuestro conocimien
to es innato. Aunque sta es una propuesta generalmente aceptada por los
cientficos cognitivos, que aceptan que nuestra herencia gentica desempe
a un papel crucial tanto en el desarrollo fsico de nuestros organismos como
en parte de nuestros comportamientos, sabemos que no todo nuestro conoci
miento de la lengua es producto de la herencia. La solucin no es dar prepon
derancia a la gentica sobre la experiencia, sino entender de manera precisa
la continua interaccin entre ambas. Aunque la facultad del lenguaje es simi
lar a un instinto animal, difiere enormemente, por ejemplo, de la habilidad
de las araas para tejer su tela al primer intento, sin necesidad de observar a
otra araa en el proceso. Como hemos visto, un nio tarda casi tres aos en
desarrollar los aspectos bsicos de su lengua y durante ese periodo es crucial
que est expuesto a datos lingstic;os relevantes. Es necesario que la teora lin
gstica defina con precisin qu aspectos concretos de nuestro conocimiento
son claramente innatos y cules son adquiridos, un proceso todava incom
plto pero que ocupa gran parte de los esfuerzos de muchos lingistas mo
dernos.
Muchos de los argumentos usados a favor de la hiptesis innatista son tam
bin objeto de controversia. Algunos expertos en la adquisicin del lenguaje
sostienen que los datos que demuestran la pobreza de estmulos en el corpus
lingstico de los nios no son ni definitivos ni inequvocos. Otros afirman que
del hecho de que la facultad del lenguaje sea nica y caracterstica de nues
tra especie no se deriva lgicamente que dicha facultad est bajo el control
directo de nuestros genes puesto que nuestro comportamiento es el resultado
de la interaccin de muchos niveles de especificacin gentica distintos, con
objetivos distintos, no de un conjunto de genes individuales y especficos. De
cir simplemente que el lenguaje es el resultado de nuestra herencia gentica
es una afirmacin con escaso contenido dada la complejidad de interacciones
que la biologa impone para expresar esa herencia. De lecho, la existencia de
trastornos especficos del le nguaje, que servira de apoyo a la idea de que
existe una especificacin gentica exclusiva para el lenguaje, ha sido discu
tida alegando que los estudios sobre dichos trastornos son incompletos, pre
maturos y, en cierta medida falsificados por la urgente necesidad de apoyar
las ideas innatistas. Se ha argumentado que deficiencias en la produccin del
lenguaje idnticas a las que presentan las familias con trastornos hereditarios
se pueden inducir en hablantes que se yen obligados a procesar oraciones en
situaciones de presin o estrs. Tambin se ha argumentado que dichos tras39

La lingstica: Ciencia cognitiva


tornos se pueden explicar como una deficiencia general en el procesamien
to rpido de informacin secuencial, el tipo de informacin proporcionada
precisamente por el habla.
De la misma manera se ha criticado la idea de que la localizacin del len
guaje en reas especficas del cerebro sea un argumento en apoyo de la hip
tesis innatista. Es cierto que los mtodos modernos de anlisis de la actividad
cerebral corroboran que existe una mayor actividad en el hemisferio izquier
do mientras se llevan a cabo tareas puramente lingsticas, pero los investiga
dores no estn de acuerdo sobre las regiones especficas que son responsables,
respectivamente, del procesamiento fonolgico, morfolgico, sintctico o
semntico. Se ha demostrado tambin que existen reas especficas del crtex
que muestran de manera consistente una mayor actividad mientras realizamos
tareas que no estn relacionadas con ningn tipo de conocimiento innato, tal
como jugar al ajedrez, y que son resultado de una especializacin cerebral que
se deriva de la repeticin de la exp eriencia y del entrenamiento continuo y
no de especificaciones genticas.
Por ltimo, una de la propuestas chomskyanas ms discutidas es la que afir
ma que el lenguaje es un mdulo independiente de nuestro sistema cogni
tivo, asociado a un mecanismo especfico de aprendizaje. Este mecanismo
especfico impone una serie de restricciones y de limitaciones iniciales sobre
la forma posible de las gramticas de las lenguas naturales, sobre lo que cons
tituye un lenguaje humano o no. Hemos visto que existen argumentos para
apoyar la idea de que no aprendemos el lenguaje mediante el mero uso de ana
logas o de que el lenguaje no est necesariamente relacionado con la inteli
gencia u otros aspectos generales de nuestra cognicin. Pero nos faltan datos
concretos y definitivos sobre cmo funciona dicho mecanismo especfico de
aprendizaje y en qu difiere de otros mecanismos generales de adquisicin
de conocimiento.
Los avances recientes en teora de computacin y la creciente facilidad con
la que los ordenadores pueden modelar y simular comportamientos humanos
han permitido el desarrollo de nuevas teoras que intentan disear mecanis
mos generales de aprendizaje que tengan como resultado limitaciones simila
res a las impuestas por las gramticas. Estas teoras, que reciben el nombre de
modelos conexionistas, intentan proveer una caracterizacin independiente
de los mecanismos generales de adquisicin del conocimiento mediante mo
delos que se puedan comprobar empricamente. Aunque los resultados de di
chos modelos son por el momento parciales, sin duda nos brindarn, al igual
que el resto de las crticas a las propuestas chomskyanas, nuevas oportunida
des de discutir, criticar y evaluar nuestras teoras sobre el lenguaje humano.
40

Conclusiones

Conclusiones

Como afir mbamos al principio del captulo, el estudio del lengua


je es un reto intelectual y una actividad fascinante en s misma, el intento de
recomponer y de desentraar el funcio namiento de un rompecabezas enor
memente estructurado y complejo, responsable en gran parte de lo que los
seres humanos somos como especie en el mundo natural. La lingstica nos
puede proporcionar datos y teoras relevantes no slo acerca del lenguaje en
s, sino acerca de cuestiones ms generales que han sido objeto de estudio sis
temtico en diferentes campos filosficos y cientficos. Mediante el estudio del
lenguaje podemos empezar a entender cmo funciona la mente humana, cmo
adquirimos nuestro conocimiento los seres humanos, si ste es el resultado de
nuestra herencia gentica o de las condiciones de nuestro entorno, cmo se
combinan naturaleza y aprendizaje en nuestro desarrollo. Existen numerosas
facetas en el estudio del lenguaje que no hemos tenido oportunidad de men
cionar aqu, dadas las caractersticas de un libro meramente introductorio. Nada
se ha dicho de los usos de nuestra teora en los campos de pedagoga de se
gundas lenguas, sobre teora de la traduccin, sobre sociolingstica, etnolin
gstica, antropologa o semntica, o sobre planificacin y poltica lingstica,
sobre la aplicacin de los modelos de estudio del lenguaje al estudio de textos
literarios, sobr, mtodos cuantitivos de anlisis del habla o sobre los usos y
aplicaciones de ia teora de computacin y de las matemticas en nuestro cam
po de estudio, por poner unos cuantos ejemplos. La lingstica es, por natu
raleza, multidisciplinaria, y el nmero de aplicaciones prcticas de nuestras
teoras en diferentes dominios es extenso y variado. El estudio del lenguaje
tiene adems la ventaja de que, frente a las disciplinas cientficas clsicas, sus
datos son facilmente accesibles y requieren un mnimo de equipo experimen
tal. Es posible, por tanto, usar el estudio del lenguaje como un primer paso
para fmiliarizarse cn los 'mtodos cientficos y desarrollar la habilidad de
proponer hiptesis que expliquen los datos, comparar hiptesis, establecer pre
dicciones de las mismas y evaluar distintas teoras,
Los captulos siguientes no ahondan en las cuestiones suscitadas por la
lingstica cognitiva ms all de lo que hemos discutido brevemente en este
captulo, sino que ofrecen un resumen introductorio a las reas centrales del
estudio de la lingstica en espaoL En dichos captulos se describen los so
nidos del espaol y las representaciones mentales que los hablantes nativos
de nuestra lengua tienen de esos sonidos (fontica y fonologa), los proce
sos de formacin de palabras y su clasificacin (morfologa), la manera en que
las palabras se agrupan para formar unidades mayores y una breve clasificacin
41

la lngstica: Cencia cogntva


de los tipos de oraciones en espaol (sintaxis) y, a continuacin de estos ca
ptulos sobre la estructura del idioma, una tambin breve descripcin de L
evolucin histrica del espaol a partir del latn, as como una pequea in
troduccin a las diferencias entre los dIstintos dialectos del espaol. Con esto
captulos pretendemos que el estudiante adquiera las herramientas mnima
de anlisis necesanas para adentrarse en el fascmante mundo del estudio de
lenguaje, independIentemente del modelo terico o de la subdisciplna ln
gustica de su preferencia y eleccin .

. rreccin que

(5) Hay lenguas mJ,s dif2iles de apr'ellljer que,cltr

eil que el i gls, por.j'efupl. ';;!",,>i'!i'r'1:;,0:1fji


(6) Muchos animales se comunican de. UL"U\'-" '"
m Cuando decitnos No
.

qi(!ro nada estamos

ilgi ca ya que dos negaciones se cance1anjEl J"FoULLL"".u"


,

oracin es

en

reali dad Quiero algo. ;.:

(8) Cuanto ms a menudo hablemos en nuestro L


' U"'JU1"'''' '.U

rpidamente l aprendrn. t
(9) La lengua escrita es ms correcta que la lengua
Ejercicio

3.

Cree Ud, que los nios .aprenclen el len.QUiaie;

tacin de sus padres? Apoye su opinin conJa mayor


ejemplos.

42

Bibliografa

Bibliografia
Alonso-Corts, ngel. 1993. Lingstica general. 3 a ed. Madrid: Ctedra.
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44

Los sonidos de la lengua:


Fontica y fonologa
Algu nos conceptos

1.1.

Concepto de fonema

Una caracterstica importante de las lenguas humanas es que mien


tras que nos permiten expresar un nmero ilimitado de enunciados con sig
nificados diferentes, todas las palabras, todos los enunciados posibles en la
lengua, se pueden descomponer en un nmero relativamente pequeo de
unidades de sonido contrastivas que, de por s, carecen de significado. As en
la palabra pan por ejemplo podemos distinguir tres sonidos Ipl, lal y Inl y
en la palahra guerra, cuatro Igl, lel, Irl y lal (usamos el smbolo Irl para
representar el sonido de la "r fuerte" escrita -rr- en guerra y r- en roca. Notemos
tambin que el grupo ortogrfico gu- representa un solo sonido Ig/). Como
hemos dicho, aunque el lxico de una lengua y el nmero de enunciados
expresable con este lxico son en principio ilimitados, cada lengua tiene slo
un nmero reducido de sonidos contrastivos. En espaol, slo tenemos 5 so
nidos voclicos contrastivos y menos de 20 sonidos consonnticos (su n
mero exacto depende del dialecto) . Los mismos sonidos se combinan para
formar unidades lxicas diferentes. AS, remplazando la primera consonan
te de Igeral por la primera de Ipanl obtenemos Ipera/; si reemplazamos la
primera vocal por lal tenemos Igara/, etc.Vemos que por s mismos los so
nidos que combinamos no tienen ningn significado. No tiene sentido pre
guntar qu significa la Ipl en Ipanl o en Ipera/. Es decir, la combinacin
de un nmero reducido de unidades fnicas sin significado propio da como
resultado un nmero ilimitado de unidades lxicas con significado.
Utilizamos el trmino fonema para referirnos a un sonido contrastivo en
una lengua determinada. As diremos que en Ipanl tenemos tres fonemas Ipl,

45

Los sonidos de la lengua: Fontica

fonologa

lal y In/. Como hemos visto en los ejemplos que acabamos de dar, aunque
de por s un fonema no tiene significado alguno, al reemplazar un fonema por
otro en una palabra podemos obtener una palabra diferente. Dos palabras que
slo se diferencian en un sonido (y tienen significados diferentes) forman un
par mnimo. Por ej emplo, pan y van o guerra y perra son pares mnimos. El
encontrar pares mnimos es til para determinar qu sonidos corresponden
a fonemas diferentes en una lengua. Por ejemplo, pares mnimos como
pesolbeso, panlvan y muchos otros establecen que en espaol Ipl y Ibl son
fonemas diferentes.
Tambin es posible que al reemplazar un fonema por otro obtengamos
una palabra no existente, pero que podra existir. Por ejemplo, si en I geral
reemplazamos la !tI por Ipl obtenemos Igepal, que no es una palabra en
espaol, aunque podra serlo (si existiera, se escribira guepa) .
La convencin es escribir los fonemas entre barras oblicuas I 1, para dejar
claro que no nos estamos refiriendo a cmo se escriben las palabras sino a los
sonidos contrastivos o fonemas .
Cuando un lingista empieza a estudiar una lengua desconocida, una de
sus primeras tareas es determinar cules son los fonemas, los sonidos contras
tivos de esa lengua. Todas las lenguas humanas que se han estudiado hasta
ahora han resultado ser reducibles a escritura fonmica utilizando un nme
ro reducido de signos.
La ortogra6a tradicional de las lenguas que utilizan un alfabeto como el
latino se basa en general en el principio fonmico de utilizar una letra para
cada sonido contrastivo, aunque por motivos histricos de todo tipo las or
togra6as convencionales suelen apartarse de este principio en mayor o en
menor medida. En ingls la distancia entre la ortogra6a convencional y lo
que sera una escritura fonmica es bastante grande. En espaol la distancia
es menor y la ortogra6a convencional es en gran medida fonmica. De to
das formas, la correspondencia entre fonema y gra6a no es perfecta en es
paol tampoco. As la u que escribimos en guerra no tiene el sonido de la u
de puerta. En realidad la u de guerra no representa ningn sonido. Est slo
para indicar cmo ha de pronunciarse la consonante inicial. La letra h que se
escribe en palabras como hormiga o haba, tampoco representa ningn sonido.
Fonmicamente escribiramos 10rmgal y lbal (a partir de aqu indicare
mos tambin con un acento la slaba que pronunciamos como acentuada
en cada palabra) . Por otra parte, jesuita y general comienzan con el mismo
sonido consonntico, aunque en una palabra escribamos j y en la otra g. ste
es tambin el mismo sonido que escribimos con x en Mxico. En represen
tacin fonmica utilizaremos el smbolo Ixl pra este sonido en todas las
46

Algunos conceptos
palabras que lo contienen: Ixesuta/ , Ixenerl/, Imxiko l . El sonido que
escribimos con rr en guerra no es distinto del que representamos con una
sola r en roca. Las dos son una Ur fuerte" y utilizaremos Irl en ambos casos:
I gra/ , Irka/ . Por mo tivos etimolgicos escribimos conversar con -nv- y
combatir con -mb-, y, sin embargo, ambas secuencias se pronuncian de la mis
ma manera. Por estos y otros motivos, al estudiar los fonemas de la lengua
es til tener un sistema de transcripcin diferente de la ortografia corrien
te. Sera bastante sencillo adaptar la ortografia convencional del espaol para
que fuera totalmente fonmica li kon n sistma berdadram.nte fo n
miko I}o abra faltas de ortografia, porke los ablntes sabran kmo eskribr
tdas las palbras/. Las dificultades ortogrficas del espaol resultan de la exis
tencia de dos o ms formas diferentes de representar un fonema o secuencia
de fonemas. Como hemos dicho, la distancia entre la ortografia convencio
nal y la representacin fonmica es mucho mayor en una lengua como el
ingls.
Un problema para la posible adopcin de una ortografia completamen
te fonmica en espaol es que, como hemos mencionado antes, hay algunas
diferencias entre los dialectos del espaol en cuanto al nmero de fonemas con
sonnticos. Para la mayora de los hablantes de Espaa, la diferencia ortogr
fica entre abrasa y abraza o siento y ciento representa una autntica diferencia
de pronunciacin: estos pares de palabras difIeren en un fonema en este dia
lecto del espaol. Mientras que abrasa y siento tienen I si, abraza y ciento tie
nen un sonido interdental similar al del ingls think y que representaremos
como 181. En el espaol latinoamericano, por el contrario, no hay ninguna
diferencia de pronunciacin entre estos pares de palabras. En una ortografia
completamente fonmica para el espaol latinoamericano escribiramos abr
sa tanto para abrasa como para abraza, dado que estas dos palabras se pronun
cian exactamente igual en estos dialectos. Pero esta ortografa no valdra para
el espaol peninsular. En transcripcin fonmica la palabra abraza la repre
sentaremos como labr8al cuando hagamos referencia al espaol peninsular
y como Iabrsal al referirnos al espaol latinoamericano (y varios dialectos
del sur de Espaa) .
Para algunos hablantes de espaol siempre est claro cundo se escribe II
y cundo se escribe y, porque estas dos letras corresponden a dos fonemas
diferentes en su sistema fonolgico. Los dialectos donde esta distincin S"e
mantiene son, sin embargo, cada vez menos; es decir, sta es una distincin
que se est perdiendo. Para la mayora de los hablantes nativos de espaol
palabras como cay y call se pronuncian exactamente igual; es decir, las dos
representaciones ortogrficas corresponden a una nica realidad [onmica.
47

Los sonidos de la lengua: Fontica

fonologa

Fonemas del espaol y correspondencia ortogrfica


(espaol latinoamericano general)
letras

Fonemas
lal
lel
lil
101
lul
Ipl
Ibl
Itl
Idl
Ikl
Igl
lel
Iyl
Ifl
Isl

a
e
i, Y
o
u
p
b, v
t
d
c(a,o, u), qu, k
g(a, o, u), gu(e, i)
ch
y, II
j
s, c(e, i), z

Ixl

j, g(e, i), x

Iml
Inl
ll
III
Ir!

m
n

Ir!

r
rr, r

ejemplo

pasa Ipsal
pesa Ipsal
pisa Ipsal pan y vino Ipn i bnol
sopa Ispal
duna Idnal
pino Ipnol
boca Ibka/, vaca Ibkal
tos Itsl
dos Idsl
casa Iksa/, queso Ikso/, kilo Iklol
gato I gto/, guio I gol
chapa lepal
yeso Iyso/, llano Iyno/*
jaca Ifkal
saco Isko/, cena Isna/,
escena l esna/, azul lasl/*
jota Ixta/, gente Ixnte/,
mexicano I mexiknol
mapa Impal
nota Intal
ao lol
palo Iplol
aro I rol
parra Ipfa/, honra lnra/,
rato Irtol

La letra h no representa ningn fonema.


La letra x normalmente representa el grupo Iksl en palabras como

taxi.

*Contrastes fonmicos que slo existen en algunos dialectos

Norte y centro de Espaa:


s
Isl
181
z, c(e, i)

saco Iskol
zapato 18apto/, escena les8nal

Algunas zonas de Espaa y de la regin andina:


Iyl
y
vaya Ibyal
If./
II
valla Ibal

48

Algunos conceptos

1 .2.

