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Propiedades fsicas - Las consideracin de las propiedades fsicas en las rocas, son de gran

importancia en geologa, pues se emplean en multitud de reas de estudio, como la petrologa,


geofsica, geoqumica, ingeniera geolgica, o la geoqumica. Por ejemplo, los gelogos
emplean la datacin radioactiva para la reconstruccin de la historia geolgica, los sismlogos
predicen sismos mediante el estudio de la transmisin de ondas ssmicas naturales o
artificiales, los cristalgrafos estudian los minerales por medio de sus caractersticas fsicas y
pticas, con la prospeccin geofsica se detectan yacimientos minerales mediante las
variaciones en las propiedades fsicas del sustrato rocoso, los ingenieros geotcnicos calculan
las propiedades fsicas y estructurales del subsuelo para la correcta construccin de obras
pblicas, y los gelogos del petrleo analizan la respuesta de las rocas en el subsuelo
mediante testificacin geofsica o directa (mediante sondeos).
Como las rocas son consideradas como asociaciones minerales, sus propiedades fsicas
dependen en gran medida de las que presentan cada uno sus minerales constituyentes. Segn
la disposicin de los cristales o granos en una roca, algunas propiedades fsicas pueden variar
con sus orientaciones, caracterstica que se conoce con el nombre de anisotropa. Otras
propiedades dependen del tamao de grano o cristal, su forma, disposicin en el espacio, de
las condiciones de presin y temperatura, de la presencia o ausencia de fluidos (agua, gases,
petrleo, etc.) en la porosidad de las rocas, etc., razn por la cual, segn los factores que
presente las rocas en cada uno de sus afloramientos, no van a coincidir exactamente, sino que
se mantienen dentro de ciertos rangos. Las propiedades fsicas de las rocas que comnmente
se estudian son:
Densidad - La densidad es la masa contenida en la unidad de volumen y sus variaciones en los
diferentes tipos de rocas son consecuencia de la porosidad y mineraloga que presentan. El
conocimiento de su distribucin en profundidad es un elemento eficaz en la interpretacin de
las estructuras y la determinacin de los tipos de rocas all existentes, como por ejemplo los
diapiros salinos (estructuras generadas por la diferencia de densidades entre las rocas salinas
y los depsitos suprayacentes, de mayor densidad).
La densidad se define estrictamente como la masa contenida en la unidad de volumen; se
denomina tambin densidad absoluta o masa especfica. Si el cuerpo es homogneo, la
densidad es r = m / V, donde r es la densidad, m la masa y V el volumen. Si el cuerpo no es
homogneo, dicho cociente representa la densidad media. La densidad relativa (o peso
especfico) de una roca es el cociente entre su masa y el volumen que ocupa y la masa del
mismo volumen de otra sustancia que se toma como referencia (normalmente el agua). Todas
ellas se expresan en kilogramos por metro cbico, o bien en gramos por centmetro cbico.
Su clculo presenta ciertas dificultades, consecuencia de las variaciones del volumen con la
temperatura y las del peso (la accin de la fuerza de la gravedad sobre la masa de los cuerpos)
con la latitud. Por esta razn, habitualmente el peso de las rocas se hace equivaler a su masa,
ya que el error asumido entre ambos valores es menor que los errores experimentales

intrnsecos del clculo de su masa (principalmente debidos a los clculos del volumen).
La densidad media de la corteza es de 2,63 gr./ cn.3 (similar a la del cuarzo), y los valores ms
comunes se presentan entre 3,3 gr./ cn3 y 1 gr/cn3, correspondientes a las rocas ms
abundantes de la corteza terrestre granitos, basaltos y areniscas.
Propiedades mecnicas. El esfuerzo transmitido a una masa rocosa genera una serie de
transformaciones o deformaciones en ella (variacin de forma y de dimensiones que
experimenta una roca a causa de la accin de fuerzas exteriores), que dependen de la
naturaleza de la roca, la magnitud y naturaleza del esfuerzo y el tiempo empleado en la
deformacin.
Segn la naturaleza de los esfuerzos que actan en una masa rocosa, se diferencian entre
normales (como la presin litosttica), tangenciales (cuando son tectnicos), o hidrostticos
(como la presin hidrosttica); segn acten perpendicularmente a un plano, con un cierto
ngulo, o bien acten de idntica forma en todas las direcciones.
Como la deformacin y el esfuerzo son causa y efecto, estn relacionadas entre s por el
mdulo de Young y el coeficiente de Poisson, que son dos constantes elsticas e
independientes propias de cualquier material homogneo e istropo. Dependiendo de la
magnitud del esfuerzo y el tiempo que acta produciendo deformacin, sta puede ser bien
elstica o bien ineslstica (tambin denominada plstica, o permanente). La deformacin
elstica corresponde al conjunto de cambios dimensionales que experimenta un cuerpo
solamente mientras acta una fuerza exterior, y al cesar sta, recupera su estado inicial. En
este caso el material se comportara siguiendo la ley de Hooke, segn la cual el alargamiento
(d) que sufre una pieza sometida a un esfuerzo de traccin (siempre dentro del perodo
elstico) es directamente proporcional a la fuerza P y a la longitud l e inversamente
proporcional al mdulo de elasticidad o mdulo de Young E y a la seccin transversal S: d = P
l/ES (ley de Hooke). Si la deformacin es plstica, las variaciones dimensionales sufridas por el
material durante la accin de las fuerzas exteriores continan al cesar dichas fuerzas, es decir,
son permanentes.
Las unidades del esfuerzo y sus equivalencias ms comunes, son: 1bar = 106 dinas / cn.2 =
105 newtons / m2 = 0,1 megapascales. Y en consecuencia 10 kilobars = 109 pascales = 1
gigapascal.
Deformacin en las rocas - Los mecanismos y el carcter de la deformacin se puede estudiar
en laboratorio de forma experimental (ensayos de corte directo, de compresin uniaxial o
triaxial, de extensin) al crear modelos tericos basados en las caractersticas de las rocas, la
naturaleza de los esfuerzos y el tipo de deformacin (elstica, plstica, frgil). Mediante estos
experimentos pueden simularse condiciones de alta presin y temperatura existentes en
profundidad, para estudiar el comportamiento de las rocas frente a ellos, as como frente a los
esfuerzos dirigidos (tectnicos), que originan plegamiento y fracturacin; y los originados por

