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Luis Cisternas

Luis Moreno

El agua de mar en la

MINERA

Fundamentos y aplicaciones

El agua de mar en la minera


Fundamentos y aplicaciones

RIL editores
bibliodiversidad

Luis Cisternas
Luis Moreno
(Editores)

El agua de mar en la minera


Fundamentos y Aplicaciones

333.85 Cisternas, Luis et al.


C
El agua de mar en la minera: fundamentos
y aplicaciones / Editores: Luis Cisternas y Luis
Moreno. -- Santiago : RIL editores, 2014.
234 p. ; 23 cm.
ISBN: 978-956-01-0081-8
agua en minera-chile.
de agua-chile.

abastecimiento

El agua de mar en la minera


Fundamentos y aplicaciones
Primera edicin: abril de 2014
Luis Cisternas y Luis Moreno, 2014
Registro de Propiedad Intelectual
N 235.532
RIL editores, 2014
Los Leones 2258
cp 7511055 Providencia
Santiago de Chile
Tel. Fax. (56-2) 22238100
SJM!SJMFEJUPSFTDPNrXXXSJMFEJUPSFTDPN
Composicin, diseo de portada e impresin: RIL editores

*NQSFTPFO$IJMFrPrinted in Chile
ISBN 978-956-01-0081-8
Derechos reservados.

ndice

Prefacio ........................................................................................... 9
Gestin de los recursos hdricos en minera
Mara Cristina Betancour y Camila Montes .................................. 19
Agua de mar sin procesar como agua de proceso
Jacqueline Cuevas y Hal Aral......................................................... 39
Propiedades fisicoqumicas del agua de mar
para procesos industriales
Jos Valderrama, Luis Cisternas y Edelmira Glvez....................... 65
Flotacin con agua de mar
Sergio Castro................................................................................. 97
El uso del agua de mar en la lixiviacin de minerales de cobre
Ral Montealegre........................................................................ 121
La industria salitrera y los recursos hdricos
Luis Moreno, Javier Ordez y Luis Cisternas............................ 139
Medicin y prevencin de la corrosin
Luis Cceres................................................................................ 167
Termodinmica de la lixiviacin de cobre con agua de mar
Jorge Ipinza................................................................................. 197
Eplogo ....................................................................................... 223
Lista de Autores .......................................................................... 227

Prefacio

Chile es un pas minero. Su posicin de liderazgo mundial en la


produccin de cobre, iodo y litio, entre otros productos, y la importancia de la minera como actividad econmica avalan esta aseveracin.
Posee una costa superior a los 6.400 kilmetros de longitud y el mar
territorial constituye una zona de ms de 120 mil kilmetros cuadrados. Se encuentra en Chile la zona ms rida del planeta, el desierto
de Atacama, que abarca las regiones de Arica y Parinacota, Tarapac,
Antofagasta y el norte de la regin de Atacama. Estas tres circunstancias, minera-desierto-amplia costa, se empalman mutuamente para
cimentar el uso del agua de mar en minera.
El agua es un servicio universal tanto en mbitos domsticos e
industriales, y su demanda no deja de aumentar debido al rpido desarrollo a escala global1. Por otro lado, el agua dulce es una pequea
fraccin del agua disponible y el agua de los ocanos constituye el 97%
del agua del planeta (vase la Figura 1). Despus de su uso industrial,
que se origina principalmente a partir de aguas de proceso tales como
corrientes de colas, vapor, aguas de lavado y aguas de refrigeracin,
se convierte en agua residual, la cual es descargada. Por lo anterior, el
mundo est al borde de una crisis de agua. El dficit se incrementar en
el futuro, pudiendo generar graves problemas sociales, econmicos y
ambientales a escala local y global. Naciones Unidas en el Da Mundial
del Agua 2002 ha advertido que ms de 2,7 billones de personas se

 -BWSJD7 *BODV1 1MFTV7  $PTUCBTFEEFTJHOPGXBTUFXBUFSOFUXPSLPQtimal topology, Resources, Conservation and Recycling 50, 186201.
11

Luis Cisternas y Luis Moreno

enfrentarn a escasez de agua en 20252. Adems, la calidad del agua


suministrada tender a disminuir como resultado de la contaminacin.
Por lo tanto, la poltica del agua debe volver a evaluarse junto con
perfeccionar la estrategia para la gestin, el uso y la proteccin del
elemento. Atencin debe recibir la disminucin del consumo de agua,
el reciclaje, el uso en forma repetitiva, y la mejora de sus cualidades.
Adicionalmente, debemos mirar al mar como fuente de agua para todas
nuestras actividades y promover su uso sustentable.
Entre tanto, el desafo de la industria minera es cada vez ms exigente, debido a la baja de las leyes de los yacimientos y a los mayores
costos de energa. An ms, se suma la necesidad de desarrollar esta
actividad en forma sustentable, es decir, incorporar las variables econmicas, sociales y medioambientales. En este contexto, la escasez de
agua es uno de los principales problemas para la industria minera en
Chile, ya sea en la expansin de las operaciones, la explotacin de las
minas existentes o el desarrollo de nuevos proyectos. Los yacimientos
se encuentran normalmente a altitudes entre 600 y 3.000 metros sobre
el nivel del mar, donde la principal fuente local de agua es de origen
subterrneo. El aumento de esta demanda ha sido la causa principal
de que las cuencas regionales estn agotadas y que prcticamente la
totalidad de las reas existentes con subacuferos ha sido declarada
bajo proteccin oficial, con el fin de salvaguardar la fertilidad de las
llanuras y pantanos que se nutren de esas aguas. Debido a esta carencia, el uso de agua de mar se ha convertido en el ms apropiado, ya
sea en forma desalinizada o directas. As, la mayor parte de los nuevos
proyectos de minera han considerado el uso de agua de mar o agua
desalada para sus operaciones.

 8BO"MXJ 43  .BOBO ;"  4BNJOHJO .)  .JTSBO /   " IPMJTUJD GSBNFXPSLGPSEFTJHOPGDPTUFGGFDUJWFNJOJNVNXBUFSVUJMJ[BUJPOOFUXPSL Journal
of Environmental Management 88, 219252.
12

Prefacio
Casquetes polares
y glaciares
69%
Ocanos
97%

Agua fesca
3%

Aguas

1%

Humedales
9%

Ros
2%

Aguas
subterrneas
30%

Plantas y
animales
1%

Atmsfera
9%
Humedad
del suelo
12%

Lagos
67%

Figura 1. El agua fresca es el 3% de la existente en el planeta, mientras que el agua


de los ocanos es el 97% del total.

Actualmente el agua utilizada por la minera corresponde a un


44% de aguas superficiales, 42% de aguas subterrneas, ocupando el
agua de mar el tercer lugar con un 8%3. Sin embargo, este consumo
de agua de mar es ms significante en regiones ridas, como la regin
de Antofagasta, donde corresponde al 17% del total. En minera fue
de 713 L/s y 978 L/s el 2011 y 2012 respectivamente; como punto de
comparacin se puede considerar que el uso de agua potable en la ciudad de Antofagasta es de alrededor de 1.000 L/s, es decir, actualmente
la actividad minera utiliza la misma cantidad de agua marina que el
consumo de agua potable de una gran ciudad chilena.
El consumo de agua de mar sin desalar creci menos que el consumo de agua desalada desde el 2011 al 2012, disminuyendo desde
un 68,7% a un 62,2 % en ese perodo. La Tabla 1 resume las plantas
en operacin que utilizan recursos hdricos marinos en la minera del
cobre.
3

Cochilco, 2013. Actualizacin de la informacin del consumo de agua en la minera


del cobre 2012.
13

Luis Cisternas y Luis Moreno

Este consumo de agua de mar aumentar en el futuro cercano,


puesto que existen tres plantas desalinizadoras en construccin por un
total de 463 L/s y una planta de uso de agua de mar salada en construccin por 1.315 L/s. Luego, en un futuro cercano el consumo total
de agua ocenica podra llegar a ms de 2.700 L/s. A largo plazo, su
utilizacin seguira incrementndose, puesto que existen alrededor de
siete proyectos de plantas desalinizadoras con una produccin total
sobre los 9.000 L/s y cuatro iniciativas ms para uso de agua sin desalar
por sobre 1.200 L/s, los cuales presentan diferentes niveles de avance.
Tabla 1. Plantas en operacin que usan agua de mar (Fuente: Actualizacin de la informacin del consumo de agua en la minera del cobre 2012, Cochilco, 2013).
Operador

Regin

Capacidad planta,
lt/s

Freeport

III

300-500

Antofagasta Minerals

II

75

SLM Las Cenizas

II

9,3

Antofagasta Minerals

II

50

BHP Billiton

II

525

P. y sistemas de
impulsin Michilla

Antofagasta Minerals

II

23

Agua de mar Esperanza

Antofagasta Minerals

II

780-1500

SLM Las Cenizas

II

12

Compaa Minera
Tocopilla

II

78

Planta
Desaladoras
Planta Desalinizadora
M. Candelaria
Planta desaladora
Michilla
Agua de mar Cenizas
Taltal
Planta desaladora
Esperanza
Planta Coloso
Agua de Mar

Agua de mar Cenizas


Taltal
Agua de mar Mantos de
la Luna

Al respecto, conviene agregar que existen dos procesos de produccin de cobre: concentracin por flotacin seguido de procesos de conversin-fusin, y lixiviacin-extraccin por solventes-electroobtencin
(LX-SX-EW). La mayor produccin mundial y nacional de cobre es
por concentracin por flotacin, opcin que lamentablemente necesita
14

Prefacio

ms agua que la otra alternativa. As, no es de sorprender que el 75%


de consumo de agua en minera se efecta en plantas concentradoras,
mientras que la LX-SX-EW ocupa el 11%, y el resto (15%) se emplea
en diferentes actividades como control de polvo, lavado, refinera y
servicios auxiliares. La Figura 2 presenta un esquema de estos procesos.
Como se puede observar en la Figura 3, el consumo por agua
fresca por tonelada de mineral es mucho mayor en concentracin por
flotacin que en LX-SX-EW, porque en el primero el mineral es molido y combinado con agua para formar una pulpa. Luego se requieren
etapas de desaguado para separar el agua del slido, proceso que no
es posible de realizar en su totalidad. En cambio, en LX-SX-EW el
mineral es apilado y el agua se irriga sobre la superficie de la pila para
que escurra y sea recogida en la base de ella. As, en LX-SX-EW no se
requieren de etapas de desaguado, pudiendo recircular una mayor fraccin del agua usada. En ambos procesos se producen prdidas de agua
por evaporacin (las cuales son significativas en el norte de Chile por
las condiciones ambientales). Se puede observar, adems, que existen
diferencias significativas en las eficiencias de consumo hdrico producto
de las diferencias en los minerales, procesos y prcticas industriales.

Mina

Mina

Reduccin de tamao

Reduccin de tamao

Aglomeracin

Aglomeracin

Lixiviacin

Espesamiento concentrados

Espesamiento Relaves

Filtracin

Tanque

Extraccin por Solvente

Electro - obtencin

Agua Fresca

Agua Reciclada

Prdidas

Figura 2. Procesos de produccin de cobre y usos/re-usos/prdidas de agua.

15

Luis Cisternas y Luis Moreno


LX-SX-EW
0,09

VI
RM

III
IV

0,35

0,78

VI

0,81
0,06

170

RM

0,41

Consumo Agua Fresca m3/ton mineral

902
1002

II
0,84

0,07

0,59

0,15

III

Concentradora

LX-SX-EW

0,63

0,08

II

IV

Concentradora

134
12
2

1136
903
997

10
54

3271

1192
589

Consumo Agua Fresca l/s

Figura 3. Capacidad y eficiencia de consumo de agua en minera


(Fuente, Cochilco, 2013. Actualizacin de la informacin del consumo de agua
en la minera del cobre 2012.)

La utilizacin de agua de mar en Chile presenta desafos particulares. Por ejemplo, la costa chilena es rica en nutrientes, bacterias,
algas, plancton y microorganismos, y de vez en cuando se produce
una excesiva proliferacin de microalgas (marea roja), que significa
desafos particulares4. Adems, las operaciones mineras se encuentran
usualmente lejos del Ocano Pacfico y a diferentes altitudes, necesitando de sistemas eficientes de transporte acufero.
Una planta desalinizadora con una capacidad de 500 l/s y que
utiliza la tcnica de la osmosis reversa, tiene un consumo promedio
de energa estimado en 3,4 KWh/m3 de agua desalinizada, el que
representa cerca del 80% del costo total de desalinizacin. Una vez
separada la sal, el agua debe ser impulsada a la planta. En el caso de
Chile, las caractersticas geogrficas hacen que las faenas estn localizadas a alrededor de 180 km de la costa y gran altitud respecto al
nivel del mar (promedio 3000 m.s.n.m.). Para ello, se requieren, al
menos, cuatro estaciones de bombeo que, en promedio, consumen 14
4

 ,OPQT ',BIOF &(BSDBEFMB.BUB ..FOEP[B $4FBXBUFSEFTBMJOBUJPO


PGGUIF$IJMFBODPBTUGPSXBUFSTVQQMZUPUIFNJOJOHJOEVTUSZ Desalination and
Water Treatment 51 (2013), 1118.
16

Prefacio

KWh/m3, lo que equivale a cuatro veces el consumo requerido para


desalinizar el agua5. Una alternativa para disminuir costos sera un
sistema integrado de abastecimiento, sin embargo, para una minera
es difcil compartir el servicio de suministro de agua (desalinizacin y
transporte) con otras mineras o municipalidades. Entre las razones se
encuentra la complejidad del proceso de evaluacin econmica y de
decisin, y la estabilidad del sistema de provisin de agua6.
Debemos convertir la realidad chilena minera-desierto-amplia
costa en una oportunidad de desarrollo de investigacin, innovacin
y emprendimiento. Quedan muchos desafos y oportunidades, como
la implementacin de grandes sistemas de tratamiento, desalinizacin
de agua de mar, el uso integral y sustentable del recurso hdrico ocenico y el transporte frente a otros temas como la geografa local, las
relaciones con la comunidad, el impacto ambiental, la corrosin, la
adaptacin de los procesos de minerales, y los requisitos de energa.
El objetivo de este libro es abordar algunos de estos temas, contribuir a la discusin nacional, dar soporte al desarrollo de nuevas
iniciativas y promover el uso sustentable del agua de mar en minera.
Luis Cisternas, Luis Moreno
Antofagasta, 2014

5
6

Cochilco, 2011. Consumo de agua en la minera del cobre 2010.


Dixon R.E., Northern Chile and Peru: a hotspot for desalination, Desalination
and Water Treatment, 51 (2013), 5-10.
17

Gestin de los recursos hdricos


en minera

Mara Cristina Betancour


Camila Montes

Resumen
Este captulo mostrar un panorama general respecto de la situacin
actual del agua en la minera en Chile, considerando la escasez que
se vive en la zona norte. All es donde se encuentra la mayora de las
compaas mineras y, por lo tanto, donde ms se consume el recurso
por parte del sector. El captulo se divide en tres secciones. La primera
describe los usos de agua en la minera, para luego pasar, en la segunda
parte, a la manera en que estos implican un desafo para la oferta. En
la tercera seccin se hacen algunas recomendaciones tanto de poltica
como de investigacin al respecto. Cabe destacar que si bien se han
hecho importantes esfuerzos en mejorar la gestin del recurso, en especial por parte de las mineras, existen an grandes retos.

Antecedentes
La minera es un sector tradicionalmente muy importante en la economa de Chile, representando aproximadamente un 15% del PIB y
un 59% de las exportaciones totales (promedio 2003 - 2012). Si bien
es un sector poco intensivo en mano de obra, los servicios asociados
implican mayor cantidad de empleo que el directamente contratado
o subcontratado por las empresas mineras. Estudios recientes indican
que el empleo indirecto, que incluye servicios asociados tales como
alimentacin, transporte, entre otros, sera de 2,4 veces la cantidad
empleada directamente (Cochilco 2013a). Esto es, por cada trabajador
21

Mara Cristina Betancour y Camila Montes

contratado por la minera, se contrataran 2,4 trabajadores en otras


actividades relacionadas.
A diferencia de lo que sucede con la mano de obra, la minera es
una actividad altamente intensiva en bienes de capital. Es as como del
total de inversin nacional un 25% correspondi a lo invertido en el
sector minero, durante el ao 2011.
Adems de ser un sector importante en trminos de indicadores
macroeconmicos, a nivel local demanda ms agua que otros en
regiones en que es escasa, como es en la zona norte de Chile. De
acuerdo al balance hdrico de la Direccin General de Aguas y el
Banco Mundial, el pas tiene una escorrenta superficial total de
53.000 metros cbicos por persona al ao en promedio, cifra muy
superior al promedio mundial (6.000 m3) y al mnimo que se requiere para el desarrollo sustentable (2.000 m3). Sin embargo, esta
abundancia es relativa debido a que el agua se distribuye de manera
desigual a lo largo del pas. Los habitantes de la VI Regin al sur
disponen de una mayor cantidad que el promedio mundial, mientras que aquellos que viven entre las regiones XV y Metropolitana
tienen una disponibilidad que en promedio es de 800 m3/persona/
BPNFOPS)BTUBFMSP3BQFM FOUSFMB97ZMB7*3FHJO FMVTP
es tan intensivo que por esos cauces no llega agua al mar. A partir
del ro Maule, VII Regin, los cursos se incrementan, pero con un
caudal muy inferior comparado con el que baja desde la cordillera,
entrando en grave crisis los aos secos.
As, este captulo se concentrar en analizar la gestin del recurso
hdrico en este escenario de escasez, en dos secciones: la descripcin
del uso y disponibilidad del agua, haciendo referencia a la demanda
y oferta del elemento para la minera; y mejores prcticas y necesidad
de investigacin y desarrollo, donde se muestran algunos comentarios
finales y recomendaciones de poltica.

Uso y disponibilidad del agua. Demanda de agua


A pesar de la amplia disponibilidad de agua a nivel nacional, Chile no
est libre de problemas en el escenario hdrico. El acceso al recurso en
la zona norte se est transformando en un bien cada vez ms escaso,
22

Gestin de los recursos hdricos en minera

y como tal, la necesidad de disponer de nuevas fuentes se hace cada


vez ms imperiosa.
La actividad minera constituye uno de los principales usuarios del
recurso hdrico en la zona norte del pas, cohabitando con la actividad
agrcola y la poblacin local. El crecimiento demogrfico y el aumento
de actividades productivas continuarn acrecentando la presin sobre
la demanda de agua. En este sentido, la disponibilidad y gestin adecuada del elemento en la minera resulta clave para la sustentabilidad
de la actividad en s y el desarrollo del pas.
As, el agua es recurso econmico escaso, para el cual existe una
oferta limitada y una demanda creciente para diferentes usos, que
por lo general, tiende a superar su disponibilidad. El incremento de
la necesidad en zonas donde las reservas son extremadamente bajas
significa una fuerte competencia entre distintos sectores.
Existe una creciente presin; a medida que la economa de Chile
va creciendo, tambin lo hace el uso de agua, ya sea para el consumo
humano, riego, generacin elctrica, usos industriales, etc. El uso de
agua en minera representa un 8,8% del total utilizado en el pas, que
representa 1.979,7 millones de metros cbicos al ao (Figura 1).
Silvoagropecuario

Industria

Minera

Aguas lluvias

5,6%
8,8%
11,7%

73,9%

Figura 1. Huella hdrica por sector productivo. Fuente: Estudio Huella Hdrica
2013. Dpto. Economa Agraria UC.

23

Mara Cristina Betancour y Camila Montes

Demanda de agua en la minera del cobre


Dnde se utiliza el agua en la minera del cobre?
El recurso hdrico es un insumo estratgico para la minera, pues
todo proceso de beneficio de minerales requiere agua para su ejecucin.
El consumo de agua en la minera corresponde al uso de agua fresca
para reponer las prdidas producidas en el proceso de produccin.
Durante el ao 2012 el consumo de agua fresca por parte de la minera
del cobre fue de 12,4 m3/s. Para ms detalles sobre ello, conviene revisar
$0$)*-$0 C
JOGPSNFRVFTFFMBCPSBDPOCBTFFOFODVFTUBT
realizadas directamente a las empresas productoras.
Las Figuras 2 y 3 muestran el empleo del elemento a travs de todo
el procesamiento del mineral. Siguiendo estas figuras, a continuacin
se detallan las principales utilizaciones de agua en la minera en las
dos etapas que son comunes a ambos procesos, para luego describir
separadamente aquellos especficos. Las etapas comunes son mina y
chancado.
rea Mina
Las minas a rajo abierto, en general, se explotan por un sistema de
bancos o cortes escalonados que involucran perforacin, tronadura,
carguo y transporte tanto del mineral hacia la planta de tratamiento
como del material estril (lastre o minerales de baja ley) a los botaderos.
En este caso, el mayor consumo de agua viene dado por la supresin de
polvo en los caminos, variando segn la superficie expuesta, el clima y la
morfologa del terreno, entre otros factores. En la etapa de perforacin
se requiere del recurso tanto para la perforacin con agua o espumas.
El volumen de prdida de agua durante las actividades de perforacin
depende, en gran medida, de las condiciones del subsuelo. Ejemplos
de ello son el grado de fractura de la roca, el clima, la permeabilidad
de la roca y la presencia de fallas.
Las minas subterrneas que explotan yacimientos de cobre en forma masiva utilizan generalmente el sistema de hundimiento de bloques.
En el nivel inferior, que corresponde a produccin, se extrae el mineral.
En esta etapa, el mineral es transportado mediante camiones, correas
y/o por ferrocarril, hasta las plantas de tratamiento. En la explotacin
24

Gestin de los recursos hdricos en minera

de minerales de cobre en minas subterrneas se hace menor uso de


agua, ya que no es necesaria la supresin de polvo en suspensin en la
misma medida que en la minera a cielo abierto.
Luego, el mineral es sometido a una etapa de trituracin o de
chancado primario, con el fin de reducir el tamao de la roca. El equipo
triturador o chancador generalmente est ubicado junto al rajo, desde
donde se traslada el mineral machacado a la planta para continuar
con el proceso de molienda.
A partir de la planta de tratamiento, los procesos son diferentes
segn se trate de minerales oxidados o sulfurados.

rea Planta
Mediante la molienda, se contina reduciendo el tamao de las
partculas que componen el mineral, para obtener la granulometra
deseada, que permite finalmente la liberacin de la mayor parte de los
minerales de cobre en forma de partculas individuales. Al interior del
molino SAG, el material seco se mezcla con agua. Esta mezcla de material molido mezclado con agua se llama pulpa. La molienda hmeda
precisa menos energa por tonelada de mineral tratado y exige menos
espacio que la clasificacin en seco.
El cobre se obtiene a partir de dos tipos de minerales: sulfuros y
xidos o minerales lixiviables.
r

Tratamiento de minerales oxidados

Figura 2. Uso de agua en el procesamiento de minerales oxidados.


Fuente: Elaboracin COCHILCO.

La recuperacin de cobre a partir de minerales oxidados se hace a


travs de la va hidrometalrgica, que incluye los procesos de lixiviacin, extraccin por solvente (SX) y electroobtencin (EW).
25

Mara Cristina Betancour y Camila Montes

La lixiviacin es un proceso hidrometalrgico que permite obtener


el cobre de los minerales oxidados que lo contienen, aplicando una
disolucin de cido sulfrico y agua, siendo llevados estos a diversos
estanques donde se limpian, eliminndose las partculas slidas que
pudieran haber sido arrastradas. A travs del sistema de riego por
goteo y de los aspersores, se vierte lentamente una solucin cida de
agua con cido sulfrico en la superficie de las pilas. Esta solucin se
infiltra en la pila hasta su base, actuando rpidamente y disolviendo
el cobre contenido en los minerales oxidados, formando una nueva
solucin de sulfato de cobre.
La solucin cida cargada con cobre, proveniente de la lixiviacin,
pasa a la etapa de extraccin por solvente, donde se pone en contacto con un solvente orgnico que le extrae el cobre. Luego este, en la
etapa de re-extraccin, le traspasa el cobre a una solucin cida con
bajo contenido de cobre proveniente de la etapa de electrodeposicin,
generando as un electrolito rico y regenerando el solvente orgnico,
que vuelve a ser utilizado.
El electrolito rico se lleva a la etapa de EW, utilizando un nodo
insoluble de plomo y un ctodo permanente de acero inoxidable, que
es donde se deposita el cobre que contiene el electrolito al aplicarse
corriente continua, mientras en el nodo se descompone en agua. Los
productos de la electrodeposicin son: cobre metlico en el ctodo EO
(99,99% Cu) y cido sulfrico.
En el caso de los minerales oxidados en el proceso de hidrometalurgia los principales consumos resultan como consecuencia de la
evaporacin de las pilas, el descarte de las soluciones y el lavado de
las soluciones orgnicas.

26

Gestin de los recursos hdricos en minera

r

5SBUBNJFOUPEFNJOFSBMFTTVMGVSBEPTDPODFOUSBEPSB

Figura 3. Uso de agua en el procesamiento de minerales sulfurados. Fuente: Elaboracin COCHILCO.

Luego del chancado, el mineral se somete a un proceso de molienda


hmeda, obtenindose el material apto para la flotacin.
El proceso de flotacin consiste en la extraccin de las partculas
de minerales que contienen el cobre en combinacin con el azufre.
La pulpa de mineral proveniente de la molienda, que contiene entre
un 25% y un 30% de slidos, se lleva a celdas de flotacin, donde
se le agregan algunos reactivos. Para separar la mena de la ganga, se
introduce el mineral en polvo en un depsito lleno de agua, luego se
agregan aire y reactantes y se agita, generado burbujas para separar
el concentrado. En estas celdas se produce la separacin del material
estril, el que es extrado por la parte inferior de la celda en la forma
de relave y depositado en los tranques de relaves. Por la parte superior
se consigue el concentrado de cobre y molibdeno.
El concentrado mixto cobre/molibdeno se lleva a espesadores para
extraerle parte del agua que contiene, y luego se somete a una flotacin
selectiva de la molibdenita, obtenindose concentrado de cobre. Los
concentrados de cobre se llevan a espesadores para recuperar parte del
agua y luego los concentrados hmedos se llevan a filtros, resultando
finalmente un producto que es concentrado de cobre con alrededor de
8 -10% de humedad, el que se puede exportar como tal.
27

Mara Cristina Betancour y Camila Montes

Los consumos ms significativos de agua en la planta concentradora se presentan en la flotacin, el transporte de pulpa, concentrados y relaves, y por evaporaciones e infiltracin de los tranques de
relaves. De acuerdo a los datos entregados por las empresas, durante
el ao 2012 en promedio la cantidad de agua fresca utilizada por tonelada de mineral procesado en la concentradora fue de 0,61 m3/ton
$0$)*-$0C

r

1JSPNFUBMVSHJBGVOEJDJO

Los concentrados de cobre son llevados a la fundicin para su


refinacin. En primer lugar es necesario extraerles la humedad (10%).
El concentrado entra a los equipos de fusin obtenindose un eje o
mata de cobre con un 45-75% de cobre, dependiendo del grado de
conversin alcanzado segn el horno de fusin utilizado. El eje o mata
se lleva posteriormente a la etapa de conversin, donde se obtiene un
cobre blster con un contenido de 98-99% de cobre. En este proceso se
generan gases a muy altas temperaturas, que es necesario captar para
evitar la contaminacin atmosfrica. La captacin serealiza a travs
de una campana que cubre la boca de los convertidores por donde
salen los gases. Esta campana necesita ser refrigerada debido a las altas
temperaturas a las que est expuesta, para lo cual se utiliza un sistema
de caeras por donde pasa agua fresca. La etapa final es un proceso
de refinacin a fuego, moldendose posteriormente los nodos.
r

3FOBDJOFMFDUSPMUJDB

Los nodos, que contienen alrededor de un 99,7% de cobre, se


llevan a la refinera electroltica para una ltima etapa de refinacin.
All son instalados en celdas, alternando con el ctodo. La electrlisis
consiste en hacer pasar una corriente elctrica por una solucin acuosa
de cido sulfrico.
Los ctodos se sumergen en el electrolito, solucin de cido
sulfrico y sulfato de cobre. Por aplicacin de una diferencia de
potencial, el cobre impuro del nodo se disuelve en la solucin y
se deposita en el ctodo. El producto que se obtiene en la refinera
28

Gestin de los recursos hdricos en minera

electroltica es un ctodo de alta pureza con un contenido mnimo


de cobre de 99,99%.

rea campamento y servicios auxiliares


Adicionalmente a todos los procesos anteriores, existen consumos
de agua en las plantas de tratamiento de residuos y en los servicios generales y administrativos. Se requiere de agua potable para el consumo
en los campamentos y servicios, as como tambin en los talleres de
mantenimiento para el lavado de mquinas y equipos. De acuerdo a
MBTFODVFTUBTSFBMJ[BEBTQPS$0$)*-$0 FOQSPNFEJPMBDBOUJEBEEF
agua necesaria para este no supera el 1% del agua fresca total.
El agua afecta prcticamente todas las etapas del ciclo de vida de
una mina de cobre. La minera ms eficaz y rentable se maneja mediante un plan de gestin hdrica exhaustivo que justifique todos los
posibles usos de ella e incluya medidas de mitigacin para controlar
los riesgos de manera proactiva. Frecuentemente el agua fresca que se
utiliza en la minera del cobre compensa las prdidas por evaporacin,
filtraciones, humedad en el concentrado y residuos y/o agua contenida
en las soluciones de descarte.