Alfonos

Consideremos, por ejemplo, la palabra dedo pronunciada sola. La


ortografia convencional de esta palabra es perfectamente fonmica. Su repre
sentacin fonmica seria Iddol. Pero si nos fij amos un poco en cmo pro
nunciamos esta palabra aisladamente, sin ningn contexto, notaremos que
las dos d-s no se pronuncian igual. Al pronunciar la primera d apoyamos la
punta o pice de la lengua contra los dientes superiores impidiendo totalmen
te el paso del aire en ese punto. Es lo que llamamos una consonante oclusiva.
Por el contqrio, al pronunciar la segunda iJ, el pice slo se aproxima hacia
los dientes superiores, sin tener contacto completo. Su articulacin es la de
una aproximante. Las dos articulaciones son, pues, diferentes. Sin embargo
est claro que, a pesar de la diferencia, las dos d-s son percibidas como el mis
mo sonido por los hablantes nativos. Los hablantes no son conscientes de pro
nunciar las dos d-s de manera diferente. Utilizamos el trmino alfono, para
referirnos a los sonidos concretos que constituyen variantes de un nico fo
nema. Diremos, pues, que en espaol el fonema I di tiene un alfono 'oclusi
vo [d] y un alfono aproximante [] . Notemos que los alfonos los indicamos
entre corchetes [ ] . Al estudiar la estructura fnica de una lengua tenemos que
tener presentes tanto los fonemas como los alfonos principales de cada-fo
nema. En nuestro ejemplo, lo que en trminos de sonidos contrastivos trans
cribimos como Iddol suele pronunciarse [d@o] cuando pronunciamos la
palabra aislada. La representacin entre lneas inclinadas I ddol es la trans
cripcin fonmica, mientras que la representacin entre corchetes [doo] ,

49

Los sonidos de la It:'lngua: Fontica

fonologa

que incluye detalles alofnicos o no contrastivos, es una transcripcin fon


tica. Un motivo por el que los hispanohablantes no son conscientes de la
existencia de dos sonidos [d] y [o] es que los dos sonidos alternan en pronun
ciaciones de la misma palabra en contextos diferentes. As, la primera Idl de
I ddol tambin se pronuncia como aproximante en una frase como a dedo
[aooo] ' donde las dos consonantes estn entre vocales.
Comparemos ahora las palabras caso y quiso. En la conciencia de los his
panohablantes, estas dos palabras empiezan por el mismo sonido, que re
presentaremos con el fonema Ik/: Ikso/, Ikso/. De nuevo, si nos fijamos
atentamente en la pronunciacin precisa, podemos notar que al articular la
consonante Ikl el dorso de la lengua ocupa una posicin bastante ms avan
zada en lksol que en Ikso/. Lo mismo ocurre en ingls cuando comparamos
la articulacin de la primera consonante de key y caro Podramos representar
el alfono ms adelantado, que ocurre ante las vocales lil y I el, como [k' ] '
reservando el smbolo [k] para el alfono ms posterior: [k'so] , [kso] . En
algn momento, sin embargo, debemos decidir cunto detalle incluir en una
representacin fontica, porque lo cierto es que la pronunciacin de todos
los sonidos vara ms o menos bajo la influencia de otros sonidos cercanos, la
rapidez con la que hablamos, el estilo, etc. Una transcripcin que incluye un
gran nmero de detalles de pronunciacin se denomina transcripcin fo
ntica estrecha, mientras que en una transcripcin fontica amplia slo
se incluyen los detalles no contrastivos de la pronunciacin que se conside
ran ms importantes o relevantes. En general nuestras transcripciones sern
bastante amplias y slo incluiremos los detalles alofnicos principales (por
ejemplo, no representaremos los alfonos de Ikl que acabamos de discutir) .
Generalmente los hablantes de una lengua son conscientes de las diferen
cias entre sonidos que son contrastivas (diferencias entre fonemas) , pero no de
las diferencias de pronunciacin que son meramente alofnicas. Cualquier
hispanohablante sabe que pa lo y paro tienen consonantes intervoclicas dife
rentes, porque es precisamente esta diferencia la que nos permite distinguir
una palabra de otra. En otras lenguas, sin embargo, esta misma diferencia puede
no ser contrastiva (en japons o coreano, por ej emplo) . Por el contrario el
hecho de que la consonante inicial de casa tiene una articulacin diferente a
la de quiso o que las dos d-s de un dedo son distintas es algo de lo que el lector
de estas lneas puede no haberse percatado antes. Tendemos a or slo aque
llas diferencias entre sonidos que son relevantes para distinguir una palabra
de otra en nuestra lengua. Por supuesto, diferencias que son alofnicas en una
lengua pueden ser fonmicas en otra. Por ejemplo, en ingls las palabras dough
y though tienen sonidos que son bastante parecidos, respectivamente, a las
50

Algunos conceptos
dos d-s de un dedo. En ingls esta diferencia es contrastiva, fonmica, mien
tras que en espaol se trata de dos variantes o alfonos de un nico fonema.
En espaol tenemos un slo fonema Idl con dos alfonos [d] y [o] , mientras
que en ingls Idl y 101 son fonemas distintos.

Fonemas:
Alfonos:
Ejemplos:

Espaol
Idl
I\
[d] [o]

cada Ikdal [koa]


anda lndal [r)da]

Ingls
Idl lol

I I

[d] [o]

dough, doe Idol [dol)]


though 1001 [001)]

Consideremos ahora un caso algo diferente. En muchas regiones de habla


espaola como Andaluca, Canarias, Cuba, Puerto Rico, Chile o Argentina,
la s se pronuncia frecuentemente como una aspirada [h] ante otra consonan
te o en final de palabra. Por ejemplo, esto puede pronunciarse [hto] . Este
fenmeno se conoce como aspiracin de la s. Muchas veces el mismo ha
blante puede pronunciar [sto] o [hto] segn las circunstancias. En algunos
de estos pases hay una diferencia estilstica entre las dos pronunciaciones: la
pronunciacin [s] aparece ms frecuentemente en los contextos ms formales
y [h] se usa ms en contextos informale o familiares. En estos casos, los ha
blantes sol} generalmente conscientes de que existen dos (o ms) pronun
ciaciones, [sto] y [hto] , pongamos por caso. Sin embargo, sta no es una
diferencia que sirva para distinguir una palabra de otra. Tanto [hto] como
[sto] son dos maneras que el hablante tiene para realizar la palabra esto /sto/
segn el grado de formalidad. En casos como ste hablamos tambin de al
fonos de un mismo fonema. D iremos que en dialectos con aspiracin el fo
nema Isl, adems del alfono [s] , tiene un alfono [h] que puede ocurrir ante
consonante o a final de palabra.
Una diferencia interesante entre el espaol y el ingls en cuanto al sistema
de sonidos es la siguiente. En ingls palabras como thin y thing contrastan en
su sonido final, que podemos transcribir como [n] y [1)] respectivamente. <2la
ramente se trata de dos fonemas diferentes en ingls, puesto que la sustitucin
del uno por el otro da como resultado una palabra diferente. Tenemos, pues,
dos fonemas distintos en ingls, Inl y 11)/. En espaol la situacin es muy di
ferente en este respecto. Lo que encontramos es que una palabra como pan se

51

Los sonidos de la lengua: Fontica y fonologa


pronuncia [pn] en el espaol de Ciudad de Mxico o de Burgos pero [p1)]
en el espaol de Cuba, de Astunas, o de Lima. En algunos dialectos los ha
blantes usan ambas pronunciaciones en variacin libre (concepto que discu
tiremos en la seccin siguiente). Al contrario que en ingls, la diferencia
entre [n] y [1)] en posicin final en espaol es puramente alofnica. A final
de palabra, tenemos un alfono o el otro segn el dialecto, pero sin contras
te posible entre los dos sonidos en ningn dialecto del espaoL

1 .3 .

Variacin libre y distribucin complementaria

Decimos que dos o ms alfonos de un fonema se hallan en distri


bucin complementaria cuando ocurren en contextos diferentes. Es decir, en
los contextos en que ocurre el alfono A no ocurre el alfono B y vicever
sa. As por ejemplo, como hemos visto, hay dialectos del espaol en que [1)] y
[n] estn en distribucin complementaria: [1)] ocurre a final de palabra, como
en pan [p1)] , y [n] aparece a principio de palabra como en nota [nta] y entre
vocales, como en panes [pnes] .
Hemos visto tambin que en espaol el fonema I di tiene un alfono oclu
sivo [d] que ocurre a principio de enunCIado y tras nasal (como en un da)
(tambin tras 11/, como en el da) y otro alfono aproximante que ocurre entre
vocales y otros contextos (como en cada da) . En la medida en que estos al
fonos ocurren en contextos diferentes tenemos una distribucin complemen
taria.
Para dar otro ejemplo, [k'] , el alfono ms palatalizado o anterior de Ik/ ,
ocurre slo an te vocal anterior, [i] , [e] , como en quinto, queso (y ante semi
vocal palatal, como en quiero -este trmino se explica despus) y est en
distribucin complementaria con el alfono no palatalizado [k] que se en
cuentra en el resto de los contextos, como en casa, cosa o cupo.
Hay otras situaciones en que dos (o ms) alfonos pueden ocurrir en el
mismo contexto fnico. Por ej emplo, hay hablantes que unas veces pronun
cian esto [hto] y otras veces pronuncian [sto] . Decimos que para estos ha
blantes [h] y [s] son alfonos que estn en variacin libre en este contexto
52

Clasificacin de los sonidos


(ante consonante) . En el ingls americano, para la mayora de los hablantes
la tt ortogrfica de una palabra como better puede pronunciarse como [t] slo
en contextos muy formales o enfaticos. Es ms comn emplear un alfono
muy parecido a la -r- del espaol (como en pera). El fenmeno se denomina
"flapping" o "tapping" en ingls. stos son dos alfonos que se encuentran
en variacin libre en este contexto especfico, pues es posible pronunciar esta
palabra (y todas las dems palabras con la misma estructura) con un sonido
o el otro sin que esto altere el signifIcado.
Como vemos por los dos ejemplos dados ("aspiracin" de Isl en espaol
y "flapping" de /tI en ingls) , la llamada variacin libre no suele ser realmen
te libre en sentido estricto, dado que el uso de una pronunciacin o de la otra
tiene connotaciones estilsticas. Por eso es ms apropiado hablar de variacin
estilstica en casos como stos.
En otros casos, sin embargo, la variacin s parece ser realmente libre, sin
que el uso de un alfono o el otro conlleve ningn matiz estilstico. As hay
hablantes de espaol chileno que unas veces pronuncian el fonema que es
cribimos ch en espaol como sh en el ingls sheep (notaremos este sonido UJ)
y otras veces como ch en el ingls cheap (que escribiremos [tn o [e]) . De tal
forma que para estos hablantes una palabra como chileno puede pronuntiar
se Uilno] o [tJilno] sin que haya, al parecer, ningn valor estilstico asocia
do con ninguna de las dos pronunciaciones.
2

Clasificacin de los sonidos

Al clasifIca los sonidos del habla la distincin bsica que debemos


hacer es entre sonidos consonnticos o consonantes y sonidos voclicos o vo
cales. En la articulacin de las consonantes se produce una obstruccin o
impedimento al paso libre del aire procedente de los pulmones. En la pro
duccin de las vocales, por el contrario, el aire pasa por la cavidad bucal sin
obstculo.
En el estudio y clasificacin de vocales y consonantes utilizamos parme
tros diferentes. Estudiaremos, pues, estas dos clases principales de sonidos sepa
radamente.
2. 1 .

Parmetros para la clasificacin de los sonidos consonnticos

Los sonidos consonnticos se clasifican segn tres parmetros princi


pales: punto de articulacin, modo de articulacin y actividad de las cuerdas
vocales.
53

Los sonidos de la lengua: Fontca


2.1.1.

fonologa

Punto de articulacin

Como decamos, en la artculacin de los sondos consonntcos el


paso del are de los pulmones se ve totalmente impeddo o parcalmente d
ficultado. Esta obstruccn del paso del are se produce al acercar un rgano
artculatoro a otro. Por ejemplo, al artcular el sondo [P] el labo nferor se
mueve hacia el superor hasta juntarse con l, cerrando totalmente el.paso
del are por un nstante. Al artcular el sondo [t] , es el pce o punta de la
lengua el que se mueve hasta adherrse a los dentes superores, cerrand tam
bin el flujo del are. El rgano articulatoro que movemos es el articulador
activo, mientras que el que permanece nmvil o presenta menor movimien
to es el articulador pasivo. En la articulacin del sondo [P] el labo nferor
es el articulador activo y el labo superor es el articulador pasivo. D ecimos
que [p] es una consonante bilabal (artculada con los dos labos) . Otras con
sonantes blabiales (producidas juntando los dos labos) son [b] (como en
bosque o vaca) y [m] (como en mar) . En el caso de [t] , el pce es el articulador
activo y los dentes superores son el artculador pasvo. [t] es una consonan
te pco-dental (o, ms brevemente, dental) . Tambn [d] es pco-dental.

Al articular el sondo [fj el labo nferor (articulador actvo) se acerca y


hace contacto con los dentes superores (artculador pasivo) . [fj es una con
sonante labodental. Tambn es labodental la consonante [v] del ngls ve/}'
y del francs vert (no as la v ortogrfica del espaol verde, vaca, que es bla
bial en la mayora de los dalectos del espaol: pronuncndose gual que la b
ortogrfica) .
El sondo [k] se articula haciendo contacto con el dorso de la lengua (arti
culador activo) contra la parte de atrs de la boca, el paladar blando o velo (ar
tculador pasivo) . La consonante [k] tiene una articulacin dorso-velar (o, en
forma abreviada, velar). Las consonantes [x] como enjaula y [g] como engoma
tambn son dorso-velares.
Trmnos como bilabal, labo-dental, pco-dental, dorso-velar, etc. hacen
referencia al punto de articulacn de la consonante. ste es uno de los tres
parmetros bscos que utlizamos en la clasficacn de las consonantes.
54

Clasificacin

de

los sonidos

Fig. 1 . rganos articulatorios.

Si nos fijamos, notaremos que al articular [n] como en nada o U] como en


lado, el pice est ms retrado que en la articulacin de [t] . El pice no hace
contacto con los dientes sino con una pequea prominencia situada inme
diatamente detrs, donde se insertan las races de los dientes. sta es la regin
alveolar. Por su punto de articulacin, [n] y [1] son consonantes pico-;iveo
lares (o, ms brevemente, alveolares).Tanto la [r] de cara como la [1'] de carro o
rosa son tambin pico-alveolares en la pronunciacin ms comn en espaol.
En ingls la Itl se articula ms atrs que la Itl espaola y es tambin un soni
do pico-alveolar, en vez de pico-dental. Si queremos comparar la realizacin

55

Los sonidos de la lengua: Fontica

fonologa

fontica de este fonema en las dos lenguas, podemos indicar que la Itl en es
paol es dental y no alveolar mediante un diacrtico : (J:] .Volveremos despus
sobre este tema.
El fonema Isl en espaol puede tener dos articulaciones diferentes segn
el dialecto. En el norte de Espaa, es un sonido pico-alveolar como la [n] o
la [r] . En el sur de Espaa y en prcticamente toda Latinoamrica, sin em
bargo, el pice de la lengua se mueve hacia los dientes inferiores y la constric
cin se produce entre el predorso de la lengua (parte delantera del dorso) y
la regin alveolar superior. Es un sonido predorso-alveolar. En estudios dia
lectolgicos, se suelen distinguir estas dos articulaciones utilizando smbolos
fonticos como los siguientes: [s] pico-alveolar (norte de Espaa) , [S]
predorso-alveolar. Generalmente en nuestras transcripciones utilizaremos sim
plemente el smbolo [s] , sin distinguir entre estas dos articulaciones.
El sonido [] de ao o and se produce elevando el dorso de la lengua ha
cia la parte ms alta del paladar. Los sonidos que se articulan en esta regin se
conocen como dorso-palatales (o palatales). Con el mismo punto, dorso-pa
latal, se articulan tambin la [y] en la pronunciacin ms comn de la y y
la II de palabras como mayo} calle.
Una caracterstica notoria del espaol de la regin de Buenos Aires y
Montevideo es que palabras como mayo y calle, en vez de una consonante
dorso-palatal, tienen un sonido similar al de la j del francs jamais o el que
encontramos en ingls en palabras como pleClJ.ure. Este sonido se produce ade
lantando el punto de articulacin a una zona entre los alveolos y el paladar.
Esta articulacin s conoce como predorso-palatoalveolar o prepalatal. ste
es tambin el punto donde se articula la consonante [e] (o [tJ]) en la pronun
ciacin ms extendida del fonema que rpresentamos con ch en la ortografa
espaola.
As, resumiendo lo visto hasta ahora:
=

[p] , lb] , [m]


[fj
[t] , [d]
[n] , [1] , [r]
[s]
[e]
[]
[k], [g] , [x]
56

12unto de articulacin
bilabial
labio-dental
(pico-) dental
(pico-)alveolar
(predorso-) alveolar
(predorso-)
palatoalveolar
o prepalatal
(dorso-)palatal
(dorso-)velar

articulador activo
labio inferior
labio inferior
pice
pice
predorso
predorso

articulador 12asivo
labio superior
dientes superiores
dientes superiores
alveolos
alveolos
regin postalveolar

dorso
dorso

paladar (duro)
velo (paladar blando)

Clasificacin de los sonidos

A{go defontica acstica


Veamos cmo tiene lugar la comunicacin oral. El movimiento de los ar
ticuladores en el habla causa perturbaciones en las partculas del aire trans
mitidas mediante ondas sonoras que, al llegar al odo del oyente, ste oye y, si
conoce la lengua, interpreta como portadoras de un cierto significado.
Para estudiar los sonidos del habla, adems de analizar la actividad de los
rganos articulatorios requerida en la produccin de cada sonido (fontica
articulatoria) , podemos tambin investigar la estructura de las ondas sonoras
producidas en el habla (fontica acstica) . Hoy en da existen excelentes pro
gramas de ordenador (software ) que nos ofrecen una imagen visual de las ondas
sonoras y permiten iniciarse en el estudio de la fontica acstica a cualquiera
que tenga acceso a un ordenador o computadora personal. Aunque en este
captulo nos concentraremos en la fontica articulatoria, en algunos casos los
hechos se ilustran tambin desde el punto de vista de la fontica acstica. En
esta seccin nos limitamos a proporcionar los conocimientos mnimos para
interpretar las figuras que aparecen en el texto.
En la figura 2a tenemos una visualizacin de la onda sonora que un ha
blante de espaol ha producido diciendo la frase /ds ptas/. A primera vista
podemos ver que los diferentes sonidos del habla producen ondas con carac
tersticas diferentes. Es posible determinar dnde empieza y dnde termina
cada sonido.

Fig. 2a. Onda sonora de Ids ptasl

57

Los sonidos de la lengua: Fontica

fonologa

En esta representacin el ej e horizontal indica tiempo (medido en mili


segundos (ms.) en la parte de abajo de la figura) . De aqu podemos medir la
duracin de cualquier segmento que nos interese. La dimensin vertical repre
senta la amplitud de la onda. Las ondas ms amplias corresponden a sonidos
ms intensos, con ms energa sonora. Si hablamos ms fuerte, o nos acerca
mos ms al micrfono, la onda aparecer con mayor amplitud que si hablamos
ms bajo o nos alejamos del micrfono. Pero, adems, podemos ver en la fi
gura 2a que no todos los sonidos presentan la misma amplitud relativa. En ge
neral, las vocales son los sonidos con mayor energa, como podemos ver en la
figura. Por el contrario, correspondiendo a las consonantes Itl y Ipl obser
vamos secciones donde no hay nada de energa, indicando periodos de si
lencio, sin emisin de sonido. Puede pensar en una explicacin para estos
hechos?
En la figura 2b tenemos una ampliacin de la parte correspondiente a la
secuencia losl de nuestro ej emplo Ids ptas/. Observemos que la onda de
101 tiene una estructura que se repite. Decimos que es una onda peridica.
En el habla humana las ondas peridicas tienen su origen en la vibracin del
aire en las cuerdas vocales. Como veremos ms adelante, hay tambin sonidos
producidos sin esta vibracin. Un ejemplo es Isl que, como vemos en la fi
gura, tiene una onda aperidica, no repetida, muy diferente a la de la vocal
precedente.

