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Caractersticas fsicas

Tiene forma ligeramente elipsoidal, con un dimetro ecuatorial de 6794 km y polar de


6750 km. Medidas micromtricas muy precisas han mostrado un achatamiento de 0,01,
tres veces mayor que el de la Tierra. A causa de este achatamiento, el eje de rotacin est
afectado por una lenta precesin debida a la atraccin del Sol sobre el abultamiento
ecuatorial del planeta. La precesin lunar, que en la Tierra es dos veces mayor que la
solar, no tiene su equivalente en Marte.
Con este dimetro, su volumen es de 15 centsimas el terrestre y su masa solamente de
11 centsimas. En consecuencia, ladensidad es inferior a la de la Tierra: 3,94 en relacin
con el agua. Un cuerpo transportado a Marte pesara 1/3 de su peso en la Tierra, debido a
la poca fuerza gravitatoria.

Traslacin y rotacin

Rotacin de Marte (en movimiento retrgrado, no real), en la imagen el planeta da la rotacin en


segundos, pero en la realidad tarda ms de 24 horas.

Rotacin
Se conoce con exactitud lo que tarda la rotacin de Marte debido a que las manchas que
se observan en su superficie, oscuras y bien delimitadas, son excelentes puntos de
referencia. Fueron observadas por primera vez en 1659 por Christiaan Huygens que
asign a su rotacin la duracin de un da. En 1666, Giovanni Cassini la fij en 24 h
40 min, valor muy aproximado al verdadero. Trescientos aos de observaciones de Marte
han dado por resultado establecer el valor de 24 h 37 min 22,7 s para el da sideral (el
periodo de rotacin de la Tierra es de 23 h 56 min 4,1 s). Marte rota en sentido antihorario,
al igual que la Tierra.4
De la duracin del da sideral se deduce que el da solar tiene en Marte una duracin de
24 h 39 min 35,3 s.
El da solar medio o tiempo entre dos pasos consecutivos del Sol medio por el meridiano
del lugar, dura 24 h 41 min 18,6 s. El da solar en Marte tiene, igual que el de la Tierra, una
duracin variable. No obstante, en Marte la variacin es mayor por su elevada
excentricidad.
Para mayor comodidad operativa, los responsables de las misiones estadounidenses de
exploracin de Marte mediante sondas robticas han decidido unilateralmente dar al da
marciano el nombre de sol, pese a tener otros significados en otros idiomas ("suelo" en
francs; o el nombre de nuestra estrella en espaol).

Traslacin
El ao marciano dura 687 das terrestres. Un calendario marciano podra constar de dos
aos de 668 das por cada tres aos de 669 das.
Oblicuidad orbital
Los polos de Marte estn sealados por dos casquetes polares de color blanco
deslumbrante, que han facilitado mucho la determinacin del ngulo que forma el ecuador
del planeta con el plano de su rbita, ngulo equivalente para Marte a la oblicuidad de
la eclptica en la Tierra. Las medidas hechas por Camichel sobre clichs obtenidos en el
observatorio francs delPic du Midi, han dado para este ngulo 24 48. Desde la
exploracin espacial se acepta un valor de 25,19 [cita requerida], un poco mayor que
la oblicuidad de la eclptica (23 27), motivo por el cual, Marte tiene perodos estacionales
similares a los de la Tierra, aunque sus estaciones son ms largas, dado que un ao
marciano es casi dos veces ms largo que un ao terrestre.