Oferta de agua
En general, la escasez en la oferta del recurso hdrico limita tanto las
actividades productivas como el desarrollo urbano y rural. En el corto plazo, podra retardar seriamente el desarrollo econmico de las
regiones ms afectadas. Es por ello que resulta fundamental analizar
las principales fuentes de donde se abastece la minera hoy en da,
para estudiar nuevas fuentes y dar una solucin de largo plazo a esta
situacin crtica.
Las fuentes de donde proviene el elemento se pueden clasificar
segn la tabla a continuacin.

29

Mara Cristina Betancour y Camila Montes


Tabla 1. Principales fuentes de agua para las operaciones mineras
Fuente

Descripcin

Lagos y ros

Z
^
nivel y caudal.



Aguas lluvias

^
inmediatamente de las lluvias.

Salares

&
precipitaciones.

Por debajo de las lagunas de agua salobre frecuentemente


existen depsitos de agua con una menor concentracin salina.

Acuferos profundos con recarga de fuentes de precipitacin


Aguas subterrneas lejanas. Los acuferos poco profundos ocasionalmente son

Aguas alumbradas
o de contacto
(aguas del
minero)

Embalses

Agua de mar

>
pertenecen al que las ha alumbrado.


un ro en perodos de caudales altos, para liberarlas en perodos


vez adaptado para aceptar la concentracin salina, o agua
previamente desalinizada.

En el mapa (Figura 4) se identifican las zonas con restriccin y


prohibicin de uso del agua elaborado por la Direccin General de
Aguas (2013). En l se ubican las principales faenas mineras del pas,
30

Gestin de los recursos hdricos en minera

reafirmando la clara necesidad que tienen las compaas mineras de


buscar nuevas fuentes de agua para satisfacer su demanda, pues la
mayora de ellas se encuentra en zonas de restriccin, prohibicin o
bien donde existen declaraciones de agotamiento.
D'

Leyenda
Lmite internacional
Lmite Regional
rea de restriccin
Zona de prohibicin
Declaraciones de agotamiento

31

Mara Cristina Betancour y Camila Montes

Leyenda
Lmite internacional
Lmite Regional
rea de restriccin
Zona de prohibicin
Declaraciones de agotamiento

Figura 4. Mapa identificando las operaciones y zonas de restricciones de cuencas.


Fuente: Elaboracin propia con base en mapa interactivo de proteccin y restriccin al uso del agua, DGA.

Como se puede ver en el mapa anterior, gran parte de las faenas


mineras se encuentran en zonas de restriccin hdrica, lo que hace

32

Gestin de los recursos hdricos en minera

imperiosa la necesidad de bsqueda de nuevas fuentes de agua y la


optimizacin del uso de esta.
En la regin de Tarapac se encuentran cuatro grandes operacioOFT $FSSP$PMPSBEP .JOFSB)BMEFNBO %PB*Os de Collahuasi y
Quebrada Blanca, tres de las cuales se encuentran en reas de restriccin de agua. Cabe destacar que en conjunto tienen una produccin
aproximada cercana a las 630 KTon de cobre fino.
En la II Regin de Antofagasta, donde se concentra la mayor cantidad de actividad minera, las zonas donde se ubican las faenas son
precisamente en los lugares de escasez hdrica. En el grfico se observa
que ocho de las catorce faenas de la regin se ubican en estas zonas.
En la III Regin de Atacama, en tanto, el valle de Copiap se est
secando, lo que implica que buena parte de la regin observa zonas
de prohibicin. Estas se derivan no slo de la falta de lluvia, sino que
se consume mucho ms que lo que el acufero recarga naturalmente.
Se observa un sobreotorgamiento de derechos de agua en el sector.
A partir de la IV Regin de Coquimbo se observa que el panorama
no mejora. A pesar de que la actividad minera es menor, los sitios de
agotamiento abarcan gran parte del territorio.

Mejores prcticas y necesidad de investigacin


y desarrollo
Como se ha podido observar a lo largo del captulo, mejorar la eficiencia del agua resulta fundamental para mantener la minera y el
desarrollo del pas en un ambiente de sustentabilidad. La contribucin de las polticas pblicas puede modificar el comportamiento del
usuario, fomentando la eficiencia del suministro de agua as como su
reutilizacin. Cabe destacar que las empresas mineras han realizado
grandes esfuerzos en tratar de mejorar la gestin del recurso hdrico,
existiendo casos relevantes que se describen en esta seccin y que
constituyen un ejemplo a seguir.
La optimizacin del consumo de agua en la minera puede provenir de:
rMejorar la eficiencia en el uso del recurso en las faenas (Ejemplo:
recirculacin)
33

Mara Cristina Betancour y Camila Montes

rFiltrado de relaves
rEspesaje extremo
rDesarrollo de procesos sin agua, entre otros
Asimismo, se han identificado fuentes para aumentar la disponibilidad de recursos hdricos. Algunos ejemplos son:
rUso directo de agua de mar
rDesalinizacin
rConstruccin de embalses superficiales para crecidas
rConstruccin de reservorios subterrneos
rCaptacin de niebla
rTraslado de aguas desde zonas con relativa mayor abundancia
A continuacin se destacan algunas tcnicas que reducen el consumo de agua fresca o make up en las operaciones mineras.
rRecirculacin en espesadores
La pasta corresponde a una mezcla de agua con slidos de alta
densidad, que contienen abundantes partculas finas. Cuando ha sido
depositada, puede exudar agua.
rRecirculacin en relaves
Los depsitos de relaves son obras destinadas a confinar grandes
volmenes de finos sedimentos y agua provenientes de las operaciones
de extraccin de minerales. Un embalse de relaves tiene por finalidad
contener dos tipos de elementos: uno slido, constituido por el relave
propiamente tal, y uno fluido, que corresponde al agua asociada al
relave.
rRecuperacin de aguas de proceso
La recuperacin de aguas de proceso corresponden a aquellas aguas
que se recuperan desde el tranque de relaves y pueden ser utilizadas
nuevamente a travs de la recirculacin. El sistema de recuperacin
34

Gestin de los recursos hdricos en minera

permite devolver a la planta las aguas claras que se han recogido desde
la poza de decantacin de un tranque o embalse de relaves.
Junto con mejorar la eficiencia en el uso de los recursos, es recomendable aumentar la investigacin y desarrollo en las siguientes reas:
rGestin de recursos hdricos alternativos: nuevas fuentes de
agua, desalacin, reutilizacin aguas industriales, recirculacin
rGestin de crisis
rTratamientos avanzados de aguas y saneamiento: recarga de
acuferos, calidad de agua
rGestin integrada de cuencas
rDesarrollar alternativas tecnolgicas que reduzcan la demanda
y aumenten la oferta de agua, a costos convenientes

Recomendaciones para la gestin del agua


La funcin de la gestin de recursos hdricos es una tarea muy
compleja y puede incluir diferentes actividades realizadas por diversos
agentes.
En primer lugar, se debe realizar una correcta asignacin del agua.
Al respecto, es necesario definir los usuarios y los usos, adems del mantenimiento de niveles mnimos para el consumo social y ambiental para
abordar las necesidades de la equidad y el desarrollo de la sociedad.
En este mismo punto resulta relevante tener una activa participacin
de los interesados en la toma de decisiones.
Si el pronstico de la disponibilidad de recursos hdricos no mejora,
el mayor impacto del cambio climtico en el pas producir que habr
menos agua, tanto por la disminucin de lluvias como por el alza de
la cota de acumulacin de nieve entre 300 y 500 metros. Es decir, el
problema hdrico slo crecer. En este entorno, se vuelve prioritario
hacer una gestin eficiente de los recursos. Pero, para hacerlo es clave
saber cunta agua se gasta, en qu y cmo. En este sentido, se debe
realizar una prolija planificacin de cuencas hidrogrficas, de manera
tal de preparar y actualizar regularmente la gestin de cuencas. Para
ello es necesario mantener un alto nivel de informacin, con datos
confiables y de calidad para poder realizar la toma de decisiones de la
35

Mara Cristina Betancour y Camila Montes

mejor manera posible. Asimismo, es crucial proporcionar datos esenciales necesarios para adoptar polticas informadas y transparentes, hacia
un desarrollo y gestin sostenible de los recursos hdricos en la cuenca.
Un punto importante para la gestin del agua corresponde al monitoreo continuo a travs de la implementacin de sistemas efectivos de
control, que proporcionen informacin y respuestas a las infracciones
de las leyes. Al mismo tiempo, se debe supervisar la contaminacin por
medio de fiscalizacin e incentivos para reducir los problemas ms
importantes, minimizando el impacto ambiental y social.

Casos de estudio; esfuerzos de las empresas por ahorrar agua y


mejorar la gestin del recurso
Existen muchos casos a destacar en el ahorro y mejora de la gestin
del recurso hdrico, por parte de las empresas. Algunos de ellos son:
rCaso 1: Chuquicamata
Codelco es una de las compaas que ha puesto especial nfasis
en la sustentabilidad del recurso hdrico. Del total de agua a nivel general que se requiere para los procesos productivos en Chuquicamata,
aproximadamente un 90% corresponde a agua reutilizada.
El caudal de las aguas recirculadas proviene principalmente de la
planta concentradora, donde se alcanza ms de un 70% de recirculacin y de la recuperacin de las aguas de enfriamiento en la fundicin
de concentrados.
rCaso 2: Los Pelambres
La faena Los Pelambres destaca por la eficiencia en el uso del recurso hdrico. Desde hace ya unos aos la compaa se ha preocupado
de minimizar el consumo de agua fresca, aplicando una gestin sobre
toda la cadena, logrando as alcanzar altas tasas de reutilizacin del
agua en la concentradora, cercanas al 85%.
Para conseguir estos bajos consumos de agua minera Los Pelambres utiliza tecnologa de punta, entre otros, de manera tal de reducir
36

Gestin de los recursos hdricos en minera

el consumo de agua por mineral procesado, alcanzando el mnimo de


la gran minera.
rCaso 3: Minera Esperanza
El caso de Minera Esperanza ha sido el proyecto ms atractivo
desde el punto de vista de la utilizacin de agua de mar debido a su
capacidad de entre 780 y 1500 L/s, y se espera que d pie a que otros
proyectos mineros consideren la utilizacin de este recurso en sus procesos sin afectar el medio ambiente ni los recursos hdricos. El agua de
mar es bombeada a travs de un acueducto de 145 kilmetros de longitud hasta su faena ubicada a 2.300 msnm (Minera Esperanza, 2013).

Uso de agua de mar


En atencin a la poca disponibilidad de agua en las regiones del norte, y
al aumento constante en el caudal de agua requerido por la minera en
razn del creciente y sostenido inters en el desarrollo de ms y mayores
nuevos proyectos, la industria minera se ha visto en la necesidad de
apostar a soluciones innovadoras, entre las cuales se encuentra la utilizacin de agua de mar salada o desalada en los procesos productivos.
El desarrollo sostenible de la actividad minera yace hoy en la bsqueda de nuevas fuentes de agua. Es as como hasta ahora la principal
iniciativa que se ha considerado para enfrentar la falta del recurso
hdrico en la actividad ha sido utilizar el agua de mar, la cual aparece
como una atractiva alternativa de suministro. En cualquier caso, ya
sea utilizando el agua de manera directa o desalinizada en los procesos
productivos, existe una importante dificultad derivada de la necesidad
de transportar el agua desde el mar al lugar de las faenas mineras que,
por lo general, se encuentran a elevada altura. A la inversin inicial
en infraestructura, hay que sumar los costos necesarios para operar
la planta y bombear el agua hasta las faenas. Esto demanda altos
consumos de energa, lo que constituye un nuevo desafo en el pas y
para el sector, al enfrentar un escenario de disponibilidad energtica
restrictivo y, por ende, con costos muy altos.

37

Mara Cristina Betancour y Camila Montes

El agua de mar desalinizada corresponde a agua proveniente del


ocano sometida a un proceso de desalinizacin, ya sea por osmosis
inversa, electrodilisis, destilacin multiefecto (MED), evaporacin
flash (MSF) y destilacin por energa solar, entre otros. A travs de un
proceso fsico-qumico se eliminan los minerales y se obtiene agua dulce.
De acuerdo al informe realizado por la Comisin Chilena del Cobre, el consumo total de agua desalinizada declarado por las empresas
durante el 2012 corresponde a 369 L/s representando un aumento de un
65% respecto del ao anterior. El agua de mar utilizada directamente en
el proceso de obtencin es sometida a un tratamiento bsico donde se
elimina el material particulado inorgnico y el orgnico contenido, pero
mantiene su contenido salino. Para el ao 2012 el consumo total de agua
ocenica utilizada directamente en los procesos mineros fue de 609 L/s.
Porcentualmente, el agua de mar salada que va directamente a los procesos
de obtencin del cobre representa el 62% del total empleado en la minera
de este metal, mientras que el agua desalinizada corresponde al 38%.

Referencias
Banco Mundial, Chile. Diagnstico de la gestin de los recursos hdricos,
Marzo 2011.
$0$)*-$0 
j#VFOBTQSDUJDBTZVTPFDJFOUFEFBHVBFOMBJOEVTUSJB
minera Octubre 2008.
$0$)*-$0 B
Minera en Chile: Impacto en Regiones y desafos para
su desarrollo, libro elaborado para el Seminario Cochilco, diciembre
2013.
$0$)*-$0 C
 j$POTVNP EF BHVB FO MB NJOFSB EFM DPCSF v
elaborado por Cochilco. Julio 2013.
$0$)*-$0 
j$POTVNPEFBHVBFOMBNJOFSBEFMDPCSFvFMBborado por Cochilco. Septiembre 2012.
%JSFDDJO(FOFSBMEF"HVBT 
IUUQXXXEHBDM"%.*/*453"$*0/3&$63404)*%3*$04%&$3&504;0/"4&4$"4&;1BHJOBT
default.aspx
.JOFSB&TQFSBO[B 
XXXNJOFSBFTQFSBO[BDM
j&TUJNBDJPOFTEFEFNBOEBEFBHVBZQSPZFDDJPOFTGVUVSBT;POB*/PSUF
Regiones I a IV elaborado por Ayala, Cabrera y Asociados Ltda para
DGA. Enero 2007.
j&TUJNBDJPOFTEFEFNBOEBEFBHVBZQSPZFDDJPOFTGVUVSBT;POB**3FHJPOFT
V a XII y RM elaborado por Ayala, Cabrera y Asociados Ltda para
DGA. Enero 2007.
38

Agua de mar sin procesar


como agua de proceso

Jacqueline Cuevas
Hal Aral

Resumen
El suministro y manejo sustentable del agua estn adquiriendo cada
vez ms importancia. Muchas de las operaciones mineras de hoy necesitan ms agua debido a una mayor produccin a partir de recursos
de ms de menor ley, as como al aumento del desarrollo de la minera
en reas con escasez de fuentes de abastecimiento e infraestructura
hdrica. Adems, las regulaciones ambientales y evaluaciones del impacto social obligan a las compaas mineras a repensar el diseo de
sus operaciones con el fin de abordar problemas que afecten al medio
ambiente y a la comunidad.
La disponibilidad limitada de los recursos hdricos ha llevado a
la utilizacin de nuevas fuentes, como el agua de mar desalinizada o
agua de mar sin procesar en proyectos mineros. El agua de mar es una
alternativa viable a las opciones tradicionales de suministro de agua
dulce y reciclado, especialmente en regiones semiridas o ridas, as
como en aquellas zonas donde los niveles de las napas subterrneas
han ido disminuyendo dramticamente debido a su uso excesivo.
El agua ocenica se considera un recurso sustentable, ya que puede
aminorar los impactos sociales y ambientales, reduciendo el consumo
de agua dulce de forma independiente de fenmenos naturales como
las sequas.
Afortunadamente, un conocimiento ms en detalle de la qumica
involucrada en el procesamiento del mineral, las nuevas tecnologas
en materiales y componentes de la planta, as como ms modernas

41

Jacqueline Cuevas y Hal Aral

prcticas de gestin del agua pueden ayudar a las empresas mineras a


mejorar eficazmente el uso de este preciado recurso.
Plantas y proyectos de produccin de distintos minerales con agua
de mar y soluciones salinas sin procesar sern revisados en el presente
captulo.

Introduccin
Si hay disponibilidad, las operaciones mineras prefieren una fuente de
agua de buena calidad por sobre el agua salina para sus procesos de
produccin. Sin embargo, la industria minera se enfrenta a los problemas de abastecimiento de agua a nivel mundial. En regiones como
Chile, Per, Australia y frica del Sur, varios proyectos estn sufriendo
la escasez de agua dulce, requiriendo nuevos suministros para sus operaciones de procesamiento de minerales. El aumento de la demanda y
la disminucin de las leyes del mineral obligan a los mineros a buscar
fuentes hdricas alternativas.
El norte de Chile, una de las zonas ms secas del mundo y, por lo
tanto, con menos disponibilidad de agua, concentra la mayor parte de
la produccin cuprfera del mundo. Segn un estudio elaborado por la
$PNJTJO$IJMFOBEFM$PCSF $0$)*-$0
MBTFYUSBDDJPOFTEFBHVB
fresca de origen superficial y subterrneo en el ao 2012 alcanzaron los 12,4 m3TFOFMTFDUPSEFMBNJOFSBEFMDPCSF $0$)*-$0 
2013).
El mismo estudio menciona, respecto del pas: La gran apuesta
para poder desarrollar la minera de manera sustentable en un futuro
cercano, parece ser el agua de mar. A nivel nacional, las aguas ocenicas constituyen el 8% del total que utiliza la industria minera, valor
que se espera vaya en aumento durante los prximos aos. De hecho,
el consumo total de agua de mar en la minera del cobre se increment
37% entre 2011 y 2012, tras pasar desde 713 a 978 L/s.
El agua de mar en la minera puede ser desalinizada o utilizada
directamente en el proceso. La primera es sometida a desalinizacin,
ya sea por osmosis inversa, electrodilisis, destilacin multiefecto,
evaporacin flash y destilacin por energa solar, entre otros mtodos,
eliminndose los minerales para obtener agua dulce. El agua de mar
42

Agua de mar sin procesar como agua de proceso

utilizada directamente en el proceso es objeto de un tratamiento bsico,


donde se elimina el material particulado inorgnico y el orgnico, pero
mantiene su contenido salino.
El consumo total de agua desalinizada declarado por las empresas
chilenas para el ao 2012 correspondi a 369 L/s, representando un
aumento de un 65% respecto del ao anterior. En tanto, el uso de forma
directa fue de 609 L/s, lo que significa un alza de un 25%.
El punto crtico de estas opciones es la energa necesaria para la
impulsin del agua desde el nivel del mar a grandes alturas, donde
estn ubicadas la mayora de las operaciones. El agua debe ser transportada hacia las faenas mineras, que suelen estar alejadas del punto de
captacin, lo que implica alta demanda de energa, empleo de equipos
de bombeo y redes de tuberas, aparte de considerar la corrosin que
produce si se utiliza sin desalar. Y aun cuando el costo de emplear agua
de mar es entre tres y cuatro veces ms caro que el uso de fuentes dulces,
debido a la escasez del recurso es la nica posibilidad factible tcnica
y econmicamente para muchas iniciativas mineras en la actualidad.
De ello dan cuenta los 16 proyectos mineros que invertirn ms
de US$10 mil millones en plantas desaladoras de agua de mar hasta el
2022 (Diario Financiero, 2013). A su vez, el agua de mar sin desalar
dirigida directamente a los procesos de obtencin del cobre cada da
est siendo ms utilizada, con una proporcin del 62%, mientras que
su smil desalinizado corresponde al 38%.
Las siguientes pginas dan cuenta de plantas y proyectos de produccin de distintos minerales con agua de mar y soluciones salinas sin procesar en la minera del mundo. Asimismo, exhiben mritos y desventajas
de su uso as como sus efectos sobre el procesamiento mismo del mineral.

Proyecto cobre-molibdeno Sierra Gorda (Chile)


La empresa canadiense Quadra FNX Mining Ltd. en 2009 anunciaba
importantes recursos para la prospeccin de su proyecto de prfidos
Sierra Gorda, una planta de beneficio de Cu-Mo, en la Segunda Regin
del norte de Chile.
&MEFEJDJFNCSFEF MBSNB,().1PMTLB.JFE[4" FM
mayor productor de cobre de Polonia, firm un acuerdo con la empresa
43

Jacqueline Cuevas y Hal Aral

2VBESB'/9.JOJOH-UENFEJBOUFFMDVBM,().BERVJSJUPEPTMPT
activos mineros y operaciones de cobre de Quadra localizados en Canad, Estados Unidos y Chile, incluyendo Sierra Gorda (NME, 2013).
"T FMEF4JFSSB(PSEBFTEF,().1PMTLB.JFE[ NJFOUSBTRVF
el 45% pertenece a la japonesa Sumitomo (Sumitomo Metal Mining
y Sumitomo Corporation), con la cual Quadra FNX Mining Ltd. en
mayo de 2011 haba firmado un joint venture.
Segn las expectativas de los nuevos dueos, la puesta en marcha de
este emprendimiento minero en construccin debera ocurrir en 2014.
La mina est situada a 60 km al suroeste de la ciudad de Calama y a
140 km del puerto de Antofagasta.
El proyecto minero Sierra Gorda comprende la explotacin a rajo
abierto de xidos y sulfuros de cobre y su procesamiento. Los xidos
sern tratados en pilas de lixiviacin, extraccin por solventes y electroobtencin, teniendo como resultado ctodos de cobre. Los sulfuros
sern objeto de chancado, molienda, flotacin y espesamiento, lo que
permitir la produccin de concentrados de cobre y molibdeno. En
la comuna de Sierra Gorda se emplazar el complejo Mina-Planta
Catabela, en donde se proyectan los rajos Catabela y Salvadora y las
instalaciones para la fase de beneficio del mineral. Ah tambin estarn
los depsitos de relaves y de estriles, la piscina de acumulacin de agua
para procedimientos e instalaciones de apoyo. La explotacin minera
contempla una tasa de beneficio de un promedio nominal de 190.000
toneladas por da (190 ktpd) de material con una media mxima diaria
anual de 210 ktpd y una vida til estimada para la mina de veintin
aos (EIA PSG, 2010).
El complejo Mina-Planta Catabela requerir el uso de agua para su
procesamiento de cobre y molibdeno, as como para el consumo de las
personas y otras actividades. Esta agua marina ser suministrada desde
la planta de filtrado ubicada en la ciudad de Mejillones a travs de un
acueducto de 142 km de longitud, 36 de dimetro y dos estaciones
de bombeo ubicadas en su trayecto y acopiada en una piscina de agua
de procesos, en remplazo del embalse que para el mismo fin se haba
propuesto originalmente (DIA APSG, 2012).
El agua que se utilizar en su totalidad provendr del mar, y luego
del sistema de enfriamiento de la Central Termoelctrica E-CL (DIA
44

Agua de mar sin procesar como agua de proceso

AAPSG, 2012), ubicada en el barrio industrial de Mejillones. Ser captada en un estanque de acumulacin en la planta de filtrado y enviada
a la piscina de agua de procesos de la mina-planta Catabela a una tasa
aproximada de 1.305 L/s. La piscina no recibir aguas provenientes
de otras labores o fuentes, ni de aguas residuales.
En el sector mina-planta se requerir agua en distintas cantidades y tipos: agua de mar sin desalinizacin para el procesamiento de
sulfuros, alimentacin de la planta de osmosis y de la red de incendio
(4.737 m3/h); agua fresca obtenida de la planta desalinizadora para el
procesamiento de xidos, lavado de camiones y maquinarias, y sistemas
sanitarios (227 m3/h); y agua potable tratada para el consumo humano
(39 m3/h) (EIA PSG, 2010).
Un aspecto interesante es el material utilizado en la construccin
de la tubera o ducto que transportar el agua de mar desde el estanque
de acumulacin, en el sector de Mejillones, hacia la piscina de agua de
procesos, en el sector mina de Planta Catabela. En tramos superficiales
se usar acero al carbono y en tramos bajo tierra, poliuretano reforzado
con fibra de vidrio. Como revestimiento interno se aplicar poliuretano
de alta densidad y como revestimiento externo en superficie, una imprimacin de cinc y capa superior de pintura epoxi. En tanto, en tramos
bajo tierra se utilizar revestimiento tricapa de polietileno extruido,
mientras que en recorridos bajo camino se emplear camisa de acero
y/o estructuras de hormign, y para las piezas especiales, recubrimiento
con poliuretano de alta densidad (DIA APSG, 2012).

Mina Black Angel de Plomo-Cinc, Groenlandia


La mina Black Angel de plomo-cinc en Maarmorilik en el oeste de
Groenlandia oper entre los aos 1973 y 1990 (Thomassen, 2003).
El proceso de concentrado-flotacin convencional selectiva de galena
y esfalerita se realizaba con agua de mar.
El mineral triturado se transportaba a travs del fiordo a la planta
mediante un tranva areo a 1500 m. Thomassen (2003) inform que
la recuperacin era aproximadamente de un 96% de cinc, 90% de
plomo y 75% de plata. La produccin anual promedio era de 135.000

45

Jacqueline Cuevas y Hal Aral

toneladas de concentrado de cinc 57,6%, y 35.000 toneladas de concentrado de plomo 69,7%, conteniendo 420 ppm de plata.
Los relaves se descartaban a travs de una tubera al fondo del
adyacente fiordo Affarlikassaa. El concentrado se almacenaba en lugar
cubierto y enviado a fundiciones de Europa Occidental, normalmente
tres cargamentos entre junio y noviembre. El depsito de Black Angel
estaba compuesto por un total de diez cuerpos de mineral de 13,6
millones de toneladas con ley de 12,3% en cinc, 4,0% en plomo y 29
ppm de plata. De estos, 11,2 millones de toneladas se extrajeron en
el perodo 1973-90. Las operaciones de la mina cesaron cuando las
reservas de mineral extrable se agotaron, dejando 2,4 millones de toneladas de mineral inmovilizados en pilares y otras reas inaccesibles
de la mina. Nuevos intentos estn bajo consideracin para recuperar
el mineral que permanece en los pilares.
Durante las operaciones, una estacin generadora a disel de 8,4
MW facilit toda la energa necesaria para las operaciones de la mina
y la comunidad. El calor residual de los motores disel se utiliz para
desalinizar el agua del fiordo, la que proporcion, a su vez, toda el
agua dulce necesaria. La solucin salina enriquecida de la desaladora
fue utilizada como fluido de perforacin en la mina, ya que el agua
hipersalina no se congelara al perforar la costra congelada. La salmuera
para la perforacin tena que ser transportada en tanques hasta la mina
a travs del tranva areo, al igual que el resto del equipo.

Proyecto El Boleo -cobre, cobalto, cinc y manganeso-,


Baja California, Mxico
Baja Mining est desarrollando el depsito de cobre, cobalto, cinc y
manganeso El Boleo ubicado cerca de Santa Rosala, Baja California
Sur, Mxico. El proyecto en construccin es tcnicamente difcil desde
el punto de vista del procesamiento del mineral, debido a que el cinc y
el cobalto deben ser separados a partir de una solucin de lixiviacin
en agua de mar que contiene cloruro y altos niveles de manganeso y
NBHOFTJP $IBEXJDL 

La planta propuesta para el proceso hidrometalrgico consta de
trituracin y molienda de la mena en agua de mar, seguido por lixi46

Agua de mar sin procesar como agua de proceso

viacin atmosfrica de todo el mineral a temperaturas elevadas. El


circuito de lixiviacin consiste de una etapa oxidante y una reductora
para asegurar la recuperacin tanto de los xidos como de los sulfuros
de los metales de inters.
Los metales lixiviados se separan de la suspensin de lixiviacin
en un circuito de lavado por decantacin en contracorriente. Los metales disueltos se recuperan con alta eficiencia de la solucin de lavado
y son concentrados en cuatro circuitos separados de extraccin con
disolventes, dos circuitos de electrodeposicin y una operacin de secado en lecho fluido para producir alta calidad de ctodos de cobre y
cobalto y cristales de sulfato de cinc monohidratado, respectivamente
(Dreisinger et al., 2010).
Una caracterstica clave del tratamiento es el uso de la tecnologa
de extraccin directa por solventes (DSX) desarrollada por CSIRO
1BSLFS$FOUSFGPS*OUFHSBUFE)ZESPNFUBMMVSHZ4PMVUJPOT "VTUSBMJB
MB
cual tard ms de ocho aos en ser optimizada, y que permite separar
el manganeso del cobalto y del cinc.
La tecnologa DSX ha demostrado ser muy exitosa en la recuperacin selectiva de cobalto y cinc a partir de estas soluciones de
lixiviacin. Baja Mining ha probado el sistema DSX en dos plantas
piloto en SGS Lakefield Research en Canad, con resultados positivos. Ms del 99% de cobalto y cinc fue recuperado de la solucin de
alimentacin y casi el 100% del manganeso rechazado. Respecto de
este ltimo elemento, es posible precipitarlo como carbonato a partir
del refino (solucin estril) que proviene del circuito de extraccin por
solvente DSX.