Audio
.;,ln( dS)::lO.O

so

lOO

Fig . 2b. Onda sonora de losl


Un aspecto que nos interesa en las ondas peridicas es la frecuencia con
que se repiten. La frecuencia se mide en ciclos por segundo. Un ciclo es una
vibracin completa, hasta el punto en que empieza a repetirse. As por ejem58

Clasificacin de los sonidos


plo, si la misma estructura se repite completamente 100 veces cada segundo,
decimos que la onda tiene una frecuencia de 1 00 ciclos por segundo. Como
sinnimo de la expresin ciclos por segundo se suele utilizar el trmino hertzio,
abreviado Hz. As si decimos que una onda tiene una frecuencia de 1 00 Hz
es lo mismo que decir que su frecuencia es 1 00 ciclos por segundo.
Las ondas del habla tienen una estructura compleja. Las ondas peridicas
producidas por la vibracin en las cuerdas vocales, adems de una frecuencia
fundamental de vibracin, tienen componentes o armnicos a frecuencias ms
altas que son mltiplos de la fundamental. Segn la posicin de los rganos
articulatorios, unos armnicos o grupos de armnicos adquieren mayor o
menor intensidad. El anlisis de la distribucin de energa a distintas frecuen
cias nos permite identifIcar los sonidos con mayor precisin. Este estudio
podemos llevarlo a cabo mediante el espectrograma, que nos ofrece una repre
sentacin diferente de la informacin presente en la onda sonora.
En la fIgura 2c tenemos un espectrograma obtenido a partir de la onda
sonora en la fIgura 2a. En el espectrograma, como en la representacin de la
onda sonora, el eje horizontal indica tiempo. El eje vertical indica aqu fre
cuencia en Hz. La intensidad del sonido viene indicada por la intensidad del
color. Un color ms oscuro indica ms intensidad del sonido a la frecuencia co
rrespondiente.
4000 1-----+
= t'-'---= 1---1000 1 ----

Fig. 2c. Espectrograma de la onda sonora en la fIgura 2a.


Observemos primero las vocales. El espectrograma de las vocales se ca
racteriza por la presencia de franjas oscuras horizontales, conocidas como for
mantes. Cada formante est formado por un grupo de armnicos. La 'altura
de los dos primeros formantes nos sirve para distinguir unas vocales de otras
(por ejemplo, el primer formante es ms alto en [al que en las dems voca
les) . Las estras verticales observables se producen al abrirse y cerrarse las cuer
das vocales.
59

Los sonidos de la lengua: Fontica y fonologfa


Observemos tambin qu diferentes son las secciones del espectrograma
correspondientes a las consonantes Itl y Ipl Y las correspondientes a los dos
ejemplos de Is/. Discutiremos sus caractersticas al hablar del modo de arti
culacin de estos sonidos.
2. 1 .2.

Modo de articulacin

En la produccin de sonidos como [p] , [t] , [k] , el articulador activo


y pasivo se juntan, cerrando totalmente el paso del aire. Si, por ejemplo, pro
nunciamos la secuencia [apa] lentamente notaremos que hay un momento de
silencio en que los labios estn completamente cerrados. Tenemos el mismo
bloqueo total del paso del aire en [ata] o [aka] , aunque el punto donde se pro
duce la oclusin es diferente. Este es el modo de articulacin de las consonan
tes oclusivas. Las consonantes oclusivas se llaman tambin explosivas porque
despus del momento de cerrazn u oclusin se produce una explosin al
relajarse la oclusin y salir el aire. Estas consonantes tienen, pues, dos fases:
oclusin y explosin.

Fig. 3a. La onda sonora de la figura es de la frase la petaca Ila pet


ka/. Vemos que la o nda est interrumpida por tres momentos de
silencio, que corresponden a la fase de oclusin de [p], [t] , [k] .

El modo de articulacin de consonantes como [s] , [ o [x] es diferente. En


la articulacin de estos sonidos el paso del aire no se corta totalmente. No
temos que podemos mantener sonidos como [sssss] o [fffi] por un tiempo,
mientras que esto es imposible en el caso de sonidos como [P] o [t] en los que
60

Clasificacin de los sonidos

= I----t't
= 1---1000 1 ----

Fig. 3b. ste es un espectrograma obtenido a partir de la onda sonora de la


figura 3a. El espectrograma nos permite observar la distribucin de la ener
ga a distintas frecuencias (indicadas en Hz en el eje vertical de la izquierda) .
Podems observar tambin aqu, como en la onda sonora de la figura 3a, que
a la fase de oclusin de las tres oclusivas sordas del ejemplo corresponden tres
momentos de silencio, sin emisin de energa. La barra vertical despus de cada
'oclusin y al comienzo de la vocal es la explosin de la oclusiva.

el sonido se produce slo al abrirse la oclusin. Al pronunciar [s] , [f] o [x] el


articulador activo se acerca mucho al pasivo con friccin o frotamiento entre
ambos, obstaculizando, pero sin impedir, el paso del aire. Esto causa turbu
lencia al pasar el aire. Los sonidos con este modo de articulacin se conocen
como consonantes fricativas.

Fig. 4a. Onda sonora de la frase Ila fka ska/ . Puede observarse que
las fricativas [ y [s] , al contrario que las dos [k] del ejemplo, presentan
energa en toda su duracin debido a que el paso del aire se obstaculiza
pero sin interrumpirse.

61

Los sonidos de la lengua: Fontica

y fonologa

lOOO I ----

Fig. 4b. ste es el espectrograma de la figura 4a. Aqu puede verse que el tipo
de energa producido por las fricativas es muy diferente del de las vocales. En
el caso de la [s] esta energa se concentra en las frecuencias altas del espectro
grama. Mientras que en las vocales la onda sonora tiene su fuente en la vi
bracin de las cuerdas vocales (la laringe) , en las fricativas sordas la energa resul
ta de la turbulencia producida por el estrechamiento del canal que permite el
paso del aire. Estos dos mecanismos producen ondas sonoras muy diferentes
entre s.
Hay sonidos que empiezan con oclusin pero tienen una explosin de tipo
fricativo. stos son sonidos del tipo [ts] o [pI] que existen en lenguas como
el alemn. Estas consonantes que combinan oclusin con friccin se llaman
africadas. En espaol tenemos la africada [e] de chico que podramos repre
sentar tambin como [tJ] , donde Ul es el smbolo fontico que corresponde
al sonido inicial del ingls ship. De hecho, en algunos dialectos de la lengua
espaola, como los hablados en Chile, Panam, Sonora y Chihuahua (en el
norte de Mxico), y en partes de Andaluca, la africada [e]
[tJ] tiende a
reducirse a la fricativa Ul .
E n espaol los fonemas Ib/, I di, Ig l tienen dos tipos d e alfonos prin
cipales segn su modo de articulacin. Despus de pausa, su articulacin es
oclusiva. As , palabras como vaca Ibka/, boca Ibka/, dama I dmal o gata
Igtal se pronuncian [bka], [bka] , [dma] , [gta] en este contexto. Tambin
tenemos una articulacin oclusiva en ejemplos como con damas, con botas, con
vacas, con gatas, donde los sonidos en cuestin siguen a una consonante nasal.
Sin embargo, la articulacin no suele ser oclusiva cuando estos fonemas van
precedidos por vocal, como en la vaca, la boca, la dama, la gata. Una caracters
tica del espaol es que en este contexto (y en otros que veremos) no se produ
ce oclusin en la articulacin de Ib/, I di, I g/. En este caso los articuladores
se aproximan pero sin llegar a juntarse y sin bloquear el paso del aire. A ve
ces estos sonidos se clasifican como fricativos, pero en realidad el estrecha=

62

Clasificacin de los sonidos

Fig. Sa

= 1-----'
10::>0 1------

Fig. Sb
Fig. 5. La onda sonora en la figura Sa y el espectrograma en la figura Sb co
rresponden al enunciado la chapa. Puede localizar las fases de oclusin y
friccin de la africada [tIl en ambas figuras?

miento del canal del aire no es suficiente como para producir turbulencia. Por
esto es ms apropiado utilizar el trmino consonantes aproximantes. Para
indicar los alfonos aproximantes de Ib/, I di, I g/, utilizaremos los smbolos
[13] , [o] , [y] respectivamente. As transcribiremos Ua13ka] , Ua13ka] , Uaoma] ,
[layta] en notacin fontica. Hemos notado antes que el sonido que tene
mos en Uaoma] es muy parecido al representado por th en el ingls gather. Los
dos sonidos no son, sin embargo, idnticos. El sonido del ingls se pronun
cia con bastante ms friccin, es una fricativa, mientras que el del espaol es
una aproximante. Utilizaremos el smbolo fontico [o] en ambos casos, pero

63

Los sonidos de la lengua: Fontica y fonologa


en un anlisis contrastivo de las dos lenguas podramos indicar el carcter ms
abierto del sonido espaol con un diacrtico subscrito: [O] .
Otro modo de articulacin es el de las consonantes nasales. Observemos
que al pronunciar el sonido [m] los labios estn completamente cerrados,
igual que para [b] o [p] . La diferencia es que el aire pasa libremente por la
nariz o cavidad nasal (por eso podemos decir [mmmm] manteniendo los la
bios cerrados) . Esto lo conseguimos bajando el velo para permitir el paso del
aire por la cavidad nasal. Los sonidos en cuya produccin el aire pasa por la
cavidad nasal se llaman nasales. La consonante [m] es una nasal bilabial.

En una palabra como nada, el primer sonido es una nasal (pico-)alveo


lar. La consonante de ao es una nasal (dorso-)palatal. Qu sonido es la l
tima consonante de pan? Es una consonante nasal, cuyo punto de articulacin
depende del dialecto. En dialectos como los del noreste de Espaa o M
XICO tenemos una nasal pico-alveolar: [pn] . En otros dialectos como los
hablados en el Caribe, Per, Andaluca, Asturias y muchos otros sitios, sin
embargo, tenemos una nasal con un punto de arnculacn dorso-velar, como
la nasal del ingls king. La nasal dorso-velar la representaremos con el sm
bolo [1)] y transcribiremos [pl)] cuando deseemos reflejar la pronunciacin
de los dialectos mencionados. Como hemos notado antes, mientras que en
ingls la diferencia entre [n] y [1)] al final de palabra es lo que opone una pa
labra como thin a otra como thing (que forman un par mmmo) , los hispa
nohablantes no suelen ser conscientes de esta diferencia en espaol. Tanto
[pn] como [pl)] representan pronunciaciones, en dialectos diferentes, de
una nica palabra /pn/.
En la articulacin de [1] , la consonante inicial de lado o la final de mal, el
pice hace contacto con los alveolos impidiendo el paso del aire por la parte
central de la boca. Sin embargo, el aire pasa libremente por uno o ambos la
dos de la lengua. Este modo de articulacin en que el paso del aire tiene lu
gar por los lados se denomina lateral. Diremos que [1] es una consonante
lateral (pico-) alveolar.
En reas del norte y centro de Espaa y en zonas andinas de Sudamrica
hay hablantes que tienen una consonante lateral palatal [] en palabras donde

64

Clasificacin de los sonidos

ortogrficamente tenemos 11. Para estos hablantes, palabras como call y cay
o pollo y poyo (banco de piedra) tienen pronunciaciones diferentes. En la ar
ticulacin de [] , la parte central de la lengua hace contacto con el paladar
duro y el aire pasa por los lados. En estos dialectos hay, pues, dos fonemas la
terales, 11/ y II . As, el pollo se call cuando se cay del poyo es [elpo seka
kl}al)do sekay oelpyo] para estos hablantes y no presenta mayor dificultad
de interpretacin. En los dems dialectos, la lateral palatal ha desaparecido
y se ha confundido con la obstruyente palatal no-lateral Iy/. Con esto, nues
tro ejemplo resulta bastante menos claro sin otro contexto: [elpyo sekay
kl}al)do sekay oelpyo]
Por ltimo, en el sonido [r] de cara y en el sonido [i'] de carro tenemos un
modo de articulacin que llamamos vibrante. El sonido [r] se produce con
un golpe rpido o vibracin del pice contra la regin alveolar, mientras que
en la [i'] tenemos varias vibraciones del pice, generalmente dos o tres. En la
mayora de los dialectos del espaol, tanto [r] como [i'] son vibrantes pico-al
veolares. Decimos que [r] es una vibrante simple y [i'] una vibrante mltiple.

Modos de articulacin de las consonantes


Oclusivas (oclusin + explosin) : [P], [t] , [k] , [b] , [d] , [g]
Fricativas (friccin) : [f] , [s] , [8] , U] , [x]
Africadas (oclusin + friccin) : [e]
[tJ]
Aproximantes: [13] , [o] , [y]
Nasales: [m] , [n], [] , [1)]
Laterales: [1]
Vibrantes: [r] , [i']
=

Algo ms de terminologa fonolgica: Para referirnos a laterales y vibran


tes como una sola clase, se utiliza el trmino consonantes lquidas. Las nasales
y lquidas agrupadas constituyen la clase de las consonantes resonantes. Las
oclusivas, fricativas y africadas j untas forman la clase de las obstruyentes.

2. 1 .3. Actividad de las cuerdas vocales: sonidos sordos y sonoros "


El tercer parmetro principal que utilizamos para clasificar los soni
dos consonnticos tiene que ver con la actividad de las cuerdas vocales. Las
cuerdas vocales son un par de repliegues musculares y ligamentos simtricos
situados a ambos lados de la laringe que pueden j untarse o separarse al paso
65

Los sonidos de la lengua: Fontica y fonologa


del aire. Cuando las cuerdas vocales estn juntas, al salir el aire de los pulmo
nes entran en vibracin, separndose y cerrndose rpidamente y producin
dose as una onda sonora peridica. Los sonidos producidos con vibracin
del aire en las cuerdas vocales se llaman sonidos sonoros (en ingls voiced) .
Los producidos con las cuerdas sonoras separadas durante su pronunciacin,
sin vibracin, son sonidos sordos (en ingls voiceless) . Comparemos, por
ej emplo, el sonido de [s] con el sonido de [z] , como en ingls zoo o zip. Si
nos llevamos los dedos ndice y pulgar a la nuez de Adn (donde est la larin
ge) y alternamos entre [s] y [z] : [ssszzzssszzz] , podemos notar la vibracin al
pronunciar [zzz] y su ausencia al pronunciar [sss] . Podemos realizar el mismo
experimento con [f] y [v] o [x] y [y] , etc.
Los sonidos [p] , [t] , [k] son consonantes oclusivas sordas. Las consonan
tes [b] , [d] , [g] son oclusivas sonoras, producidas con vibracin en las cuer
das vocales durante la oclusin; [13] , [o] , [y] , los alfonos aproximantes de los
fonemas Ibl, Idl, Igl, son tambin sonoros.
La consonante [e] es una africada sorda. [f] , [8] , [s] , [J] , [x] son fricativas
sordas; [v] , [o] (como en ingls that) , [z] (como en ingls zip) , [3] (c,?mo en
francs jour o en ingls p1eas.ure) son fricativas sonoras. Las fricativas sonoraS
combinan energa peridica producida por la vibracin del aire al abrirse y
cerrarse las cuerdas vocales rpidamente con el ruido aperidico producido
mediante la turbulencia causada por el estrechamiento del canal articulatorio.
Las fricativas sordas tienen slo esta segunda fuente de sonido.
Las consonantes resonantes (nasales y lquidas) del espaol y del ingls son
todas sonoras. Tambin son sonoras todas las vocales de estas lenguas.

2.2.

Parmetros en la clasificacin de las vocales

Las vocales se clasifIcan utilizando tres parmetros. Dos de ellos tie


nen que ver con la posicin de la lengua: su altura y su desplazamiento hacia
la parte anterior o posterior de la boca. El tercero se relaciona con la posi
cin de los labios. Teniendo en cuenta la altura del dorso de la lengua pode
mos tener vocales altas, como lil, lul, en que el dorso se eleva con respecto
a su posicin normal de reposo; vocales medias, como lel, 101; y vocales
bajas, con descenso del dorso, que en espaol es nicamente la la/. Segn
el desplazamiento hacia delante o hacia el velo, tenemos vocales anteriores
lil, lel, en cuya articulacin se adelanta la lengua, una vocal central lal, y
vocales posteriores, con retraccin del dorso, 10/, lu/. Por ltimo si consi
deramos la posicin de los labios tenemos dos vocales redondeadas 101, lul
y tres no redondeadas, lil, lel, lal,
66

Clasificacin de los sonidos

anterior
alta
media
baja

central

posterior
u
o

e
a
no redondeada

redondeada

As pues, decimos que la Ii/ es una vocal alta anterior no redondeada,


la / o/ es una vocal media posterior redondeada, etc. Podemos notar que en
espaol, como en muchos otros idiomas, la distincin redondeada/no redon
deada resulta redundante: las vocales posteriores son redondeadas y las dems
no lo son. Sin embargo, esto no es as en todas las lenguas. Por ej emplo, en
francs y en alemn tenemos vocales anteriores redondeadas. La u ortogr
fica del- francs lune o plume se pronuncia colocando la lengua en la posicin
de la Ii/ pero redondeando los labios como para la jul. Por otra parte en ja
pons tenemos una vocal que es como la /u/ en cuanto a la posicin de la
lengua pero sin redondeamiento de los labios.

2.3.

Por qu tenemos fonemas?*

Hemos dicho que todas las lenguas humanas utilizan un nmero re


lativamente pequeo, aunque diferente de una lengua a otra, de unidades con
trastivas carentes de significado propio o fonemas, de tal forma que es posible
descomponer todo enunciado en una serie de fonemas (como se demuestra
por el hecho de que es posible idear una escritura basada en el principio fo
nmico para cualquier lengua) . Una pregunta que surge naturalmente es por
qu es as. Por qu tenemos fonemas? Un momento de reflexin nos lleva
a la conclusin de que el principio fonmico es lo que hace posible, tanto para
el nio que adquiere su primera lengua como para el estudiante de una len
gua extranjera, el adquirir miles y miles de palabras de una manera relativa
mente sencilla. Imaginmonos cmo sera si aprendiramos cada palabra como
un todo no descomponible en unidades de sonido y articulacin ms peque
as, a la manera que un loro puede aprender algunas palabraS' y frases. Est
claro que esto impodra severas limitaciones en el nmero de palabras que po
dramos aprender.
De hecho todo indica que inicialmente los nios, a una edad muy tempra
na cuando an poseen un vocabulario limitado a unas pocas palabras, apren
den cada palabra como una unidad de sonido y articulacin que expresa un

67

Los sonidos de la lengua: Fontica y fonologa


significado y que no consiste en elementos ms simples.,Ms tarde descubren
que, por ejemplo, la coordinacin de gestos articulatorios de los labios y las
cuerdas vocales que han aprendido en la palabra Ipnl pueden utilizarla tam
bin para producir Ipkol, Ipapl o Ispa/. Este descubrimiento coincide
con un aumento rpido de su vocabulario.
3

Fonemas consonnticos del espaol y principales alfonos

3. 1 .

Consonantes oclusivas sordas

En espaol hay tres oclusivas sordas, bilabial Ipl, (pico-)dental ltl


y (dorso-)velar Ik/, y tres oclusivas sonoras con los mismos tres puntos de
articulacin, bilabial Ibl , dental I di y velar I g/ .
Empezando con las sordas, stas se pronuncian siempre sin aspiracin, a
diferencia del ingls, donde se aspiran a principio de palabra (como en pot) y
tambin en interior de palabra en posicin intervoclica antes de vocal acen
tuada (como en appear). Podemos decir que mientras que en ingls el fonema
Ipl tiene dos alfonos, aspirado [ph] , pronunciado con un soplo de aire, como
en pot, y no aspirado [p] , como en spot, en espaol Ipl slo tiene un alfo
no [p], no aspirado. Lo mismo ocurre con los otros dos fonemas oclusivos sor
dos, que en ingls pueden ser aspirados o no serlo y en espaol nunca son
aspirados:

Ingls

Espaol
Ipl - [p]

Ipl

<

[ph]

pot

[p]

spot

La diferencia entre la aspiracin y la no aspiracin de las oclusivas sordas


tiene que ver con la sincronizacin entre el momento en que se deshace la
oclusin y el momento en que empiezan a vibrar las cuerdas vocales para pro
nunciar la vocal siguiente. En la secuencia [pa] , con oclusiva no aspirada, la
explosin y el comienzo de la vibracin de las cuerdas vocales son eventos
casi simultneos. Por el contrario, en la pronunciacin de [p ha] transcurren
unos 60 milisegundos entre el momento de la explosin y el comienzo de la
vibracin. En este intervalo se produce la aspiracin al salir el aire.
68

Fonemas consonnticos del espaol y principales alfonos

3000 I------llll"
= I----f1000

1-----'-."".