Geologa
La ciencia que estudia la superficie de Marte se llama areografa (no confundir con aerografa),
nombre que proviene de Ares (dios de la guerra entre los griegos).
Marte es un planeta notablemente ms pequeo que la Tierra. Sus principales
caractersticas, en proporcin con las del globo terrestre, son las siguientes: dimetro
53 %, superficie 28 %, masa 11 %. Como los ocanos cubren alrededor del 70 % de la
superficie terrestre y Marte carece de mares, ambos planetas poseen aproximadamente la
misma cantidad de superficie pisable.
Gracias a las imgenes tomadas por la cmara HiRISE, que viaja a bordo de la Mars
Reconaissance Orbiter, en rbita del planeta rojo desde marzo de 2006, se han puesto
de manifiesto muchas de las principales caractersticas morfolgicas de su superficie. 5 La
superficie de Marte presenta caractersticas morfolgicas tanto de la Tierra como de
laLuna: crteres de impacto, campos de lava, volcanes, cauces secos de ros y dunas de
arena. Su composicin es fundamentalmente basalto volcnico con un alto contenido en
xidos de hierro que proporcionan el caracterstico color rojo de la superficie. Por su
naturaleza, se asemeja a la limonita, xido de hierro muy hidratado. As como en las
cortezas de la Tierra y de la Luna predominan los silicatos y los aluminatos, en el suelo de
Marte son preponderantes los ferrosilicatos. Sus tres constituyentes principales son, por
orden de abundancia, el oxgeno, el silicio y el hierro. Contiene: 20,8 % de slice, 13,5 %
de hierro, 5 % de aluminio, 3,8 % de calcio, y tambin titanio y otros componentes
menores.

Marte observado por eltelescopio espacial Hubble.

Desde la Tierra, mediante telescopios, se observan unas manchas oscuras y


brillantes que no se corresponden a accidentes topogrficos sino que aparecen si el
terreno est cubierto de polvo oscuro (manchas de albedo). Estas pueden cambiar
lentamente cuando el viento arrastra el polvo. La mancha oscura ms caracterstica
es Syrtis Major, una pendiente menor del 1 % y sin nada resaltable.

La superficie de Marte presenta tambin unas regiones brillantes de color naranja


rojizo, que reciben el nombre de desiertos, y que se extienden por las tres cuartas
partes de la superficie del planeta, dndole esa coloracin rojiza caracterstica. Estos
desiertos en realidad se asemejan ms a un inmenso pedregal, ya que el suelo se
halla cubierto de piedras, cantos y bloques.

Un enorme escaln, cercano al ecuador, divide a Marte en dos regiones


claramente diferenciadas: un norte llano, joven y profundo y un sur alto, viejo y
escarpado, con crteres similares a las regiones altas de la Luna. En contraste, el
hemisferio norte tiene llanuras mucho ms jvenes, y con una historia ms compleja.
Parece haber una brusca elevacin de varios kilmetros en el lmite. Las razones de
esta dicotoma global son desconocidas.

Hay crteres de impacto distribuidos por todo Marte, pero en el hemisferio sur hay
una vieja altiplanicie de lava basltica semejante a losmares de la Luna, sembrada de
crteres de tipo lunar. Sin embargo el aspecto general del paisaje marciano difiere al
que presenta nuestro satlite como consecuencia de la existencia de atmsfera. En
concreto, el viento cargado de partculas slidas produce una ablacin que, en el curso
de los tiempos geolgicos, ha arrasado muchos crteres. Estos son, por consiguiente,
mucho menos numerosos que en la Luna y la mayor parte de ellos tienen las murallas
ms o menos desgastadas por la erosin. Por otra parte, los enormes volmenes de
polvo arrastrados por el viento cubren los crteres menores, las anfractuosidades del
terreno y otros accidentes poco importantes del relieve. Entre los crteres de impacto
destacados del hemisferio sur est la cuenca de impacto Hellas Planitia, con 6 km de
profundidad y 2000 km de dimetro. Muchos de los crteres de impacto ms recientes

tienen una morfologa que sugiere que la superficie estaba hmeda o llena de barro
cuando ocurri el impacto.

El campo magntico marciano es muy dbil, con un valor de unas 2 milsimas del
terrestre y polaridad invertida respecto a la de la Tierra.

Geografa
Vase tambin: Geografa de Marte

Mapa topogrfico de Marte. Accidentes notables: Volcanes de Tharsis al oeste (incluyendo el Monte
Olimpo), Valles Marineris al este de Tharsis, y Hellas en el hemisferio sur.