#)  *
-BNJOBBSBKPBCJFSUPQSPEVDUPSBEFDPCSFZPSP#BUV)JKBVTFVCJDBFO
MBJTMBEF4VNCBXBFOMBQSPWJODJBEF8FTU/VTB5FOHHBSBEF*OEPOFTJB 
1.530 km al este de Jakarta. La propiedad de la mina est conformada
QPS/FXNPOU*OEPOFTJB &&66 
/VTB5FOHHBSB.JOJOH
Corporation (Japn; 27,56%), PT Pukuafu Indah (Indonesia; 20%) y
PT Multi Daerah Bersaing (Indonesia; 17%).

47

Jacqueline Cuevas y Hal Aral

#BUV)JKBVVUJMJ[BBHVBEFNBSQBSBMBPUBDJOZCFOFDJBDJO
del mineral. El procesamiento del mineral en este sitio de operacin
es nico, ya que no solamente se utiliza agua de mar para la flotacin
rougher cobre/oro, sino porque adems el sitio est geogrficamente
ubicado en una regin tropical cuyo promedio de lluvia es de 2500
mm/ao, lo que no es menor si se tiene en cuenta que la operacin
necesit invertir US$150 millones en un sistema de bombeo para recoger y bombear el agua lluvia que afecta desde la mina a la planta
de procesamiento antes de ser dispuesta en los relaves, y que tiene
una capacidad mxima de bombeo de 65 kgal/min (240 kL/min). La
flotacin con agua de mar permite la mxima recuperacin del metal,
mientras que se reduce el consumo de reactivos (MEI, 2002).
#BUV)JKBVFTVOHSBOEFQTJUPEFQSEPEFDPCSFSJDPFOPSP
tpico de las islas del sudeste de Asia. Estos prfidos ricos en oro estn
mayoritariamente organizados por poblaciones mixtas de diorita a
cuarzo-diorita y, en un grado mucho menor, composiciones flsicas
tales como tonalita y monzogranito. El oro nativo normalmente se
encuentra en inclusiones diminutas (<10-15 ) en los sulfuros de
cobre. Los principales sulfuros de cobre son calcopirita y bornita. El
NJOFSBMDPOUJFOFVOBDBOUJEBEOPUBCMFNFOUFBMUBEFNBHOFUJUB)BDJB
OFTEF #BUV)JKBVUFOBSFTFSWBTEFUPOFMBEBTNUSJDBTEF
mineral con un 0,41% de cobre y 0,29 g/t de oro. Al actual ritmo de
produccin, la mina continuara hasta el 2027.
Despus de la trituracin primaria, el mineral es transportado a la
concentradora mediante una correa transportadora de 1,8 metros de
ancho y 6,8 kilmetros de largo. El circuito concentrador consta de
dos molinos semiautgenos y cuatro molinos de bolas seguido de las
celdas de flotacin primaria y scavenger, molinos de triturado verticales y celdas de flotacin de limpieza para producir un concentrado
de cobre-oro de 32% en cobre y 19,9 g/t de oro (de Mull et al, 2002,
PTNNT, 2013).
Para eliminar el agua del concentrado se utilizan espesantes con
decantacin en contracorriente. La pulpa es transportada 17,6 km
desde la planta al puerto en Benete. Aqu se deshidrata ms, luego es
almacenada en un sitio de 80.000 toneladas de capacidad antes de
su envo por va martima. Mediante flujo por gravedad los relaves
48

Agua de mar sin procesar como agua de proceso

son trasladados desde la planta de proceso hasta el ocano donde se


depositan a 3 km de la costa, a una profundidad de aproximadamente
108 m. A partir de ah, los residuos, los cuales no son txicos ni peligrosos, migran hacia la Fosa de Java y son finalmente depositados en
profundidades superiores a los 4.000 m.
)BZDPOTJEFSBCMFTSFUPTBNCJFOUBMFTFO#BUV)JKBV MPTRVFJODMVZFO
terrenos escarpados e instalaciones dispersas en un rea que se extiende
por ms de 40 km. El sitio tiene un clima tropical monznico, con altas
precipitaciones, y una temporada extensa rida con lluvias casi inexistentes. Otras consideraciones ambientales incluyen una importante actividad
ssmica, con el consiguiente riesgo de tsunamis y drenaje cido de roca,
por no mencionar la existencia en el sitio de una especie en grave peligro
de extincin, la cacata de cresta amarilla.

Uso de agua de mar en la produccin de azufre


Glebov y Morozova (1977) estudiaron la flotabilidad de las menas de
azufre-palo de la Isla de Kuril (norte de Japn) mediante la realizacin de pruebas a escala de laboratorio. El mineral contena 31% de
azufre elemental, 60% de palo y sulfuros cerca de 2%, y pequeas
cantidades de alunita, yeso, barita y zircn.
Ellos utilizaron agua de mar para beneficiar el mineral. Se control la salinidad del agua variando desde un 3,2 hasta un 3,4%. El
Q)FSBEF  &MNJOFSBMTFUSJUVS hasta 80-85% bajo 0,10 mm.
La flotacin se estudi en un equipo de flotacin de 1 litro con una
relacin slido-lquido de 1:5. El estudio demostr que la flotabilidad
del mineral de azufre en agua de mar marcadamente depende del
grado de aireacin de la pulpa, y de la dispersin y uniformidad de la
distribucin de las burbujas de aire. En sus experimentos, emplearon
como agente espumante T-66 o petrleo (40 g/tonelada) solos y con
mezcla de ellos. El aumento en la tasa de recuperacin fue mxima
cuando colector y agente espumante se usaron juntos, alcanzando la
extraccin de azufre un 94% despus de un tiempo de flotacin de 8
minutos. Los mejores resultados fueron obtenidos con una aireacin
de pulpa ptima sin la adicin de reactivos.

49

Jacqueline Cuevas y Hal Aral

Glebov y Morozova (1977) establecieron que el agua de mar puede


deshidratar la superficie del azufre nativo, lo que mejora en gran medida su flotabilidad. La actividad de flotacin del agua de mar se debe
a la reduccin de la carga de la superficie de los minerales apolares, a
la induccin de cambios estructurales en el agua y a la formacin de
capas de hidratos alrededor de las partculas minerales. El hecho de
que el agua de mar pueda ejercer un efecto hidrfobo fuerte permite
que la flotacin de minerales sulfurados se lleve a cabo sin el uso de un
colector. Las sustancias orgnicas (no especificadas) en el agua de mar
tambin muestran ciertas caractersticas de colector respecto del azufre.

Produccin de potasio: flotacin en salmuera saturada


-PT EFQTJUPT EF FWBQPSJUBT FO 4BTLBUDIFXBO $BOBE
 DPOUJFOFO
potasio (silvinita), halita, dolomita, cuarzo, anhidrita, yeso, hematita,
ilita y carnalita (Perucca y Cormode, 1999). Las reservas conocidas
de estos depsitos se calculan en 67 billones de toneladas de K2O, que
representan ms del 40% de las reservas conocidas en el mundo (British
Sulphur Corporation Limited, 1984). Las leyes promedio del mineral
de mina son alrededor de 30% cloruro de potasio (Peruca, 2003)
El mineral es una mezcla de sales higroscpicas de cloruro de
potasio y cloruro de sodio. El potasio se produce en un entorno extremadamente corrosivo para los equipos. El tratamiento del mineral
consiste en triturarlo para liberar los cristales de cloruro de potasio del
cloruro de sodio y otros minerales, lavado (deslamado) y flotacin. En
el tratamiento del mineral de potasio, salmuera saturada con cloruro
de potasio (y en algunos casos cloruro de potasio + cloruro de sodio)
se utiliza para evitar las prdidas por disolucin.
Se aplica una trituracin en dos etapas: la primera se realiza con
impactadores que giran rpidamente martillos de acero o molinos de
jaula. La segunda fase de trituracin se realiza generalmente como
un proceso hmedo. El mineral triturado desde el circuito primario
se aade con salmuera saturada de sales tanto de cloruro de potasio
y cloruro de sodio (aproximadamente 10% cloruro de potasio, 20%
cloruro de sodio y 70% de agua) y es machacado an ms en un molino de barras.
50

Agua de mar sin procesar como agua de proceso

Los minerales insolubles se eliminan del mineral molido mediante


hidrociclones donde la mayora de los materiales muy finos (es decir,
la fraccin insoluble) se transporta junto con la salmuera y se van al
rebalse, mientras que los cristales ms gruesos de cloruro de potasio
y cloruro de sodio se dirigen al flujo inferior. Este tratamiento elimina
la mayora de las impurezas del mineral de potasio. El potasio en la
fraccin fina es recuperado por flotacin.
La flotacin del potasio se basa en el concepto de que las partculas
insolubles se adheriran a las burbujas de aire y por lo tanto seran
transportadas a la parte superior de la celda de flotacin y removidas.
La flotacin tambin tiene como objetivo la separacin del cloruro de
potasio del cloruro de sodio. Para este propsito se usa como colector
una amina de cadena larga. Una vez que la superficie de cloruro de
potasio se recubre con una monocapa del colector, la superficie se hace
efectivamente hidrfoba, y burbujas de aire se adherirn a la superficie.
Pequeas cantidades de depresores (tales como carboximetilcelulosa y
goma guar) y espumantes (normalmente alcoholes alifticos C6 a C10)
se aaden para mejorar la flotacin.
Puesto que los minerales de potasio contienen sales solubles en
agua, la flotacin tiene que ser llevada a cabo en salmuera saturada,
un sistema electrolito altamente concentrado. Las propiedades de un
sistema acuoso a una concentracin tan alta de electrolito son muy
diferentes a las de las soluciones acuosas diluidas empleadas en los
procedimientos de flotacin convencionales.
El concentrado de flotacin resulta tpicamente con una ley de
cloruro de potasio cercana al 95% requerida para fertilizante, y puede
ser vendido despus de las fases de desalado, secado y dimensionado.
El Salar de Atacama (II Regin, Antofagasta) es el nico recurso
minero en Chile donde hay potasio en cantidades relevantes y solamente
dos operadores, Sociedad Chilena de Litio (SCL) y Sociedad Qumica
y Minera de Chile (SQM) producen sales potsicas a partir de sus
salmueras ocupando este tipo de flotacin convencional.
La Sociedad Chilena de Litio (SCL) inici en 1988 la produccin
de cloruro de potasio (KCl) como subproducto de la explotacin y
comercializacin de sales de litio provenientes de las salmueras del
Salar de Atacama. El proceso de la Planta de Potasa consiste en una
51

Jacqueline Cuevas y Hal Aral

molienda y flotacin convencional de la silvinita para obtener como


producto el cloruro de potasio (DIA, 2000). En la actualidad cuenta
con una produccin de 170.000 ton/ao de KCl (Osses S.L., 2011).
Asimismo, Sociedad Qumica y Minera de Chile S.A. (SQM), inici
en 1996 la produccin de cloruro de potasio y carbonato de litio. La
generacin de KCl, subproducto de la flotacin de schoenita, considera
celdas convencionales (tipo Denver) para flotacin rougher y flotacin
neumtica para la etapa cleaner (DIA, 2010). Su produccin del haluro
es de 1.600.000 ton/ao (Osses S.L., 2011).

Agua salada en el procesamiento de minerales de nquel


Mount Keith es una mina de nquel a rajo abierto ubicada a 630 km
al noreste de Perth, en la regin de Goldfields de Australia Occidental. El yacimiento es un sulfuro de nquel de baja ley (0,58% nquel)
organizado en dunitas serpentinizadas. Los sulfuros contienen de
3% a 5% de pentlandita y en menor porcentaje millerite, violarita y
calcopirita. El contenido de cobre del mineral es inferior a 0,1%. La
capacidad de procesamiento de molino es de 10,5 millones de t/ao de
mineral o de 42.000 t/ao de concentrado de nquel (Mular et al, 2002).
Mount Keith posee una planta de beneficio que est equipada con trituracin, molienda y circuitos de flotacin. Utiliza agua salina subterrnea
como agua de proceso para el beneficio del mineral. La flotacin se
lleva a cabo en agua altamente salina (hasta 80 g/L TDS) sin ningn
efecto negativo evidente sobre la recuperacin (Mular et al, 2002).
En Mount Keith, por cada tonelada de mineral se utilizan alrededor de unos 1.500 litros de agua, principalmente para la flotacin
del mismo, que viene del triturado. El agua nueva de los campos de
perforaciones e instalaciones de captacin hdrica comprende el 65
por ciento de los requerimientos de las concentradoras. El restante 35
por ciento se recupera de la presa de relaves. El sistema de relaves est
diseado y orientado a maximizar el retorno de agua, el cual constituye
la fuente de ms bajo costo de agua de proceso.
El principal mineral de nquel es pentlandita (Fe,Ni)9S8. La flotacin
de la pentlandita en Australia occidental ha sido histricamente difcil
debido a la baja ley de nquel y a las grandes cantidades de minerales
52

Agua de mar sin procesar como agua de proceso

de serpentina ((Mg, Fe)3Si2O5 0)


4) (Senior y Thomas, 2005). El agua
hipersalina utilizada en las plantas de flotacin hace que los dispersantes
tradicionales de serpentina sean ineficaces (Wellham et al., 1992). En
los ltimos 10 aos, gracias al desarrollo de numerosos estudios, la
recuperacin de nquel ha mejorado sustancialmente teniendo en cuenta
que el agua de proceso salina influye en la qumica de la superficie y
FO MB PUBCJMJEBE EF MPT NJOFSBMFT ,JSKBWBJOFO Z )FJTLBOFO  
Kirjavainen et al, 2002 a, b; Peng et al., 2011).
El mineral proveniente del rajo abierto se procesa a travs de dos
circuitos paralelos o mdulos de molienda y flotacin primaria con
equipamiento comn utilizado para la flotacin de limpieza y relimpieza
y extraccin de agua del concentrado. Los reactivos utilizados en el
DJSDVJUPEFPUBDJOTPOFUJMYBOUBUPEFTPEJPZ)DPNPFTQVNBOUF
Se utiliza sulfato de cobre como activador. Las gomas guar y carboximetilcelulosa se usan de forma intermitente para el control del
talco y ganga. La recuperacin total de nquel, dependiendo del tipo
de mineral, est entre 60-70% en un concentrado de ley de 19% de
nquel con 7,5% de xido de magnesio.
$4*30"VTUSBMJBZFM$FOUSPEF)JESPNFUBMVSHJB"+1BSLFSIBO
llevado a cabo pruebas de lixiviacin cida a presin en lateritas provenientes de la planta de procesamiento de Bulong (Australia Occidental)
y en sus pruebas utilizaron agua de diferentes calidades para examinar
el efecto de la salinidad en las reacciones que se producen durante la
lixiviacin cida a presin. Estas aguas corresponden a los siguientes
tipos: hipersalina, de mar, subpotable y corriente (Whittington et al,
2003a,b; Whittington y Johnson, 2005; Johnson et al, 2005; McDonald
y Whittington, 2008).
CSIRO encontr que la salinidad del agua puede afectar significativamente las reacciones que se producen durante la lixiviacin cida
a presin y la acidez residual de la suspensin. La lixiviacin en agua
hipersalina dio lugar a la formacin de slice amorfa con jarosita de
sodio y hematita. La concentracin de las dos ltimas fases en el residuo
de lixiviacin variaba con la relacin inicial cido-mineral.
En particular, las cargas de cido ms altas favorecen la formacin
de jarosita de sodio a expensas de hematita. En contraste, la lixiviacin
llevada a cabo en las aguas menos salinas forma principalmente slice
53

Jacqueline Cuevas y Hal Aral

amorfa y hematita, con concentraciones menores de jarosita (Whittington et al., 2003a).


La planta de procesamiento de Bulong utiliza agua de proceso
IJQFSTBMJOBZDPOTVNFNTDJEPQPSUPOFMBEBRVFMBTQMBOUBT$BXTF
y Murrin Murrin ubicadas en la misma regin. Las pruebas muestran
que la extraccin de nquel se mejora y se consume menos cido cuando
se baja la salinidad del agua de proceso. Esta ltima es menos salina
FO$BXTFRVFFO#VMPOH ZFMDPOTVNPEFDJEPQPSUPOFMBEBUBNCJO
es menor. La salinidad de estas aguas en Murrin Murrin es similar a
$BXTF QFSPFMDPOTVNPEFDJEPFTNTBMUPEFCJEPBMBTEJGFSFODJBT
en la mineraloga del sulfuro. En estos ensayos, la extraccin de nquel
se ha mejorado mediante el aumento de la salinidad hasta un nivel
ptimo (Whittington et al., 2003a).
Ms recientemente, Liu y Reynolds (2009) lixiviaron muestras de laterita (limonita y saprolita) provenientes de las operaciones de Ravensthorpe
EF#)1#JMMJUPOFO"VTUSBMJB0DDJEFOUBMVUJMJ[BOEPBHVBTIJQFSTBMJOBTDPO
un contenido total de slidos disueltos de un promedio de 30 g/L a 50 g/L.
Los ensayos se realizaron por trituracin de la muestra hasta un tamao
medio de partcula de aproximadamente 250 micrones, sometiendo la suspensin a lixiviacin atmosfrica con agitacin. Esta suspensin se calent
a aproximadamente 60C antes de la adicin de cido sulfrico al 98%.
La suspensin se lixivi durante 11 horas o hasta precipitacin del hierro y
hasta que las reacciones de lixiviacin de nquel se completaron. Un agente
reductor tal como el dixido de azufre o metabisulfito de sodio se aadi
para controlar el potencial redox entre 900 y 1000 mV y para mejorar la
extraccin de cobalto. El hierro precipita en forma de natrojarosite en la
presencia de sodio (del agua hipersalina). Como se precipita el hierro, se
genera ms cido, promoviendo an ms la lixiviacin.
Al trmino de la lixiviacin, se aadi lechada de cal para completar la precipitacin de hierro que queda en la solucin. El filtrado
se purific an ms mediante el uso de precipitacin selectiva para
producir hidrxido de nquel o carbonato de nquel de alta pureza.
Los anlisis mostraron que la extraccin total de nquel con agua
hipersalina y cido sulfrico en todos los casos fue superior al 87%,
llegando en algunos casos al 90,4%, siendo la natrojarosita la especie
predominante en el residuo slido.
54

Agua de mar sin procesar como agua de proceso

El uso de agua salada en el procesamiento de uranio


La recuperacin in situ de uranio mediante una solucin, tambin
conocida como lixiviacin in situ, es una tecnologa minera que se desarroll de manera independiente en la dcada de los 70 en la antigua
Unin Sovitica y en los EE.UU. para la recuperacin de uranio de los
depsitos de tipo arenisca que no eran adecuados para la extraccin
a rajo abierto o mediante minera subterrnea.
En la lixiviacin in situ se construye un campo de pozos para hacer
circular una solucin cida o alcalina a travs de zonas mineralizadas
en el acufero de arenisca y as movilizar el uranio del yacimiento. La
solucin se extrae y bombea a travs de una planta de recuperacin
antes de ser recirculada nuevamente a travs del campo de pozos
(Figura 1).

Figura 1. Diagrama esquemtico de recuperacin de uranio in situ


(basado en la EIA 1998, de la Mina Beverly Uranium propiedad de Heathgate Resources Pty Ltd). (Commonwealth of Australia (Geoscience Australia), 2010).
55

Jacqueline Cuevas y Hal Aral

En Australia del Sur, la mina de uranio Beverley Uranium Mine,


ubicada a unos 600 kilmetros al norte de Adelaide, aplica lixiviacin
in situ para extraer uranio del subsuelo. El yacimiento de uranio se
encuentra en el acufero salino Beverley una arena permeable intercalada entre dos capas de arcilla. El mineral est aproximadamente
a 125 m por debajo de la superficie del suelo. La mina de Beverley es la
primera mina de uranio australiana en adoptar el mtodo lixiviacin
in situ exitosamente. La mina est autorizada para exportar 1.500
toneladas de xido de uranio (U3O8) al ao.
En Beverley los slidos disueltos totales de las aguas salinas vara
entre 6 y 14 g/L. La lixiviacin de la ganga, la evaporacin y el reciclado del agua de las colas aumentan los TDS en el lixiviante hasta 25
g/L (Jeuken et al., 2008). La presencia del ion cloruro en el lixiviante
hasta 6 g/L limita la eficacia de la captura de la resina de intercambio
aninico considerablemente en la planta de recuperacin de uranio. Sin
embargo, la operacin de intercambio inico se ha optimizado para
permitir una produccin de uranio comercial bajo estas limitaciones
qumicas. El proceso de intercambio inico se compone de tres mdulos
cada uno con cinco columnas, capaces de tratar ms de 300 L/s. Cuatro
columnas en cada mdulo se utilizan para la captura, generalmente
configurada con dos columnas para plomo y dos columnas para colas.
La quinta columna o bien eluye o est inactiva. La resina cargada se
eluye en el lugar mediante un proceso de dos etapas: la elucin principal
es de 1,5 volmenes de lecho con cloruro de sodio 1M como eluyente
seguido por la conversin (elucin secundaria) de 1,5 volmenes de
MFDIPDPO)2SO4 0,1M.
Este rgimen de elucin es un equilibrio entre la eficiencia de la
elucin, el tiempo, consumo de agua recuperada y el consumo de reactivo para producir una solucin cargada con ms de 10 g/L de uranio.
La mina est ubicada en una regin rida, donde la temperatura
en verano supera habitualmente los 40 C, con un promedio de temperaturas medias mximas de 30 C en verano y 15 C en el invierno.
La evaporacin media anual es de 3.000 mm frente a una media
anual de lluvia (muy variable) de slo alrededor de 100 mm. En consecuencia, no hay acceso a agua superficial para la operacin minera.
El balance hdrico de la planta y el acufero es uno de los principales
56

Agua de mar sin procesar como agua de proceso

retos en el funcionamiento de la Mina Beverley, debido a la falta de


agua disponible de calidad adecuada y una capacidad de eliminacin
de residuos lquidos limitada. El consumo de agua se reduce al mnimo,
con nfasis en la conservacin de las fuentes de agua de alta calidad.
Los volmenes de eliminacin tambin se reducen al mnimo. El agua
utilizada para la operacin de la mina y el procesamiento de uranio
se extrae de dos fuentes principales: la formacin Namba (acufero)
y el acufero subyacente Great Artesian Basin, separado del acufero
Beverley por una capa delgada de arcilla. A pesar de la mala calidad
del agua de la formacin de Namba, 175 ML/ao se utilizan como
agua de proceso del crudo, es decir, para el primer lavado del producto
precipitado, la reposicin de las soluciones del eluyente y el agua de
lavado de la planta.
El uso del agua de Great Artesian Basin, de relativamente alta
calidad, est muy regulada (las licencias actuales permiten 57 ML/
ao). Se utiliza con moderacin para el lavado final del producto
precipitado, para alimentar a las plantas de osmosis inversa de agua
potable, y para la reposicin del agua de los lodos de perforacin.
Cada uno de los elementos anteriores devuelve el agua a la corriente
de los residuos lquidos.
Los residuos lquidos se eliminan a travs de la inyeccin de estos
en zonas previamente extradas del acufero Beverley. Debido a la naturaleza hidrulicamente limitada y confinada del acufero, la inyeccin
de residuos lquidos debe estar equilibrada con la extraccin de agua
subterrnea con el fin de mantener las presiones de esta ltima relativamente estables dentro del acufero receptor. Con el fin de cumplir
con este requisito de saldo neutro de agua, los volmenes de residuos
lquidos se reducen a travs de evaporacin antes de inyectarlos en el
acufero.

El uso de agua salada en el beneficio de arenas


minerales
La mayora de la arena de la playa se compone de granos de mineral de
cuarzo (SiO2). Las arenas minerales son antiguas arenas de playa, 1,8
a 12 millones de aos, que contienen concentraciones de importantes
57

Jacqueline Cuevas y Hal Aral

minerales, como rutilo (TiO2), ilmenita (FeTiO3


 [JSDO ;S4J04) y
monacita ([Ce,La,Th]PO4), denominados minerales pesados por su
gravedad especfica mayor a 2,85 t/m3.
Iluka Resources Ltd. es el principal productor a nivel mundial de
zircn y de los derivados del dixido de titanio de alto grado rutilo y
rutilo sinttico con operaciones en Australia y Virginia, EE.UU. La compaa desarroll entre los aos 2009 y 2010 la mina de arenas minerales
JacinthAmbrosia en la cuenca de Eucla (Australia del Sur). En este clima
rido, las actividades dependen de las aguas subterrneas hipersalinas de
un paleocanal ubicado a 34 km de la operacin, como agua de proceso,
y del abastecimiento hdrico para el consumo humano a travs de osmosis inversa. Estas son hipersalinas, cidas y ligeramente reductoras, con
altas concentraciones de hierro ferroso. La ferrlisis comienza a partir
de la exposicin del agua al oxgeno, lo que resulta en un aumento de la
acidez y la conversin de hierro ferroso disuelto a ferrihidrita insoluble
(Fe3+)4-5 0)0
12#FBOBOE)BUUJOHI 
IBOUSBUBEPFOFYUFOTPTPCSF
las implicaciones que la ferrlisis tiene en el agua hipersalina de proceso.
La planta de procesamiento experimenta cambios en la qumica del
agua en respuesta a la variabilidad de las concentraciones de hierro y
EFMQ)EFOUSPEFMBUVCFSB ZBMBWBSJBCJMJEBERVNJDBEFMNJOFSBM&O
la medida que el principal yacimiento en Jacinth exhibe poca capacidad
de tamponamiento se usa carbonato en la sobrecarga, para permitir el
DPOUSPMEFMQ)EFMBHVBEFQSPDFTP
El agua subterrnea inestable en su composicin obliga a un cuidadoso equilibrio entre las intervenciones relacionadas con el mantenimiento de la red, la proteccin contra la corrosin y los aspectos de
procesamiento. Proporcionar un entorno oxidante en la cabeza de la
tubera tendr como resultado la precipitacin de akaganeite y goetita, que con el tiempo reduce la eficiencia de la tubera. Sin embargo,
el envo de un exceso de hierro ferroso puede reducir el rendimiento
metalrgico.

Uso de agua salina o salobre para el control del polvo


El mineral de hierro en la mayora de los casos es chancado en
seco; este es mezclado con agua, tamizado hmedo, y enviado di58

Agua de mar sin procesar como agua de proceso

rectamente a la planta de paletizado sin mayor tratamiento. Si bien


en el procesamiento del mineral se utiliza agua, el control del polvo
es uno de los principales usos de esta ltima en la minera de hierro
(Figura 2). La supresin de polvo es esencial para reducir los impactos sobre el medio ambiente, la salud humana y para que el personal
pueda trabajar en un lugar seguro. El agua se distribuye generalmente
mediante camiones aljibe sobre los caminos y botaderos, y mediante
aspersores sobre equipos de procesamiento siderrgico, como cintas
transportadoras y trituradoras. Algunas operaciones de hierro tambin
usan agua para transportar o bombear la pulpa mineral a travs de
mineroductos. En todos los casos, se utiliza agua subterrnea salobre
o salina (GIOA, 2009).

Figura 2. El control de polvo es uno de los usos principales


del agua en la minera del hierro
(The Chamber of Minerals and Energy of WA, 2010).