Fig. 6a. Espectrograma de la palabra espaola pena (voz masculina) .

= 1---1
1000 I----i.p-,-

Fig. 6b. Espectrograma de la palabra inglesa pen (voz infantil) .


Compare las figuras 6a y 6b. En ingls transcurre ms tiempo entre la aper
tura de los labios y la entrada en vibracin de las cuerdas vocales para produ
cir la vocal siguiente. Esto da lugar a una fase de aspiracin caracterizada por
un tipo de energa similar a la de las fricativas sordas y que es claramente ob
servable en la figura 6b.
Cuando comparamos el fonema Itl del espaol con el del ingls, adems
de la aspiracin que caracteriza a la Itl inglesa en posicin inicial, notamos
una diferencia en el punto de articulacin. En ingls la Itl es alveolar mien
tras que en espaol es dental. Por otra parte, en ingls americano hay un al
fono conocido como "flap" en palabras como better que no existe en espaol.
Este sonido es casi idntico a la r de para.
En cuanto a la oclusiva velar sorda Ik/, hemos indicaoo ya que se pronun
cia ms adelantada (palatalizada) ante las vocales lil, I el, lo cual ocurre tam
bin en ingls y otras lenguas. La representacin ortogrfica del fonema Ikl
en espaol es particularmente compleja. Se puede escribir c como en casa
[ksa] (ante a, o, u), qu como en queso [kso] (ante e, 1) o k como en kilo [kilo]
(en algunas palabras tcnicas o tomadas de otras lenguas) .
69

Los sonidos de la lengua: Fontica

fonologa

Tanto en espaol caribeo como en espaol peninsular es bastante frecuen


te que las consonantes Ip, t, kl en posicin intervoclica se pronuncien par
cialmente o totalmente sonorizadas en los estilos ms coloquiales (sin que esto
lleve a su confusin con lb, d, g/, que son aproximantes en este contexto) .

3.2.

Consonantes oclusivas sonoras

Correspondiendo en punto de articulacin a las oclusivas sordas Ip/,


It/, Ik/ , tenemos tambin tres oclusivas sonoras Ib/, Id/, Ig/ . Como en el
caso de la It/, la I di en espaol es dental, y no alveolar como en ingls. La
consonante Igl presenta la misma variacin en punto de articulacin que he
mos indicado para Ik/, realizndose ms adelantada ante vocal o semivocal
anterior.
Un rasgo caracterstico de la pronunciacin de Ib/, I di, I gl en espaol,
al que hemos hecho ya referencia, es que frecuentemente estos fonemas se rea
lizan sin oclusin completa, permitiendo paso continuo del aIre por la cavidad
oral, como en sabe [s{3e] , lado [loo] , lago Uyo] . Como ya hemos dicho, estos
alfonos a veces se clasifican como fricativos, pero lo cierto es que suelen pro
ducirse con muy poca friccin y es ms exacto clasificarlos como aproxi
mantes.
As, pues, los fonemas oclusivos sonoros del espaol Ib/, I di, I gl tienen
tanto alfonos oclusivos [b] , [d] , [g] como aproximantes [{3], [o] , [y] . Cul es
la distribucin de estos alfonos? Como muestran los ej emplos que hemos
dado, los alfonos aproximan tes ocurren entre vocales. Por el contrario, a
principio de enunciado y despus de nasal encontramos los alfonos oclusi
vos. En otras posiciones hay diferencias entre los dialectos del espaol, pero
la distribucin ms general es la siguiente:

Distribucin estndar de los alfonos oclusivos y aproximantes de


Ib l Id l Ig l
,

70

Principio de enunciado : oclusivas; e. g. :


boca [bka] , voy [bj] , doy [dj] , gota [gta] .
Despus de nasal: oclusivas; e.g. :
ambos [mbos] , invita [imbta] , anda [J,:l.da] , tengo [tl)go] .
D espus de lateral: [d] oclusiva, pero [{3] , [y] aproximantes; e.g. :
caldo [kJdo] ' pero calvo [kl{3o] , alba [l{3a] , algo [lyo] .
Despus de otras consonantes: aproximantes; e.g. :
rbol [r{301] , resbala [i'ez{3la] , cardo [krOo] , desde [dzoe] ,
largo [lryo] , rasgo [i'zyo] .

Fonemas consonnticos del espaol y principales alfonos

Despus de vocal y semivocal: aproximantes; e.g. :


sabe [s{3e], lava [l{3a] , cada [kla], lago [lyo] , caiga [kjya) .

Notemos, en particular, que en la distribucin estndar, despus de 11/ el


fonema I di se realiza como oclusivo, mientras que Ibl y I gl tienen alfonos
aproximantes en este contexto. Esta asimetra se debe al hecho de que en el
grupo Ildl los dos segmentos comparten el mismo punto de articulacin.
En ciertos dialectos centroamericanos y colombianos la tendencia general
es a pronunciar oclusivas despus de todas la consonantes (e incluso despus
de semivocal) , como en [rbol] , [krdo] , etc. y en otros dialectos encontra
mos tambin cierto grado de variacin en este contexto. Por otra parte, los
alfonos aproximantes pueden ocurrir tambin a principio de enunciado,
aunque no muy frecuentemente. Teniendo esta -variacin en cuenta, una des
cripcin ms sencilla sera la siguiente: en posicin intervoclica tenemos siem
pre las aproximantes [{3] , [o] , [y] . Tras nasal encontramos invariablemente las
oclusivas lb] , Id] , [g] . En otros contextos encontramos variacin dialectal.
Otro elemento de variacin importante es en el grado de constriccin de
los alfonos no oclusivos, que pueden variar desde una constriccin estrecha
a una pronunciacin muy relajada, tan abierta como la de una semivocal.

Fig. 7. Espectrogramas de tapa [tpa] y taba [tJ3a] . En el segmento correspon


diente a [{3] en el espectrograma de la derecha podemos ver un,.primer for
mante claro y otros formantes menos intensos o interrumpidos. Cuanto ms
abierta sea la consonante (o, equivalentemente, cuanto menor'sea el grado de
constriccin) ms se asemejar el espectograma de [J3], [l] o [y] al de una vocal.
En muchas partes tanto de Espaa como de Latinoamrica es frecuente
la elisin de la I di en los participios en -ado en pronunciacin coloquial,
e.g. : cantado [kanto) . La Idl se elide frecuentemente tambin en otras pala71

Los sonidos de la lengua: Fontica y fonologia


bras en -ado como lado [lo] y en palabras muy comunes como todo [t] y
cada [k] , aunque estas pronunciaciones suelen considerarse vulgares o poco
cuidadas. En Andaluca, partes del Caribe y otras regiones la elisin de I di
intervoclica est ms generalizada, dndose tambin en otros contextos: can
tada [kant] , comido [komo] , madera [mara] .
Ortogrficamente el fonema Ibl se representa como b o como v segn
criterios generalmente etimolgicos. A consecuencia de esto, el saber si una
palabra se escribe con b o con v constituye uno de los problemas ortogrfi
cos principales para los hispanohablantes. Al contrario que el ingls y la ma
yora de las otras lenguas europeas, el espaol no tiene un fonema fricativo
labiodental Iv/: beso y vaso son Ibsol y Ibsol. Es de notar, sin embargo,
que en el espaol de algunos hablantes bilinges de Estados Unidos se en
cuentra el sonido [v] , sobre todo en palabras que tienen correspondencias
lxicas claras en ingls (como visitar, evaluacin, etc).
En el campo de la ortografa debemos notar tambin que la u que escri
bimos en las secuencias gue, gui no representa ningn sonido: guerra [gra] ,
aguinaldo [ayinjdo] ' excepto en aquellos casos en que se escribe con diresis:
cigea [siY1}a] o [8iY1}a] .
Todo lo que hemos dicho hasta ahora es con respecto a las oclusivas ini
ciales de slaba. En posicin final de palabra, slo I di es comn en espaol: ver
dad, ciudad, pared, virtud, etc. Esta consonante recibe pronunciaciones diferentes
segn la regin. La pronunciacin ms corriente es la de una aproximante
suave, que con frecuencia se elide: verdad [beroo] , [berO] , [berO] . En al
gunos dialectos, como en el castellano hablado en Catalua y Valencia, sin
embargo, se pronuncia como [t] : [berOt] . Finalmente, en partes del norte y
centro de Espaa es frecuente una pronunciacin sorda: [berO8] . En este dia
lecto las palabras pez y red riman: [p8] , [i'8] , pero en el plural tenemos peces
[p8es] vs. redes [i'oes] .
Otras oclusivas finales se encuentran slo en un reducido nmero de la
tinismos y palabras extranjeras como stop, cnit, coac, club, smog, cuya pronun
ciacin es bastante variable.
En posicin final de slaba interior de palabra no hay oposicin entre oclu
sivas sordas y sonoras. Aunque escribimos p en apto y b en obtener, no hay
contraste entre estas dos consonantes en esta posicin. No podramos tener
una palabra lbtol que contrastara con lptol. La diferencia entre estos dos
fonemas que encontramos a principio de slaba se pierde o neutraliza en esta
posicin. Se pronuncian tambin igual la d de administrar y la t de tnico. Lo
mismo vale en general para las velares: tcnico, digno. La ausencia de un contras
te entre fonemas en una posicin determinada se conoce como neutraliza-

72

Fonemas consonnticos del espaol y principales alfonos

cin. Podemos decir que en espaol existe neutralizacin entre consonantes


sordas y sonoras a final de slaba.
En Cuba y la Repblica Dominicana hay una tendencia a pronunciar
como velar toda oclusiva final de slaba en pronunciacin algo enratica: sub
marino [sukmarno] .
En el norte y centro de Espaa es comn pronunciar la g final de slaba
ensordecida como [x] : digno [dxno] . (En algunos sociolectos de esta misma
regin la e ortogrfica al fmal de slaba se pronuncia [e] : dictado [diet50] .
Esta pronunciacin goza de poco prestigio social.)
En ingls, pero nunca en espaol, las oclusivas sonoras iniciales pueden
pronunciarse como sordas (sin confundirse con Ipl, !tI, Ikl que son aspira
das en esta posicin) . Ocasionalmente este fenmeno puede dar lugar a con
fusiones tanto de produccin como de percepcin para hablantes de ingls
que han aprendido espaol (y para hablantes nativos de espaol que han apren
dido ingls) .
4000

1 -----

3000

1-----+

1000

1 -------

Fig. 8a. Espectrograma de bota [bta] . La energa en la zona inferior del es


pectrograma antes de la primera vocal se debe a la vibracin de las cuerdas
vocales durante la oclusin de la consonante.
4000

1 ----

rooo l----------1000

1 -------

Fig. 81:>. Espectrograma de la palabra inglesa boat [bOrh] (voz infantil) . El co


mienzo de la vibracin de las cuerdas vocales coincide con el momento de
explosin de la consonante bilabial.
73

Los sonidos de la lengua: Fontica

fonologa

Ejemplo:'coma lknlaf - goma 'YgIha/: :

.. '. . .

.
.
..

' \ .', '.

";,.-" :\>;-,:'"';.:.,7"":- - \f,;.t" >>-:}":t; '+:\:i3';"'i<i[.:,:,:r,t1,,)\i"i:<;,,:


.

Ejercicio 6. a) Si comparatnos'el 'espaoJ't ;Ci::l tn'IP"'.fPt1


parte, la pronunciacion'de la pahtbra p4tid bi espiioI
ferencias encontramos entre las dos 'lenguas eli"liprcmlm(;la(lOn
.
< , .<q .'.'<",\: ':" '.".'"'
ma !tI?
.

b) Para muchos hablantes de ingls ameticano'p aiabras

o atom y Adam se pronuncian

",... .,..; ".. ...."'1"" .

igual.Dado queltl'y rd/s9'i1

rentes en esta lengu., Nu fenmeho fonol


ilstclri estos. ,,,"""'Ub'"'
Podra precisa /el contexto fo ryol gc
ejemplo, la pronundacip de las dos . .'
' ";'':'i1';:i;':'7'.;i.f;;;;'i:';q,':;;I:
'
acin de lt/ en
.

ingrato

hendidura
b) Cmo pensa que ' "

empezando 'a apreri deringles la or'lclc:m .op,en.,ilill$Bd;f?: \pt;S'ttec{


consonantes subrayadas) ,

74

Fonemas consonnticos del espaol y principales alfonos

3.3.

Consonantes fricativas sordas

En espaol general encontramos, como fonemas, tres fricativas sor


das: labiodental Ifl, alveolar Isl y velar Ix/. En el castellano del norte y cen
tro de Espaa tenemOs adems una fricativa interdental lel , que no aparece
como fonema en esp;tol latinoamericano.
Ifl fricativa labiodental sorda: Corresponde siempre a la f ortogrfica y
se realiza como [f] en cualquier posicin:foca [fka] , nfasis [l1)fasis] . Estu
dios dialectales han revelado la existencia de una variante bilabial sorda [cp]
en diversas zonas del mundo hispnico. En final de palabra IfI aparece slo en
alguna palabra extranjera como golfo chif. En una palabra como qJgano, en que
aparece antes de consonante sonora, Ifl se puede pronunciar c omo [v] (por
asimilacin): [avyno] . ste es el nico contexto en que el sonido [v] ocurre
en espaol general.
lel fricativa interdental sorda: Slo existe como fonema en Espaa, co
rrespondiendo ortogrficamente a z, c(e), c(i). En este dialecto ves [bs] y vez
[be] o rosa [i'sa] y roz-a [i'ea] constituyen pares mnimos.
Isl fricativa alveolar sorda: Como hemos mencionado ya, su articulacin
es pico-alveolar en el norte de Espaa, pero generalmente predorso-alveolar
en los dems dialectos del espaol. En todos los dialectos latinoamericanos,
puede corresponder a s, z o c(e), c(i). Tambin a sc(e), sc(i) como en escena [esna]
(pronunciado [esena] en el norte y centro de Espaa), pisdna. Notemos tam
bin que la x ortogrfica de palabras como taxi, examen, etc., corresponde a
una secuencia de dos fonemas Iksl (pero no en Mxico!). La x a menudo se
pronuncia simplemente como [s] , especialmente ante consonante como en
experto [esprto] , pero tambin en otros contextos como en auxilio [al)sljo] .
El grupo ortogrfico -xc- como en excelente, excepto, etc. , indica una secuen
cia de fonemas Iksl en espaol latinoamericano, pero corresponde a Isel en
espaol peninsular.
En el espaol del norte y centro de Espaa y tambin en el de Mxico y
otras regiones latinoamericanas el fonema Isl puede realizarse como sono
ro [z] ante consonante sonora como en desde [dzoe] , espelto [ezlto] , rasgo
[i'azyo], isla [zla] , mismo [mzmo] (pero no en, por ejemplo, este [ste] , aspa
[spa] , rasco [i'sko] , donde va seguida por consonante sorda) . ste es un pro
ceso de asimilacin; la I si se asimila, o se hace ms semejante, al sonido
siguiente. Concretamente tenemos aqu una asimilacin en sonoridad. As,
pues, en estos dialectos del espaol el fonema Isl tiene un alfono sonoro [z]
ante consonante sonora y otro alfono sordo [s] en los dems contextos (ante
consonante sorda, ante vocal y en posicin final) .
75

Los sonidos de la lengua: Fontica

fonologla

En ingls, por el contrario, Isl y Izl son fonemas diferentes. Puede pen
sar en algn par mnimo con estos sonidos en contraste fonmico?

Isl

<

Ingls

Espaol
[z] ante consonante sonora

IzI

--

[z] zoo

[s] en otros contextos

Isl

--

[s] Sue

un fonema con dos alfonos

dos fonemas diferentes

Es importante notar que en espaol [z] no ocurre nunca ante vocal. Com
prense, por ejemplo, el espaol pre[s] idente y el ingls pre [z] ident. Un error
frecuente entre anglohablantes es pronunciar como [z] la z ortogrfica espa
ola (en palabras como azuQ. Como hemos indicado, la z ortogrfica repre
senta [s] en espaol latinoamericano, [asl] , y [8] en la mayor parte de Espaa,
[a8l] .
Un fenmeno con amplia distribucin geogrfica tanto en Espaa como
en Latinoamrica es la aspiracin y prdida de I si. Es decir, en muchos dia
lectos, Isl ante consonante y al final de palabra se pronuncia como [h] o se
pierde: mosca [mhka] , ms o menos [mhomno] . Estas pronunciaciones son
caractersticas del espaol caribeo y andaluz, pero se encuentran tambin en
o tras reas .
Ixl fricativa dorso-velar sorda: Este fonema se representa ortogrfica
mente como j o, ante i, e, tambin como g: jaula [xl)la] , jirafa [xirfa] , gen
te [x1}te] . En algunos nombres de lugar, como Mxico [mxiko] , Oaxaea
[vaxka] , se escribe con x. La pronunciacin de este fonema puede variar
desde una fricativa postvelar o uvular [X] con mucha friccin, caractersti
ca del dialecto del norte de Espaa, hasta una fricativa larngea suave [h] , t
pica de partes de Andaluca y el Caribe. La pronunciacin ms extendida es
la de fricativa velar con un grado medio de friccin. Un rasgo tpico del es
paol chileno es la pronunciacin muy palatalizada de Ixl ante vocal o se
mivocal anterior que llega a ser una fricativa palatal sorda [r,:] (el sonido en
alemn ieh) en este contexto: gente [r,:1}te] , mujer [mur,:r] , jirqta [r,:irfa] . Esta
pronunciacin es el resultado de la asimilacin de la fricativa a la articula
cin de la vocal siguiente (para hablantes de otros dialectos esta pronunciacin
chilena suena a veces como si se insertara una semivocal palatal, giente, mu
jier, etc.).
76

Fonemas consonnticos del espaol y principales alfonos

3.4.