La superficie de Marte conserva las huellas de grandes cataclismos que no tienen


equivalente en la Tierra:
Una caracterstica del hemisferio norte, es la existencia de un enorme abultamiento que
contiene el complejo volcnico de Tharsis. En l se encuentra el Monte Olimpo, el
mayor volcn del Sistema Solar. Tiene una altura de 25 km (ms de dos veces y media la
altura del Everest sobre un globo mucho ms pequeo que el de la Tierra) y su base tiene
una anchura de 600 km. Las coladas delava han creado un zcalo cuyo borde forma un
acantilado de 6 km de altura. Hay que aadir la gran estructura colapsada de Alba Patera.
Las reas volcnicas ocupan el 10 % de la superficie del planeta. Algunos crteres
muestran seales de reciente actividad y tienen lava petrificada en sus laderas. A pesar de
estas evidencias, no fue hasta mayo de 2007 cuando el Spirit, descubri, con un grado alto
de certeza, el primer depsito volcnico signo de una antigua actividad volcnica en la
zona denominada Home Plate,6(una zona con lecho rocoso de unos dos metros de altura y
fundamentalmente basltica, que debi formarse debido a flujos de lava en contacto con el
agua lquida), situada en la base interior del crter Gusev. Una de las mejores pruebas es
la que los investigadores llaman "bomb sag" (la marca de la bomba). Cuando se
encuentran la lava y el agua, la explosin lanza trozos de roca por el aire. Uno de esos
trozos que explotan en el aire vuelve a caer y se encaja en depsitos ms blandos.

Valle Marineris

El Monte Olimpo visto desde la rbita de Marte.

Cercano al ecuador y con una longitud superior a los 3000 km, una anchura de hasta
600 km y una profundidad de hasta 8 km, Valles Marineris es un can que deja pequeo
al Can del Colorado. Se form por el hundimiento del terreno a causa de la formacin
del abultamiento de Tharsis.7
Hay una clara evidencia de erosin en varios lugares de Marte tanto por el viento como por
el agua. Existen en la superficie largos valles sinuosos que recuerdan lechos de ros
(actualmente secos pues el agua lquida no puede existir en la superficie del planeta en las
actuales condiciones atmosfricas). Esos inmensos valles pueden ser el resultado de
fracturas a lo largo de las cuales han corrido raudales de lava y, ms tarde, de agua.
La superficie del planeta conserva verdaderas redes hidrogrficas, hoy secas, con sus
valles sinuosos entallados por las aguas de los ros, sus afluentes, sus brazos, separados
por bancos de aluviones que han subsistido hasta nuestros das. Todos estos detalles de
la superficie sugieren un pasado con otras condiciones ambientales en las que el agua
caus estos lechos mediante inundaciones catastrficas. Algunos sugieren la existencia,
en un pasado remoto, de lagos e incluso de un vasto ocano en la regin boreal del
planeta. Todo parece indicar que fue hace unos 4000 millones de aos y por un breve
perodo, en la denominada era Noeica.
Al igual que la Luna y Mercurio, Marte no presenta tectnica de placas activa, como la
Tierra. No hay evidencias de movimientos horizontales recientes en la superficie tales
como las montaas por plegamiento tan comunes en la Tierra. No obstante la Mars Global
Surveyor en rbita alrededor de Marte ha detectado en varias regiones del planeta
extensos campos magnticos de baja intensidad. Este hallazgo inesperado de un probable
campo magntico global, activo en el pasado y hoy desaparecido, puede tener
interesantes implicaciones para la estructura interior del planeta.

Aproximacin a la imagen de colores reales, tomada por el Mars Exploration Rover Opportunity,
muestra la vista del crter Victoria desde Cabo Verde. Fue capturada durante un perodo de tres
semanas, desde el 16 de octubre hasta el 6 de noviembre de 2006.

Recientemente, estudios realizados con ayuda de las sondas Mars Reconnaissance


Orbiter y Mars Global Surveyor han mostrado que muy posiblemente el hemisferio norte de
Marte es una enorme cuenca de impacto de forma elptica conocida cmo Cuenca Borealis
de 8500 kilmetros de dimetro que cubre un 40 % de la superficie del planeta -la mayor
del Sistema Solar, superando con mucho a la Cuenca Aitken de la Luna- que pudo haberse
formado hace 3900 millones de aos por el impacto de un objeto de 2000 kilmetros de
dimetro. Posteriormente a la formacin de dicha cuenca se formaron volcanes gigantes a
lo largo de su borde, que han hecho difcil su identificacin.8