La cantidad de agua utilizada en las tcnicas tradicionales de control de polvo es asombrosamente alta, y gran parte de este elemento
no se puede reciclar. Por ejemplo, una operacin de minera de hierro
en la regin rida de Pilbara (Australia Occidental) tendra que aplicar
unos cuatro litros de agua por cada metro cuadrado, cada da, con
el fin de suprimir con eficacia el polvo (Mills, 2010). Suponiendo un
59

Jacqueline Cuevas y Hal Aral

camino de cinco kilmetros de distancia con una anchura de 25 m,


la mina estara utilizando 500.000 L cada da slo para mantener el
polvo bajo control.
Como alternativa desde aproximadamente 30 aos, utilizado por
la empresa australiana Rainstorm Dust Control y producido como un
qumico industrial por la empresa chilena SQM, el cloruro de magnesio MgCl2r)2O se utiliza en caminos sin pavimentar ya que acta
como un agente de compactacin, estabilizador y supresor de polvo
debido a su capacidad de atraer agua y aglomerar las partculas finas
del suelo, teniendo una duracin entre diez y catorce semanas desde
su aplicacin sin necesidad de regar.
La supresin de polvo transportado por el viento desde gigantescas
pilas de mineral, diques, tranques de relaves es tarea no menor, para esto
Rainstorm Dust Control ha desarrollado la emulsin de un polmero
soluble en agua el que puede ser pulverizado sobre las superficies para
formar una costra resistente al viento pero que permite el paso del
agua (Rainstorm, 2013).

Referencias
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63

Propiedades fisicoqumicas del agua de


mar para procesos industriales

Jos Valderrama
Luis Cisternas
Edelmira Glvez

Resumen
El agua de mar lleva en suspensin y disuelta una gran cantidad de
slidos y gases. Prcticamente todos los elementos qumicos presentes
en la tierra aparecen tambin en el agua de mar. La proporcin de
cada uno de estos elementos disueltos es diferente, variando tambin
sus porcentajes en funcin de la zona de mar de que se trate en cada
momento. La determinacin de las distintas sales y elementos es muy
dificultosa, y por eso normalmente se dan datos medios. Algunos elementos son difciles de cuantificar porque aparecen en concentraciones
muy bajas. Sin embargo, hay aplicaciones donde el conocimiento de
las concentraciones de los distintos componentes es fundamental para
diseo y operacin del proceso.
El agua de mar tiene salinidad (Sp) que flucta entre 34 y 37 g
de sales por kilogramo de solucin. Las variaciones de salinidad se
ven influidas por los elementos de mezcla y transporte, sobre todo
a nivel superficial de olas, mareas y corrientes. En este contexto, sus
propiedades fsicas y fisicoqumicas se pueden clasificar en dos grandes
grupos: aquellas que son independientes de las corrientes marinas y
de impurezas menores (densidad, calor especfico, presin osmtica)
y aquellas que dependen de estas variables (viscosidad, conductividad
trmica, conductividad elctrica, difusin). A esto se debe agregar la
determinacin de sus caractersticas, conocida como especiacin qumica, para determinar el efecto de las distintas sales en fenmenos como
la solubilidad, transporte en membranas, comportamiento oxidante/
reductor e incluso en las propiedades fsicas de la solucin.
67

Jos Valderrama, Luis Cisternas y Edelmira Glvez

La estimacin de propiedades fsicas, fsicoqumicas, de transporte


y termodinmicas del agua de mar no es un problema fcil de resolver,
considerando que, segn su lugar de origen y tipo de sales, estn a
distintas temperaturas y posee caractersticas distintas de salinidad.
Estas, temperatura y salinidad, son las dos variables ms importantes
que definen las propiedades del agua de mar. Sin embargo, hay algunos
conceptos que se han desarrollado para simplificar el procedimiento
y los clculos en ingeniera. En este captulo se incluyen el anlisis y
la discusin sobre varias propiedades fsicas, fsicoqumicas, de transporte y termodinmicas que aparecen en procedimientos de clculo
de equipos y procesos como los mostrados.

Introduccin
El agua de los ocanos es una compleja solucin de distintos tipos de
sales con una composicin y concentracin global aproximadamente
constante (a3,5%). Su composicin qumica es constante por varias
causas: i) por razones termodinmicas, pues algunas sales precipitan cuando aparecen en exceso y se incorporan a los sedimentos;
ii) la circulacin de las masas ocenicas permite agitacin y mezcla
permanente del agua; iii) los seres vivos que pueblan los mares fijan
selectivamente ciertas sales solubles (carbonatos y silicatos) y las
transforman en sales insolubles (conchas), de modo que al morir se
incorporan a los sedimentos marinos. Sin embargo, la salinidad local
vara de un ocano a otro con la profundidad y la ubicacin geogrfica
en el planeta. Adems, el agua de mar contiene un gran nmero de
elementos qumicos (yodo, slice, estroncio, aluminio, hierro, cobre),
gases disueltos (oxgeno, nitrgeno, dixido de carbono) y nutrientes
(fosfatos). Las sales disueltas son electrolitos que le dan propiedades
fsicoqumicas y termodinmicas complejas y variables. La Tabla 1
muestra concentraciones medias de algunas sales a modo de referencia,
puesto que las especies se encuentran en forma inica en el agua y no
constituyendo sales.

68

Propiedades fisicoqumicas del agua de mar para procesos industriales


Tabla 1: Proporcin de sales disueltas en los ocanos
Sales disueltas

Peso (grs./litro)

% del total de sales

Cloruro de Na

27,21

77,8

Cloruro de Mg

3,81

10,9

Sulfato de Mg

1,66

4,7

Sulfato de Ca

1,26

3,6

Sulfato K

0,86

2,5

Carbonato de Ca

0,12

0,5

Bromuro de Mg

0,08

0,2

El agua es una de las pocas sustancias que se encuentran de manera


natural en los tres estados de la materia: slido (en los glaciares), lquido
(en los mares y lagos) y gas (en el aire). As, cuando proviene del mar
se congela a temperaturas un poco inferiores que la del agua pura (0
Celsius) y esa temperatura de congelacin depende de la salinidad. El
hielo formado de los mares contiene menos sal que el agua de mar
en estado lquido, porque la mayora de las sales precipitan antes del
punto de congelacin; de este modo, el agua que solidifica tiene menos
sales. Tambin, debido a la diferencia de densidades entre agua hielo y
agua lquida, el hielo flota en la superficie de los ocanos.
El agua de mar puede ser usada en dos modalidades principales: en
forma directa, como agua de mar cruda sin alterar su salinidad natural,
como ya lo hacen algunas compaas mineras; y procesada, usualmente
mediante osmosis inversa para eliminar parte o prcticamente todas las
sales. La salinidad es una variable importante del agua de mar usada
en procesos industriales. Las propiedades de una solucin dependen de
la concentracin de los solutos (sales en el caso del agua de mar). Sin
embargo, la determinacin del contenido de cada tipo de sal requiere
de anlisis qumicos que consumen tiempo y dinero. Por ello, se han
propuesto mtodos de clculo que usan la solubilidad global de sales y
especiacin, que funcionan en forma razonable en aplicaciones y diseo
de equipos. Este aspecto se presenta en la ltima seccin de este captulo.
En este captulo se incluye anlisis y discusin sobre varias propiedades fsicas, fsicoqumicas, de transporte y termodinmicas que
69

Jos Valderrama, Luis Cisternas y Edelmira Glvez

aparecen en procedimientos de clculos de equipos y procesos como


los mostrados en la Tabla 2: densidad, calor especfico, conductividad
trmica, viscosidad, tensin superficial, presin de vapor, temperatura
de ebullicin, calor de vaporizacin, entalpa, entropa y coeficiente
osmtico. Se discute y concluye sobre aquellos modelos que son considerados ms adecuados para clculos en ingeniera.
Las propiedades del agua pura (sin sales disueltas) son ocupadas en
varias correlaciones para las propiedades de su smil de mar. En efecto,
expresiones para la viscosidad y para la presin de vapor del agua de
mar requieren valores de dichas propiedades en su estado puro. Por
eso, la prxima seccin presenta correlaciones recomendadas para las
propiedades del agua pura en amplios rangos de temperatura y presin.
Tabla 2. Propiedades de inters del agua de mar y aplicaciones industriales varias
Proceso

Operaciones

Propiedades

Equilibrios

Transporte


en tuberas

Densidad, viscosidad

----------------------------

Desalinizacin

Osmosis
inversa

W



Evaporacin

Temperatura de
ebullicin, calor de
vaporizacin, capacidad
calrica

Equilibrio lquidovapor

Concentracin
de minerales de
cobre

Flotacin


viscosidad, tensin

Solubilidad de gases
en lquidos, diagramas
Pourbaix (potencialpH).

Hidrometalurgia
de Cu

Lixiviacin


viscosidad, difusividad

Diagramas de
Pourbaix (potencialpH)

Procesos de

Extraccin por
solventes

Densidad, viscosidad,

Equilibrio lquidolquido

Tratamiento de
caliches

Lixiviacin y
cristalizacin


viscosidad

Solubilidades de sales
en agua

Desaguado

Espesamiento,

hidrociclones

Densidad, viscosidad

-----------------------------

Tratamiento de
caliches

Lixiviacin

Concentracin de sales

Equilibrio qumico

Desalinizacin

70

Propiedades fisicoqumicas del agua de mar para procesos industriales

Propiedades del agua pura


Las propiedades del agua pura han sido ampliamente estudiadas y se conoce con bastante exactitud el valor de estas en amplios rangos de presin
ZUFNQFSBUVSB-BTDPSSFMBDJPOFTFOUSFHBEBTQPS4IBSRBXZFUBM 

son adecuadas para clculos en ingeniera y son presentadas en la Tabla 3.
Tabla 3: Propiedades del agua pura
Propiedad

Ecuacin

Comentarios

Densidad

Calor


trminca

Viscosidad
dinmica
Tensin

Presin de
vapor

Calor de
vaporizacin

Entalpa del
agua saturada

Entropa del
agua saturada

Fuente: Adaptada de Sharqawy et al., 2010


71

Jos Valderrama, Luis Cisternas y Edelmira Glvez

El rango de temperatura en que se encuentra el agua en los ocanos es ms determinante en sus propiedades que la salinidad, la que se
mantiene, como se explic, en rangos pequeos (34 a 37 gkg1). Por
lo tanto la temperatura influye en forma importante en varias de las
propiedades del agua como la densidad, lo que permite que las aguas
menos densas y ms calientes se ubiquen ms cerca de la superficie, y
las ms densas y fras, a mayor profundidad. El contenido de algunas
sales es afectado tambin por la temperatura, ya que por razones de
equilibrio termodinmico, algunas sales precipitarn a mayores o
menores temperaturas. Los rangos en que se encuentran las variables
y propiedades del agua de mar y que son requeridas en clculos de
procesos se muestran en la Tabla 4.
dZ
Internacional IAPWS
Propiedad

Sp (g kg)

t ( C )

p (MPa )

Densidad

0 - 40

0 - 40

0,1 - 100



0 - 120

0 - 200

0,1

Entalpa de mezcla

0 - 110

0 - 30

0,1

Velocidad del sonido

29 - 43

0 - 30

0,1 - 5

Coef. de expansin trmica

10 - 30

6-1

0,7 - 33

d

0 - 40

3-0

0,1 - 10

Temperatura de evaporacin

0 - 70

60 - 120

0,1

Presin de vapor

20 - 40

25

d

0 - 40

0 - 40

0,1

Viscosidad

0 - 150

0 - 180

0,1 - 140



0 - 40

0 - 40

0,1 - 100



0 - 60

0 - 60

0,1 - 140

ndice de refraccin

0 - 40

0 - 30

0,1

Fuente: Adaptada de ICRN 16, 2013.

72

Propiedades fisicoqumicas del agua de mar para procesos industriales

Propiedades del agua de mar


Densidad
La densidad es una propiedad fsica definida como la masa de una
sustancia dividida por el volumen que ocupa. Las unidades comnmente usadas son gramos por centmetro cbico. En sustancias puras,
la densidad de un lquido depende de la temperatura y, en el caso de
sustancias no puras, como el agua de mar que es una solucin con sales,
depende tambin de la concentracin de estas ltimas.
El agua pura alcanza un mximo de densidad a 4C y es igual a 1 g/
cm3. Cuando se disuelven sales a un volumen hdrico fijo, su masa aumenta
y el volumen cambia muy poco, por lo que la densidad del agua con sales
aumenta. As entonces, el agua de mar que contiene sales en disolucin es
ms densa, pero la temperatura tambin afecta su densidad, que disminuye con el aumento de la temperatura; es decir, mientras ms baja sea
la temperatura, ms densa ser el agua. Sin embargo, los efectos de estas
variables, salinidad y temperatura, son distintos. Un cambio de salinidad
de 1% tiene ms efecto en la densidad que un cambio de 1 C, pero en
aguas superficiales del ocano donde puede haber grandes variaciones
trmicas (entre -2 y 35C), el efecto de la temperatura es ms importante.
La densidad de agua ocenica ha sido ampliamente estudiada en la
literatura y hay abundantes datos y correlaciones para su estimacin a
diferentes temperaturas y presiones. Los datos son ms escasos a altas
DPODFOUSBDJPOFTEFTBMZBBMUBTUFNQFSBUVSBT4FHO4IBSRBXZFUBM
(2010) la mejor correlacin es la de Isdale y Morris (1972):

Usw (kg / m 3 ) 103 (A1F1  A 2 F2  A 3 F3  A 4 F4 )

73

(1)

Jos Valderrama, Luis Cisternas y Edelmira Glvez

donde
B

(2 S p  150) /150
B, G3

2B2 1

G1

0.5, G2

A1

4, 032G1  0,115G2  3, 26*104 G3

A2

0,108G1  1,571*103 G2  4, 23*104 G3

A3

3

0, 012G1  1, 74*10 G2  9*10 G3

A4

6,92*104 G1  8, 7 *105 G2  5,3*105 G3

A (2t  200) /160

F1

(2)

6

0.5, F2

A, F3

2 A2  1, F4

4 A3  3 A

La expresin de densidad es vlida para el intervalo de temperatura


de 20 a 180C y concentraciones de sal Sp de 10 a 160 g/kg. La salinidad global puede ser estimada en buena forma mediante la relacin:
Sp=1,80654*[Cl] (con [Cl] en g/kg). La desviacin porcentual media
entre los valores estimados por la ecuacin 1 y valores experimentales
es inferior a 0,1%.

Figura 1. Densidad de agua de mar en funcin de la temperatura y la salinidad. La


salinidad es 10, 30, 50, 70, 90, 110 g/kg, de abajo hacia arriba en la figura.

El agua de mar es aproximadamente incompresible (poco efecto


de la presin en la densidad), siendo el coeficiente de compresibilidad
74

Propiedades fisicoqumicas del agua de mar para procesos industriales

E=U>GV/GP]S,TEFMPSEFOEFr-5/bar en condiciones estndares (atmosfricas). Este valor vara muy poco con la salinidad y la temperatura.
La compresibilidad hace que el agua de mar sea ms densa a medida
que aumenta la presin (las molculas se encuentran ms juntas). A
pesar de este pequeo valor, la compresibilidad es de especial importancia en los ocanos debido a la cantidad de agua involucrada. Si la
compresibilidad fuera cero, el nivel del mar sera 27 metros ms de lo
que es ahora.
El efecto de la temperatura puede ser ms importante para algunos
usos y aplicaciones del agua de mar. Los lquidos se expanden o contraen
cuando intercambian calor con el medio que les rodea y cambian su
temperatura. El coeficiente de expansin D=U>GV/GT)]S,P es una medida
de cunto se expande un lquido por efecto de un cambio de su temperatura. Para el agua de mar, este coeficiente en condiciones ambientales es
aproximadamente 2,5*10-3 K-1. El valor aumenta con la profundidad en
los mares, pero la real expansin trmica en el mar es difcil de predecir.

Calor especfico
El calor especfico es una propiedad termodinmica definida como la
capacidad que tiene un cuerpo de absorber energa. El agua tiene un
alto calor especfico, por lo que cuando proviene del ocano es capaz
de almacenar la energa trmica solar, actuando como una reserva. La
variacin de la temperatura en los mares es menor que en la tierra, pero
aun as la influencia de este delta trmico es de especial importancia. La
fuente de energa radiante de los ocanos es el sol, que emite un espectro
de radiacin de diferentes frecuencias. La radiacin infrarroja (que es
50% de la radiacin total) pasa a travs de la atmsfera y parte de ella es
absorbida en el agua, especialmente en la superficie, en el primer metro
de agua. La energa captada es llevada a la profundidad por conduccin
y conveccin por mezcla vertical; la restante, en tanto, es remitida hacia
el exterior y est formada por ondas de frecuencias ms bajas, que son
absorbidas por gases contaminantes que estn en la atmsfera media (a
unos 80.000 m.), configurando el daino efecto invernadero.
El calor especfico ha sido ampliamente investigado existiendo
abundante literatura y datos a temperaturas de 0 a 200 C y salinidad
75

Jos Valderrama, Luis Cisternas y Edelmira Glvez

EFBHLH4FHO4IBSRBXZFUBM 
MBNFKPSDPSSFMBDJOFT
la de Jamieson et al (1969):
C sw ( kJ / kg K ) A  BT  CT 2  DT 3

(3)

A 5, 328  9, 76 * 10 2 S P  4, 04 * 10 4 SP2
B 6, 913 * 10 3  7, 351* 10 4 SP  3,15 * 10 6 SP2

9, 6 * 10 6  1, 927 * 10 6 S P  8, 23 * 10 9 S P2

2.5 * 10 9  1.666 * 10 9 S P  7.125 * 10 12 S P2

(4)

El calor especfico est en kJ/kg K y la expresin es vlida para el


intervalo de temperatura de 273 a 453 K y concentraciones de sales Sp
de 0 a 180 g/kg. La desviacin porcentual media entre los valores estimados por la ecuacin 3 y valores experimentales es inferior a 0,28%.

Figura 2. Calor especfico de agua de mar en funcin de la temperatura y la salinidad. La salinidad es 0, 20, 40, 60, 80 y 100 g/kg, de arriba hacia abajo en la figura.

Conductividad trmica
La conductividad trmica es una de las propiedades ms difciles de medir
experimentalmente y los datos disponibles en la literatura son ms limi76

Propiedades fisicoqumicas del agua de mar para procesos industriales

tados. En general en una solucin como el agua de mar, la conductividad


trmica disminuye mientras aumenta la concentracin de sales (Poling et
al., 2001). La conductividad del agua de mar ha sido medida por varios
investigadores (Emerson y Jamieson, 1967; Castelli et al., 1974), siendo la
expresin de Jamieson y Tudhope (1970) una de las mejores correlaciones.
Esta es vlida en rango de temperatura de 0 a 180C y salinidad de 0 a 160
g/kg y tiene una exactitud de 3%. La expresin, con ksw en (mW/mK), es:
343, 5+ 0, 037SP

log(k sw ) = log10 (240 + 0, 0002Sp )+ 0.434 2, 3 t + 273,15

t + 273,15
1
647+ 0, 03Sp

(5)

0,333

Figura 3: Conductividad trmica de agua de mar en funcin de la temperatura


y la salinidad. La salinidad es 0, 20, 40, 60, 80 y 100 g/kg,
de arriba hacia abajo en la figura.

Viscosidad
La viscosidad es una propiedad importante para el anlisis de movimiento de fluidos en canales, ductos y tuberas. La viscosidad de un
fluido es la resistencia al corte y flujo de fluidos y es una medida de las
77

Jos Valderrama, Luis Cisternas y Edelmira Glvez

propiedades adhesivas/cohesivas y propiedades de friccin. La viscosidad es necesaria para el adecuado diseo de equipos, para almacenaNJFOUP CPNCFPFJOZFDDJOEFVJEPT)BZEPTGPSNBTEFNFEJDJO
de viscosidad: viscosidad dinmica o absoluta y viscosidad cinemtica.
Viscosidad dinmica o absoluta (): es una medida de la resistencia
interna y corresponde a la fuerza tangencial por unidad de rea requerida para mover un plano horizontal respecto de otro a una velocidad
fija (1 m/s.) para mantenerlo a una distancia fija (1 cm.). La viscosidad
dinmica se expresa en g/cm.s, dyne.s/cm2 o poise (p). Usualmente se
usa tambin el centipoise (1cp=0,01 poise)
Viscosidad cinemtica (Q): es la razn entre la viscosidad dinmica
y la densidad , y expresa la razn entre las fuerzas inerciales y las
fuerzas viscosas. Esta propiedad es de especial utilidad en el clculo
de flujo de fluidos donde se usa el nmero Reynolds. En el sistema
internacional la unidad de medida de viscosidad cinemtica es m2/s o
ms comnmente el stoke (St =10-4 m2/s). Usualmente se usa tambin
el centistokes (1 cSt=0,01 Stokes). Como la densidad de agua a temperatura ambiente es prcticamente 1 gr/cc, la viscosidad cinemtica
es aD4U4FHO4IBSRBXZFUBM 
MBNFKPSDPSSFMBDJOQBSB
la viscosidad dinmica es la de Fabuss et al. (1969) que da cuenta de
esta propiedad en funcin de la fuerza inica y de la viscosidad del
agua pura.

log 10 sw
w

2
3
= 0, 0428I + 0, 00123I + 0, 000131I + log 10 (1000

(-0, 03724I + 0, 01859I 2 - 0, 00271I 3 )

)*

(6)

En la expresin anterior, X es la viscosidad del agua pura en (kg/m


s) y puede usar la expresin dada en la Tabla 3: X(kg/m.s)= 4,2884
* 10-5 + [0,157(t + 64,993)2 91,296]-1 con t en grados celscius. La
fuerza inica puede ser estimada en funcin de la salinidad: I=19,915
SP/(1-1,00487 Sp). La expresin de Fabuss da una desviacin de 0,4%
y es vlida para salinidad de 15 a 130 g/kg y temperaturas entre 20
y 150 C.

78

Propiedades fisicoqumicas del agua de mar para procesos industriales

Figura 4: Viscosidad dinmica de agua de mar en funcin de la temperatura


y la salinidad. La salinidad es 15, 35, 55, 75, 95 y 115 g/kg,
de abajo hacia arriba en la figura.

Tensin superficial
La tensin superficial es una propiedad de los lquidos que se
genera por un desbalance de las fuerzas cohesivas en la superficie. En
el seno del lquido cada molcula es atrada en forma similar en todas
las direcciones por otras vecinas, resultando una fuerza neta nula. Sin
embargo, las molculas en la superficie no tienen vecinas en todos los
lados y, por lo tanto, son atradas hacia el interior creando una presin
que hace que la superficie tenga la mnima rea posible. La tensin
superficial tiene amplios usos en la industria de detergentes, soldadura,
textiles impermeables y en procesos mineros como la flotacin.
La tensin superficial de los lquidos puros disminuye cuando
aumenta la temperatura y se hace cero en el punto crtico. Las sales
disueltas, como es el caso del agua de mar, pueden tener distintos efectos
sobre la tensin superficial, dependiendo del tipo de sal. En el caso del
agua de mar, aumentan la tensin superficial, la cual se ve afectada,
adems, por sustancias orgnicas y por la presencia de surfactantes. Los
datos de tensin superficial son ms escasos que otras propiedades y
estn disponibles en rangos ms pequeos de temperatura y salinidad.
79

Jos Valderrama, Luis Cisternas y Edelmira Glvez

-BTJHVJFOUFFYQSFTJOFTSFDPNFOEBEBQPS4IBSRBXZFUBM 
Z
es adecuada para rangos de temperatura de 0 a 40 C y salinidad Sp
de 0 a 40 g/kg y da desviaciones medias de 0,18%.

(7)

Figura. 5: Tensin superficial de agua de mar en funcin de la temperatura y la salinidad. La salinidad es 0, 10, 20, 30, 40 g/kg, de abajo hacia arriba en la figura.

Presin de vapor
En la superficie de un lquido hay un equilibrio dinmico, y las molculas entran y salen de modo que justo sobre la superficie se produce
una presin que corresponde a la presin parcial del vapor sobre el
lquido. Esta presin parcial, ms la de los otros gases sobre el lquido
(por ejemplo, aire), forma la presin total. La velocidad con que se intercambian las molculas, entre la fase lquida y la fase gas, determina el
valor de la presin parcial. Cuando el flujo de las molculas que salen
del lquido y de las que regresan se iguala, entonces la presin parcial
80

Propiedades fisicoqumicas del agua de mar para procesos industriales

es igual a la presin de saturacin de lquido puro, y se dice que el gas


sobre el lquido est saturado de dicho lquido.
En una primera aproximacin, se puede usar la ley de Raoult para
estimar la presin de vapor del agua de mar suponiendo comportamiento ideal. De acuerdo a este modelo, la presin de vapor (pv,TX) es
igual al producto de la fraccin molar del agua en el agua de mar (xX)
y la presin de vapor del agua pura (pW X), que puede ser calculada de la
expresin dada en la Tabla 3. Existen modelos razonables para estimar
la fraccin molar del agua a partir de la salinidad total (Bromley et al.,
1974). Este modelo ignora las interacciones entre los distintos iones
en solucin. Valores experimentales de la presin de vapor del agua
de mar han sido presentados en la literatura y se han propuesto varias
correlaciones para su estimacin. Una de estas propuestas, que predice
con desviaciones menores a 0,02% y es vlida para temperaturas de 0
a 40 C y salinidad de 0 a 40 g/kg, es:
L n( pv, sw ) 24, 4543  67, 4509(100 / T )  4,8489* Ln(T /100)  5, 44*104 S p

(8)

Figura. 6: Presin de vapor de agua de mar en funcin de la temperatura y la salinidad. La salinidad es 0, 35, 55, 75, 95 y 115 g/kg, de arriba hacia abajo en la figura.

81

Jos Valderrama, Luis Cisternas y Edelmira Glvez

Aumento de la temperatura de ebullicin


La salinidad del agua de mar disminuye la presin de vapor y, por lo
tanto, la temperatura de ebullicin es mayor que la del agua pura, a una
presin dada. La diferencia entre estas temperaturas de ebullicin se
conoce como aumento de la temperatura de ebullicin, Tb4IBSRBXZ
et al. (2010) recomiendan la siguiente expresin para esta propiedad:
'Tb ( K )


S PT 2
1  0.00137T  17.68S P  0, 00272T S P 
13832

2,583S (1  S P )
T  225,9
 0, 0152 S PT

T
T  236

(9)

Esta expresin predice Tb con desviaciones menores a 0,1% y


es vlida para el intervalo de temperaturas de 273 a 473K y salinidad
Sp de 0 a 120 g/kg;

Figura 7: Tb. de agua de mar en funcin de la temperatura y la salinidad. La salinidad es 20, 40, 60, 80 y 100 g/kg, de abajo hacia arriba en la figura.

82

Propiedades fisicoqumicas del agua de mar para procesos industriales

Disminucin de la temperatura de congelacin


La disminucin de la temperatura de congelacin DTc, conocida tambin como descenso crioscpico, es una caracterstica de los lquidos
cuando hay presencia de sales, como es la situacin del agua de mar.
El fenmeno, en este caso, tiene importantes consecuencias, porque la
respuesta al enfriamiento intenso del ocano, como ocurre en el invierno
de las regiones polares, es la separacin de una fase slida flotante de
agua pura. Es as como se forma el hielo marino (o banquisa) en torno
a la Antrtida o al ocano rtico, como un agregado compacto de hielo
puro de agua, con salmuera llenando los intersticios, y flotando sobre
una masa de agua lquida a menos de 0 C (hasta un lmite mximo
de -1,9 C para una salinidad del 3,5%).
La variacin del punto de congelacin es proporcional a la molalidad m (moles de soluto por cada kilogramo de solvente), y el factor de
proporcionalidad se denomina constante crioscpica y se designa por ki:

'Tc = kc m

(10)

Si el soluto es electroltico, esto es, que se disocia formando iones


y, por tanto, ocupa ms espacio que el que ocuparan las molculas de
disolvente en contacto con la atmsfera, la frmula anterior se debe
DPSSFHJS NFEJBOUF FM GBDUPS EF7BOU )PGG  RVF FYQSFTB FM HSBEP EF
disociacin del soluto y se representa con una i:

'Tc = kc m i

(11)

Para agua de mar con una salinidad de 3,5% a 25C, el valor del
GBDUPSEF7BOAU)PGGFTEF 

Coeficiente osmtico
El coeficiente osmtico caracteriza a la desviacin del comportamiento
de un solvente respecto de su comportamiento ideal. Millero y Leung
(1976) proponen una correlacin adecuada en funcin de la fuerza
inica I de la solucin, la que a su vez puede ser estimada a partir de
83

Jos Valderrama, Luis Cisternas y Edelmira Glvez

la salinidad total. La correlacin con desviacin de 0,1% es vlida


a 25 y salinidades de 16 a 40 g/kg con I=19.915Sp/(1 - 1.00487Sp)
(12)

Figura. 8: Coeficiente osmtico de agua de mar en funcin de la temperatura y la salinidad. La salinidad es 20, 40, 60, 80 y 100 g/kg, de abajo hacia arriba en la figura.