La obstruyente palatal

Correspondiendo a la grafia y, y en la mayora de los dialectos tam


bin a ll, encontramos en espaol una obstruyente pala tal o prepalatal con
grado de constriccin muy variable.
La situacin ms general es que encontremos un fonema obstruyente dor
so-palatal sonoro que representaremos como Iyl con dos alfonos principa
les, uno fricativo o aproximante [y] y otro africado [y] , que puede ser tambin
oclusivo.
El alfono fricativo o aproximante palatal sonoro [y] se diferencia de la
semivocal m de tiene o del ingls yes en presentar un grado mayor de cons
triccin pero sin llegar a la oclusin. Este sonido es el que suele aparecer en
posicin intervoclica en palabras como mayo [myo] o cale [kye] . Segn el
dialecto, se produce con mayor o menor apertura y, consecuentemente, puede
clasificarse bien como consonante aproximante (si se realiza sin friccin audi
ble) o bien como fricativa.
El alfono africado palatal sonoro [y] aparece tras nasal y lateral: enyesar
.
[eyesr] , el yeso [el 'Yso] .
A principio de palabra podemos tener uno u otro sonido segn el grado
de nfasis: yo soy [y sj] , [y soj] .
Hay, sin embargo, bastantes dialectos donde la situacin es diferente a la
que hemos descrito. En primer lugar, en algunos dialectos, la africada (que,
como hemos dicho, puede realizarse tambin como oclusiva) aparece opcio
nalmente o consistentemente tras cualquier consonante e incluso entre vo
cales: oye [ye] 00 ms comn es [ye]).
En segundo lugar, en el espaol hablado en partes de Argentina y Uru
guay, en vez de los dos sonidos que hemos descrito encontramos sistemtica
mente una fricativa prepalatal sonora estridente (con mucha friccin) [3] : playa
[pl3a] , mayo [m30] , calle [k3e] , yo [3] . Este sonido es parecido al de la j
francesa, como enjamais o al sonido del ingls pleaure. Tras nasal, podemos
tener una africada [d3] : enyesar [en'd3esr] . El fenmeno se conoce como zesmo en dialectologa espaola.
Entre los hablantes jvenes de Buenos Aires y otras partes de Argentina
se est extendiendo una pronunciacin ensordecida del sonido [3] , resultando
en una consonante UJ comparable a la sh del ingls sheep: playa [plfa] .
La distincin ortogrfica entre y y II corresponde a una distincin origi
naria entre dos fonemas: la obstruyente palatal central Iyl y la lateral pala
tal II. Hasta hace relativamente poco tiempo esta distincin era bastante
general en Espaa y en partes de Sudamrica. El fenmeno se conoce como
_

77

Los sonidos de la lengua: Fontica

fonologa

llesmo. En dialectos llestas palabras como cay [kay] y call [ka] for
man un par mnimo. En la actualidad, sin embargo, el llesmo est en fran
co retroceso y se encuentra slo en zonas principalmente rurales de Espaa
y de los Andes de Sudamrica (Bolivia, Per, Ecuador, Colombia) . La inmen
sa mayora de los hablantes de espaol son hoy en da yestas, es decir, tienen
un slo fonema no lateral Iyl correspondiendo tanto a y como a II ortogr
ficas. El yesmo parece tener su origen en el aflojamiento de la constriccin
centro-palatal del sonido [] , resultando en confusin con los alfonos del
fonema Iy/.
En cuanto a la pronunciacin del grupo ortogrfico hi- seguido de vocal
como en hielo, hierba, etc . , en el sistema que hemos mencionado ms arri
ba como ms general, estas palabras se pronuncian exactamente como si em
pezaran con y: [ylo] , [yrJ3a] , igual que yeso [yso] ' yendo, yate, llega. Sin
embargo, en dialectos zestas la pronunciacin estridente no suele extender
se a las palabras con hi- o -i- ortogrcas, de manera que yeso [3so] y hielo
Qlo] empiezan con sonidos diferentes en estos dialectos y tramoya y paranoia
tienen distintas palatales intervoclicas. Hay incluso un par mnimo en espaol
argentino cuya razn de ser es puramente ortogrfica: hierba IJrJ3a] y yerba
(mate) [3rJ3a] . Lo mismo ocurre en algunos otros dialectos donde la realiza
cin de Iyl es normalmente oclusiva o africada incluso entre vocales. Aqu
tambin, por lo menos los hablantes ms influidos por la lectura, distinguen
entre, por ejemplo, [yso] y IJlo] ' segn la ortografia.

3.5.

Consonantes africadas

Como consonante africada con estatus de fonema tenemos en es


paol la africada prepalatal sorda lel (/tJ1) , representada ortogrcamente
como ch: chico [eko], muchacho [mueeo] . Su punto de articulacin es algo
ms adelantado que el de Iy l. A veces este punto de articulacin se denomi
na palatoalveolar o postalveolar. Hay, de todas formas, bastante variacin en
la articulacin exacta de este fonerna entre los dialectos del espaol. En partes
de Chile su articulacin se adelanta hasta convertirse en una africada alveo
lar [ts] . En Canarias, por el contrario, su punto de articulacin es plenamen
te palatal.
Un fenmeno al que ya nos hemos referido es la prdida del elemento
oclusivo de la africada, con lo cual resulta la fricativa prepalatal sorda U): Uko] ,
[muJJo] . Esta pronunciacin se encuentra en el norte de Mxico, en partes
de Andaluca, en Panam y en Chile, en algunos sitios en variacin libre con
la africada y en otros como nica pronunciacin.
78

Fonemas consonnticos del espaol y principales alfonos

3.6.

Consonantes nasales

En espaol tenemos tres fonemas nasales: bilabial Iml, alveolar Inl


y palatal l/; los tres son sonoros. En el Alfabeto Fontico Internacional, la
nasal palatal se representa con el smbolo 1] . Por motivos prcticos utiliza
mos [] en este libro.
Los tres fonemas contrastan en palabras como kama Ikma/, cana Iknal
y caa lka/. El contraste entre estos tres fonemas lo encontramos tanto entre
vocales como a principio de palabra (aunque slo unas pocas palabras, como
and, u o oo, empiezan con ). Es decir, los tres sonidos contrastan a prin
cipio de slaba. A final de slaba, sin embargo, no encontramos tal contraste.
En espaol tenemos palabras terminadas en -n, pero no terminadas en -m o
en . Encontramos pan, pero no *pam ni *pa. Si dejamos a un lado algn prs
tamo reciente y de pronunciacin variable como lbum, vemos que los prsta
mos de otros idiomas terminados en las nasales Iml y ll se adaptan con Inl,
como lo muestran ejemplos como Adn,jerusaln, Beln (originariamente
con -m final) o champn (del francs champagne, con nasal palatal) . Podemos
decir que el contraste entre los tres fonemas Iml, Inl y ll se neutraliza en
posicin final de palabra en espaol a favor de In/. Este fenmeno se cono
ce como neutralizacin de nasales. sta es una neutralizacin en punto de
articulacin.
La Inl final de palabra se articula como [n] o como [IJ] , segn el dialecto,
en posicin final absoluta y ante vocal de palabra siguiente. La realizacin de
nasales finales como [IJ] recibe el nombre de velarizacin. ste es un fen
meno que est muy extendido por amplias zonas tanto de Latinoamrica
como de Espaa, aunque no se da en los dialectos socialmente dominantes de
Espaa ni de Mxico. En los plurales en que la nasal final del singular queda
entre vocales tenemos siempre [n] alveolar, incluso en los dialectos velarizan
tes. As, en estas variedades encontramos limn UimIJ] con [IJ] pero limones Ui
mnes] con [n] , etc.
Cuando la slaba siguiente empieza por consonante, la Inl final toma el
punto de articulacin de la consonante siguiente, realizndose como bilabial
ante bilabial, labiodental ante labiodental, vela(ante velar, etc., como en los
ejemplos siguientes. Este fenmeno se denomina asimilacin de nasales:

Asimiladn de nasales
Nasal bilabial:
Nasal labiodental:

un perro [umpro] , un bote [umbte] .


un foco [UIl)fko] , nfasis [Il)fasis] .
79

Los sonidos de la lengua: Fontica


Nasal dental:
Nasal alveolar:
Nasal prepalatal:
Nasal velar:

fonologfa

un to [uQto] , un da [uQda] , canto [kQto] .


un saco [unsko] , manso [mnso] .
un chico [ucko], ancho [co] .
un gato [ul)gto] , un jardn [ul)xaran],
un caso [ul)kso], tengo [tl)go] .

Ante palatal la Inl se palataliza pero sin llegar a pronunciarse como


[] : un yugo [u)'yo] , nasal prepalatal o palatalizada.

Cuando las dos palabras no se encuentran tan estrechamente ligadas, es po


sible que la nasal se realice con doble oclusin. As, por ejemplo, en camin pe
queo, podemos tener simultneamente una oclusin alveolar y una oclusin
bilabial: [nm] (con cerrazn de los labios sobrepuesta a la oclusin pico-al
veolar) : [kamjnmpeko] , y en dialectos velarizantes oclusiones velar y bi
labial: [I)m] .
Ante consonante interior de palabra, la oposicin entre los tres fonemas
nasales tambin se halla claramente neutralizada. El punto de articulacin es
siempre el de la consonante siguiente: ambos [mbos] , invita [imbta] , campo
[kmpo] , nfasis [IT)fasis] , anda [I.Jda] , antes [l}tes] , ancho [co] , tengo [tl)go],
banco [bl)ko] , ngel [l)xel] .
Segn las reglas de la ortografia normativa, se escribe m ante p o b y n ante
las dems consonantes, incluso ante v, que es tambin bilabial. As tenemos
cambia [kmbja] pero enva [emba] , ambas realizadas con [m] . Teniendo en
cuenta lo que ocurre a final de palabra, podemos considerar todas las realiza
ciones nasales preconsonnticas como alfonos del fonema alveolar In/. Otra
solucin terica que se ha dado al problema de a qu fonema corresponden
todas estas distintas realizaciones es postular que el resultado de la neutrali
zacin es un archifonema INI, una nasal cuyo punto de articulacin no es
fonmicamente relevante, puesto que siempre es el de la consonante siguien
te. As tendramos IkNpol [kmpo] , IkNtal [kl}ta] , ItNgol [tl)go], etc.
Volveremos sobre el concepto de archfonema ms adelante.

80

Fonemas consonnticos del espaol y principales alfonos

3.7.

Consonantes laterales

La mayora de los dialectos del espaol tienen un nico fonema la


teral: la consonante lateral alveolar sonora 11/.
En comparacin con el ingls podemos notar que en ingls el fonema 11/
tiene dos alfonos, uno "claro" al principio de slaba, como en lght y otro "os
curo" (velarizado), al final de slaba, como en tallo En espaol la 11/ no se
velariza. Su sonido es siempre el de una [1] "clara".
Al igual que las nasales, la lateral 11/ asimila su punto de articulacin al de
una consonante siguiente, pero de una manera ms restringida. La asimilacin
de la lateral slo tiene lugar ante consonantes articuladas con la parte ante
rior de la lengua. As, la 11/ se dentaliza ante dental, como en toldo [tldo] y
se realiza como palatalizada en el yate [el'yte]; pero, al contrario de lo que
ocurre con las nasales, no hay ninguna asimilacin ante labial, como en
calvo [kl{3o] , elforo [elfaro] , ni ante velar, como en algo [lyo] , el coche [elkce] .
Como hemos notado ya ms de una vez, algunos dialectos poseen otro fo
nema lateral, 1f../ lateral palatal (sonora) . Aparece como fonema slo en los
dialectos de los Andes (Bolivia, algunas zonas de Per, Ecuador y Colombia)
y en partes de Espaa. En estos dialectos corresponde a la II ortogrfica. En
dichos dialectos cay y call constituyen un par mnimo ; en el resto de los
dialectos estas dos palabras se pronuncian igual. Generalmente la pronuncia
cin lateral y la distincin entre palabras como cay y call no se encuentra
ya entre los hablantes ms jvenes de las regiones mencionadas.

3.8.

Consonantes vibrantes

En espaol hay dos consonantes vibrantes, la vibrante simple Irl y


la vibrante mltiple fil. Los dos sonidos tienen el mismo punto de articula
cin en espaol general: pico-alveolar, y ambos son sonoros. La diferencia
es que en la vibrante simple se produce un solo golpe breve o vibracin del
pice contra la regin alveolar, mientras que la mltiple se realiza con ms de
una vibracin, generalmente dos o tres.

81

Los sonidos de la lengua: Fontica

fonologla

I _______-U____________+-_______________

1000

Fig. 9. Espectrograma de caro [kro] y carro [karo] . Ntese la breve oclusin inter
voclica en el espectrograma de la izquierda (caro) y las tres breves oclusiones
en el de la derecha (carro).
Las dos vibrantes estn en contraste fonmico slo entre vocales en inte
rior de palabra: pero /perro, para /parra. En los dems contextos la distincin
est neutralizada. En principio de palabra slo encontramos la vibrante ml
tiple Ir/: roto [rto] . Tras consonante en slaba diferente tenemos tambin slo
la vibrante mltiple, Enrique [enrke] , alrededor [aJ:fe5e5r] . En otras posiciones
(tras consonante en la misma slaba, ante consonante o final de palabra) po
demos encontrar tanto la simple como la mltiple sin que haya contraste:
[kaI)tr] , [kaI)tr] . Lo ms normal en pronunciacin no enftica es la vibrante
simple en estas posiciones . La distribucin de las vibrantes podemos, p ues,
resumirla del modo siguiente:

Distribudn de las vibrantes


Entre vocales: contraste fonmico, caro [kro] vs. carro [kro] .
Inicial de palabra: slo la mltiple, roca [rka] .
Despus de consonante en slaba diferente: slo la mltiple, honra [n"ta] .
Despus de consonante en la misma slaba: generalmente la simple, broma
[brma] .
e) Ante consonante: generalmente la simple, parte [prte]
f) Final de palabra: generalmente la simple, mar [mr] ,
obligatorIamente si sigue vocal, ma [r] azul.

a)
b)
c)
d)

r vs. r
a)

caro vs. carro

b)
c)

roca
honra

r
d) broma
e) parte

f) mar
Hay dialectos (por ejemplo en el espaol del Pas Vasco) donde hay pre
ferencia por la mltiple en los contextos (d) , (e) y (f) , pero se trata de una
pronunciacin minoritaria.

82

Fonemas consonnticos del espaol y principales alfonos


Detrs de Isl, como en Israel, los reyes, etc., tenemos la vibrante mltiple,
como tras otras consonantes en slaba diferente (contexto en (c)). Pero lo
cierto es que, excepto en pronunciacin muy cuidada, lo normal es o que se
pierda la Isl, como en los reyes Uoryes] o que la Irl se asimile en modo de
articulacin a la consonante precedente dando lugar a una fricativa sorda o
sonora, Uozryes] .
Dialectalmente encontramos pronunciaciones de Irl y IV que no son pi
ca-alveolares o que son sordas. En Mxico es comn el ensordecimiento de
la Irl final: cantar [kal}tr] . En partes de Puerto Rico la IV mltiple ha re
trasasado su punto de articulacin adquiriendo una articulacin velar o uvu
lar, que puede ser sorda o sonora: carro [kI!o] , rosa [I!sa] . Esta pronunciacin
tiene cierto parecido con la Ixl del norte de Espaa. Hay tambin otras ar
ticulaciones diferentes de la IV en Costa Rica, partes de Argentina, la Re
pblica Dominicana, etc. Caracterstica de ,Chile y Costa Rica, as como de
algunas partes del norte de Espaa (Ribera del Ebro de Navarra y La Rioja)
es una pronunciacin africada del grupo Itrl que llega a sonar algo parecido
a la [e] o al grupo tr del ingls tree.
Un fenmeno dialectal de cierta importancia es la neutralizacin de l
quidas o prdida de la distincin entre lateral y vibrante ante consonante y
a final de palabra. En dialectos con esta neutralizacin, palabras como harto
y alto se pronuncian igual. La neutralizacin se encuentra tanto en partes de
Andaluca, donde el resultado de la neutralizacin es [r] : el nio [erno] , muy
alto [murto] , como en Puerto Rico, donde predominan las pronunciaciones
cercanas a la [1] : parte [plte] .
CUADRO DE FONEMAS CONSONNTICOS DEL ESPAOL
bilabial labiodent. interdent. dental alveolar prepalatal palatal
oclusivas p

b
f

fricativas

(8)

k
s

africadas
nasales

velar

x'

e
-

laterales

(:)

vibrantes

r
* Nota: sordas a la izquierda, sonoras a la derecha.

83

Los sonidos de la lengua: Fontica y fonologla

PRINCIPALES ALFONO S DE LAS


CONSONANTES DEL ESPAOL

bilabial lablOdent. apicodent. alveolar prepalatal palatal velar larngea


oclusivas p

aproximo

J3

fricativas

ve

3 Y

afncadas
nasales

laterales
vibrantes

ll)

yx

i,:)

r
r

I)

r
J{

*Notas:
(1) En el cuadro agrupamos articulaciones (pico-)dentales y (pico-)inter
dentales.
(2) [y] puede clasificarse tambin como aproximante, segn su realizacin dialectal
especfica.

Concepto de a rchifonema*

El archifonema es un concepto fonolgico utilizado en una tradi


cin lingstica que se asocia con la llamada Escuela de Praga de principios
del siglo xx. En esta tradicin lingstica se utilIza el concepto de archifo
nema para representar el resultado de la neutralizacin de dos o ms fonemas
en una posicin determinada cuando no hay ningn criterio claro para asig84

Concepto de archifonema
nar los alfonos resultantes a un fonema u otro. Los archifonemas se re
presentan con letras maysculas: INI archifonema nasal, IRI archifonema
vibrante, etc. Por ejemplo, en ingls hay una oposicin entre Ipl y Ibl de
mostrada por pares mnimos como pin y bino Sin embargo, tal contraste no
se da despus de Isl inicial.Tenemos una palabra spin pero no hay *sbin. An
ms, si tal palabra existiera se pronunciara exactamente igual que spin. No
hay manera de distinguir Ipl de Ibl en esta posicin en ingls. El contras
te entre los dos fonemas est neutralizado en este contexto. Debemos pre
guntarnos ahora a qu fonema pertenece la bilabial de spin. Claramente no
es igual a la [ph] aspirada de pin [phIn], pues se pronuncia sin aspiracin. Tam
poco es idntico este sonido al inicial de bino Parece, pues, que no hay nin
gn criterio para decidir si en [spIn] la [p] es un alfono del fonema Ipl o
del fonema Ib/. En este caso postularamos un archifonema IPI que repre
sentara la neutralizacin de los fonemas Ipl y Ib/. As, la palabra [spln] la
representaramos fonolgicamente como /sPIn/:
IbInI [bIn] - [l}In]

ISPlnl [spIn]

Consideremos otro ejemplo. Hemos visto ya que en espaol el contraste


entre los tres fonemas nasales se pierde en posicin final de slaba (ante con
sonante o final de palabra) . Aqu se nos plantea el problema de a qu fonema
asignar las distintas realizaciones que encontramos en esta posicin. Es la [Il)]
de nfasis [Il)fasis] un alfono del fonema Iml o de In!? Y la nasal pala
talizada de ancho [nco] ? Y la nasal velar de ngulo [t]gulo] ? Una solucin
es postular un archifonema INI que no es Im/, Inl ni ll sino que repreen
ta la neutralizacin de los tres. As, a nivel de fonemas, tendramos I Nfasisl,
lNco/, lNgulol y tambin lNbosl o IkNto/.
Algunos fonlogos postulan tambin el archifonema INI en posicin final
de palabra: lN/, IpN/, etc. , pues con nasales fmales ocurren tambin las
asimilaciones que hemos visto, como en algn perro [alympro] , algn gato
[alyIJgto] , etc. Sin embargo, parece preferible concluir que aunque tambin
a fmal de palabra los tres fonemas nasales se neutralizan, la neutralizacin es
aqu en favor del fonema In/. Esto se deduce del hecho de que tenemos siem
pre [n] cuand9 sigue una vocal, sea parte de un sufijo o inicial de palabra
siguiente: algu[n] a, alg[n] amtgo, pa[n] es, etc. y tambin en posicin fmal ab
soluta: pa[n], canCi[n] Oos hechos son, naturalmente, un poco ms complica
dos en dialectos velarizantes). Teniendo en cuenta esto, podemos proponer
ln/, (pn/, lalgn/, Ixamn/, etc. con Inl fmal, que es claramente el fo
nema que tenemos en lna/, Ipnesl, lalgnosl o Ixamnesl.
85

Los sonidos de la lengua: Fontica

fonologa

El concepto de archifonema puede ser tambin til al analizar la distribu


cin de las vibrantes en espaol. El contraste entre la vibrante simple Irl y la
mltiple !tI aparece neutralizado en espaol en todas las posiciones excepto
la intervoclica interior de palabra. Segn el dialecto o el grado de nfasis, se
puede pronunciar [prte] o [prte] , [brko] o [brko] . A nivel de fonemas, qu
tenemos, Iprtel o Iprte/? A qu fonema pertenece la vibrante neutrali
zada en esta posicin? Una buena solucin analtica parece ser el postular un
archifonema IRI en esta posicin: IpRte/, IbRkol. Con esto indicamos
que la distincin entre la vibrante simple y la mltiple no es pertinente en este
contexto. A final de palabra y sea en posicin final de enunciado o ante con
sonante, encontramos la misma neutralizacin: [kantr] y [kantr] , [drplmas]
y [drplmas] son realizaciones no contrastivas que pueden corresponder a
distintos dialectos o a diversos grados de nfasis en el mismo dialecto. Ahora
bien, si sigue una vocal (de sufij o o en otra palabra), lo cierto es que aparece
siempre la vibrante simple y nunca la mltiple. As tenemos [kantres] , [am
res] y no *[kantres] ; amor alguno [amralyno] y no * [amralyno] , dar
ayuda [draya] y no [draya] , etc. De hecho podemos tener pares mni
mos como entre las frases amar a sa [amrasa] (con vibrante simple) y amarra
sa [amrasa] . Por este motivo parece mejor concluir que en posicin final
de palabra (y de morfema) el resultado de la neutralizacin de las vibrantes es
el fonema Ir!, vibrante simple: lkaNtr/ , IpaRtr/ , lamr/ , etc.
En posicin inicial de palabra tampoco hay contraste entre las vibrantes.
Esta vez lo que encontramos son realizaciones del fonema vibrante mltiple
!tI. Es facil apreciar que a Roma [arma] contrasta con aroma [arma] mien
tras que de rota y derrota son secuencias homfonas: [derta] . Dada la posi
bilidad de contraste en ej emplos como a Roma vs. aroma, podemos concluir
que la nica vibrante que tenemos en inicial de palabra es la vibrante ml
tiple !tI Y no el archifonema IR/.
Para dar un ltimo ejemplo de archifonerna, consideremos la situacin fo
nolgica de las oclusivas finales de slaba. Notamos antes que la oposicin
entre oclusivas sordas y sonoras se encuentra neutralizada en posicin final de
slaba. Una palabra como apto puede pronunciarse sea como [pto] sea como
[a(3to] . Fonmicamente qu tenemos, pues, lptol o lbtol? En este caso
tambin es til hacer uso del concepto de archifonema y representar I Ptol.