terremotos en profundidad.
La deformacin en las rocas puede estudiarse a escala microscpica (cambios en las
microporosidades y cristales existentes en las rocas), o bien a mayor escala, donde los cuerpos
rocosos presentan cambios qumicos, fsicos y estructurales en respuesta a los esfuerzos. Los
lmites de la deformacin (en el comportamiento plstico, elstico, o frgil) depende de la
temperatura, presin de confinamiento, presencia de fluidos, el rango de esfuerzos y el tiempo
empleado en producir la deformacin de las rocas, esto es, de las condiciones que reinen
durante el proceso.
Relacin entre el esfuerzo y la deformacin: La deformacin de los materiales rocosos est
caracterizada por las relaciones entre los esfuerzos implicados y el comportamiento de los
distintos tipos de roca.
En el campo elstico, la deformacin de los materiales es proporcional al esfuerzo aplicado y
reversible (desaparece la deformacin), cuando el estado de esfuerzos cesa. Durante la
deformacin plstica, el esfuerzo aplicado no es proporcional a la deformacin generada,
puesto que en determinadas condiciones, un pequeo incremento del esfuerzo conlleva una
gran deformacin permanente en los materiales rocosos.
El comportamiento plstico depende de la viscosidad de los materiales a los que afecta, razn
por la cual las condiciones de elevada temperatura y velocidad de deformacin muy lenta
caracterizan este tipo de deformacin. La reologa es la parte de la fsica que estudia la
deformacin de los materiales en estado plstico, o capacidad de los materiales fluyentes (esto
es su viscosidad). La viscosidad (h) se mide en poises, unidad equivalente a una dina-segundo
por centmetro cuadrado.
Condicionantes de la deformacin - Los factores que reinan durante la deformacin (presin de
confinamiento, presin intersticial, la temperatura, el tiempo empleado, la magnitud de los
esfuerzos, o la compactacin) condicionan enormemente los lmites de la deformacin y las
caractersticas que presentan las rocas frente a un estado de esfuerzos. La elevacin de la
presin de confinamiento produce un aumento de las condiciones de deformacin elstica,
previas a la rotura; la presin intersticial reduce la accin de los esfuerzos de la presin
confinante sobre un material rocoso y disminuye, por tanto, su deformacin; la temperatura
reduce la resistencia de los materiales y aumenta el campo donde acta la deformacin dctil;
las deformaciones producidas a velocidades muy lentas permiten el desarrollo del campo dctil,
mientras que a velocidades elevadas la deformacin es de tipo frgil; la magnitud de los
esfuerzos varan las propiedades mecnicas de las rocas, con pequeas magnitudes de
esfuerzo se facilita la deformacin dctil, mientras que las grandes magnitudes se caracterizan
por la fragilidad con la que responde el material rocoso; y la compactacin, que aumenta con la
profundidad, aumenta la cohesin de las rocas que la sufren, lo cual dificulta su rotura
(deformacin frgil).

Por esta razn, rocas tpicamente frgiles en condiciones superficiales pueden deformarse
dctilmente mediante profundidad, donde la temperatura, presin confinante y el tiempo
empleado durante la deformacin (millones de aos), etc., varan la resistencia que presenta a
deformarse frente a un estado de esfuerzos concreto. Dependiendo del estado de esfuerzos y
las condiciones anteriormente citadas, la deformacin puede ser de tipo frgil (fracturas, fallas),
o bien dctiles (pliegues). En la tabla que se muestra a continuacin, se presentan las
variaciones de la resistencia de diferentes rocas (comienzo de las condiciones de deformacin
plstica y mximo esfuerzo previo a la fracturacin), presentando las condiciones de
temperaturas y presiones de confinamiento a las que se han calculado