Calor latente de vaporizacin


El calor de vaporizacin de una sustancia pura es la energa necesaria
para transformar una unidad de masa de un lquido en vapor, a presin y temperatura constantes. Cuando el agua se evapora desde una
solucin salina (agua de mar), el calor de vaporizacin es la diferencia
entre la entalpa especfica del vapor (que es la misma que la del agua
pura) y la entalpa parcial especfica del agua en la solucin salina. Una
buena aproximacin es suponer que el calor de vaporizacin del agua
de mar es el mismo que la del agua pura, convertida a unidades de
masa de agua de mar, incluyendo la salinidad. El calor de vaporizacin
del agua de mar hGH TXes:
h fg , sw ( J / kg )

h fg , w *(1  S p /1000)

84

(13)

Propiedades fisicoqumicas del agua de mar para procesos industriales

El calor de vaporizacin del agua pura hGH X se determina con la


siguiente ecuacin:

h fg , w ( J / kg )

a1  a2t  a3t 2  a4t 3  a5t 4

(14)

Las constantes ai son: a1=2,501*106; a2=-2,369*103; a3=2,678*10-1;


a4=-8,103*10-3; a5=-2,079*10-5

Figura 9: Calor latente de vaporizacin de agua de mar en funcin


de la temperatura y la salinidad. La salinidad es 0, 20, 40, 60, 80 y 100 g/kg,
de arriba hacia abajo en la figura.

Entalpa y entropa
La entalpa de una solucin puede ser estimada a partir de la entalpa
del agua pura. La diferencia entre la entalpa de la solucin y la del
solvente puro ha sido correlacionada con la temperatura y la salinidad:
(15)
(16)

85

Jos Valderrama, Luis Cisternas y Edelmira Glvez

Las constantes ai son: a1=-2,348*104; a2=3,152*105; a3=2,803*106


; a4=-1,446*107; a5=7,826*103; a6=-4,417*101; a7=2,139*10-1 ; a8=1,991*104; a9=2,778*104 ; a10=9,728*101
En estas ecuaciones hTX y hX estn en (J/kg) y son vlidas en el
rango 0 a 120 C y salinidad de 0 a 120 g/kg. La exactitud segn la
IAPWS (2008) es de 0,5%
En forma similar a la entalpa, la entropa del agua de mar puede
ser estimada a partir de la entropa del agua pura.
(17)
(18)

Las constantes a i son: a 1=-4,231*10 2; a 2=1,463*10 4; a 3=9,880*104; a4=3,095*105; a5=2,562*101; a6=-1,443*10-1; a7=5,879*104
; a8=-6,111*101; a9=8,041*101; a10=3,035*101
En estas ecuaciones sTX y sX estn en (J/kg K) y son vlidas en el
rango 10 a 120C y salinidad de 0 a 120 g/kg. La exactitud segn la
IAPWS (2008) es de 0,5%.

Figura 10: Entalpa de agua de mar en funcin de la temperatura y la salinidad. La


salinidad es 0, 20, 40, 60, 80 y 100 g/kg, de arriba hacia abajo en la figura.

86

Propiedades fisicoqumicas del agua de mar para procesos industriales

Figura 11: Entropa de agua de mar en funcin de la temperatura y la salinidad. La


salinidad es 0, 20, 40, 60, 80 y 100 g/kg, de arriba hacia abajo en la figura.

Fsicoqumica del agua de mar


Como se indic al comienzo de este captulo, la salinidad es una variable importante del agua de mar usada en procesos industriales. Sin
embargo, hay una serie de procesos donde se requiere saber ms detalles sobre el tipo de elementos disueltos (que son muchos en el agua
de mar), y conocer, por ejemplo, en qu forma qumica se encuentra y
cNPTFSFMBDJPOBTVDPNQPTJDJODPOQSPQJFEBEFTDPNPFMQ)ZMB
temperatura. Esto es de especial importancia en procesos que tratan
minerales donde pueden ocurrir reacciones qumicas y/o transformaciones fsicoqumicas en los que un determinado elemento se puede
presentar en distintas formas y tener distintos efectos al interactuar con
otras sustancias. Este tipo de anlisis cae dentro de lo que se denomina
especiacin qumica, que se detalla en lo que sigue.

Especiacin qumica
La especiacin qumica ha sido definida como el proceso de identificacin y cuantificacin de las formas qumicas de un mismo elemento
en una muestra dada, en nuestro caso, en agua de mar. Para realizar
la especiacin qumica, se emplean procedimientos experimentales
analticos y modelos de equilibrio de las especies. Esta especiacin es
87

Jos Valderrama, Luis Cisternas y Edelmira Glvez

muy importante porque es conocido su efecto en varios fenmenos


como la solubilidad, transporte en membranas, comportamiento oxidante/reductor y en las propiedades fsicas de la solucin. Luego, no
es sorprendente que muchos estudios durante dcadas han intentado
determinar las especies dominantes en agua de mar y establecer datos
termodinmicos que permitan su modelacin. Tampoco debe entonces
extraar su importancia en minera, porque esta especiacin afecta a
procesos como flotacin o lixiviacin de minerales.
Las tablas 5 y 6 entregan valores tpicos de especiacin de los
principales cationes y aniones presentes en agua de mar. Estos valores
corresponden a valores promedios tomados desde diferentes fuentes
(Millero, 1974). Los valores de la tabla 5 indican que la mayora de
los cationes de Na+ y K+ se encuentran como iones libres en agua de
mar, mientras que aunque la mayora de cationes como Mg+2, Ca+2 y
Sr+2 tambin se encuentran libres, existe una tendencia a formar pares
inicos con el sulfato. De la misma forma, los aniones de Cl- y Br- se
encuentran fundamentalmente libres en agua de mar, situacin que
no es comn para la mayora de los aniones. Por ejemplo, la Tabla 6
muestra que aniones como el sulfato y el carbonato se encuentran en
su mayora formando complejos con los diferentes cationes, y slo un
45% y 9%, respectivamente, se encuentran libres.
d
a salinidad 35g/kg , 25C y 1 atm.


% libre

% MSO4

% MHCO3

% MCO3

Na+

98,2

1,8

0,032

0,002

Mg+2

88,3

10,6

0,6

0,3

0,06

0,02

Ca+2

0,6

0,3

0,01

0,001

0,4

0,9

0,01

0,0003

89,2

9,8

98,8

1,5

+2

86,4

12,3

K
Sr

88

% MF

% MOH
0,002

Propiedades fisicoqumicas del agua de mar para procesos industriales


d
a salinidad 35g/kg, 25 C y 1 atm
Anin

% libre

% NaA

% MgA

% CaA

% KA

% SrA

SO4+2

44,7

31,5

20,7

3,6

0,58

0,004

HCO3

72,4

11,1

13,5

2,9

0,02

CO3-2

9,2

14,2

59,0

15,3

0,3

F-

49,4

4,4

46,9

1,7

0,01

14,6

0,6

83,9

0,9

0,002

B(OH)4

66,1

15,1

22,9

7,0

Cl-, Br-

100

OH

Los valores en las tablas 5 y 6 son slo referenciales y hoy conocemos


que hay ms de cuarenta elementos que tienen especiacin en agua de mar
ZRVFFMQ)JOVZFGVFSUFNFOUFFOTVDPNQPTJDJO1PSFKFNQMP MBHVSB
12 muestra la distribucin de las especies de cobre en agua de mar como
VOBGVODJOEFMQ)4FPCTFSWBRVFMBTFTQFDJFTEPNJOBOUFTDPSSFTQPOEFOBM$V 0)
2,,CuCO3 y Cu+2. Sin embargo, varias otras especies estn
tambin presentes pero en menor cantidad (el lector debe advertir que la
escala de la distribucin de las especies es logartmica). Esta distribucin
GVFDBMDVMBEBVTBOEPFMNPEFMPUFSNPEJONJDPEFTBSSPMMBEPQPS;JSJOP
y Yamamoto (1972). El estudio de dicho comportamiento requiere del
anlisis termodinmico del equilibrio entre las diferentes especies en fase
acuosa basado en las constantes de estabilidad por etapas.

89

Jos Valderrama, Luis Cisternas y Edelmira Glvez

Figura 12. Distribucin de especies de cobre en agua de mar a 25C y 1 atm como
funcin del pH. CuCl=CuCl+; CuCl2=CuCl20; CuSO4=CuSO40; CuOH=CuOH+;
Cu(OH)2=Cu(OH)20; CuHCO3=CuHCO3+; CuCO3=CuCO30; Cu+2=Cu+2;
Cu(CO3)2=Cu(CO3)2-2

Modelo para la especiacin en agua de mar


6ONPEFMPTJNQMFQBSBBOBMJ[BSMBFTQFDJBDJODPODBNCJPEFQ)GVF
presentado por Byrne (2002). El modelo se basa en representar las
razones de las concentraciones de las especies como una funcin de
DPOTUBOUFTEFFTUBCJMJEBEQPSFUBQBTZFMQ)"T FOFMDBTPEFFRVJMJbrio incluyendo protonacin de aniones complejos, MOx 0)
yn-, las
constantes de estabilidad por etapas se pueden expresar como:

(19)

Donde An- = MOx 0)


yn-. Consecuentemente,

(20)

o bien
90

Propiedades fisicoqumicas del agua de mar para procesos industriales

(21)

EPOEFQ) = -log [H+] y pKn-m = -log Kn-m. As, en la ecuacin anterior


la razn de las especies se escribe en funcin del pH y la constante
pKn-m que es dependiente de la salinidad, temperatura y presin. En el
caso de hidrlisis simple se tiene,

la constante de estabilidad por etapas es,

(22)

Luego

(23)

En el caso de equilibrio incluyendo carbonato, considerando que


MB DPODFOUSBDJO EF )$03- es casi constante, el equilibrio se puede
escribir convenientemente como:
M(CO3)n-1 )$03- <=> M(CO3)n )+

y por lo tanto
(24)

Donde

91

Jos Valderrama, Luis Cisternas y Edelmira Glvez

(25)

(26)

6TBOEPMBTDPOTUBOUFTEFEJTPDJBDJOEFM)$03- en agua de mar


K2l y los valores de Kn, las concentraciones relativas de M(CO3)n y
M(CO3)n-1 pueden expresarse como:
(27)

EPOEF<)$03->TFBTVNFDPOTUBOUFFJHVBM . JFMPH<)$03-]


= -2,72).
Byrne (2002) entrega una compilacin de valores de pKn, pKn*
y pQn que permiten modelar la especiacin de equilibrio en agua de
mar a salinidad 35 g/kg y 25C. La Tabla 7 entrega algunos de esos
valores. La primera columna de la Tabla 7 muestra la identidad de cada
elemento atmico, la segunda columna presenta las especies qumicas
cuyas cantidades relativas deben ser evaluadas con los datos de la
tercera columna y las ecuaciones antes desarrolladas.

92

Propiedades fisicoqumicas del agua de mar para procesos industriales


Tabla 7. Datos de pKn, pKn*, pQn y principales especies en equilibrio en agua de mar a
salinidad 35 g/kg y 25C.
Elemento

Principales especies
0

B
Be
C
Al
Fe
Cu
As

B(OH)3 /B(OH)4
+2

Ce

pK* = 8,74

Be /BeOH /Be(OH)2
-

CO2/HCO3 /CO3
+

pK1* = 5,69; pK2* = 8,25

-2

pK1 = 6,00; pK2 = 9,09

Al(OH)2 /Al(OH)3 /Al(OH)4


+

Fe(OH)2 /Fe(OH)3 , Fe(OH)4


+2

+2

Cu /CuOH , Cu /CuCO3
-

-2

H2AsO4 /HAsO4 /AsO4


As(OH)3/As(OH)4

Mo

Datos de equilibrio

-3

pK3* = 6,60; pK4* = 8,5


pK1* = 8,11; pQ1 = 6,93
pK2 = 6,15; pK3 = 9,84
pK* = 9,03

-2

pK # 3,5

HMoO4 /MoO4
+3

pK3* = 5,7; pK4* = 7,7


-

Ce /CeCO3 /Ce(CO3)2

pQ1 = 7,05; pQ2 = 8,34

Como un ejemplo, los datos para el Be (de la Tabla 7) indican que

(28)

Luego se puede decir que las concentraciones de Be+2Z#F0)+ son


JHVBMFTFOBHVBEFNBS $
BQ) ZRVFMBTDPODFOUSBDJPOFTEF
#F0)+Z#F 0)
20TPOJHVBMFTBQ) "EFNT BQ) #F0)+
es la especie dominante y las razones [Be+2><#F0)+> Z <#F 0)
20]/
<#F0)+] son calculadas como 102,31 y 10-0,25 , respectivamente.
Por otra parte, los valores de pK* y pQ para el Cu indican que

(29)

93

Jos Valderrama, Luis Cisternas y Edelmira Glvez

Luego, se puede ver que Cu+2 es la especie menor en comparacin


a CuCO30 en agua de mar (e.g. [CuCO30]/[Cu+2] 18,6 a pH 8,2) y
que la razn de concentracin CuCO30$V0)+ es aproximadamente
15 (log 15   m 
JOEFQFOEJFOUFEFMQ)
Finalmente, es necesario aclarar que existe especiacin con especies
orgnicas, las cuales, como en el caso de Cu, pueden jugar un papel
importante.

Referencias
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.D(SBX)JMM /FX:PSL 


94

Propiedades fisicoqumicas del agua de mar para procesos industriales

4IBSRBXZ .)+)-JFOIBSE7Z4.;VCBJS 5IFSNPQIZTJDBMQSPQFSUJFT


PGTFBXBUFSBSFWJFXPGFYJTUJOHDPSSFMBUJPOTBOEEBUB %FTBMJOBUJPO
and Water Treatment, 16:1-3, 354-380 (2010).
8FJTT 3'Z#"1SJDF /JUSPVTPYJEFTPMVCJMJUZJOXBUFSBOETFBXBUFS .BSJOF
Chemistry, 8,347359 (1980).
;JSJOP "Z4:BNBNPUP "Q)EFQFOEFOUNPEFMGPSUIFDIFNJDBMTQFDJBUJPO
PGDPQQFS [JOD DBENJVN BOEMFBEJOTFBXBUFS -JNOPM0DFBOPHS  
661 (1972).

95

Flotacin con agua de mar

Sergio Castro

Resumen
El empleo de agua de mar en plantas de flotacin de minerales de CuMo-Au es una opcin tcnicamente viable. Sin embargo, si no se usa
la tecnologa adecuada presenta numerosos problemas, tales como
elevado consumo de cal; baja recuperacin de Cu; fuertes prdidas
de recuperacin de Mo y Au; bajas leyes de concentrado en minerales
con alto contenido de pirita (>3%Py); y pobre espumacin. La mayoSBEFFTUPTQSPCMFNBTTFIBOSFTVFMUPDPOMBSFEFOJDJOEFMPTQ)T
de flotacin rougher y cleaner, la introduccin de nuevos reactivos
depresores de pirita, y la aplicacin de distintos procedimientos de
purificacin al agua de mar.
)BTUB MB GFDIB FYJTUFO USFT UFDOPMPHBT FYJUPTBT QBSB VTBS BHVB
de mar en la flotacin de minerales de Cu-Mo-Au: 1) Agua de mar
cruda aplicando tecnologa MBS (metabisulfito) o AMBS (aireacinmetabisulfito); 2) Agua de mar desalada por osmosis inversa (OI); y
3) Agua de mar pre-tratada (AMPT) con lechada de cal y remocin
de los precipitados formados. Algunos proyectos estn optando por la
desalacin completa mediante OI, asumiendo su alto costo de inversin y operacin. Cabe sealar que el problema de baja recuperacin
metalrgica en agua de mar no se debera a su alto contenido en NaCl
(lo cual deja en duda la necesidad de desalar), sino al efecto sobre
algunas especies minerales de los iones secundarios del medio salino,
BTBCFS TVMGBUP CJDBSCPOBUP NBHOFTJPZDBMDJP RVFQSFDJQJUBOBQ)
alcalino formando coloides hidroflicos perjudiciales para la flotacin.
Estos iones, que representan el 13,3% de las sales disueltas, pueden
99

Sergio Castro

EFUFSJPSBSMBPUBDJODVBOEPTFEBOMBTDPOEJDJPOFTEFQ)QBSBTV
precipitacin. Por lo tanto, la flotacin en este ambiente hdrico no
necesariamente exige una desalacin completa. Incluso se puede usar
con xito agua de mar cruda, siempre y cuando al flotar se evite la
GPSNBDJOEFQSFDJQJUBEPTDPMPJEBMFTNFEJBOUFDPOUSPMEFQ)
En consecuencia, en la prctica de planta la qumica del agua
EFNBSZFMDPOUSPMEFQ)KVFHBOVOSPMGVOEBNFOUBMQBSBMPHSBS
altas recuperaciones de Cu y subproductos (Mo y Au). Por ejemplo,
se ha demostrado que el ion Mg2+(que slo representa el 3,7% de
MBTBMJOJEBEEFMSFDVSTPNBSJOP
QSFDJQJUBBQ)DPNPIJESYJEP
de Mg coloidal, el cual es un fuerte depresor de molibdenita. Por lo
tanto, la participacin de la cal en las reacciones de precipitacin de
los iones secundarios hace inviable su uso como depresor de pirita en
las etapas de flotacin de limpieza para minerales de Cu-Mo. Para no
afectar el rendimiento metalrgico, se recomienda reemplazar la cal
por nuevos reactivos depresores, tales como el MBS y otros sulfoxidepresores, capaces de inhibir la flotacin de pirita en agua de mar
QFSPBQ)JOGFSJPSBMEFQSFDJQJUBDJOEFMPTJPOFTTFDVOEBSJPT FO
especial el magnesio.

Introduccin
El suministro de agua es actualmente un tema estratgico para el desarrollo de la industria minera en Chile (Guerra et al., 2009; Barrera y
Cerna, 2009). La condicin crtica de escasez hdrica para los proyectos
ubicados en el Desierto de Atacama obliga a considerar el empleo de
agua de mar. Por lo tanto, el reemplazo exitoso del elemento dulce
por el marino en el proceso flotacin de minerales de Cu-Mo-Au es
an un gran desafo. En general, la produccin de 1 kg de Cu requiere
alrededor de 100 litros de agua. En plantas concentradoras el consumo
total del recurso est en el rango de 1,0 a 2,5 m3/ton de mineral, y para
el agua fresca flucta entre 0,4 a 0,8 m3/ton. En el caso de su estado
crudo, considerando la implementacin de sistemas de disposicin de
relaves espesados, se estima un consumo de alrededor de 0,6 m3/ton.
El empleo de agua de mar para flotar minerales de Cu-Au en Chile
no es un tema nuevo (Burn, 1930; Morales, 1975; lvarez y Castro,
100

Flotacin con agua de mar

1977). Ya en la dcada de los aos 1930 se haca referencia a su uso


en pequeas plantas cerca de Tocopilla. A su vez, la planta Carolina
de Michilla, ubicada en las cercanas de Antofagasta, oper aproximadamente 15 aos con esta modalidad, para dar lugar posteriormente a
VOBQMBOUBEF-*949)PZ BFTDBMBEFQFRVFBNJOFSBMBQMBOUB-BT
Luces (faena Taltal) del Grupo Las Cenizas, opera desde 1995 exclusivamente con agua de mar (Monardes, 2009; Moreno et al., 2011).
Por otro lado, el concentrador de Esperanza ubicado en Sierra Gorda
(con inicio de actividades en enero de 2011) ha sido el primero en flotar con este insumo a escala de gran minera en Chile (97.000 TPD),
a pesar de estar localizado a una distancia considerable de la costa
(145 km) (Parraguz et al., 2009; 2010). Otro ejemplo se encuentra
FO*OEPOFTJB EPOEFMBQMBOUBEFPUBDJO#BUV)JKBV QFSUFOFDJFOUFB
/FXNPOU
DPOVOBDBQBDJEBEEFUSBUBNJFOUPEF51% PQFSB
desde el ao 2000 un mineral de Cu-Au cuya mineraloga est compuesta por calcopirita-bornita; con una ley de cabeza de 0,48%Cu; y
0,37 g Au/ton.
Considerar el uso de agua de mar en los procesos mineros tiene
grandes ventajas: (a) es un recurso sustentable; (b) evita competir por
fuentes de agua dulce disputadas por las comunidades locales; (c) no
tiene costo de adquisicin (pero s requiere de una concesin de captacin que debe ser aprobada por la autoridad martima); (d) facilita la
obtencin de permisos medioambientales de los nuevos proyectos, etc.
Sin embargo, lo ms importante es que es posible obtener resultados
metalrgicos comparables a aquellos con agua fresca o de proceso, si
se aplica la tecnologa adecuada.
Respecto de los problemas, debe mencionarse el costo de inversin
del sistema de captacin, conduccin y estaciones de bombeo; inversin
en proteccin a la corrosin de caeras y equipos; y la construccin
de piscinas de almacenamiento en faena. Es muy gravitante considerar
la distancia desde la costa a la planta (que puede llegar hasta 250 km
o incluso ms), la geografa del sector, el clima desrtico, y lo ms importante: la altitud de la faena que en Chile puede estar ubicada hasta
alrededor de 4.000 m.s.n.m.

101

Sergio Castro

Composicin qumica del agua de mar


La salinidad del agua de mar es aproximadamente 35, lo cual,
expresado en concentracin de cloruro de sodio (NaCl) equivalente,
es de alrededor de 0,55 M. El NaCl es el principal, pero no el nico
componente disuelto en esta, puesto que contiene tambin una serie de
iones secundarios en bajas concentraciones, tales como, iones sulfato
(2,7 g/kg); magnesio (1,29 g/kg); calcio (0,41 g/kg); bicarbonato (0,145
g/kg); etc. Como se ver ms adelante, estos iones no son inocuos para
la flotacin de minerales de Cu-Mo-Au.
d
Concentracin
mg/kg

Partes de
salinidad,%

Cloruro (Cl-)

19.345

55,03

Sodio (Na+)

10.752

30,59

Sulfato (SO42-)

2.701

7,68

Magnesio (Mg2+)

1.295

3,68

Calcio (Ca2+)

416

1,18

Potasio (K+)

390

1,11

Bicarbonato (HCO3-)

145

0,41

Bromuro (Br-)

66

0,19

Borato (BO33-)

27

0,08

Estroncio (Sr2+)

13

0,04

Fluoruro (F-)

0,003

Iones

Fuente: Castro y Huber, 2005

Las sales principales (NaCl + KCl) representan alrededor del


86,7% de su salinidad total; mientras que los iones secundarios slo

102

Flotacin con agua de mar

el 13,3%, siendo los ms abundantes: el ion sulfato (7,68%); ion


magnesio (3,68%); ion calcio (1,18%); e ion bicarbonato (0,41%).

Efecto de la salinidad sobre la flotacin


Se ha demostrado que minerales con flotabilidad natural, tales como
carbn bituminoso, talco, azufre, etc., flotan mejor en soluciones salinas
que en agua dulce (Paulson y Pugh, 1996; Pugh et al., 1997). Desde
hace varias dcadas se desarroll una tecnologa conocida como salt
flotation process, que usa preferentemente aguas salinas para una mejor
recuperacin de carbn, y se caracteriza por no requerir el uso de reacUJWPTEFPUBDJO ,MBTTFOZ.PLSPVTPW -BTLPXTLJZ$BTUSP 
 $BTUSP Z -BTLPXTLJ  
 &TUP EFNVFTUSB RVF MB TBMJOJEBE
no es intrnsecamente un factor negativo para el proceso de flotacin.
Contrariamente, en el caso de los minerales de Cu-Mo-Au el agua
de mar ha mostrado mala respuesta metalrgica. En general, los problemas que surgen son bsicamente bajas recuperaciones de Cu; altos
consumos de cal; fuertes prdidas de Mo y Au; dificultad para llegar
a la ley de concentrado final, y espumas menos voluminosas (Castro,
2012). Este comportamiento es particularmente contradictorio para la
especie molibdenita, ya que por sus propiedades de flotabilidad natural,
se esperara un comportamiento similar al carbn en el proceso de salt
flotation. Sin embargo, como se ver ms adelante, la mayora de estos
problemas no se deben al alto contenido de NaCl, sino ms bien a su
composicin qumica completa y a reacciones laterales (hidrlisis y
precipitacin) que afectan a los iones secundarios.

Agua de mar y tamao de burbuja


Los electrolitos inorgnicos disminuyen la coalescencia de burbujas
en forma similar a como lo hacen los compuestos tenso-activos (entre
ellos los espumantes de flotacin). Sin embargo, los electrolitos suben
la tensin superficial del agua, mientras que los tenso-activos la bajan.
Los mecanismos que inhiben la coalescencia de burbujas en cada caso
son muy diferentes. Por lo tanto, el agua de mar puede prevenir la coalescencia de burbujas y reducir su tamao, lo cual es favorable para el
103

Sergio Castro

proceso de flotacin. El tamao de burbuja en este ambiente es similar


al que se obtiene en agua dulce en presencia de un espumante dbil
como por ej., el metil isobutil carbinol (MIBC) (Quinn et al., 2007;
Castro et al., 2010). Adems, al disolver un espumante de flotacin
en el recurso marino se logra un efecto sinrgico entre electrolito y
espumante (Castro et al., 2010; 2013). Por lo tanto, en este aspecto,
este ltimo tiene un efecto beneficioso sobre la flotacin.
Sin DF-250
2 ppm
4 ppm
6 ppm
8 ppm
10 ppm
15 ppm
30 ppm
50 ppm
100 ppm

Dimetro Sauter Promedio (mm)

1.4

1.2

1.0

Salinidad Agua Mar: 33.5 por mil

0.8

10

20

30

40

50

60

70

80

90

100

% Agua Mar
Figura 1. Tamao de burbuja en funcin del agua de mar a distintos porcentajes de
dilucin con agua destilada, para el espumante Dowfroth-250 (Castro et al., 2010).

Efecto BUFFER y consumo de cal en agua de mar


El efecto buffer (tampn) es una caracterstica del agua de mar
RVFMFQFSNJUFBMPTPDBOPTSFTJTUJSPBUFOVBSMPTDBNCJPTEFQ)-BT
reacciones ms importantes para mantener el balance cido/base en
este medio hdrico son el buffer formado por el equilibrio entre el CO2
disuelto (cido carbnico
ZMPTJPOFTCJDBSCPOBUP )$03-) y carbonato (CO32-
 1ZULPXJD[Z"UMBT .JMMFSPFUBM $BTUSP 
2012). Tambin contribuye a este propsito el equilibrio entre los iones
biborato y borato.
Las reacciones de equilibrio de las especies carbonatadas en agua
destilada son:
104

Flotacin con agua de mar

(1)

La constante de equilibrio es 1,70103, de aqu que la mayor parte


del dixido de carbono no se convierte en cido carbnico y permanece
como molculas de gas CO2.
(2)

Donde Ka1 = 4,45107; pKa1 = 6,352 a 25 C


(3)

Con una Ka2 = 4,691011; pKa2 = 10,329 a 25 C


1PSMPUBOUP B$ZQ) MBDPODFOUSBDJn de las especies
)2CO3Z)$03- seran iguales (pKa1
ZMPNJTNPPDVSSJSBBQ) 
(pKa2
DPOMBDPODFOUSBDJOEFJPOFT)$03- y CO32-. En consecuencia,
FOUSFQ) Z QSFEPNJOBFMJPOCJDBSCPOBUP )$03-).
En la prctica de flotacin, el agua de mar tiene la capacidad de
consumir mucha msDBMRVFTVTNJMEVMDF DVBOEPTFBKVTUBFMQ)B
un mismo valor (Figura 2). Este mayor consumo genera un exceso de
cal en la pulpa que puede afectar la eficiencia de flotacin. En el caso
de pulpas compuestas de minerales de Cu, la curva de consumo de cal
BVNFOUBFYQPOFODJBMNFOUFFOMBTDFSDBOBTEFQ) BMDBO[BOEPB
Q)  DPOTVNPTRVFQVFEFOTFSIBTUBWFDFTNBZPSFTRVF
en agua dulce (Castro et al., 2010). Esto comnmente se atribuye al
efecto buffer. Sin embargo, en trminos conceptuales el efecto buffer
slo explica el aumento de consumo de cal observado en torno al
Q)OBUVSBMEFMBHVBEFNBS Q)  
ZEFCJEPBMFGFDUPUBNQO
de par carbonato/bicarbonato. En cambio, el mayor consumo de cal
RVFPDVSSFBQ)NTBMUP Q)
TFEFCFBSFBDDJPOFTRVNJDBT
laterales (hidrlisis y precipitacin), que principalmente afectan a los
iones hidrolizables (iones Mg2+ y Ca2+), los cuales consumen iones
0)- para formar en una primera etapa especies hidroxi-complejas (p.
FK .H 0)
+Z$B 0)
+), las cuales posteriormente precipitan como
IJESYJEPT .H 0)
2(s)Z$B 0)
2(s)). En consecuencia, la ocurrencia
105

Sergio Castro

de estas y otras reacciones qumicas laterales explican de mejor forma


MPTFMFWBEPTDPOTVNPTEFDBMRVFPDVSSFOBQ) EFTDBSUBOEPRVF
se trate del simple efecto buffer. La precipitacin del hidrxido de
Mg predomina respecto del hidrxido de Ca, puesto que precipita a
Q)NTCBKP Q)Z SFTQFDUJWBNFOUF
ZBEFNTFOFMBHVBEF
mar el ion Mg2+ se encuentra en mayor concentracin que el ion Ca2+
(1.300 y 400 ppm, respectivamente).
14
Agua de mar
Agua dulce

Consumo de cal, g/Kg

12
10
8
6
4
2
0

10

11

12

pH
Figura 2. Consumo de cal en flotacin rougher a escala de laboratorio en funcin
del pH ajustado con lechada de cal, para un mineral de Cu-Mo-Au en agua dulce y
agua de mar (Castro, 2012).