86

Concepto de archifonema

87

Los sonidos de la lengua: Fontica y fonologfa

Voca les y semivoca l es

5. 1 .

Fonemas voclcos

En espaol tenemos cinco fonemas voclicos, que podemos clasifi


car como lo hacemos en el sguente cuadro:

anterior
alta
media
baja

central

posterior
u
o

e
a
no redondeada

redondeada

Los cnco fonemas voclcos se definen, pues, del modo siguiente:


ll vocal alta anteror (no redondeada) , Ipnol
lul vocal alta posterior (redondeada) , Iplgal
I el vocal meda anteror (no redondeada) , Ipsol
101 vocal meda posterior (redondeada) , Ipkol
lal vocal baja central (no redondeada) , Iplol
Si comparamos las palabras espaolas s, su, s, lo con las nglesas sea, Sue,
say, low, notaremos que las vocales espaolas, al contraro que las nglesas de
los ejemplos, son vocales puras, sn tendencia a la dptongacin.
88

Vocales y semivocales
A diferencia del ingls e incluso lenguas tan prximas como el cataln y el
portugus, las vocales espaolas mantienen su timbre en slabas no acentuadas.
As se pronuncia, por ejemplo [ksa] casa y no [ks:}] , con vocal reducida.
Las vocales medias pueden ser ms abiertas (ms bajas) o ms cerradas (ms
altas) segn el contexto. As la lel de perro es normalmente ms abierta que
la de pecho. La diferencia entre estos alfonos no es, sin embargo, tan grande
como en lenguas como el cataln y el portugus en que las vocales medias
abiertas. /el, /'JI son fonemas que contrastan con las medias cerradas I el, 101.
En partes de Andaluca (la zona de Granada) las vocales medias se abren
extraordinariamente antes de Isl final de palabra aspirada o elidida. Esto per
mite la difereniacin de singulares y plurales por la cualidad de la vocal final
aun en casos en que la Isl se elide por completo. As el singular libro [1i3ro] con
trasta con el plural libros [li3] y libre [li3re] contrasta con libres [li3re] . La aper
tura de la vocal final puede transmitirse tambin en este dialecto a la vocal de
la slaba acentuada si sta es media, c omo en mono [mno] y monos [m:5n;,] .
En contacto con consonante nasal las vocales se nasalizan parcialmente. Es
pecialmente las vocales situadas entre dos nasales, como la segunda vocal de
semana, pueden presentar un grado de nasalizacin bastante apreciable.
Adems de estas cinco vocales, tenemos dos semivocales, que aparecen antes o despus de la vocal en la misma slaba:
Ijl semivocal palatal, [tjne] , [pjne]
11)1 semivocal labiovelar [k1)Qdo] , [1)l)ke] .
Las semivocales se conocen tambin como deslizadas (traduccin del in
gls glide). Algunos autores distinguen entre semiconsonantes, si preceden a
la vocal, como en [ia] , y semivocales, en sentido estricto, si siguen a la vocal,
como en [aj] . En este libro no hacemos esta distincin, que es totalmente
predecible del contexto. El estatus de las semivocales U] , [1)] como fonemas
independientes o como simples alfonos de las vocales altas es un tema de
batido en la fonologa del espaol. Como veremos en la seccin siguiente hay
algunos casos de contraste fonmico entre semivocal y vocal alta.
Las vocales medias tienen tambin alfonos no silbicos en el habla rpi
da, como veremos ms adelante.
El ingls tiene ms vocales que el espj,ol, 1 0 u 1 1 fonemas voclicos di
ferentes, segn el dialecto. Empezando con las vocales altas, las vocales largas
y tensas lul, lil de, por ejemplo,jood y seek contrastan con las ms breves y
relajadas 1l}/, Irl de good y sick. De manera semejante, las tensas, diptongan
tes, l el [e!] , 101 [01)] , de mate y lone, loan, contrastan con las breves relaja
das lel, 1;,1, de met y lawn. Existe tambin una vocal media central IAl, como
en cut. Por ltimo, hay un contraste entre dos vocales bajas, una anterior lrel,
89

Los sonidos de la lengua: Fontica y fonologa


como en pat, y otra posterior I al, como en poto El contraste entre I I Y I al
se ha perdido en algunos dialectos. As algunos hablantes distinguen entre
Dawn I dnl y Don I danl o caught y cot y otros no.
LAS VOCALES DEL INGLS
anterior

central

posterior

alta tensa

lil [J] beet, seek

lul [u\J] boot, food

alta relajada

Irl bit, sick

lul good, book, put

media tensa

lel [d] bait, mate

101 [o\J] boat, lone

media relajada

lel bet

baja

lrel bat, mad

IAl but, buck, cut

I:JI bought, dog


lal pot, Don

Hemos mencionado ya que las vocales tensas o largas del ingls tienden a
la diptongacin. No llegan, sin embargo, a ser diptongos claros como los del
espaol. Por ejemplo, la palabra inglesa lay se diferencia por su diptongacin
de la espaola le, pero su elemento semivoclico final no llega a ser tan largo
como el de la palabra espaola ley. Tanto en le como en lee tenemos vocales
puras, no diptongantes, en espaol, mientras que ley tiene un diptongo con
ambos elementos bien pronunciados. El sonido final en ingls lay, say, SanJose
representa una situacin intermedia, que podemos definir como vocal dip
tongante o diptongo breve.

5 . 2.

Secuencias de vocales 1

Cuando dos vocales aparecen en secuencia a veces se pronuncian


juntas en una sola slaba, como io en Mario, y otras veces se pronuncian en
slabas separadas, como ia en Mara. Cuando dos vocales constituyen una ni
ca slaba decimos que tenemos un diptongo. Por el contrario, dos vocales
seguidas pronunciadas en slabas separadas forman un hiato.
En los diptongos slo un segmento es una verdadera vocal. En la segunda
slaba de Mario, por ejemplo, la vocal es [o] . El otro elemento del diptongo,
que tiene duracin ms breve que una autntica vocal, se denomina semivo
cal o deslizada, como ya hemos indicado. Utilizaremos los smbolos [j.] , [\J.]
para la semivocal anterior y posterior respectivamente. As, transcribiremos
1 Las secciones 5.2, 5.5 Y 6 de este captulo se basan, en parte, en Hualde ( 1 999), donde se
ofrece un anlisis fonolgico ms detallado. Con permiso de Georgetown University Press.

90

Vocales y semivocales

Mario como [mljo] y aula como [\Jla] . Las semivocales no reciben represen
tacin ortogrfica diferente de las vocales en espaol, excepto que en posicin
final de palabra la semivocal liJ se escribe y, como en estoy [estj] (pero el mis
mo diptongo se escribe oi en boina [bjna)). Una secuencia ortogrfica como
ie, por ejemplo, puede representar un diptongo e] o un hiato [i.e] (indicamos
con un punto la separacin en slabas) . La presencia del acento ortogrfico so
bre la i o la u nos indica que tenemos un hiato, como en Maria, rie, grada
(frente a Mario, pie, agua que contienen un diptongo) . Sin embargo, como ve
remos, la distincin diptongo/hiato no est siempre indicada de este modo
en la ortografia del espaol.
Podemos distinguir dos tipos de diptongos: crecientes y decrecientes. En
los diptongos crecientes el segundo elemento es ms abierto que el prime
ro; es decir, tenemos una secuencia semivocal + vocal, como en a], [\Je] . La
secuencia aumenta o crece' progresivamente en apertura. Por el contrario, en
los diptongos decrecientes, el pr'imer elemento es ms abierto que el se
gundo; la secuencia es vocal + semivocal, como en [aj] , [e\J] ' en que el mo
vimiento es de una posicin ms abierta a una posicin ms cerrada.
Diptongos crecientes

Diptongos decrecientes

=-=---==--==

Aunque el espaol tiene bastantes menos vocales que el ingls, es ms nco


en diptongos. En concreto, el espaol tiene diptongos crecientes, como [Ja]
que no son comunes en ingls. Por ejemplo, en espaol nombres como San
Diego, Indiana contienen diptongos crecientes. En cada uno de estos dos nom
bres tenemos tres slabas en espaol: San.Die.go [sau.djyo], In. dia. na [ilJdjna] .
En ingls, por el contrario, estas secuencias se pronuncian en hiato: San.Di.e.go,
In.di.a. na, con cuatro slabas en cada caso.
Podemos tener tambin triptongos como en buey [b\Jj] y Paraguay [pa
raj] , donde la vocal va precedida por una semivocal y seguida por otra.
Las secuencias que pueden formar diptongo en espaol son las que ejem
plificamos a continuacin:
Diptongos crecientes (semivocal +
[\Ja]
[Ja] Santggo
[\Je]
[Je] prna
[\Jo]
[Jo] idioma
[\Ji]
[Ju] viuda

vocal)
cuando
puedo
ventrlocuo, cuota, monstruo*
cuida
91

Los sonidos de la lengua: Fontica

fonologia

Diptongos decrecientes (vocal + semivocal)


[a1)] jaula
[al] m.re
[el] pflne
[e1)] deuda
[01)] Bousoo, bou*
[01] boina
[i1)]
[ul]
Los diptongos que hemos marcado con un asterisco detrs de los ejemplos
correspondientes son raros en espaol: [1)0] aparece en muy pocas palabras,
y [01)] slo en nombres de origen gallego-portugus como Bousoo, Sousa, o
cataln, como Masnou, en siglas como COU y en algn prstamo del cataln
como bou.
Observemos tambin que las secuencias iu, ui, de dos vocales altas pronun
ciadas en diptongo las hemos clasificado como diptongos crecientes Uu] , [1)i] en
vez de diptongos decrecientes. En realidad estas dos realizaciones son dif
cilmente distinguibles y parece haber preferencias diferentes en algunos dia
lectos. Lo general, sin embargo, es que viuda rime con suda y no con vida, lo
que nos lleva a concluir que en el diptongo iu la vocal es [u] , mientras que
cuida rima con vida, lo que indica que en ui la vocal es [i] .
Los diptongos ejemplificados arriba contienen las semivocales [i] , [1)] , or
togrficamente representadas por i, u. Otras secuencias (ea, oa, ae, ao, oc, eo) ,
incluyendo las secuencias de dos vocales idnticas (aa, ce, 00), forman siempre
slabas separadas en pronunciacin cuidada. Es decir, constituyen hiatos, como
en los ejemplos en (a) en el cuadro siguiente. Adems, las mismas secuencias
que hemos visto que pueden formar diptongo aparecen tambin en hiato en
otras palabras, como en (b) y (c) . Las secuencias de dos vocales altas idnticas
(ii, uu) son raras en espaol y slo se encuentran excepcionalmente en alguna
palabra de estructura compleja como tito. Estas secuencias, en la medida en
que pueden encontrarse ejemplos, tambin forman hiato en el habla cuida
da, como las dems secuencias de vocales iguales, (d) :
HIATOS
(a) Hiatos sin vocal alta
[e. a]
fea, teatro
[e.o]
feo, len
[e.e]
leer, creemos
[a.e]
cae, maestro
[a.a]
azahar, albahaca

92

[o.a]
[o.e]
[0.0]
[a.o]

toalla, almohada
poema
coordinado, mohoso
caos, tahona

Vocales y semivocales
(b) Hiatos de apertura creciente con vocal alta
Mara
[u.a]
pa
[i.a]
re
[i.e]
[u.e]
adece
[u.o]
do
[i.o]
navo
[i. u]
diurno, Mihura
[u.i]
huida
(para algunos hablantes la palabra diurno contiene un diptongo)
(c) Hiatos de apertura decreciente con vocal alta
[a.i]
pas, cada
[a.u]
alla, tahur
[e.i]
yesmo, leste
[e.u]
rene
[o.u]
austro-hngaro*
[o.i]
odo
(d) Secuencias de dos ,\ocales altas idnticas
[i.i]
tito, antiitaliano
[u. u]

Cuando ninguna de las dos vocales en la secuencia es alta, tenemos, pues,


siempre un hiato, al menos en la pronunciacin ms cuidada: po. e. ta, ma.es. tro,
te.a.tro. Por el contrario, cuando uno de los elementos es i, u, podemos tener
tanto un diptongo como un hiato. El que tengamos diptongo o hiato depen
de en gran parte de la posicin del acento. Tenemos necesariamente un hiato
con {, acentuada precedida o seguida por otra vocal no alta (es decir, si la
i o la u es el elemento que lleva el acento, no puede ser una semivocal) . Los
hiatos se marcan ortogrficamente con un acento cuando la vocal alta lleva el
acento prosdico, como en Marta, nav{o, o{do, etc. Sin embargo, el acento no
suele escribirse cuando las dos vocales son altas como en huida o fluido, que
en algunos dialectos tienen una secuencia con hiato que contrasta fonolgi
camente con el diptongo de cuida. Esto es, huida,fluido tienen tres slabas, exac
tamente como o{do, mientras que cuida tiene slo dos (aadimos fronteras
silbicas a las representaciones fonticas para mayor claridad) : [u..oa], [flu..oo]
vs. [kl1.oa] . Esta distincin es general en la mayor parte de Espaa; falta por
determinar su extensin en Latinoamrica.
En secuencias con i, u no individuda acentualmente, por el contrario, lo
normal es el diptongo. Hay, sin embargo, algunas excepciones y stas no se
sealan ortogrficamente. Para muchos hablantes existe un contraste entre,
por ejemplo, riendo, con hiato, y siendo, con diptongo, ambos con acento pro
sdico en la vocal [e] : ri. en.do [fiJ}do] vs. sien. do [sjJ}do] , que no se marca
ortogrficamente al no ser la vocal alta la que tiene acento prosdico. El hiato
tampoco se suele distinguir ortogrficamente del diptongo en "pseudo-mo-

93

Los sonidos de la lengua: Fontica y fonologa


noslabos" como (l) rio que en realidad es bislabo en muchos dialectos, rri.] ,
y contrasta con los monoslabos dio [dj] , vio [bj] donde e l acento orto
grco no es necesario segn las reglas de la Academia precisamente por ser
monoslabos. Notemos asimismo el contraste entre las tres palabras [pi.] ("dije
po", pretrito del verbo piar), [p.e] (subjuntivo de piar) y el sustantivo [pj] .
Este contraste no se hace, sin embargo, en todos los dialectos del espaol.
En los dialectos con el contraste mencionado, los casos con hiato donde la
vocal alta no es la acentuada prosdicamente son la excepcin y generalmen
te corresponden a palabras relacionadas morfolgicamente con otras donde
la vocal alta lleva el acento, como en riendo, que pertenece al mismo verbo
que re, donde la [i] lleva el acento, riada [ri.. da] , relacionada con ro, viable
[bi. .{3le] relacionada con va, etc. Tambin encontramos hiatos en palabras
compuestas como boquiancho. Finalmente, para muchos hablantes de dialec
tos con este contraste fonolgico, hay palabras que excepcionalmente tienen
hiato sin que exista ninguna explicacin morfolgica para ello. Por ejemplo,
mientras que diente, mientras, vientre, siente, tiene, pliegue tienen un diptongo tie],
hay hablantes para los que la palabra cliente es diferente de las otras y contiene
un hiato: cli. en. te [kliI}te] . Estos casos hay que aprenderlos uno por uno en
los dialectos con este contraste.
A nivel de representacin fonmica lo ms econmico es marcar la fron
tera silbica en aquellas palabras en que, como excepcin a la regla, tenemos
secuencias en hiato con lil, lul no acentuadas: Ikli.nte/. Esta solucin nos
permite considerar las semivocales ti] , [1}] como simples alfonos de las vo
cales altas, pues dejando aparte estos casos, encontramos distribucin com
plementaria entre vocales y semivocales: las semivocales ti] , [1}] son alfonos
de lil, lul en contacto con otra vocal y en posicin no acentuada. (La otra
solucin terica posible es considerar que las semivocales son fonemas in
dependientes.)
Resumiendo:
1) Secuencias que incluyen slo vocales medias y bajas (ea, ae, eo, oe, oa, ao,
ee, aa, 00) : siempre en hiato. Ejemplos: te.a. tro, a..re.o, po.e. ta, le. e. mos.
2) Secuencias con , acentuadas (a, a, o, a, o, a, etc.): siempre en hiato.
Ej emplos: sa. b.a, e. va.l.a, im.p.o, o. . do, a..na.
3) Otras secuencias (con i, u no acentuadas) :
3a) Generalmente son diptongos: mie. do [mjoo], due. lo [dl}lo] , ai. re,

sa. bio, jau. la, o.go.


3b) Excepcionalmente son hiatos: ri.en. do [riI}do], du.e. to [duto] .

94

Vocales y semivocales
Excepto por las palabras que pertenecen al grupo (3b), la dstribucn de
vocales y semvocales (o dptongos e hatos) es predecible.

95

Los sonidos de la lengua: Fontica y fonologla

5.3.