Espumacin de minerales de cobre en agua de mar


La espuma de dos fases (en ausencia de partculas minerales) originada por espumantes de flotacin muestra mayor espumabilidad en
agua de mar (y tambin en soluciones de electrolitos) que en su smil
dulce (Castro et al., 2012a). Sin embargo, medidas del espesor de la capa
de burbujas de tres fases en pruebas de flotacin con agua de mar (mineral de Cu-Mo) muestran que el volumen de aquella es generalmente
menor que en agua dulce (Castro et al., 2012b). Adems, en agua dulce
MBDBQBEFFTQVNBFOMBDFMEBEFPUBDJOEFQFOEFEFMQ) NPTUSBOEP
VONYJNPBMSFEFEPSEFQ) &ODBNCJP FOFMSFDVSTPIESJDP
EFMPDBOPFMQ)FTNFOPTJOVZFOUF&TUPTSFTVMUBEPTTVHJFSFORVF
106

Flotacin con agua de mar

FMQ)  RVFDPNONFOUFVTBOMPTDJSDVJUPTrougher industriales,


QPESBUFOFSNTSFMBDJODPOMBNFKPSFTQVNBDJOBFTFQ)RVFDPO
una mayor adsorcin del colector, que es lo que normalmente se cree.
Por lo tanto, en agua de mar se obtienen volmenes de burbujas ms
reducidos DPOVOBNFOPSEFQFOEFODJBEFMQ) ZDPOVOBDBOUJEBE
inferior de masa de agua transportada al concentrado (ver Figura 3).

Masa de agua en la espuma, g

9
1400
8
1200

7
6

1000

5
800

4
3

600
Capa de espuma (agua dulce)
Capa de espuma (agua de mar)
Masa de agua en la espuma (agua dulce)
Masa de agua en la espuma (agua de mar)

400

200
8,5

9,0

9,5

10,0

10,5

11,0

11,5

2
1

Espesor de la capa de espuma, cm

10

1600

0
12,0

pH
Figura 3. Espesor de la capa de espuma (celda Agitair LA-500 de 2,7 L )
en funcin del pH en agua dulce y agua de mar; y masa total transferida
al concentrado rougher para un mineral de Cu-Mo (35% de slidos)
(en agua dulce y agua de mar) (Ramos et al., 2013).

Depresin de molibdenita en agua de mar


La recuperacin de molibdenita en los minerales de cobres porfdicos se
basa en su flotabilidad natural. Para ello se usan comnmente colectores
nopolares, como diesel oil o kerosene. En agua de mar, su flotabilidad
natural en los circuitos rougher TFWFGVFSUFNFOUFEJTNJOVJEBBQ)
  'JHVSB
&OMBTFUBQBTEFMJNQJF[B RVFUSBCBKBOBQ)NTBMUP FM
impacto es an mayor como se muestra en la Figura 5. Dado que esto no
ocurre en soluciones puras de NaCl, se ha puesto atencin en los iones
secundarios del agua de mar (sulfato, magnesio, calcio y bicarbonato).
Los resultados muestran que los iones sulfato y bicarbonato, a las concentraciones que se encuentran en el medio marino, no son capaces de
107

Sergio Castro

EFQSFTBSMBNPMJCEFOJUB IBTUBQ)
4JOFNCBSHP MPTJPOFTBMDBMJOPT
trreos, Mg2+ y Ca2+ mostraron un fuerte impacto sobre la flotabilidad
de la molibdenita, particularmente el ion Mg2+ (ver Figura 6). Esto se
explica principalmente por las reacciones de hidrlisis de estos iones
$BTUSPFUBM D-BTLPXTLJZ$BTUSP 

-BTFTQFDJFTIJESPYJDPNQMFKBTDBUJOJDBTEFMUJQP.H 0)
+ tienen
alta capacidad de adsorberse sobre sitios aninicos de la superficie mineral y tambin sobre la superficie de las burbujas confirindoles carga
positiva (potencial-zeta positivo)(Li y Somasundaran, 1991). La adsorDJOEFMPTJPOFT.H 0)
+ ocurre principalmente sobre los sitios bordes
de la estructura cristalina de la molibdenita, donde tambin se inicia la
precipitacin del hidrxido de Mg formando un recubrimiento hidroflico que se extiende a los sitios caras. Tambin puede ocurrir heterocoagulacin del hidrxido de Mg coloidal cargado positivamente sobre
sitios aninicos de la superficie de la molibdenita (Castro, et al., 2012c).
Las reacciones de hidrlisis del ion Mg2+ son las siguientes:
Mg2++OH-Mg(OH)+

(4)

Mg(OH)++OH-Mg(OH)2

(5)

El diagrama de hidrlisis del ion Mg2+ se muestra en la Figura 7.

108

Flotacin con agua de mar

100

p
g
,%
Recuperacin
rougher,

90
80
70
60
50
40
30
%RCu
%RMo
%RFe

20
10
0
7.0

7.5

8.0

8.5

9.0

9.5

10.0

10.5

11.0

11.5

12.0

pH
Figura 4. Recuperacin rougher de Cu, Mo y Fe (escala laboratorio) en funcin del pH
ajustado con lechada de cal para un mineral de Cu-Mo en agua de mar (Castro, 2012).

Recuperacin Cleaner de Mo, %

100

95

90

85

80
Agua dulce
Agua de mar

75

70
9.0

9.5

10.0

10.5

11.0

11.5

12.0

pH
Figura 5. Recuperacin de Mo en flotacin de limpieza (escala laboratorio)
en funcin del pH ajustado con lechada de cal para un mineral de Cu-Mo
en agua dulce y agua de mar (Rougher pH 9 en agua de mar y pH 10,5
en agua dulce) (Castro, 2012).

109

Sergio Castro

Recuperacin de molibdenita, %

100

80

60

40

20

2.810 ppm iones sulfato


151 ppm iones carbonato
433 ppm iones calcio
1.350 ppm iones magnesio

0
8

10

12

14

pH
Figura 6. Resultados de pruebas de microflotacin (celda Partridge-Smith) de molibdenita en funcin del pH para los iones secundarios del agua de mar: sulfato; magnesio; calcio; y carbonato (Castro et al., 2012c).

Figura 7. Diagrama de hidrlisis del ion Mg2+


para una concentracin total de 1x10-4M.

110

Flotacin con agua de mar

Proceso AMBS (Aire-metabisulfito)


El metabisulfito de sodio (Na2S2O5) (MBS) es un depresor de algunas
FTQFDJFTTVMGVSBEBTRVFPQFSBBQ)OFVUSPPMFWFNFOUFDJEP4FFNQMFB 
por ejemplo, en minerales polimetlicos para depresar pirita, pirrotita y
esfalerita activadas por iones Cu2+. El MBS y otros sulfoxi-depresores,
como el SO2(g), sulfito de sodio, tiosulfato de sodio, etc., se usan con
el mismo propsito.
Respecto de su empleo en agua de mar, el 3 de diciembre de 2010 la
compaa Barrick Gold Corporation present a nivel internacional una
solicitud de patente de invencin, que lleva el nmero WO2011/067680
A2, para la separacin de minerales de cobre y pirita desde soluciones
buffer y/o salinas, usando el tratamiento denominado aireacinmetabisulfito (AMBS). (La solicitud en EE.UU. fue presentada el 4 de
diciembre de 2009, n 61/266,770) (Gorain, US Patent, 2009; Gorain,
2012). Este proceso sera aplicable a la flotacin de Cu, Mo y Au usando
aguas con algn grado de capacidad buffer y/o salinidad (p. ej., agua de
mar y otros ambientes salinos). La patente explica que por el efecto buffer
de estas aguas los consumos de cal en limpieza se elevaran fuertemente
y la cal perdera aplicabilidad como depresor de pirita, dado que su
exceso deteriora la flotabilidad de otras especies minerales, entre ellas,
molibdenita, calcopirita, oro, etc. Por lo tanto, se justifica el reemplazo
de la cal por un depresor alternativo, para lo cual la patente propone
preferentemente al ion metabisulfito, o bien otros sulfoxi-depresores,
tales como el gas dixido de azufre (SO2(g)), que tambin puede formarse
en la pulpa a partir de iones sulfito (SO32-
CJTVMUP )403-) y tiosulfato
(S2O32-).
El elemento innovador de la patente radica en que la adicin de MBS
(tpicamente 50-300 g/ton) es precedida por una etapa de intensa aireaDJOZQPTUFSJPSBKVTUFEFQ) Q)
$POMBJODMVTJOEFFTUBFUBQBEF
aireacin la patente proclama lograr un significativo mejoramiento de la
recuperacin de Cu y ley de concentrado. Conceptualmente, la aireacin
no tendra una explicacin convencional, puesto que tericamente favorecera la oxidacin superficial de los sulfuros de Cu produciendo prdida
de su flotabilidad; y tambin al ser una etapa con oxgeno debera ocurrir
una prdida de estabilidad qumica del ion metabisulfito por oxidacin
111

Sergio Castro

(recordar que es un reductor). Sin embargo, la patente establece que una


etapa de aireacin de 30 minutos, aplicada despus de la remolienda del
concentrado rougher (ms otros flujos que recirculan al molino), sera
beneficiosa. Segn Gorain (2012), la razn de la aireacin sera mejorar
la cintica de flotacin de los minerales de Cu y no necesariamente oxidar
pirita como normalmente se creera. La aireacin tambin proporcionara
el potencial redox (Eh) adecuado para que la pirita se deprese con el MBS.
Una vez concluida la etapa de aireacin se adiciona el MBS sin regulacin
EFQ)ZTJOBEJDJOEFDBM ZTFQSPDFEFOBMNFOUFBMBTFUBQBTEFMJNQJF[B

Proceso Esperanza o MBS


El concentrador de Esperanza pertenece a la Compaa Antofagasta
Minerals S.A. y en la actualidad es la nica planta que est operando
a gran escala con agua de mar cruda y usando la tecnologa del metabisulfito de sodio (MBS) (Parraguz et al., 2009; 2010). Su proceso
difiere del proceso AMBS en que no contempla aireacin y usa una
pequea dosis de cal, tanto en molienda como en el circuito rougher.
Bajo este esquema, ha logrado buenas recuperaciones de Cu, Mo y
"VFOMBTFUBQBTEFMJNQJF[B PQFSBOEPBMSFEFEPSEFQ) MPDVBMMF
permite obtener altas leyes de Cu en concentrado final, especialmente
para minerales con bajos contenidos en pirita. Para un mejor aprovechamiento y ahorro de agua emplea la tecnologa de relaves espesados.

Espesador de concentrado y piscina


de agua de mar.

Celdas de flotacin de 300 m3


en la planta Esperanza.

112

Flotacin con agua de mar

Espesadores de relaves.

Disposicin de relaves espesados.

Figura 8. Vista de distintos sectores de la planta


de Esperanza operando con agua de mar.

Proceso AMPT (agua de mar pretratada)


La tecnologa agua de mar pretratada (AMPT) y aguas salinas pretratadas
(ASPT) consiste en una etapa de depuracin qumica con remocin de sus
principales iones secundarios. Previo al uso del agua salada en la planta de
flotacin, los iones secundarios se precipitan con lechada de cal y enseguida
se realiza una separacin slido/lquido. De esta manera, se remueven los
iones que forman precipitados coloidales durante el proceso de flotacin.
La Universidad de Concepcin present al INAPI el 12 de mayo del
2010 la solicitud de patente provisional de invencin n 00475 denominada Proceso para pre-tratar agua de mar y otras aguas salinas para su
utilizacin en procesos industriales, cuyo objetivo es mejorar la calidad
metalrgica del recurso marino mediante su acondicionamiento previo
DPOMFDIBEBEFDBMBQ)  ZQPTUFSJPSTFQBSBDJOEFMPTQSFDJQJtados formados (Castro, 2010). Se establece que la mayor aplicacin de
su versin pretratada est en la industria minera y en particular en las
plantas de flotacin de minerales de Cu-Mo-Au. La mezcla de agua de
NBSDPOMFDIBEBEFDBMBQ) QSPEVDFMBJONFEJBUBQSFDJQJUBDJO
de los iones secundarios, formando hidrxidos, bicarbonatos y sulfatos de Ca y Mg. Su posterior separacin permite obtener agua de mar
parcialmente depurada, denominada agua pretratada. Su caracterstica
principal es que se encuentra exenta de iones precipitables. Dada esta
condicin, adquiere una calidad metalrgica comparable al agua de
proceso de una planta de flotacin, e incluso a la producida por osmosis
inversa (OI). La tecnologa AMPT y ASPT no disminuye el contenido
113

Sergio Castro

de NaCl de la solucin salina, slo remueve de manera selectiva ciertos


iones, incluyendo el Mg, por lo cual tiene lugar un aumento significativo
de la recuperacin de Mo. Esto en la prctica le permite competir con
ventajas econmicas con la OI. La OI tiene un alto costo de inversin y
un elevado consumo de energa elctrica e insumos propios de su tecnologa. Adems, la salmuera que produce (cerca del 50% del agua de mar
procesada) tiene un fuerte impacto ambiental local sobre el litoral donde
se vierte. En cambio, la tecnologa AMPT aprovecha prcticamente el
total del agua extrada del mar, produce un residuo slido con eventual
valor comercial por su contenido en Mg, y requiere un equipamiento
de bajo costo y simple de operar para su produccin.
Las principales reacciones qumicas que ocurren al mezclar agua
de mar con lechada de cal son:
(6)
(7)
(8)
(9)
(10)
(11)

Una vez realizada la precipitacin se aplica una etapa de separacin


slido/lquido, que en la prctica se puede hacer por decantacin o espesamiento. Incluso la mezcla precipitada puede combinarse con las colas
de la planta para aprovechar los espesadores de colas y recuperar el agua
pretratada junto con la recuperada. La concentracin de iones residuales
EFTQVTEFMBQSFDJQJUBDJO QBSBVOQ)OBMEF  FTTMPEFVOBT
pocas ppm en el caso del ion Mg2+; mientras que la concentracin de Ca
residual aumenta alrededor de cuatro veces respecto del agua de mar, pero
sin perjudicar significativamente el proceso. En la Figura 9 se muestra
la masa de precipitado producido por 1L de agua de mar pretratada
114

Flotacin con agua de mar

DPO/B0) FOFTUFDBTPTFUSBU de aislar la reaccin de precipitacin


de los hidrxidos, pero en el caso de la cal la masa de precipitados es
aproximadamente equivalente a la masa de cal empleada). Se aprecia
RVFFMQ)OPTVCFIBTUBRVFDPODMVZFMBSFBDDJOEFQSFDJQJUBDJO QSJODJQBMNFOUF.H 0)
2(s)
DPOSNBOEPRVFFMDPOTVNPEFJPOFT0)- se
debe a la precipitacin y no al efecto buffer.
5.0

Masa de precipitado, g

4.0

3.0

2.0

1.0

0.0
9.0

9.5

10.0

10.5

11.0

11.5

12.0

12.5

pH promedio
Figura 9. Cuantificacin de la masa de precipitados formados en 1 L de agua de
mar tratada con hidrxido de sodio (NaOH) y medicin simultnea del pH final.

Plantas de flotacin con agua de mar


(minerales Cu-Mo)
La planta concentradora de Esperanza se ubica a 30 km al este de Sierra
Gorda, a 145 km del mar y a 2.300 m.s.n.m. Se estim una produccin
de concentrado final de 2.000 TPD. Utiliza agua de mar fresca (720
L/s) que descarga a una piscina de 60.000 m3. El agua de proceso est
compuesta por aproximadamente un 30% de agua fresca del mar y un
70% de agua de proceso recuperada. Para reducir el consumo hdrico
considera un depsito de relaves espesados en vez de un tranque de
relaves (Parraguz et al., 2009; 2010).

115

Sergio Castro

La planta Las Luces del Grupo Minero Las Cenizas est ubicada
a 45 km Sur-Oeste de la localidad de Taltal, Provincia de Antofagasta,
II Regin, y a 7 km del mar. Tiene una capacidad de tratamiento de
alrededor de 2.500 TPD. Los relaves son depositados en dos tranques,
uno en proceso de cierre para 5.000.000 ton, y el otro en operacin con
capacidad para 3.500.000 ton. El sistema de abastecimiento de agua
de mar est compuesto por tres etapas: una de captacin (en Punta
Garca) y dos de impulsin para transportar aproximadamente 44 L/s
durante 18 h al da, a razn de 2.200 m3/da, que se almacenan en una
piscina de agua de mar fresca con capacidad para 2.600 m3 a una altitud de 178 m.s.n.m. La captacin se complementa con dos estanques
desarenadores previos a las estaciones de bombeo. El consumo total
en la planta es de 6.100 m3/da, que proviene de una segunda piscina
de agua de proceso con capacidad para 4.000 m3, donde se juntan los
2.200 m3 de agua de mar fresca y 3.900 m3/da de agua de proceso
recuperada desde el tranque de relaves. Cabe hacer notar que a lo
largo de los aos el contenido de sales disueltas del agua de proceso
ha ido aumentando debido a evaporacin solar en las piscinas, desde
36 a 46,4 g/L. La recuperacin de Cu promedio es de 84%. Tambin
QPTFFVOBQMBOUBEF.PRVFVTB/B)4DPNPEFQSFTPSQBSBQSPEVDJS
un concentrado de molibdenita con cerca de 52% de Mo (Monardes,
2009; Moreno et al., 2011).
d
Planta de Esperanza (97.000 TPD)
Molienda

^',W
2 molinos secundarios de bolas (25.000 HP)

Circuito rougher

14 celdas de 300 m3

Remolienda



Circuito primera limpieza-barrido

12 celdas de 300 m3

Circuito segunda limpieza

4 columnas circulares

Z




116

Flotacin con agua de mar


d>>
Planta Las Luces (2.500 TPD)
Molienda

2 molinos de bolas KVS 11,5 x 14


1 molino de bolas Hardinge 9 x 12

Flotacin


3
>1E

LNEA 2: 1 circuito convencional para minerales sulfurados
LNEA 3: 1 circuito para minerales con Cu y Mo

Remolienda
Espesamiento
Filtracin

Z

Mineral

Recuperaciones

1 molino de remolienda para los concentrados rougher de las


lneas 1 y 2.
5 espesadores

/
Aero Promoter 404 (o bien, AP-3477; MX-7013)
&&D/
Diesel oil (para molibdenita)
E,^
Predominio calcosina (68%), leyes de cabeza: entre 1,1 y 2,5%
DW
Altamira, Las Luces, Tropezn y Doa Elba
%RCu entre 81-85%
%RAu alrededor de 71%
Leyes de Cu en concentrado: entre 27 y 51% Cu

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119

El uso del agua de mar en la lixiviacin


de minerales de cobre

Ral Montealegre

Resumen
En la actualidad el agua de mar se puede utilizar tanto en la lixiviacin de minerales oxidados de cobre como de minerales mixtos,
as como tambin en gran parte de los minerales sulfurados. El
captulo comprende la descripcin de los distintos procesos de
produccin de cobre usando este recurso hdrico y cmo ha ido
aumentando su utilizacin en la produccin mundial de cobre por
mtodos hidrometalrgicos en la medida que fueron apareciendo
innovaciones que lo permitieron. Aunque no sea considerado en
este captulo, tambin el agua de mar se est utilizando en forma
creciente en la produccin de concentrados de cobre por medio de
la flotacin de sulfuros de este metal, que consume alrededor de tres
veces ms agua que los procesos hidrometalrgicos y que se utiliz
en la planta de flotacin de Carolina Michilla. Se analizan tambin
las limitaciones en la lixiviacin de las especies ms importantes de
minerales sulfurados cuprferos.
Los procesos que se explican y describen estn referidos a la produccin de cobre por lixiviacin utilizando agua de mar, que es el campo
minero en que se desempe el autor. El trabajo termina entregando
algunas referencias y estadsticas respecto de la incidencia que tendra
el uso total de agua ocenica en los procesos mineros e industriales, en
relacin con el porcentaje que estara ocupando en el consumo total
del elemento en el mundo.

123

Ral Montealegre

Se considera de gran importancia continuar la lnea de investigacin del proceso Cuprochlor; Patente Chilena N 1411-96; tratando
de lograr un proceso para lixiviar la calcopirita. En cuanto al uso de
agua de mar, se propone que este se exija a todas las mineras que lo
pueden implementar en sus procesos.

Lixiviacin de xidos de cobre utilizando agua de mar


La primera planta en el mundo que utiliz agua de mar acidulada con
cido sulfrico fue Diana, de Compaa Minera Tocopilla en 1960,
produciendo precipitados de cobre por lixiviacin por agitacin de
minerales oxidados del metal, originando cobre en polvo por medio
del uso de chatarra de fierro como reductor.
Otra de las primeras plantas que lixivi minerales de cobre oxidados en Chile, empleando agua marina acidulada con cido sulfrico
fue la Compaa Minera Carolina Michilla en 1970. El proceso que
utiliz fue lixiviacin por agitacin de xidos de cobre molidos a una
distribucin de tamao de partculas del orden de 100% bajo malla
50; posteriormente se introdujo la lixiviacin en pila en vez de lixiviacin por agitacin. En ambos casos, el cobre era precipitado con
chatarra de fierro.
El diagrama simplificado del flujo del proceso hasta obtener cobre
en polvo, tambin llamado cementacin, se muestra en la Figura 1. El
cobre en polvo producido tambin se le conoce con el nombre de cemento de cobre. La cementacin de cobre, por lo general usada por la
industria minera en pequea escala, genera un producto que precipita
con gran rapidez y puede separarse con facilidad; sin embargo, puede
presentar impurezas como plomo, estao y nquel que coprecipitan
junto al cobre.

124

El uso del agua de mar en la lixiviacin de minerales de cobre

Figura 1. Proceso de obtencin de cobre por lixiviacin


de minerales oxidados de cobre.

Descripcin del proceso de lixiviacin por agitacin


El proceso de la Figura 1 considera que el mineral molido 1 se agrega
a un reactor de agitacin 2 que contiene agua de mar acidulada con
cido sulfrico de una concentracin que depende de las leyes de cobre,
consumo de cido de la ganga y la proporcin slido-lquido. Todas
estas condiciones y otras se deducen de un estudio experimental previo
en escala de laboratorio. Terminada la lixiviacin, se procede a separar
la solucin rica en cobre del slido ya tratado o ripio en el reactor 3,
como se muestra en el diagrama de flujo.
Una vez separada la solucin, que es rica en cobre, esta es precipitada con chatarra de fierro de diferente calidad y con distinta eficiencia
en un reactor giratorio 6. Las reacciones qumicas que ocurren entre
las especies solubles y el cido en el reactor producen gran cantidad
de cationes; siendo los ms comunes: Al+3 ;O+2, Fe+2, Fe+3 y Cu+2, que
son neutralizados elctricamente por aniones. Como estas reacciones
ocurren en ambiente marino, adems se agrega toda una gama de iones
principalmente Na+ y Cl-. Las reacciones qumicas que ms importan
125

Ral Montealegre

en este proceso son las de disolucin de cobre de los minerales que lo


contienen y la de precipitacin por reduccin del Cu+2 usando chatarra
de fierro:
%JTPMVDJOFOSFBDUPSEFBHJUBDJO$V0 )2SO4 = Cu+2 + (SO4)-2 )+  0)
Precipitacin en reactor de cementacin

Fe + Cu+2 = Cu + Fe+2

Como se aprecia en el diagrama de flujo, toda el agua utilizada y


separada del cobre precipitado es descartada en un filtro prensa 7. En
sus comienzos, al igual que otras plantas que usaban este mtodo, el
lquido eliminado era devuelto al mar y sus ripios, apilados en tierra;
comenzando nuevamente el proceso con agua de mar fresca.
El proceso de lixiviacin en pilas de mineral y precipitacin de
cemento de cobre era parecido, pero el mineral oxidado era chancado
a una distribucin granulomtrica del orden de 100% bajo . Las
pilas eran formadas con material previamente aglomerado con agua
de mar y cido en un tambor rotatorio. La lixiviacin se haca regando
con agua de mar acidulada sobre la superficie de la pila en tiempos y
flujos previamente optimizados en escala piloto. La solucin rica en
cobre escurra hacia la parte inferior del declive basal de la pila y se
descargaba a un estanque en donde se acumulaba y se bombeaba a
un reactor de cementacin cargado con chatarra de fierro. Finalmente,
el mtodo lograba la suspensin de cobre en polvo, que a su vez era
filtrada. Cabe hacer notar que toda el agua que se acumulaba, ya sin
cantidades significativas de Cu+2, era botada al mar o a la tierra en
canales que iban al borde de los caminos; situacin que ahora, con las
leyes de proteccin al medio ambiente y conciencia ciudadana, sera
imposible.
Para reducir sus costos de produccin, las plantas que producan
cobre metlico o cemento de cobre comenzaron a lixiviar minerales
oxidados de cobre que no pasaban por la etapa de molienda, sino que
el mineral slo era chancado a tamaos variables, por lo general entre
100% bajo 1/4 y 100% bajo 3/4, dependiendo de las propiedades
qumicas y fsicas del mineral.
Otro proceso que se utiliz en la planta de la Faena Sagasca (I
Regin de Chile), antes de la lixiviacin en pila, fue la lixiviacin en
126

El uso del agua de mar en la lixiviacin de minerales de cobre

bateas, enormes piscinas de 6 m de profundidad. Estas eran llenadas


con mineral chancado y luego inundadas con agua acidulada, que recirculaba por un tiempo requerido. Posteriormente las soluciones ricas
en cobre eran llevadas a estanques de almacenamiento, para luego ser
bombeadas a los reactores rotatorios que estaban llenos de chatarra
de fierro en donde se producan las reacciones de xido-reduccin
ya mostradas anteriormente. Este proceso, tambin conocido como
Vat Leaching, en los pases de habla inglesa era bastante ineficiente
y complicado en su operacin, ya que se produca gran cantidad de
canalizaciones, lo que disminua sus recuperaciones y la operacin de
sacar los ripios de dentro de las bateas era muy complicada, usando
enormes almejas y produciendo ms de algn accidente. El uso de agua
de mar estaba determinado por su distancia de la costa.
Todos estos tipos de procesos hidrometalrgicos carecan de la
posibilidad de obtener cobre puro, aunque podan conseguir cobre
metlico en forma de ctodos, que posteriormente eran refinados por
diferentes mtodos. Un ejemplo es Chuquicamata antes de 1970. La
razn de estos problemas se deba a la cantidad de impurezas que
tenan las soluciones, causada por la disolucin de otras especies que
tambin eran solubles en agua acidulada, que acompaaban al mineral
de cobre. Sumado a ello, estas impurezas eran las causantes de altos
consumos de cido, encareciendo el costo en reactivos y contaminando
la pureza del cobre.
Estas complicaciones del estado de desarrollo de la hidrometalurgia del cobre hicieron bajar su participacin en la produccin total de
cobre fino a alrededor del 2% y prcticamente slo se produca cobre
refinado a fuego o electrorrefinado, extrayendo los minerales de cobre
sulfurados por procesos de concentracin.

Proceso de extraccin por solvente y electroobtencin


La investigacin y desarrollo, que ocurre en mayor o menor grado
en todo el mundo, logr con sus descubrimientos cientficos que la
hidrometalurgia del cobre y otros metales diera un gran paso. Por
ejemplo, al aparecer en el mercado industrial reactivos de intercambio inico que, disueltos en solventes insolubles en agua, permitan el
127

Ral Montealegre

intercambio reversible de iones de cobre por iones hidrgeno, desde


soluciones de lixiviacin ricas en cobre. Se muestra en la Figura 2 un
diagrama de flujos autoexplicativo, donde se pueden ver las distintas
etapas del proceso reversible SX-EW, en donde las soluciones ricas en
cobre vuelven a la lixiviacin como refino, que es la misma solucin
que ha intercambiado el cobre por los iones hidrgeno que se ocuparon
anteriormente.
SX
Solucin

Pilas
Pilas
Mineral
de de
mineral

Solucin
rica

EW

Orgnico Electrolito
descargado
g
pobre

EW

Orgnico
cargado

Electrolito
rico

E
Electro-obtencin

Ctodo de
cobre

Figura 2. Diagrama de flujos mostrando las distintas etapas del proceso reversible
SX-EW

Primera planta en el mundo con lixiviacin


en pilas-SX-EW
Este desarrollo dio origen a un gran aumento de los procesos de lixiviacin en pila con SX-EW en Chile y en el mundo. En este sentido,
la Sociedad Minera Pudahuel (SMP) que haba estado ensayando la
operacin en su planta piloto y obteniendo exitosos resultados, termin
diseando el proceso para la primera planta en el mundo que usara el
proceso de lixiviacin en pila y SX-EW con una produccin de 14.000
ton/ao de ctodos de cobre de alta pureza llamado tambin proceso
TL (Thin Layer). Esta planta fue inaugurada en septiembre de 1980 y
se caracteriz por mantener un numeroso grupo de investigadores y
operadores en la planta piloto instalada en Lo Aguirre, la cual funcionaba independiente de la Gerencia General de Lo Aguirre, ya que se
haba formado la Gerencia de Investigacin y Desarrollo (GID) de la
SMP. Principalmente debido a la valiosa participacin de esta geren128

El uso del agua de mar en la lixiviacin de minerales de cobre

cia en las modificaciones al diseo del proceso, permiti finalmente


obtener la patente de invencin N 32025 en 1981. La planta de Lo
Aguirre fue muy visitada por distintas compaas mineras tanto nacionales como extranjeras, interesadas en hacer inversiones en nuestro
pas. La lixiviacin en pila de minerales oxidados de cobre era todo
un xito. Tanto es as que la produccin total de Chile por Tl-SX-EW
en relacin con la mundial en 1990 era de 2%, mientras que en 1998
era de 47,0% (Beckel, 2000). En el 2011 la situacin es la siguiente:
TL-SX-EW, 22% y concentrados, 78%; la proyeccin al 2021 es TLSX-EW, 17% y concentrados, 83%.

La importancia de la investigacin y desarrollo de la


Gerencia de Investigacin y desarrollo de la SMP en
los procesos de lixiviacin TL-SX-EW
El yacimiento de Lo Aguirre de la SMP estaba constituido por minerales de cobre oxidados tales como malaquita y crisocola, mixtos
y sulfurados tales como calcosina, bornita y algo de calcopirita. En
1985 la produccin haba disminuido a 13000 ton/ao debido a una
disminucin de las leyes en los xidos, sin embargo, la recuperacin
de los minerales sulfurados segua siendo el 45%. Este resultado era
inexplicable con el conocimiento en ese momento, ya que la concentracin del Fe total disuelto era constante, pero las concentraciones
de Fe+3 y Fe+2 se mantenan en un valor estacionario, es decir, se haba
generado en solo 18 das ion frrico suficiente para disolver la mayor
cantidad de sulfuros debido al incremento de su ley, alcanzando un
45% de recuperacin.
Finalmente se demostr experimentalmente que la reaccin de
oxidacin de ferroso a frrico poda ocurrir en la pila de lixiviacin
debido a que la pila tiene una enorme superficie de reaccin, ya que la
lixiviacin TL se realiza en un lecho no inundado y que las partculas
aglomeradas se encuentran rodeadas de una capa delgada esttica que
permite la oxidacin del ion ferroso a frrico (por eso se mantuvo el
nombre Thin Layer). Esto ocurre segn la conocida reaccin de oxidacin natural:

129

Ral Montealegre

2Fe+2 +0.5 O2 )+ = 2Fe+3 )2O


Se comprob que las soluciones de refino no contenan bacterias
Thiobacillus ferrooxidans; por lo tanto, la generacin de frrico, hasta
ese momento, slo se deba a oxidacin natural favorecida por las caractersticas fsicas del proceso TL. Se sigui investigando y se encontr
que, adaptando el proceso a las condiciones de la lixiviacin, se poda
generar bacterias del tipo mencionado y finalmente, haciendo algunas
modificaciones al diseo de la planta, esta se pudo transformar en la primera planta del mundo que lixiviaba minerales sulfurados y el nombre
del proceso se cambi a Proceso BTL (Bacterial Thin Layer leaching).
En la Figura 3 se muestra el diagrama de flujo del mencionado proceso.
)FNPTFYQVFTUPFTUBTEFEVDDJPOFTEFMUSBCBKPFYQFSJNFOUBMSFBMJ[BEP
por los investigadores de la GID de la SMP debido a que con ello se
aprendi a optimizar la lixiviacin bacteriana de minerales sulfurados
de cobre en Chile y en el mundo, adems de tratar de comercializar el
know-how, tanto del TL como del BTL.
Al mismo tiempo se segua investigando en ambos procesos, estableciendo los protocolos necesarios con el objeto de lograr la reproducibilidad necesaria, y alcanzando la experiencia para ser capaces de
asegurar con pequeas pruebas de laboratorio la viabilidad de usar el
proceso en distintos yacimientos de cobre. De esta manera resultaba
factible convencer a inversionistas extranjeros a hacer inversiones en
los procesos mencionados. Entre las tcnicas desarrolladas se tiene,
por ejemplo, mediciones de permeabilidades lquidas y gaseosas en
lechos no inundados, diseos de tambores aglomeradores de minerales de cualquier capacidad para TL y BTL y muchas otras tcnicas
experimentales desconocidas, fuera de la GID de la SMP. Finalmente
se lleg a acuerdo de pago de licencia por el uso de la patente incluido
el diseo del proceso a las plantas Lince (23.000 ton/ao), Cerro Colorado (45.000 ton/ao), Quebrada Blanca (75.000 ton/ao) y muchas
plantas pequeas. Con estos xitos alcanzados en la hidrometalurgia
se sabe que cualquier planta de lixiviacin de xidos de cobre en la
actualidad puede ser lixiviada con agua de mar, siempre que su diseo
incluya la etapa SX-EW.

130

El uso del agua de mar en la lixiviacin de minerales de cobre

A pesar del xito del proceso BTL, en el sentido de producir ctodos


de cobre en vez de exportar concentrados del metal, el pas sigue exportando mayoritariamente estos ltimos. Al margen de la cantidad de
variables econmicas, sociales, ambientales que se deben considerar en
cada pas, en Chile sigue vigente el problema de disponibilidad hdrica,
especialmente en las zonas al norte de la Regin Metropolitana. Adems, los consumos unitarios de agua en produccin de concentrados
han ido variando desde 2006 al 2010 de 0,79 m3/ton de mineral a 0,7
m3/ton en la actualidad; en cambio, en hidrometalurgia desde el 2006
al 2010 ha sido 0,13 m3UPOEFNJOFSBM 1J[BSSP $0$)*-$0 
2012); lo que es una diferencia enorme entre ambos procesos, aunque
se nota un esfuerzo permanente para disminuir los consumos. Tambin
una buena razn sera que la lixiviacin bacteriana no era posible
realizarse con agua de mar, ya que las bacterias no se desarrollaban
en presencia de iones cloruros a concentraciones altas, ni a grandes
alturas, que era el caso de los proyectos de Cerro Colorado y Quebrada
Blanca. Al margen del problema del dficit hdrico en esas zonas en la
Primera y Segunda regiones, era necesario seguir estudiando, adems de
la investigacin con bacterias, la posibilidad de descubrir y desarrollar
algn mtodo netamente qumico para lixiviar sulfuros que contengan
calcopirita, el ms abundante en los yacimientos mineros chilenos.
La Figura 3 muestra un diagrama de flujo simplificado de los procesos de lixiviacin TL-SX-EW y BTL-SX EW, que prcticamente son
iguales con las diferencias que significan las caractersticas del mineral y
las condiciones climticas. Posteriormente, en la Figura 4, aparece una
fotografa tomada en altura de la mina y planta de Quebrada Blanca,
ubicadas a 4.100 msnm.

131

Ral Montealegre

Figura 3. Diagrama de flujo del proceso BTL. Lixiviacin por percolacin


no inundada en pilas de mineral aglomerado.
132

El uso del agua de mar en la lixiviacin de minerales de cobre

Figura 4. Mina y planta de lixiviacin BTL en Quebrada Blanca.

Perfeccionando el KNOW
W-HOW y el desarrollo
proyectos qumicos orientados a la lixiviacin de
sulfuros conteniendo calcopirita
Las pruebas de escalamiento pagadas por los clientes perduraron en
el tiempo hasta llegar a los diseos de procesos, lo que hizo necesario
aumentar la cantidad de investigadores ms especializados. As, por
ejemplo, en la zona de construccin de la planta de Quebrada Blanca
se instal una estacin meteorolgica que oper casi tres aos, de manera de tener todos los datos que permitieran que el diseo respondiera
133

Ral Montealegre

a todas las condiciones de cambios climticos. Una vez que este fue
entregado, se le hizo una factibilidad tcnico-econmica y se compar
con un proceso convencional. Estos trabajos fueron realizados por
firmas de ingeniera extranjeras que dieran tranquilidad a los bancos
internacionales para otorgar sus crditos. Finalmente ambas plantas
fueron construidas y puestas en marcha (1993 Cerro Colorado y 1994
2VFCSBEB#MBODB
 $0$)*-$0 


Formacin de SMP TECNOLOGIA S.A.


En julio de 1995, la Sociedad Minera Pudahuel Ltda y Cia C.P.A. decidi crear una empresa del holding con el objeto de seguir haciendo
investigacin y desarrollo, continuar comercializando el know-how
y, en resumen, constituir una sucesora de la GID de SMP. Esta ltima
sigui trabajando, pero con un gerente general que informaba mensualmente sus avances y situacin financiera a un directorio.
Dentro de las actividades que se desarrollaron, se comenz un proyecto para un mineral sulfurado que tena exceso de material arcilloso,
haciendo imposible la aglomeracin convencional. Despus de probar
varios aglomerantes que actuaran como aglutinantes de las partculas
finas, se decidi usar CaCl2 con resultados sorprendentes, ya que entreg soluciones fuertemente concentradas en cobre en los primeros
efluentes. Esto mostr que estbamos frente a un proceso novedoso,
que cumpla con todos los requisitos para presentar una solicitud de
patente de invencin y que, despus de reuniones con ejecutivos de Minera Michilla, fue probada exitosamente a nivel industrial en la Planta
Michilla, a cambio del 50% de los derechos de la solicitud de patente.
Posteriormente se le ofreci venderle el otro 50% de los derechos de
la patente, la que fue comprada por Michilla. Esta patente N1411-96
fue concedida en febrero de 2001 y est vigente por 15 aos. Opera en
forma idntica a la ya conocida, pero agregndole CaCl2 disuelto en el
agua de aglomeracin, que permite darle ms consistencia al aglomerado y tambin ejercer un efecto de catalizador para oxidar ferroso a
frrico en presencia de iones complejos cloro cpricos. As, se alcanza
una mayor eficiencia y velocidad que las bacterias que, al actuar en
ambiente marino, no resisten el contenido de cloruro.
134

El uso del agua de mar en la lixiviacin de minerales de cobre

En la actualidad, Minera Michilla cuenta con las dos plantas de


lixiviacin en pila con agua de mar. Una de ellas trabaja lixiviando
slo sulfuros de cobre, del tipo calcosina, bornita y covelina y tambin
mineral mixto. En resumen, Minera Michilla es la nica planta que
mantiene el know how del proceso Cuprochlor y lo usa exitosamente,
con procesos de flotacin que hacen uso del recurso ocenico. Por lo
tanto, sera muy alentador que Antofagasta Minerals pueda seguir
progresando con este proceso, que an no se logra, hasta llegar a la
lixiviacin en pilas de calcopirita con agua de mar, reduciendo el envo
de concentrados.

Consideraciones respecto del uso de agua de mar en


la lixiviacin de minerales de cobre
En el caso de la hidrometalurgia del cobre y especficamente la lixiviacin en pilas, con una planta SX-EW se pueden lixiviar utilizando
agua de mar como solvente minerales oxidados y sulfurados del tipo
calcosina, bornita y covelina. Evidentemente el costo de impulsar este
tipo de agua para su uso en minera depende de la distancia a la costa
y de la altura del yacimiento.
Dependiendo de estas consideraciones la lixiviacin con el proceso
Cuprochlor es muy superior a la lixiviacin bacteriana en trminos de
eficiencia y de control; adems los consumos de agua con lixiviacin
bacteriana son mayores por sus largos tiempos de tratamiento y adems
deben usar agua no salina.
Los consumos de agua fresca en hidrometalurgia son del orden de
0,13 m3/ton de mineral; no obstante, se han realizado esfuerzos para
bajar la concentracin de minerales en consumos de 0,79 a 0,7 m3 /
ton de mineral, aunque no son procesos hidrometalrgicos.
La minera slo representa un 9% del consumo de agua a nivel
nacional (DGA, 2013), sin embargo, en el caso de la regin de Antofagasta es de un 68% y esto se debe resolver en forma urgente con la
participacin de todos los consumidores de agua y organismos estatales
con poder de decisin.
El Estado debiera exigir a todas las empresas mineras, sean estas
extranjeras o chilenas, el uso del agua de mar, especialmente en aquellas
135

Ral Montealegre

zonas en que hay dficits de agua y sea factible utilizar este elemeto,
junto a la exigencia de algn tipo de colaboracin.
Por ningn motivo se sugiere detener la investigacin de la lixiviacin de la calcopirita; por el contrario, se debe promover ya que,
de otro modo, cada vez ir aumentando ms la produccin de cobre
como concentrado, por las razones ya explicadas.

Conclusiones
Minerales de cobre sulfurados tales como calcosina, bornita y covelina pueden ser lixiviados utilizando agua de mar. La extraccin de
la calcopirita presenta problemas en la actualidad, por eso es de gran
importancia continuar la lnea de investigacin del proceso Cuprochlor
m.r.; Patente Chilena N 1411-96; tratando de lograr un proceso para
poder lixiviar calcopirita, para evitar el aumento de la produccin de
cobre como concentrados. El proceso es similar al original Cuprochlor,
con la diferencia que usa CaCl2 disuelto en el agua de aglomeracin.
Todos los consumidores de agua deben reforzar sus esfuerzos en
disminuir el uso hdrico, y en no desperdiciar el recurso. Esto puede
ser hecho en la extraccin de cobre, si la lixiviacin es usada en vez de
flotacin, considerando que usa alrededor de la tercera parte de agua
fresca comparada con concentracin.
Como se ha sealado, por ningn motivo se debe detener la
investigacin de la lixiviacin de la calcopirita, ya que si decaen los
estudios, la produccin de cobre como concentrado se incrementar
a niveles alarmantes. Asimismo, conviene reiterar que es crucial exigir
a todas las empresas mineras el uso del agua de mar, especialmente en
aquellas zonas en que hay dficits de agua y sea posible su utilizacin.

Referencias
Beckel, J. El proceso hidrometalrgico de lixiviacin en pilas y el desarrollo
de la minera cuprfera en Chile, CEPAL, Red de Reestructuracin y
Competitividad, Divisin de Desarrollo Productivo y Empresarial,
mayo de 2000.
$0$)*-$0 #JPMJYJWJBDJOEFTBSSPMMPBDUVBMZTVTFYQFDUBUJWBT 
$0$)*-$0 'BDUPSFTDMBWFQBSBVOBOMJTJTFTUSBUHJDPEFMBNJOFSB 
136

El uso del agua de mar en la lixiviacin de minerales de cobre

%(" $IJMFDVJEBTVBHVB&TUSBUFHJB/BDJPOBMEF3FDVSTPT)ESJDPT
Pizarro, N., 2012, Agua recurso estratgico en minera, IUUQXXXFYQPNJO
cl/marketing/pdf/2012/presentacion_nelson_pizarro_c.pdf (Visitada el
17 de septiembre de 2013).

137

La industria salitrera
y los recursos hdricos

Luis Moreno
Javier Ordez
Luis Cisternas

Resumen
En este captulo, se estudia el uso de agua de mar como alternativa
hdrica para la produccin de salitre y yodo. A modo de contexto, se
incluye una descripcin histrica de la industria salitrera y luego una
breve descripcin del mineral que los contiene, llamado caliche. A continuacin, los diferentes productos que se obtienen de la explotacin
del caliche son revisados junto con sus aplicaciones en la industria y
agricultura. Datos actualizados acerca de la produccin nacional y su
comparacin con los volmenes producidos internacionalmente son
analizados, lo que posiciona a Chile en una situacin de vanguardia
en, por ejemplo, yodo.
La produccin de yodo y nitratos naturales es descrita desde una
perspectiva histrica, comenzando con su explotacin a mediados del
siglo XIX, su perodo de auge, y posteriormente su depresin, tras la
obtencin del salitre sinttico. Desde un enfoque tcnico, se mencionan las variaciones que ha sufrido la lixiviacin de caliche, desde el
calentamiento a fuego directo de tanques hasta la lixiviacin en pilas,
tcnica que aparece industrialmente hace unos 20 aos, a causa de que
los caliches en la actualidad poseen leyes menores.
Adicionalmente, se incorpora una seccin sobre los principales
actores de la industria salitrera, con informacin relevante acerca de
los procesos empleados para la produccin de yodo, nitratos y sulfatos,
datos de capacidades y volmenes procesados de caliche. As tambin,
presenta los caminos que algunas de estas compaas han tomado para
141

Luis Moreno, Javier Ordez y Luis Cisternas

mantener su sustentabilidad en la industria, como es la incursin en el


uso de agua de mar para abastecer sus procesos.
En la actualidad, existen pocos modelos matemticos usados para
la prediccin de la lixiviacin de caliche, de los cuales el pionero fue
el desarrollado por Valencia et al. (2008). En este captulo, dos nuevos
modelos son descritos, los cuales abordan desde distintas perspectivas el
fenmeno de la lixiviacin de caliche en pilas. El primero es un modelo
fenomenolgico, que capta los procesos ms importantes que ocurren
durante la lixiviacin como es la disolucin de minerales, la variacin
del radio de las partculas de caliche y su consiguiente disminucin de
la altura de la pila. El otro es un modelo de tipo hbrido que toma en
cuenta informacin emprica junto a principios fundamentales, que
fue desarrollado para ser usado en optimizacin de procesos, donde
las ecuaciones deben ser resueltas cientos o miles de veces.

La industria del salitre en Chile


Historia de la industria salitrera
Desde los albores del siglo XVIII, las propiedades positivas del uso
de salitre como fertilizante y su aplicacin como ingrediente para la
produccin de la plvora se conocan. Es as como desde 1800 se han
buscado formas industriales para la obtencin del salitre a partir del
mineral que naturalmente lo contiene, llamado caliche. La explotacin
del caliche ha protagonizado a lo largo de la historia una serie de
avances y mejoras tecnolgicas, que no slo han permitido aumentar
la productividad sino tambin, en cierto pasaje de la historia, sostener
el desarrollo social del pas.
El ciclo de mayor apogeo de la explotacin salitrera comprende los
aos 1870 a 1930, llegando a existir en Chile 170 faenas productivas
denominadas oficinas. En dicho perodo, Chile no slo experiment
cambios territoriales significativos a consecuencia de la Guerra del
Pacfico (donde la industria salitrera fue germen del conflicto), sino
tambin grandes adelantos e inversiones en infraestructura vial y obras
pblicas.

142

La industria salitrera y los recursos hdricos

Dentro de las causas que posibilitaron el auge de la industria


salitrera por cerca de 60 aos se encuentra la creciente actividad
blica en varias partes del mundo, lo que provoc un aumento en la
demanda internacional de material explosivo, mayoritariamente producido con nitrato obtenido desde las zonas salitreras de Tarapac y
Antofagasta. La mxima produccin salitrera chilena ocurri en 1917,
con 3.000.000 de toneladas, abasteciendo en ese instante al 55% de
las necesidades mundiales. Tras la arremetida del nitrato sinttico,
posterior a la Primera Guerra Mundial, la presencia de los fertilizantes
sintticos lleg al 80%.
La bonanza econmica de esta actividad termin drsticamente a
fines de la dcada del 20 a consecuencia de la crisis econmica mundial
de 1929 y el surgimiento del nitrato de amonio sinttico a travs del
NUPEPEF)BCFS#PTDI RVFGVFVOBDPNQFUFODJBEJGDJMEFFOGSFOUBS
dado los bajos costos de produccin. Tras esto, la industria salitrera
chilena no logr recuperar el sitial de privilegio que posea, decreciendo importantemente su participacin en el mercado del nitrgeno; en
1950 su contribucin bordeaba el 15%.
La tecnologa desarrollada entre las dos guerras mundiales para la
produccin de nitrato de amonio sinttico para su uso como explosivo, se hizo extensiva durante tiempos de paz para abastecer al sector
agrcola, usndose el nitrato de amonio como fertilizante nitrogenado,
aumentando la presin sobre los nitratos producidos en Chile. A pesar
de lo anterior, la industria chilena mantuvo participacin en este mercado debido a que determinados cultivos como tabaco, algodn, remolacha, ctricos y vides requieren fertilizantes de alto aporte nutritivo
(macronutrientes ntrico-potsicos), sin impurezas y de baja salinidad.
En un comienzo, el caliche era explotado para producir nicamente
nitrato. Sin embargo, tras la aparicin del nitrato sinttico y la reduccin del mercado para los nitratos naturales, junto con el incremento
sostenido en la demanda de yodo dado sus aplicaciones en medicina,
alimentacin y tecnologa, ha resultado en que el foco de la extraccin
de caliche se haya movido hacia el yodo, posicionando nuevamente a
la industria calichera chilena como un actor relevante en el sector de
la minera no metlica.

143

Luis Moreno, Javier Ordez y Luis Cisternas

Qu es el caliche?
Los depsitos naturales de nitratos o salitre reciben el nombre de caliche. Este mineral es un conglomerado de diversas especies mineralgicas
que, en una alta proporcin, son solubles en agua a temperatura ambiente
(Figura 1), siendo las ms abundantes: polihalita, glauberita, bloedita,
yeso y anhidrita (sulfatos), halita (cloruro) y nitratina, humberstonita y
darapskita (nitratos). Por otra se encuentran: lautarita y hectorfloresita
(yodatos) y algunos cromatos y percloratos, los cuales estn en pequeas
proporciones. Las especies insolubles que contiene el caliche son principalmente cuarzo y otros silicatos (Ericksen, 1983; Jackson y Ericksen,
1994; Pokorny y Maturana, 1997; Valencia et al., 2008).

Caliche

Solubles mayores
Sulfatos
Cloruros
Nitratos
Solubles menores
Yodatos
Percloratos
Cromatos
Insolubles
Cuarzo
Otros silicatos

Figura 1. Caliche y principales componentes.

La distribucin del caliche se encuentra geogrficamente comprendida entre las regiones de Tarapac y Antofagasta, en la zona septentrional
de Chile y, caractersticamente, en la cara oriental de la cordillera de la
costa, a una elevacin media cercana a los 1200 msnm y en un rea que
se extiende a lo largo de unos 700 km por un ancho promedio de 30
km (Figura 2). La mayora de los depsitos se encuentran como grandes
mantos cubiertos de material inerte y su origen geolgico no ha sido
completamente dilucidado hasta la fecha, existiendo sobre una decena
de teoras al respecto (Ericksen, 1983; Pokorny y Maturana, 1997).
144

La industria salitrera y los recursos hdricos

Figura 2. Distribucin de depsitos de caliche en el norte de Chile


(gris claro) (Pueyo et al., 1998).

El caliche es la fuente mineral ms importante de nitratos naturales


y yodo, lo que le brinda importancia econmica a este mineral, puesto
que con las sales ntricas es posible producir fertilizantes, explosivos
y aditivos para diversas industrias, mientras que el yodo posee insustituibles aplicaciones en el campo de la medicina, alimentacin y
fabricacin de artculos tecnolgicos.

Productos y produccin
Como fue mencionado anteriormente, los principales productos
obtenidos de la explotacin del caliche son el yodo y sales de nitrato.
Marginalmente, existen otros subproductos en el proceso como el
sulfato de sodio, que es empleado en aplicaciones industriales.
145

Luis Moreno, Javier Ordez y Luis Cisternas

La produccin mundial de yodo para el ao 2012 se estim en


casi 30.000 t, en donde los mayores pases productores son Chile,
Japn y Estados Unidos. Mientras el primero basa su produccin en
la explotacin de caliche, el segundo y tercero alcanzan esa posicin
a travs del procesamiento de salmueras subterrneas asociadas con
depsitos de gas natural. Otros actores menores en el mercado del
yodo incluyen: Azerbaiyn, China, Rusia y Turkmenistn (Figura 3).

Chile
58%

Japn
31%

Estados
Unidos (e)
5%

Otros
6%

Figura 3. Produccin mundial de yodo ao 2012.


Fuente: SQM, 2012 y USGS, 2013. (e) estimado.

Debido a que los depsitos comercialmente explotables de caliche


se encuentran exclusivamente en las regiones de Tarapac y Antofagasta, los participantes de la industria de produccin de yodo a partir
de caliche se distribuyen en dichas zonas (Tabla 1).
dW&h^'^^
Compaa

Localizacin

Produccin (t/ao)

ACF Minera S.A.

Tarapac

1.400

Atacama Minerals Chile SCM

Antofagasta

1.100

COSAYACH Cala Cala SCM

Tarapac

3.000

Minera Algorta Norte S.A.

Antofagasta

4.000(a)

SCM Bullmine

Tarapac

2.000(a)

SQM

Tarapac y Antofagasta

11.000

(a)= Capacidad mxima instalada


146

La industria salitrera y los recursos hdricos

18.000

45.000

12.000

30.000

6.000

15.000

Precio, US$/t crudo

Produccin, t/ao

Es posible apreciar que la generacin de productos obtenidos desde


el caliche es liderada por SQM, compaa que posee amplia experiencia
en esta actividad. En aos recientes, nuevas empresas y proyectos de
ampliaciones han surgido, estimuladas principalmente por la demanda
y precios del yodo. La regin de Tarapac es la que concentra la mayor produccin de yodo. Si bien el precio del yodo entre 2003 y 2007
creci notablemente, fue durante los ltimos 5 aos en donde el precio
alcanz sus tasas mximas de crecimiento, en torno a 5.350US$/t/
ao, lo que sin duda, ha impactado positivamente en el aumento de
capacidades productivas y operaciones (Figura 4) de este commodity.

0
2003 2004 2005 2006 2007 2008 2009 2010 2011 2012

Tarapac

Antofagasta

Precio

Figura 4. Produccin de yodo en Chile y progresin de precios de este commodity.


Fuente: SONAMI y USGS

Respecto de los nitratos, se pueden clasificar en dos grandes grupos dependiendo de la aplicacin que tengan, estos son: fertilizantes
y sales industriales. Los fertilizantes comprenden: nitrato de potasio,
nitrato de sodio y nitrato de sodio potsico. Chile lidera la produccin
de este tipo de fertilizantes con cerca del 50% de la produccin munEJBM-VFHP MFTJHVFO+PSEBOJB ,FNBQDP
F*TSBFM )BJGB
-BTTBMFT
industriales, es decir, nitrato de sodio y potasio, son empleados como
aditivos y como componente para almacenamiento de energa trmica
en plantas solares. Chile se posiciona a la cabeza en la produccin de
estos insumos.
147

Luis Moreno, Javier Ordez y Luis Cisternas

La mayor parte de la produccin de nitratos en Chile se genera en


la regin de Antofagasta y de forma muy minoritaria en Tarapac. Sin
embargo, una fraccin relevante de las cifras asignadas a la produccin de Antofagasta proviene de nitratos obtenidos en Tarapac. En
trminos generales, durante los ltimos aos las tasas de produccin
de nitrato han decrecido (Figura 5).
Dada la naturaleza diversa de los nitratos naturales, que en algunos
casos son productos de alto valor agregado como fertilizantes de especialidad y en otros casos vendidos a granel como las sales industriales,
no es posible sealar un precio de transaccin.
1.500.000

Produccin, t/ao

1.250.000
1.000.000
750.000
500.000
250.000
0
2003 2004 2005 2006 2007 2008 2009 2010 2011 2012

Tarapac

Antofagasta

Figura 5. Produccin de nitrato en Chile. Fuente: SONAMI.

Usos
Las aplicaciones del yodo abarcan un amplio margen de usos, sin
embargo, los principales sectores son los relacionados con la salud y
alimentacin humana y animal. Se estima que dos tercios del yodo
y sus derivados se ocupan en estas reas. Por otro lado, en el campo
industrial, la demanda ha crecido a consecuencia de la fuerte irrupcin
de productos tecnolgicos basados en pantallas LCD, en donde el yodo
es uno de sus componentes (Tabla 2).
148

La industria salitrera y los recursos hdricos


Tabla 2. Aplicaciones del yodo por sector e importancia en el mercado.