Pronunciacin d e las semivocales iniciales d e slaba

En posicin inicial de slaba, las semivocales liJ, [\,1] tienden a refor


zarse, neutralizndose, respectivamente, con la consonante palatal Iyl y con
el grupo 1 g\,l/, para quiz la mayora de los hablantes de espaol. AS, hierro
se pronuncia exactamente igual que yerro (de errar) y no hay contraste tampo
co entre las secuencias ortogrficas subrayadas de agilita y ahueca o desgllazo y

deshueso.
La ortografia espaola distingue entre las grafias hi- ante vocal e y- de
acuerdo con criterios generalmente etimolgicos, aunque hay tambin pala
bras de ortografia variable como Iyrbal [yr{3a] escrita hierba o yerba y como
'
Iydral [yora] que puede escribirse yedra o hiedra. Como dijimos antes, sin
embargo, hay hablantes y dialectos que pronuncian hi- ortogrfica ante vocal
con menos constriccin que y-o
En cuanto a 1\,1-1 1 g\,l-I inicial de slaba, suele escribirse hue- a princi
pio de palabra (hueso, hueco, huerto ) pero gua- (guante, guardia, guasa) por mo
tivos que son justificables desde un punto de vista etimolgico. En algunas
palabras encontramos tambin variacin en la norma escrita, y puede escri
birse guanaco o huanaco, guagua o huahua, huero o guero, huiro o giro, etc. Fo
nticamente tenemos, por ejemplo: ese hueso [seY\,Iso] [se\,lso] ; un hueso
[uIJg\,lso]; aguita [aY\,Ita] [a\,lta] . Los hablantes de espaol que estn em
pezando a aprender ingls tienden a no "or" la diferencia entre palabras in
gl esas como Gwen y when, dado que este constraste est neutralizado en su
lengua nativa. (Chiste : " Qu le dijo un j aguar a otro j aguar?" "Jaguar yu"
( How are you?) .)
Notemos que un caso diferente es el de huida (y el verbo huir) . Esta pala
bra tiene un hiato, [u..oa] , y se distingue de otras palabras con diptongo como
huiro (o giro), [(Y)\,I.ro] .

96

Vocales y semivocales

5.4.

Un fonema menos?*

Algunos autores han propuesto que la fricativa palatal Iy 1 no debe


considerarse un fonema independiente en espaol, sino que corresponde a
ciertas realizaciones alofnicas del fonema lil. En este anlisis los sonidos
fricativo [y] y africado [y] son simplemente formas reforzadas de la semivocal
m cuando se encuentra a principio de slaba y, por tanto, pueden considerar
se alfonos del fonema 1i!. Esta solucin, aunque no exenta de problemas, es
intuitivamente atractiva, sobre todo en dialectos del espaol donde las reali
zaciones de la consonante palatal en mayo, yeso, etc., tienden a ser muy abiertas.
Para ver si este anlisis es correcto, la pregunta que debemos contestar es
la siguiente: Podemos reemplazar el smbolo Iyl por Ii! en las representa
ciones fonolgicas que hemos venido utilizando hasta ahora sin que se pro
duzca ninguna ambigedad en la pronunciacin? Si esto es as, eso quiere decir
que el smbolo fonmico Iyl es superfluo.
Es facil comprobar que, en efecto, en la mayora de los casos Iyl puede
eliminarse como smbolo fonmico sin que esto nos plantee mayores proble
mas (anlisis B) , siempre y cuando incluyamos informacin sobre la posicin
del acento:
ORTOGRAFA

PRONUNCIACIN

ANLISIS

mayo
baha
boya
oa
oye
yeso
hielo
lleva

[myo]
[baa]
[bya]
[oa]
[ye]
[y so]
[ylo]
[yj3a]

1myo1
Ibaal
Ibyal
loal
l yel
Iysol
Iylol
Iybal

ANLISIS

Imiol
Ibaal
Ibial
loal
liel
lisol
lilol
libal

Como vemos, en las posiciones que ilustran los ejemplos, intervoclica e


inicial de palabra, no hay oposicin fonmica entre [i] e [y] : tenemos [] en
posicin acentuada y [y] cuando este segmento no lleva el acento. Por su97

Los sonidos de la lengua: Fontica y fonologa


puesto, este anlisis no se aplica a dialectos como el argentino que contrastan
hierba con yerba o paranoia con tramoya.
El problema para adoptar el anlisis B nos lo plantean ciertos ej emplos
donde la consonante palatal aparece en posicin postconsonntica, como des
hielo, que es diferente que desierto, y cnyuge, que contrasta, por ejemplo, con
boniato. Para mantener el anlisis B, con un nico fonema, debemos de mar
car las fronteras silbicas en palabras como deshielo (donde corresponde con la
frontera del prefij o) y cnyuge (que es un caso bastante excepcional) . sta es
la misma estrategia que, como vimos antes, podemos utilizar para marcar la
pronunciacin en hiato en palabras como cliente.
ORTOGRAFA

PRONUNCIACIN

desierto
deshielo
boniato
cnyuge
pe

[desj rto]
[dezyelo]
[bonjto]
[knyuxe]
[pe]

A
/desjrto/
/desylo/
/bonjto/
/knyuxe/
/pe/

pie

[pi]

/pi/

pie

[pi]

/pj /

ANLISIS

B
/desirto/
i des.ilo/
/bonito/
/kn.iuxe/
/pe/
(subjuntivo de piar)
/pi./
(pretrito de piar)
/pi/ ('foot')

ANLISIS

En un anlisis fonolgico, anlisis A, se postula la existencia de tres fone


mas, la vocal li/, la semivocal /jI y la consonante /y /. En el otro anlisis que
ofrecemos, anlisis B, tenemos, en cambio, un nico fonema /i/ (con reali
zaciones voclicas, semivoclicas y consonnticas) pero tenemos que indicar
un contraste en la divisin silbica en ciertos casos. Otros anlisis son tambin
posibles. ste es uno de los puntos ms debatidos en el anlisis fonolgico de
la lengua espaola.

5.5.

La contraccin silbica

Lo que hemos visto sobre diptongos e hiatos se aplica a la forma en


que se citan las palabras y al habla lenta y cuidada. sta es la divisin en sla
bas que se toma en cuenta para las reglas de acento ortogrfico. Comparemos,
por ejemplo, las palabras petrleo y monopolio. La primera lleva acento escrito
y la segunda no. El motivo es que su silabificacin es diferente. La palabra
petrleo contiene una secuencia que necesariamente forma hiato: [pe.tr.le.o].
La slaba acentuada es, pues, la antepenltima Oa tercera desde el final). Todas
98

\ocales y semivocales
las palabras con acento antepenltimo llevan acento ortogrfico en espaol.
Por el contrario, la palabra monopolio contiene un diptongo: [mo.no.po.ljo]
y el acento cae por tanto en la penltima.
En el habla rpida o coloquial (y en algunos dialectos, en todos los esti
los) , sin embargo, es comn reducir los hiatos a una sola slaba, incluso entre
palabras. Dos vocales seguidas pueden formar una sola slaba aunque se en
cuentren en palabras diferentes. Este proceso de contraccin se conoce como
sinalefa. La sinalefa es especialmente frecuente cuando ninguna de las dos
vocales afectadas lleva acento prosdico. Como consecuencia de la contrac
cin silbica podemos tener tanto semivocales altas como medias. Si las vo
cales tienen diferente altura, la ms alta de las dos se convierte en semivocal
(indicamos la semivocal con el signo diacrtico L ] debajo del segmento)
:
.
tmigo [l)a]
mi amigo lia]
much-!lnidad [al)]
perla italiana [aj]
perla...s;.spantosa [a(]
perla horrorosa [aQ]
tcomoda [(a]
lo aguardaba [Qa]
Si las dos vocales son de la misma altura, es la primera de las dos la que se
hace semivocal:
bici usada liu]
espritu insaciable [l)i]
estk.Qsito [(o]
l--S;.speraba [Qe]
Finalmente, si las dos vocales son idnticas pueden reducirse a la duracin
de una sola vocal:
otrQ..Qsito [o]
estaba hablando [a]
tsperamos [e]
mi idea [i]
. (chiste: "El arroz est blando". "S?, y qu dice?")
En el habla rpida los mismos fenmenos pueden producirse tambin en
secuencias interiores de palabra, en cuyo caso el fenmeno se denomina sin
resis. As, aunque en forma cuidada, al citar la palabra, tenemos, por ejemplo,
em.pe.o.ra.ba, to. a. lla; le. e. re.mos,pe. le.ar, con vocales adyacentes pronunciadas
en hiato, en el habla rpida podemos pronunciar em.peo. ra.ba, toa.lla, lee.re.mos,

pe.lear.
Habla lenta:
Habla rpid.a:

un-po-e-ta-im-por-tan-te
un-pQe-tajm-por-tan-te '

te-a-tro-in-gls
t(a-trojn-gls

La formacin de diptongo es prcticamente obligatoria entre palabras con


un lazo sintctico fuerte cuando una vocal alta no acentuada va precedida o
99

Los sonidos de la lengua: Fontica

fonologa

seguida por otra vocal, como en ejemplos como mi amigo [mjamyo] , tu her
mano [tI,ermno] , la imagen [lajmxen] ' la unin Ualnjn] , etc.
Como hemos dicho, las vocales medias I el, 101, no slo las altas, pue
den perder su silabicidad en el habla rpida, dando lugar a los alfonos [x] ,
[Q] que constituyen el elemento dbil o semivoclico de un diptongo: este
otro -> [estxtro] , otro amigo ->[otrQarnyo] . En algunos dialectos y estilos
las vocales medias Iel, 101, al perder su silabicidad, pasan a las semivocales 1}]
[1)] . As, por ejemplo, peleamos, que en su forma cuidada es [pe.le..mos] , en
habla coloquial se pronuncia [pe.lx.mos] o [pe.lj.mos]; segn e! dialecto y
estIlo de habla, almohada [al.mo..a] puede pronunciarse [al. ml).a] , se aleja
[sjalxa] , etc. DebIdo a este fenmeno, en e! habla coloquial de muchas re
giones infimtivos como cambiar, enviar y pelear, riman todos en [-jr] a pesar
del contraste en formas como cambia, enva y pelea. En e! caso ms extremo, la
sinresis puede hacer que una vocal acentuada se convierta en sermvocal, con
desplazamiento del acento al elemento voclico ms abierto de! diptongo:
maestro [ma.s. tro] -> [mjs. tro] , seran las tres [se.r . an.las. trs] ->
[se.rjn.las.trs] , sera oscuro [se.r. a.os.k.ro] -> [se.rjQs.k.ro] .
La contraccin silbica se tiene en cuenta al contar las slabas en la poesa
en espaol.Veamos un ejemplo. La "Cancin del pirata" de Espronceda est
escrita en versos de 8 slabas. stos son los cuatro primeros versos:
,

Con diez caones por banda


viento en popa a toda vela
no corta el mar sino vuela
un velero bergantn.
Las slabas se cuentan de la siguiente manera:
Con I diez I
ca I
o I
nes I
por I
vien I to en I po I
pa a l to I
da I
no I
cor I
ta el I mar I si I
no I
un I
ve I
le I
ro I
ber I
gan I

ban I
ve I
vue I
tn

da
la
la

=
=
=
=

8
8
8
7+1*

(* Los versos terminados en palabra aguda se cuentan como si tuvieran


una slaba ms, por convencin. ) Ntese que en el segundo verso hay dos
sinalefas (contracciones silbicas entre palabras) y en el tercer verso otra.

1 00

Vocales y semivocales

101

Los sonidos de la lengua: Fontica


6

fonologa

La sila bificacin

Dejando a un lado los fenmenos relacionados con las secuencias de


vocales, que ya hemos considerado, en espaol la divisin en slabas, silabeo
o silabifIcacin es bastante sencilla. Al contrario que en lenguas como el in
gls, los hablantes de espaol suelen tener intuiciones bastante claras acerca de
Cmo dividir las palabras en slabas.
Un principio fundamental de la silabifIcacin en espaol (y en muchas
otras lenguas) es que no hacemos nunca divisin silbica entre consonante
y vocal. En secuenciasVCV (vocal-consonante-vocal) , la consonante forma
siempre slaba con la vocal siguiente: V-Cv. As sopa es so.pa y no *sop.a.

La respuesta correcta es: ca. la.ba.za, a. ba. ni.co, e.po.pe.ya.


Cuando tenemos un grupo de dos consonantes, en secuenciasVCCV, si
labificamos V.CCV si el grupo consonntico es de los que pueden aparecer a
principio de palabra y VC.CV en caso contrario. As dividiremos o. tro, si.glo
pero al. to, es. te.
Lo primero que tenemos que determinar, pues, es la respuesta a la siguien
te pregunta: Qu grupos consonnticos pueden aparecer a principio de pa
labra en espaol? Encontramos los siguientes grupos de consonantes:
Grupos consonnticos en
/pr-/ pnmero
/pl-/
(/tl-/)
/tr-/ trampa
/kl-/
/kr-/ cnmen
/fl-/
/fr-/ francs

posicin inicial de
pluma
/br-/
(Tlaloc)
/ dr-/
clusula
/gr-/
flor

palabra
broma
drama
gris

/bl-/ blusa
/ gl-/ gloria

La generalizacin es que stos son todos grupos de oclusiva + lquida o


/U + lquida, con la excepcin de que el grupo /dl-/ no es posible, y el gru
po /tl-/ inicial de palabra aparece en espaol mexicano en topnimos y otras
palabras tomadas del idioma nhuatl, como tlapalerfa, tlacual, pero no en el
espaol de otras regiones.
Cuando estos grupos aparecen en interior de palabra se silabifican las dos
consonantes juntas con la vocal siguiente: a.gra. dar, a.pro. ve.char, ca. ble, afri.ca.no.
En el caso del grupo /-tl-/ que, como acabamos de sealar, es algo excpcio1 02

La silabificacin
nal, encontramos variacin dialectal. En Hispanoamrica y zonas del oeste
de Espaa, esta secuencia se mantiene j unta y va con la vocal siguiente: a. tlas,
a. tln. ti.co, a. tle. ta. En el centro y este de Espaa, sin embargo, este grupo se
divide entre dos slabas: at. las, at. ln. ti. ca, at. le. ta (y, consecuentemente con esta
silabificacin podemos encontrar [acU.ta], etc.) .
Por otra parte, e n ejemplos como alto, adjetivo, largueza tenemos una si
labificacin al. to, ad.je. tivo, lar.gue. za con separacin silbica entre las dos
consonantes porque las secuencias -lt-, -dj-, -rg- no forman grupos iniciales
admisibles.
El mismo principio se aplica a la silabificacin de secuencias de ms de dos
consonantes. Si tenemos una secuencia de tres o ms consonantes, tenemos
que determinar cul es la secuencia mxima que podra aparecer a principio
de palabra y silabificar de acuerdo con este criterio. As, por ejemplo, entrada
ser en. tra. da, porque' el grupo /tr-/ es uno de los que pueden aparecer a prin
cipio de palabra y, por ,tanto, de slaba. No tenemos *e. ntra. da, porque el grupo
ntr- no es posible en posicin inicial.
Ntese que, a diferencia de lenguas como el ingls, grupos como st, sp no
son posibles a principio de palabra en espaol. Por ello tenemos in.sis. te (y
no *in.si.ste).

La divisin correcta es: cons. ta, ins. tru.ye, pers.pec. ti. va. ste es un punto en
el que el espaol difiere del ingls y al que hay que prestar atencin.

Silabificacin entre palabtas


Cuando una palabra termina en consonante y la palabra siguiente empie
za por vocal, consonante y vocal se unen en la misma slaba en el discurso
seguido:
lo.s a.mi. gos
los amigos
ma.r a.zul
mar azul
sO.n i.gua.les
son iguales
103

Los sonidos de la lengua: Fontica

fonologa

Por este motivo secuencias como las alas y la salas (le echas sal) se pronun
cian igual (en dialectos sin aspiracin).
Esta resilabificacin no se da en casos como las hierbas o los huecos donde
la segunda palabra no empieza por vocal sino por semivocal (consonantizada
en diversa medida segn el dialecto) :
la hierba
la.hier.ba [layr{3a]
las. hiero bas [lazyr{3as] (comprese: la sierva [lasjr{3a])
las hierbas
con hierbas
con. hier.bas [konyr{3as]
o. tro. hue.co [otroYl)ko]
otro hueco
los huecos
los. hue. cos [lozYl)kos] (comprese: lo sueco Oosl)ko])
con. hue.cos [kol)gl)kos]
con huecos
7

Acentuacin

7.1.

Patrones acentuales

Desde un principio debemos dejar clara la distmcin entre acento


prosdico y acento ortogrfico. Acento prosdico es el mayor relieve o pro
minencia que damos a una slaba sobre las dems de la palabra. Por ejemplo,
en la palabra elifante, la slaba con acento prosdico esfan, mientras que en ad
ministrar el acento prosdico recae sobre traro El acento ortogrfico, por su
parte, es una marca grfica que colocamos sobre algunas slabas que tienen
acento prosdico. Todas las palabras principales (nombres, adjetivos, adver
bIOS, verbos) tienen acento prosdico sobre una de sus slabas, pero este acen
to prosdico slo se indica ortogrficamente en algunos casos. Si subrayamos
la slaba con acento prosdico podemos ver esto con algunos ejemplos: respon
sabilidad y constitucin tienen acento prosdico sobre la ltima slaba; emocionante
y aJ2ill.tol tienen acento prosdico sobre la penltima y magnifico y rigimen tie
nen acento prosdico sobre la antepenltima. La slaba con acento prosdi
co se denomina slaba tnica, mientras que una slaba tona es la que no
tiene acento prosdico. Se habla tambin de slabas pretnicas y postnicas
para referirse respectivamente a las que preceden o siguen a la tnica. Dis
cutiremos primeramente la distribucin del acento prosdico para despus re
ferirnos brevemente a las reglas sobre el acento ortogrfico.

1 04

Acentuacin

Algunas palabras no llevan acento prosdico. ste es el caso del artculo


determinado, las preposiciones y algunos pronombres (pronombres tonos
o clticos) . Por ejemplo en los a!1ligos o el diQyjo hay una sola slaba con relieve
prosdico, aunque cada uno de estos ej emplos contiene dos palabras, mien
tras que en dos a!1ligos o ti difujja normalmente cada una de las palabras tiene
prominencia en una de las slabas o en su nica slaba. Comparemos tambin
bajo la mesa, significando 'debajo de la mesa ' donde bajo es una preposicin
tona, con las oraciones (yo) llido la mesa, (l) bajQ la 111fs a, donde bajo y baj
son verbos y tienen acento en la pnmera y ltima slaba respectivamente.
Comparando canto con lo canto, t Jgvas con te Jgvas o pArate con para Ji,
podemos notar que en espaol tenemos dos tipos de pronombres con res
pecto a sus propiedades acentuales. Pronombres como yo, t, l, m{, ti son t
nicos, llevan acento prosdico, mientras que me, te, lo, la, se son tonos. Los
pronombres tonos o clticos aparecen siempre junto al verbo.
Podemos encontrar a veces secuencias bastante largas sin ningn acento
prosdIco. As en una frase preposicional como para la de mi hermano el ni
co acento prosdico es el que recae sobre la slaba -ma-.
En palabras con acento prosdico -que incluyen todos los nombres, ad
jetivos, verbos y adverbios, adems de algunas palabras de otros grupos- el
acento recae siempre sobre una de las tres ltimas slabas. Es como si tuvi
ramos una "ventana" de tres slabas al final de la palabra fuera de la cual no es
posible colocar el acento. Distinguimos entre palabras agudas u oxtonas, con
acento en la ltima slaba, como animal o jabaJi; palabras llanas o paroxtonas,
como amerifflno o lIIpiz, con acento en la penltima y palabras esdrjulas o
proparoxtonas, como igloga o artfstico con acento en la antepenltima. No
hay otras posibilidades en espaol: patrones acentuales como los ilustrados por
las formas hipotticas *lbaricoquero, *albricoquero o *albancoquero son todos
imposibles en el sistema fono16gico del espaol.

105

Los sonidos de la lengua: Fontica y fonologa

Palabras como cantndome/o son excepciones aparentes a la "ventana" de


tres slabas. Pero estas supuestas excepciones tienen una explicacin sencilla:
los pronombres clticos no forman parte del dominio acentual. El acento
prosdico se asigna a la forma verbal a partir de la ltima slaba de sta, sin
tomar en cuenta para ello s sta va seguida de algn pronombre cltico. El
acento penltimo que recibe cantando no se modifica cuando aadimos clti
cos en las formas cantndome o cantndome/o. Los pronombres clticos quedan,
pues, fuera del dominio acentual y no afectan la asignacin del acento. Sin
embargo, por lo que respecta a la ortografia, los clticos s cuentan: canta, cn
tame. La convencin de escribir los pronombres clticos unidos al verbo cuan
do van pospuestos pero no cuando preceden al verbo (ests cantndome/o, me
lo ests cantando) no tiene motivacin fonolgica.
En sus propiedades acentuales los clticos contrastan con los sufijos deriva
tivos, que s forman parte del dominio acentual, provocando el movimiento
del acento a la derecha y respetando la ventana de tres slabas como puede
verse en glaba, siJgbico, silabicidad o en urbe, urbano, urbanizar, urbanista, para
dar un par de ej emplos.
Los tres patrones acentuales posibles en espaol no son igualmente frecuen
tes en todos los casos. En este punto es necesario distinguir entre la acentua
cin de sustantivos, adj etivos y adverbios, por una parte, y la de los verbos, por
otra, y tambin entre palabras terminadas en vocal y en consonante.
Empezando por las palabras acentuadas no verbales, el caso ms frecuente
no
marcado es que el acento prosdico recaiga sobre la penltima slaba
o
si la palabra termina por vocal (como en calabaza, e/ifsmte) pero en la ltima si
termina en consonante (como en calabacn, aparador) . Ms del 90 % de los
nombres, adj etivos y adverbios en espaol se ajustan a esta regla. Un caso bas
tante menos comn, pero sin ser excepcional, es el de las palabras terminadas
en vocal con acentuacin esdrjula (como energ!:meno,jQbula) y el de las ter
minadas en consonante con acento p enltimo (como 4rbol, Jgpiz, difici0. Por
ltimo, el caso menos frecuente con mucho es el representado por las pala
bras terminadas en vocal con acento en la ltima (como men,jabali, ciff) y las
terminadas en consonante con acento en la antepenltima (como rfgimen,

anlisis) .
1 06

Acentuacin

Acento prosdico
_V
caso general
menos comn
excepcional

_C

calabaza
energ!.meno
jabali

aparador
dificil
ligimen

Las generalizaciones que hemos establecido son para palabras en singu


lar. Por regla general, el morfema de plural no afecta la acentuacin de la
palabra. El acento cae sobre la misma slaba en el plural que en el singular: f{!sa,
was, 4rbol, 4rboles. De estos hechos podemos concluir que el sufijo de plural
queda fuera del dominio acentual de la palabra. Nos referiremos ms adelan
te a algn caso especial en que la palabra en plural recibe el acento en una s
laba distinta a la que lleva el acento en el singular.
Las palabras terminadas en vocal y en consonante entran dentro de una
generalizacin nica por lo que respecta a los patrones no excepcionales si
dejamos los llamados marcadores de gnero o elementos terminales fuera del
dominio acentual. Estas terminaciones tienen un estatus especial pues, como
es sabido, no aparecen cuando se agrega un sufij o derivativo, como cuando de
libr-o derivamos libr-et-a, o de cas-a, cas-er-o, etc. Con respecto al acento, estos
sufijos muestran la misma neutralidad que el plural:francs,frangsa,frang,ses;
husped, huspeda, huspedes. Podemos, pues, concluir que los sufij os de flexin
nominal quedan fuera del dominio acentual. De esta manera, podemos dar
como regla general que el acento recae sobre la ltima vocal del dominio
acentual:
Regla general

(calab,z)a

(aparadQr)

El caso menos comn es que el acento recaiga sobre la penltima vocal en


el dominio:
Caso menos comn

(energlmen)o

(imbcil)

Tanto en un subgrup-o como el otro de estas palabras que se acentan una


slaba ms a la izquierda de lo indicado por la regla general, ciertas termina
ciones son especialmente frecuentes. As entre las palabras esdrjulas encon
tramos muchas con terminaciones como .-simo (por ej emplo, guapsimo) , -ico
(adjetival, como e,u electrnico,jlsico, no el diminutivo), -culo (espectculo, ridculo,
tabernculo). Entre las llanas o paroxtonas terminadas en consonante, las ter
minaciones ms frecuentes son -en (examen, velflmen, QIden) e -il lfcil, tin,
1 07

Los sonidos de la lengua: Fontica

fonologa

aunque muchas otras palabras con estas terminaciones se ajustan a la regla ge


neral y son agudas (amn,febrD
Arriba hemos incluido dos patrones entre los casos excepcionales, el pre
sentado por palabras como jabal y sof, oxtonas terminadas en vocal, por
una parte, y e! que muestran palabras como rgimen y Jpiter que son propa
roxtonas y terminan en consonante, por otra. El primero de estos grupos deja
de ser excepcional si tenemos en cuenta que su vocal final no es un sufijo
flexivo, sino parte de la raz. Como mencionamos antes, los sufij os de fle
xin nominal son eliminados cuando se aade un sufijo derivativo. Las vo
cales finales acentuadas muestran no pertenecer a esta clase en el hecho de
que se mantienen en este caso. AS, el diminutivo de men puede ser menu
lo pero no *menito. O una persona que fabricara sofs podra ser quiz un
soJacero, pero no un *soJero. Tomando esto en cuenta, estas palabras entran den
tro del caso general. La diferencia entre la acentuacin de casa y de sof se
debe a la condicin de sufijo o de parte integrante de la raz de la ltima vo
cal, en este anlisis: (cfls)a, (scifll) .
El mismo razonamiento nos lleva a excluir palabras como anlisis y sn
tesis del grupo con un patrn acentual excepcional. Esto es porque la ter
minacin -is de estas palabras griegas es tambin un sufij o, cf. analtico, por
ejemplo. Como se ve en palabras como virus/vrico, lejos/lejano, una vocal to
na seguida de /s/ final de palabra puede ser un elemento terminal.
El resto de las palabras proparoxtonas terminadas en consonante s que
constituyen un caso verdaderamente excepcional. Muestra de ello es que no
exista una regla clara para su pluralizacin. As el plural de rgimen es regme
nes, donde el acento se mueve una slaba hacia la derecha, pero e! de micron,
asndeton es omicrones, asindemnes, con movimiento del acento dos slabas hacia
la derecha. Otras palabras como Jpiter no tienen ningn plural claro. (Pala
bras como anlisis no varan en e! plural, pero esto es de acuerdo con la regla
especial de formacin del plural que se aplica a las palabras terminadas en
vocal tona seguida de -s: lunes, virus, tesis, etc.) El motivo de estas irregula
ridades es que si aplicramos la regla general de aadir -es sin afectar la posi
cin del acento obtendramos palabras como *rgimenes, *micrones, *]piteres
que violan la generalizacin de la ventana de tres slabas. Estas palabras tienen
pues un carcter claramente excepcional en el sistema del espaol.
Otra generalizacin sobre la posicin de! acento en espaol es que no hay
palabras esdrjulas en que la penltima slaba termine en consonante (no
hay palabras como *Sa . l. man.ca) o contenga un diptongo (*Ve. n. zue.la).
Esta es una restriccin que tiene su origen en las reglas de acentuacin del
latn (que veremos en e! captulo 5) , pero que sigue observndose en pala1 08

Acentuacin
bras de creacin reciente. Comparemos, por ejemplo, alfono con alomoif"o (no
tenemos acentuacin esdrjula, *aI6moif"o, porque la slaba penltima termi
na en consonante) . Podemos, sin embargo, tener excepciones a esta regla en
la acentuacin de nombres extranjeros como Wshington, Andersen, etc.
Las formas verbales siguen unas reglas de acentuacin diferentes que los
nombres y los adjetivos. En el presente de todos los verbos, el acento cae siem
pre sobre la penltima, excepto en la forma de vosotros, que tiene acento agu
do. (A un nivel un poco ms abstracto las formas de vosotros tambin se ajustan
a la regla general, habida cuenta de que en espaol secuencias como ljl y
lil no contrastan nunca. As, pues, podemos postular, por ejemplo, Ikan.t.is/,
con acento en la penltima, para lo que se pronuncia [kal,l-tjs] .) Si considera
mos el paradigma del tiempo presente, observamos que el acento se mueve
en las formas de nosotros y vosotros:

modifico
modificas
modifica
modifimmos
modificis
modifican

canto
cantas
canta
canlilmos
cantis
cantan

Al contrario que en los nombres o adjetivos, no hay verbos que en el pre


sente tengan acento antepenltimo. AS, aunque tenemos nombres como n
mero, pltica,J6rmula,Jbrica, como formas verbales estas palabras cambian su
acentuacin en yo numero, l platica, ella formula, ustedfabrica. Todos los verbos
se acentan de la misma manera (excepto estar).
En otros tiempos verbales hay acento columnar, no regulado contando s
labas desde_el final de la palabra:

pretrito

canft
cantaste
canm
canlilmos
cantsteis
canlilron

imperfecto

canlilba
canlilbas
canlilba
can1!!.bamos
can1!!. bais
canlilban

futuro

cantad
cantars
cantam
cantargmos
cantaris
cantarn

condicional

cantara
cantaras
cantara
cantaramos
cantarais
cantaran

En los tiempos del pasado (pretrito e imperfecto) el acento recae sobre


la slaba que sigue inmediatamente a la raz verbal (en este caso cant-), sea
1 09

Los sonidos de la lengua: Fontica

fonologa

sta la ltima como en cant, la penltima como en cantaste o cantabas, o la


antepenltima como en cantbamos. En el futuro y condicional es la slaba que
empieza con r- (la marca de tiempo verbal) la que lleva el acento, y sta pue
de ser tambin la ltima como en cantar, la penltima como en cantaremos o
cantaras, o bien la antepenltima como en cantaramos. Lo que se mantiene
constante en estas formas verbales es la coincidencia del acento con un mor
fema determinado. En estos casos hablamos de acento morfolgico.

7.2.

Acento ortogrfico

Las reglas para saber qu palabras llevan acento ortogrfico son re


lativamente sencillas. En general, el acento se marca ortogrficamente cuan
do no coincide con los patrones ms comunes. El objeto de las reglas del acen
to ortogrfico es indicar claramente la pronunciacin de las palabras de la
manera ms econmica posible (es decir, marcando dnde va el acento en el
menor nmero posible de palabras) . Las reglas son stas:
1. Llevan acento ortogrfico todas las palabras esdrjulas. Ej emplos: br
jula, nmero, rboles, rgimen.
2. Llevan acento ortogrfico las palabras llanas terminadas en consonante
diferente de n, s. Ejemplos: csped, mrmol, lpiz.
Como hemos visto, lo normal es que las palabras terminadas en conso
nante sean agudas, por eso las palabras que terminan en consonante pero que
son llanas constituyen una minora; son especiales. La excepcin que se hace
con respecto a las terminaciones -n, -s, se debe a que estas consonantes fina
les en la mayora de los casos son marcas de plural (e.g.: casas) o de persona
verbal (cantas, cantamos, cantan) . Si no hiciramos esta excepcin, tendramos
que escribir el acento en estas formas plurales y verbales, lo que resultara an
tieconmico.
3. Llevan acento ortogrfico las palabras agudas terminadas en vocal, en
-n o en -s. Ejemplos: caf, men, colibr, cancin, ans.
Las palabras agudas terminadas en vocal son muy pocas y las agudas ter
minadas en -n o -s son muchas menos que las palabras terminadas en estas
consonantes que son llanas por ser plurales o formas verbales. Una consecuen
cia de esta regla, sin embargo, es que tenemos, por ej emplo, camin,jrancs
(agudas terminadas en -n, -s) pero camiones,franceses, sin acento ortogrfico (lla
nas terminadas en -s) .
110

Acentuacin

4. Hay reglas especiales de acentuacin para las palabras que contienen se


cuencias de vocales en hiato, una de las cuales es i, u tnica. La funcin del
acento en estos casos es distinguir los hiatos (caso especial) de los diptongos.
4a. As, llevan acento las palabras llanas terminadas en i, u tnica seguida
de una vocal no alta (ia, io, ua, etc.), cuando las dos vocales se pronuncian en
hiato. Ej emplos: Marta, saMa, hast{o, monarqu{a, adeca frente a Mario, sabia,
bestia, democracia, agua, que tienen diptongo. Esta. regla se aplica tambin si hay
una consonante final. Ejemplos: Daz, res, env{an" con hiato, frente a Arias, series,
cambian, con diptongo.

4b. Tambin llevan acento ortogrfico palabras como cal, ma{z, pa, bal
en que la vocal alta tnica i, u aparece en hiato despus de otra vocal no alta.
4c. Se escribe tambin el acento en palabras como carda (frente a vaina, con
diptongo) que son llanas con hiatos decrecientes no finales.
Por el contrario, no se escribe el acento cuando las dos vocales en secuen
cia son altas, a no ser que la palabra requiera acento ortogrfico segn las re
glas generales de acentuacin (como jesutico, que lleva acento segn la regla 1 ,
o constru{, que lo lleva segn la regla 3) . As, se escriben sin acento tanto huida
como cuida aunque (por lo menos en ciertos dialectos) la primera palabra tie111

Los sonidos de la lengua: Fontica

fonologa

ne un hiato y la segunda un diptongo: hu. i. da, cui. da. El contraste entre dip
tongo e hiato no se marca en las secuencias ui, iu.
Ntese que en todos los sub casos de la regla 4 el acento grfico se utiliza
para marcar el hiato cuando el acento prosdico recae sobre una vocal alta.
El hecho de que una palabra como cliente tiene hiato [kli.n.te] en muchos
dialectos (frente a diente, siempre con diptongo [djn. te]) no se seala orto
grficamente porque el acento en cliente recae sobre la I el . Recordemos de
todas formas que hay tambin dialectos donde este contraste de silabificacin
no existe.
5. Por ltimo, se utiliza tambin el acento grfico para diferenciar pares de
palabras con significados diferentes. Este recurso se utiliza sobre todo con pa
res de palabras monosilbicas, pero tambin con algunas de dos slabas:

ms
m
l
qu
t
t
s

adverbio ('more ' )


pronombre ('me')
pronombre ('he')
interrogativo ('what')
prono personal ('you ' )
sustantivo (,tea')
afirmacin ('yes') o

mas
mi
el
que
tu
te
si

conjuncin (comp.) ('but')


adjetivo posesivo (det.) ('my')
artculo (,the')
complementante ('that' )
adjetivo posesivo (de t.) ('your')
pronombre ('you' )
condicional ('if')

reflexivo ('self')
se reflexivolimpersonal
s verbo ('1 know ' ; be!)
an adv. tiempo (==todava, 'still') aun (==incluso, 'even')
slo adverbio (==solamente, 'only') solo adjetivo (,alone')
El acento se escribe tambin en los demostrativos cuando funcionan como
pronombres, pero no cuando acompaan al nombre: no quiero ste, quiero se
pero no quiero este libro, quiero ese cuaderno.
Cuando funcionan como palabras interrogativas, escribimos qu, quin, cul,
cunto, cundo, cmo, con acento. Pero estas mismas palabras se escriben sin
acento cuando tienen otra funcin en la oracin. Ejemplos: Cmo lo has he
cho? Lo he hecho como me dijiste Cundo vendrn? V!?ndrn cuando puedan Cunto
vale? Cuanto ms lo pienso, menos lo entiendo. Las palabras interrogativas llevan
acento tambin en preguntas indirectas. Ejemplos: No s por qu se lo dij'iste.
Me pregunt que quin lo iba a traer. (El concepto de pregunta indirecta se ex
plica en el captulo de sintaxis.)
1 12

Entonacin
8

Entonacin

La entonacin es la meloda tonal de los enunciados. La entonacin


es lo que nos permite distinguir entre, por ejemplo, la oracin declarativa lle
garon tus amigos y la interrogativa llegaron tus amigos? Tambin la entonacin
pone de manifiesto en cada caso si un enunciado como Emilio vive en Sevilla
constituye, por ej emplo, la respuesta a quin vive en Sevilla? o a dnde vive
Emilio?, entre otras posibilidades, pues, dependiendo del contexto del discur
so, emplearemos patrones entonativos diferentes. A otro nivel, la entonacin
tambin nos permite identificar la procedencia regional de los hablantes, quiz
ms claramente que cualquier otro rasgo lingstico, y su estado de nimo.
Aqu estudiaremos slo las caractersticas meldicas ms bsicas y genera
les de la lengua espaola, aunque mencionaremos tambin algn caso de va
riacin dialectal. Nos concentraremos en las oraciones declarativas finales de
enunciado y en las interrogativas.
La entonacin de cualquier enunciado en espaol consiste en una serie de
subidas y bajadas de tono. Estas subidas y bajadas se producen en torno a dos
puntos clave: las slabas acentuadas y el final de las frases o grupos prosdicos.

8. 1 .

La entonacin de las o raciones declarativas simples

Consideremos los ejemplos dados en las figuras 10 y 11, que ejempli


fican la entonacin general de las declarativas neutras ms simples, sin ningn
matiz o nfasis especial:
watd

Fig. 10. Viven en Ale!11f!.nia.

113

Los sonidos de la lengua: Fontica


lan"

WD'd'l ':

fonologa

-------F-4----

------4--------+---1-----4
150 --- ------t---1-r--------_+--

lool---------
--_r
----t_
-_+-_+-------_4

Fig. 1 1 . Le dieron el dinero.

En la primera palabra de los ejemplos en las figuras 1 0 y 1 1 , tenemos un


movimiento tonal ascendente empezando en el arranque de la slaba tnica
y culminando en la postnica.Vemos que, contrariamente a lo que a veces se
suele pensar, la slaba tnica no es necesariamente la que alcanza la mayor al
tura tonal en la palabra. Lo que nos da sensacin de prominencia acentual en
las slabas vi- y die- de estos dos ejemplos es la subida brusca del tono empezan
do desde un nivel muy bajo al comienzo de la slaba. ste es el contorno que
solemos emplear en palabras en posicin no final en oraciones declarativas.
La ltima palabra acentuada de una declarativa tiene un contorno diferen
te. Como vemos en los ej emplos, en las palabras A lemania y dinero, en posi
cin final de oracin en cada uno de los dos ejemplos, tenemos tambin un
I Dn"
""
wCll rd'l "

Fig. 1 2 . Le dieron el nmero del l!J:!flo. Producida con tres acentos tonales.

1 14

Entonacin
lann

ward"

e die onl ,u ",e ro de ue

...

.c:

",II...aIII
" 11
:"J'IIIII

200

150 -

......

100

50

,,

.....

700

350

"JO

"'"

..,,-.

1"I

1050

1400

1750

Fig. 1 3 . Le dieron el nmero del vuelo. Producida sin acento tonal en la palabra
nmero, que est desenfatizada.
ascenso tonal en la slaba acentuada, pero este ascenso culmina dentro de la
slaba tnica y el tono desciende en la postnica. Las oraciones declarativas
finales de enunciado se caracterizan por una bajada del tono a partir de la l
tima slaba acentuada.
Pero no siempre encontramos que toda slaba con acento lxico porta un
contorno tonal definido. Dentro de la oracin, segn el nfasis que queramos
dar a cada palabra, el contorno tonal que acompaa al acento puede reducir
se considerablemente e incluso desaparecer. En concreto, muchos hablantes
tienden a eliminar el acento tonal de la ltima palabra, produciendo un desla""

""..c
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900

1200

1500

Fig. 14. Le dieron el nmero del vuelo. Producida con acento tonal muy reducido
en la palabra vuelo.
115