Sector

Aplicaciones

Salud humana y animal

51


Suplementos mdicos para enfermedades
endocrinas
Medios de contraste para imagenologa
Yodforos

Industrial

36

Pinturas y esmaltes
Catalizadores y estabilizadores
Pantallas de LCD
Nylon
Biocidas

Alimentacin



13

Suplemento para forraje de ganado

En el caso de los nitratos, la principal aplicacin es como fertilizantes, los cuales aventajan a los de base amoniacal en que son de
mayor diversidad nutricional (al poseer potasio) y ms adecuados
para cultivos sensibles a la salinidad. Adems, su solubilidad permite
que sean usados en cultivos regados por sistemas tecnificados y de
fertirrigacin, altamente eficientes.
Los nitratos naturales poseen tambin un uso industrial en el campo del almacenamiento de energa trmica en plantas solares; mezclas
de nitrato de sodio (NaNO3) y nitrato de potasio (KNO3) han sido
ampliamente usadas en esta rea; acumulando energa durante el da
y entregndola cuando se necesite.
149

Luis Moreno, Javier Ordez y Luis Cisternas

Empresas procesadoras de caliche


La informacin entregada en esta seccin se obtuvo a travs del cruzamiento de informacin entre declaraciones y estudios de impacto
ambiental disponibles en el Servicio de Evaluacin Ambiental (SEA),
dependiente del Ministerio de Medio Ambiente y de memorias anuales
de algunas compaas.

ACF Minera S.A.


Compaa chilena dedicada a la explotacin y produccin de yodo
y nitratos naturales a partir de caliche. En la planta Lagunas, ubicada en
la comuna de Pozo Almonte, regin de Tarapac se lixivian 4.800.000t/
ao de caliche en pilas de 8m de altura para producir 1.450t/ao de
yodo. Esta empresa se encuentra sometiendo a aprobacin ambiental la
incorporacin de una etapa de recuperacin de 60.000 t/ao de sales de
nitrato. El consumo hdrico es de 108m3/h y proviene exclusivamente
de pozos ubicados a 22km de la planta.

Atacama Minerals Chile SCM


Esta compaa, cuya propiedad pertenece a la empresa canadiense
Sirocco Mining Inc., posee el control de la faena Aguas Blancas, la que
se localiza a 95km al SE de Antofagasta y a una elevacin de 1.100
msnm. En Aguas Blancas comenzaron la operacin empleando pilas
de lixiviacin de 500x500x5 m hasta el ao 2007, desde entonces,
su proceso de lixiviacin ha sido va tanque agitado. Para esto, los
4.056.000 t/ao de caliche que explotan deben pasar por chancado
para reducir el tamao de partcula bajo pulgada (6,35mm). La
lixiviacin se realiza con una mezcla de agua y solucin recirculada. El
consumo total de agua para todo el proceso (lo que incluye la planta
de yodo) es de 483m3/h, de origen subterrneo. La capacidad instalada
de produccin es de 1.500t/ao de yodo metlico, 115.000t/ao de
nitrato y 300.000t/ao de sulfato. No poseen planes de utilizar agua
de mar para la lixiviacin del caliche.

150

La industria salitrera y los recursos hdricos

COSAYACH SCM
Esta sociedad est relacionada a las empresas SCM Cosayach
Cala Cala, SCM Ca Minera Negreiros, Cosayach Nitratos S.A. y
SCM Cosayach Soledad, y se dedica a la produccin de yoduro, yodo
metlico y nitratos. La operacin Cala Cala, ubicada en la comuna
de Pozo Almonte (regin de Tarapac), actualmente produce 260 t/
ao de yodo y tiene contemplado un incremento en la produccin a
1.000 t/ao, previa aprobacin ambiental. El aumento de capacidad
permitir tratar mayor cantidad de soluciones de yoduro producidas
en otras operaciones de la empresa y convertirlas en yodo metlico. De
esta forma, de las actuales 1.800t/ao se llegar a las 6.000t/ao de
yodo. El caliche explotado que es 5.172.000t/ao es acopiado en pilas
de lixiviacin de 90x360x6m y regado por 6 7 meses a una razn
lquido/slido de 1,0 m3/t. Sin el proyecto de ampliacin, el consumo
de agua es 32,4m3/h y tras la aprobacin, aumentar a 180m3/h. Esta
diferencia en la demanda hdrica ser resuelta a travs de suministro
externo con empresa Aguas del Altiplano S.A.

Minera Algorta Norte S.A.


Esta empresa perteneciente a la sociedad formada por Inversiones
Minerales S.A. y Toyota Tsuscho Co. (25,5%) posee su faena productiva
en la regin de Antofagasta. Produce 4.000t/ao de yodo metlico, para
lo cual explotan 18.250.000t/ao de caliche, los que lixivian a travs de
pilas. La granulometra del caliche para la construccin de las pilas es
menor a 75cm por lo que, tras tronadura, el material pasa un chancador
primario. Las pilas poseen dimensiones medias de 225x450x10 m, el ciclo
de lixiviacin alcanza los seis meses y la tasa de riego es de 2L/h/m2. El
agua requerida para esta etapa y todo el proceso alcanza los 540m3/h
y se obtiene directamente desde captacin marina sin tratamiento. Slo
para consumo humano una fraccin de agua de mar es tratada por
osmosis reversa. El agua es recolectada al noreste de Mejillones y desde
esta zona nace una tubera de impulsin que se extiende por 65km con
un diferencial de altura de 0 a 1.300 msnm. Actualmente se encuentra en
calificacin ambiental el proyecto fase II de la compaa, para aumentar el
caudal de impulsin a 1.440m3/h mediante la instalacin de una segunda
151

Luis Moreno, Javier Ordez y Luis Cisternas

caera. Al agua de mar se le aade ocasionalmente antiincrustante para


el control de moluscos. Algorta Norte fue la primera compaa minera
no metlica en usar agua de mar para sus procesos productivos.

SCM Bullmine
&TUBFNQSFTB VCJDBEBFOMBDPNVOBEF)VBSB SFHJOEF5BSBQBD 
produce 2.000t/ao de yodo metlico a partir de la explotacin de
16.100.000t/ao de caliche. Este es lixiviado en pilas de dimensiones
medias de 105x300x8 m con un contenido medio de 284.000t. La
lixiviacin se realiza por perodos de riego entre tres y seis meses a
una tasa de 1,0m3/t, con una solucin lixiviante obtenida de mezcla
entre agua fresca y agua de proceso recirculada a una razn de 35:65.
El agua necesaria tanto para esta etapa como para todo el proceso es
principalmente agua de mar, el que se obtiene mediante una captacin
de 540m3/h por un emisario submarino y el transporte por un ducto
cuya extensin alcanza los 43 km. La tubera instalada posee una
diferencia de cota de 1.350 m. Tambin se emplea agua proveniente
desde vertientes ligeramente salobres, pero en menor medida, con un
consumo de 90m3/h. El ducto de este tipo de agua es de 15,6km y su
diferencial de altura es de 877 a 1.320 msnm.

SQM S.A.
Como fue anteriormente mencionado, SQM es la empresa lder en
la industria del yodo y nitratos. Posee varias faenas relacionadas con la
explotacin del caliche, a saber: Pampa Blanca, Nueva Victoria, Pedro
de Valdivia y Mara Elena. Algunas de ellas se encuentran paralizadas
o bajo proyectos de ampliacin.
Pampa Blanca se localiza en la regin de Antofagasta y posee
una capacidad de explotacin de 7.000.000t/ao de caliche para la
produccin de 2.000t/ao de yoduro y 375.000t/ao de nitratos. Las
operaciones fueron suspendidas en 2010, sin embargo, a la fecha, se
encuentra en proceso de calificacin ambiental un aumento significativo
en la produccin de esta operacin, incorporando mayores capacidades de explotacin de caliche y una planta de yodo, lo que permitir
incrementar en cinco veces la produccin del halgeno, en su forma
152

La industria salitrera y los recursos hdricos

metlica, llegando a 10.000t/ao. As tambin la produccin de sales


de nitrato alcanzar las 1.293.000t/ao, contemplndose para ello
la explotacin de 37.300.000t/ao de caliche. Con las instalaciones
actuales, el consumo total de agua para abastecer el proceso es de
360m3/h, el que se extrae nicamente desde pozos. Sin embargo, con
el proyecto de ampliacin habr una demanda mxima de 2.100m3/h.
La diferencia en la demanda hdrica ser provista con agua de mar sin
desalinizar, para lo cual se proyecta la construccin de un ducto de 77
km con diferencial de altura de 0 a 1.450 msnm. El uso espordico de
antiincrustantes/anticorrosivos e hipoclorito de sodio en agua de mar es
considerado para evitar potenciales obstrucciones de la lnea de agua.
Por otra parte, la oficina Nueva Victoria ver incrementada su
QSPEVDDJOBUSBWTEFMQSPZFDUP1BNQB)FSNPTB FMRVFUJFOFDPNP
objetivo pasar de 4.000 a 11.000 t/ao de yodo metlico y de 1.000.000
a 2.200.000 t/ao de nitrato. Este aumento ser logrado a travs de un
aumento en la explotacin de caliche a 37.000.000 t/ao. Este caliche
ser lixiviado en pilas y el agua necesaria para todo el proceso es del
tipo subterrnea y superficial. Los requerimientos hdricos aumentarn
de 876 a 3.000 m3/h. No se considera el uso de agua de mar para esta
operacin.

Lixiviacin de caliche
Proceso de lixiviacin
La explotacin comercial del caliche comenz en 1830 para la produccin de nitratos, los que eran suministrados a la industria de los
explosivos. A fines del siglo XIX, la produccin de nitratos se convirti
en la industria lder de Chile en trminos de exportaciones y posicion a este pas a la cabeza de la produccin de nitratos alrededor del
mundo (Bermdez, 1987). En 1913, en Alemania, se desarroll la sntesis qumica de nitrato de amonio a gran escala a travs del proceso
)BCFS#PTDI MPRVFUVWPVOFGFDUPOFHBUJWPTPCSFMBFYQMPUBDJOEF
nitratos naturales desde caliche, y por consiguiente, la preponderancia
de Chile como productor principal cay estrepitosamente (Wisniak y
Garcs, 2001).
153

Luis Moreno, Javier Ordez y Luis Cisternas

El procesamiento del caliche comienza con la extraccin del


mineral desde el suelo, removiendo la capa de estril que cubre el caliche, llamado chuca o chusca. Esta remocin se realiza por medio de
tronadura o con equipamiento mecnico. Luego, y dependiendo de la
mineraloga y granulometra, el mineral es acopiado en pilas o pasado
a un proceso de chancado para finalmente ser conducido a tanques
de lixiviacin.
La gradual disminucin de las leyes del mineral (Tabla 3), junto
con un incremento en los costos econmicos y ambientales ha significado en la bsqueda de tcnicas menos costointensivas y de mayor
masividad para el procesamiento hidrometalrgico del mineral de
caliche, como es la lixiviacin en pilas. Esta tcnica fue inicialmente
implementada para la industria del oro a comienzos los aos 1970 y
actualmente se emplea en la extraccin de varios metales como cobre,
plata, cinc, entre otros. La industria del caliche adopt la lixiviacin
en pilas a mediados de la dcada del 80.
Tabla 3. Anlisis histrico de leyes (% p/p) de minerales de caliche.
Perodo de extraccin
Componente
Hasta 1920

1960 1970

1970 2000

NaNO3

20-50

7-9

6,5-8

Na2SO4

12-15

12-16

12-20

I2

0,03

0,03

0,03

Insolubles

6-14

53-68

60-69

Fuente: Lauterbach, 2004

La lixiviacin de caliche es un proceso de transferencia de masa


entre un slido y un lquido por el cual el mineral es regado con un
solvente, frecuentemente agua o soluciones intermedias obtenidas de
etapas aguas abajo del proceso, el que disuelve el contenido soluble
de la matriz slida. El percolado, tambin denominado solucin rica,
es tratado para separar las especies de inters. A diferencia de la
lixiviacin de minerales metlicos, que se encuentra gobernada por
154

La industria salitrera y los recursos hdricos

reacciones qumicas, el procesamiento del caliche se produce sobre la


CBTFEFMBTTPMVCJMJEBEFTEFMBTFTQFDJFTRVFTFEJTVFMWFO 8BETXPSUI 
1987; Valencia et al., 2008)
Durante los primeros aos, el caliche fue procesado en instalaciones
mviles, disolvindolo al interior de tanques de hierro que eran calentadas a fuego directo. Las salmueras resultantes eran subsecuentemente
evaporadas en pozas de cristalizacin. Con esta tcnica, slo minerales
con altas leyes podan ser comercialmente lixiviados (sobre 50% de
nitrato). En 1853, un nuevo proceso fue introducido, permitiendo la
recuperacin de nitrato desde caliches ms pobres (sobre 30%). Esta
tcnica consista en la disolucin del caliche en tanques calentados
con vapor; las instalaciones comenzaron a ser permanentes y las tasas de produccin fueron incrementadas importantemente. En 1878
apareci la tecnologa de lixiviacin Shanks, la cual usaba tanques de
pared doble calentados con vapor, pudiendo tratar caliches con leyes
de hasta 13% de nitrato (Donald, 1936ab; Wisniak y Garcs, 2001).
En la actualidad, y desde un punto de vista industrial, las pilas
son construidas por la acumulacin de entre 600.000 y 900.000t
de caliche ROM, el cual es irrigado con agua de pozo y/o mezcla
entre agua fresca y de proceso con un flujo nominal de entre 2 y
4 L/h/m2. Debido a la presente escasez del recurso hdrico en el
norte de Chile, nuevas fuentes de agua se han estado explorando,
siendo el agua de mar sin tratar una alternativa para la lixiviacin
de las pilas de caliche (Ordez et al., 2013; Taboada et al., 2012;
Torres et al., 2013).
La solucin obtenida de la lixiviacin es enviada a la planta de
extraccin de yodo, donde por reacciones qumicas el yodato presente
en el percolado es recuperado en forma de yodo metlico. El lquido
sin yodo es conducido a pozas de evaporacin, lugar donde se lleva a
cabo la cristalizacin del nitrato de sodio y sulfato de sodio. El nitrato de sodio puede ser transformado a nitrato de potasio, hacindolo
reaccionar con cloruro de potasio:
NaNO3 + KCl KNO3 + NaCl

155

Luis Moreno, Javier Ordez y Luis Cisternas

El paso del yodato obtenido en el lixiviado a yodo metlico comienza ponindolo en contacto con dixido de azufre gaseoso en una
torre de absorcin, lo que produce yoduro en medio cido segn la
siguiente reaccin:
IO3- + SO2 )2O I- + 3SO42- )+
Posteriormente, a travs de la reaccin Dushman el yoduro formado se mezcla con una fraccin de solucin fresca de yodato, proveniente de las pilas (frecuentemente en una relacin 5:1) se genera yodo
metlico en solucin. La reaccin es:
5I- + IO3- )+ 3I2 )2O
Luego, la solucin de yodo se enva a una torre de extraccin y se
pone en contacto con aire en contracorriente para transferir el yodo
desde el lquido al gas. Este gas es puesto en contacto con una solucin
de yoduro y se forma un complejo inestable de triyoduro. La solucin
es recirculada varias veces con el fin de concentrarlo hasta los 130g/L.
Este complejo se transforma en yoduro al ponerlo en contacto con
dixido de azufre en una torre de absorcin:
I3- + SO2 )2O I- )* )2SO4
Este yoduro pasa a la etapa de refinacin, en donde es purificado
y transformado a yodo metlico. El yoduro se hace reaccionar con un
agente oxidante, frecuentemente perxido de hidrgeno para producir
el halgeno, producindose calor:
)* )2O2 I2 )2O
El yodo obtenido, que est como pasta, es fundido a 120C,
luego se lava con agua y prilado, hacindolo pasar an fundido por
boquillas, luego de lo cual se enfra. De esta forma es como el yodo es
mayormente comercializado.
Un panorama general de las etapas implicadas en la explotacin
y procesamiento del caliche es representado en la Figura 6.

156

La industria salitrera y los recursos hdricos

Figura 6. Procesamiento de caliche para la produccin de yodo y nitratos.


Adaptado de Ordez et al. (2013).

Historia de la extraccin de salitre


Los primeros sistemas industriales de produccin de salitre, denominados sistemas de paradas, se remontan entre los aos 1810 y 1813
y consistan en hervir rocas de caliche de alta ley en recipientes grandes
mviles con fuego directo, secando posteriormente las salmueras bajo el
sol. Al agotarse el mineral a procesar, las instalaciones se desplazaban
a nuevos lugares.
Ante la necesidad de aumentar la productividad por la cada vez
ms creciente demanda internacional, el proceso fue tecnificado y las
faenas se definieron como instalaciones permanentes. Esta incursin
tecnolgica conocida como mtodo Gamboni, desarrollada en la dcada de 1850, se basaba en disolver caliches de leyes de hasta 30%
en bateas calentadas con calor indirecto. Aos ms tarde, el mismo
creador de este sistema patentara un mtodo por el cual el yodo poda ser recuperado desde el caliche. Las soluciones an calientes eran
posteriormente enviadas a depsitos de cristalizacin.
Veinte aos despus de la aplicacin de la tcnica de Gamboni,
nuevos aportes fueron realizados en el mejoramiento del procesamiento
del caliche, a travs del sistema Shanks. Este sistema, incorporado por
+BNFT)VNCFSTUPOFFO DPOTJTUBFOFMVTPEFJOUFSDBNCJBEPSFTEF
calor en las paredes de las bateas, mejorando la distribucin del calor.
El mtodo Shanks y sus subsecuentes mejoras permitieron procesar
caliches con leyes de hasta 13%, los cuales eran molidos y cargados a
157

Luis Moreno, Javier Ordez y Luis Cisternas

bateas calentadas con vapor hasta los 70C. Fue ampliamente usado
por las oficinas hasta, incluso, aos posteriores a la depresin salitrera.
En el escenario adverso que supuso la irrupcin del nitrato sinttico,
apareci a mediados de la dcada de 1920 una variacin del mtodo
Shanks que permiti mantener la industria salitrera llamado sistema
Guggenheim. A travs de esta tecnologa, el procesamiento de caliches
con leyes de hasta 7% se hizo posible, empleando temperaturas ms
bajas que el sistema Shanks (35C). Ya en ese tiempo la produccin de
nitratos estaba acompaada por la de yodo, que era recuperado desde
las soluciones obtenidas tras la lixiviacin y desde los finos. Este mtodo
implicaba un mayor coste de inversin, puesto que las capacidades de
procesamiento y el grado de tecnificacin de la planta eran mayores.
Un problema permanente que la industria del salitre ha debido
sortear a lo largo de su historia es la gradual disminucin de las leyes
de sus minerales. El xito de ella depender de su capacidad de adaptacin a los panoramas cambiantes de su proceso. En el caso de la
industria del salitre de los aos 20, algunas faenas estaban trabajando
con depsitos cuyas leyes bordeaban el 7%, de esta forma se hizo necesaria la modificacin del proceso para mantener la rentabilidad de la
actividad. Un resumen de los sistemas implementados industrialmente
para la lixiviacin de caliche en tanques se encuentra listado en Tabla 4.
En 1928 los primeros esfuerzos por encontrar tcnicas ms atractivas para el tratamiento de caliche llegaron a la incipiente lixiviacin
en pilas. Sin embargo, no fue hasta la dcada de 1980 cuando esta
metodologa fue implementada industrialmente. La solucin obtenida
de la lixiviacin realizada a temperatura ambiente era transportada
por caeras a plantas de evaporacin.
dZ
Sistema

Perodo

Leyes de nitratos,
%

Temperatura,
C

Paradas

1809 1852

>50

100

'

1853 1879

>30

80

Shanks

1878 1977

>15

65

'

1923 Actual

>7

35

158

La industria salitrera y los recursos hdricos

Uso de agua de mar en la lixiviacin de caliche


Debido a que la explotacin de caliche se lleva a cabo en una zona
donde el agua fresca es un recurso escaso, nuevas fuentes de agua estn
siendo estudiadas y explotadas para la produccin de yodo y nitratos,
como el agua de mar. En varias operaciones, el agua de mar es la nica
alternativa viable para la lixiviacin no slo de caliche sino tambin
de otros minerales, como cobre.
El empleo de agua de mar pasa por dos alternativas: desalinizar el
agua de mar en la costa y bombearla desalinizada hacia las operaciones
mineras, o el transporte del agua sin desalinizar a la faena y su uso
directo. Escoger la primera estrategia conlleva como nica diferencia
a la situacin actual mayores costos por la propulsin del agua desde
la costa a la mina y por la energa requerida para la remocin de sales va osmosis reversa. Una planta desalinizadora para 1.800m3/h,
utilizando osmosis reversa, tiene un consumo energtico promedio de
3,4kWh/m3 de agua desalinizada, llegando a ser cerca del 80% del
costo total del tratamiento.
Por otra parte, el uso directo de agua de mar puede ser aplicado
a faenas que tengan una infraestructura adaptada a aguas salinas y en
la que las caractersticas del mineral lo permitan. El costo extra asociado al transporte debe ser considerado. Las distancias usuales entre
la zona de captacin y la faena son relativamente cortas: alrededor de
180km para mineras de cobre y 70km para operaciones calicheras.
Dependiendo de las diferenciales de cotas, requerirn ms o menos
puntos de bombeo, los cuales consumen alrededor de 14kWh/m3 de
energa, que es equivalente a cuatro veces el consumo requerido para
la desalinizacin del agua.
Para el uso directo del agua de mar, los tratamientos son mnimos
y tienen que ver con la eliminacin de slidos suspendidos, micro y
macroorganismos (moluscos), stos ltimos pueden potencialmente
obstruir el acueducto. La decisin de no desalinizar baja los costos del
uso de agua de mar entre un 20 y un 25%, los cuales corresponden
al consumo de energa en la planta desalinizadora, otros costos de
operacin y amortizacin de los equipos.

159

Luis Moreno, Javier Ordez y Luis Cisternas

Es cada vez ms comn que las empresas salitreras utilicen agua


de mar directamente en sus procesos. Dentro de los primeros casos
que contemplaron desde el comienzo esta va de abastecimiento est
el proyecto Algorta Norte S.A. Sin embargo, compaas que originalmente utilizaban slo agua subterrnea o superficial se han sumado
al consumo mixto de agua de pozo y de mar, entre ellas, SQM S.A.
y SCM Bullmine. Los consumos hdricos por parte de las empresas
procesadoras de caliche se muestran en Tabla 5.
Tabla 5. Consumo de agua por parte de las principales compaas
con operaciones calicheras.

Compaa

Tipo de agua

Consumo, m3/h

ACF Minera S.A.

Agua de pozo

108

Atacama Minerals Chile


SCM

Agua de pozo

483

COSAYACH Cala Cala SCM

Agua de pozo
Agua de pozo (c)

32
148

Minera Algorta Norte S.A.

Agua de mar
Agua de mar (c)

540
900

SCM Bullmine

Agua de pozo
Agua de mar

90
540

SQM S.A.

Agua de pozo
Agua de pozo (c)
Agua de mar (c)

2.110
2.100
1.800

(c)= Abastecimiento de tercero o captacin en proceso de calificacin

Estudios sobre lixiviacin de caliche


Pruebas de lixiviacin en columnas
La informacin de dominio pblico acerca de pruebas piloto sobre el
uso de agua de mar para lixiviar caliche es escasa, por lo que se describen algunos trabajos experimentales que han evaluado la incorporacin
de este recurso en la industria del caliche. El desarrollo de modelos ha
160

La industria salitrera y los recursos hdricos

1.8
AM3S

180

SC6S
AP6L

135
90
45
0

Concentracin de yodo, kg/m3

Concentracin de nitrato, kg/m3

225

AM3S
SC6S
AP6L

1.2

0.6

0.0
0.0

0.5

1.0 1.5
VL/VB

2.0

0.0

0.5

1.0 1.5
VL/VB

2.0

Concentracin de sulfato, kg/m3

permitido simular el fenmeno de la disolucin de caliche y contribuir


a entender y mejorar este proceso.
Ordez et al. (2013) llevaron a cabo experiencias en columnas
empleando distintos agentes lixiviantes: agua de mar, agua potable,
solucin cargada y solucin diluida, alturas de cama: 60, 80 y 100
cm y tasas de riego: 3, 4 y 6 L/h/m2. Se analizaron varios iones y las
concentraciones experimentales de cada especie fueron comparadas
con las obtenidas a travs de un modelo fenomenolgico previamente
desarrollado (Glvez et al., 2012). La solucin cargada fue preparada
lixiviando por agitacin material fino de caliche; en tanto, la solucin
diluida se prepar mezclando solucin cargada y agua de mar en
iguales proporciones.
La Figura 7 muestra las concentraciones a la salida de las columnas en funcin del volumen de lixiviante por volumen de cama (VL/VB).
Tras la lixiviacin, los resultados muestran que los iones altamente
solubles, como nitrato y yodo, son removidos muy rpidamente a
valores de VL/VB menores que 0,5; mientras que sulfato, un ion menos
soluble, su concentracin aument en un comienzo y empezando a
disminuir a valores de VL/VB de 0,3. Esto debido a que la solubilidad
del sulfato es controlada por la presencia del ion sodio, lo que fue
corroborado por la aparicin de cristales de sulfato de sodio en el
fondo de las columnas.
150
AM3S
SC6S
AP6L

100

50

0
0.0

0.5

1.0 1.5
VL/VB

2.0

Figura 7. Concentracin a la salida de nitrato, yodo y sulfato para las columnas


lixiviadas con agua de mar, tasa de riego 3 L/h/m2, altura de cama 60 cm (AM3S);
solucin cargada, tasa de riego 6 L/h/m2, altura de cama 60 cm (SC6S) y con agua
potable, tasa de riego 6 L/h/m2, altura de cama 100 cm (AP6L).

161

Luis Moreno, Javier Ordez y Luis Cisternas

En resumen, la lixiviacin de caliche con agua de mar no muestra


gran diferencia respecto del mtodo con agua potable. La nica diferencia es que con el agua de mar el sulfato es removido ms lentamente
y los niveles de cloruro a la salida son ms altos.

Modelos de lixiviacin. Modelo fenomenolgico e hbrido


La modelacin de lixiviacin en pilas para minerales metlicos
como el cobre, ha tenido un amplio desarrollo desde los ltimos 30
aos. En contraste con esto, la modelacin de la lixiviacin de caliche
en pilas es una temtica abordada slo recientemente.
Existen diferentes tipos de modelos aplicables a la lixiviacin en
pilas, entre los cuales los ms comunes son los modelos fenomenolgicos, donde los procesos que ocurren en la pila son descritos con
ayuda de ecuaciones de transferencia de masa, transferencia de calor y
reacciones qumicas. La ventaja de estos modelos es que pueden extrapolarse a condiciones diferentes tanto en tiempo como en dimensiones.
Otro grupo de modelos son los empricos, donde ciertas relaciones
son obtenidas entre las variables de operacin y los resultados, por
ejemplo, recuperacin o concentracin. La ventaja de estos modelos
es que son simples, sin embargo, sus resultados no pueden extenderse
a otras condiciones; slo pueden ser aplicados en los intervalos de
parmetros usados en su deduccin. De ah la utilidad de un tercer
tipo de modelos que, empleando resultados experimentales, introducen
relaciones tericas (Mellado et al., 2009) y reciben el nombre de modelos hbridos. Estos ltimos son suficientemente sencillos, requieren
cortos tiempos de resolucin y adems incluyen, en forma simplificada,
muchos de los fenmenos fsicoqumicos de los procesos. La ventaja
de estos modelos es que ellos pueden ser integrados a la optimizacin
de procesos, donde tienen que ser resueltos un gran nmero de veces
(cientos o miles de veces).
La modelacin de lixiviacin de caliche en pilas es un procedimiento complejo, que incluye fenmenos fsicos y qumicos como el flujo
de la solucin lixiviante por la superficie o a travs de las partculas,
la disolucin de las sales solubles que causan el colapso de las partculas y la disminucin de la altura de la pila. Las especies disueltas
162

La industria salitrera y los recursos hdricos

reaccionan entre ellas causando la precipitacin de ciertas sales como


sulfato de sodio. Abundantes cristales de esta sal han sido encontrados
en la parte inferior de las columnas en experiencias a escala piloto. La
modelacin de lixiviacin de caliche no es trivial, puesto que el caliche
est formado por una alta fraccin de minerales solubles con diferentes
velocidades de disolucin y constantes de equilibrio.
)BZNVDIPJOUFSTFOEFTBSSPMMBSNPEFMPTNBUFNUJDPTRVFQVFEBO
ser usados en el diseo y optimizacin de procesos, as como tambin
para entender lo que ocurre al interior de las pilas de lixiviacin. Una
breve descripcin de estos dos modelos es presentada a continuacin.
Para el modelo fenomenolgico es asumido que la disolucin
del caliche es controlada por las especies ms abundantes y que son
mayormente solubles, como nitratos (Glvez et al., 2012). La pila es
modelada como una serie de tanques bien agitados y la disolucin de
los iones es descrita por el modelo de Brunner and Tolloczko (Dokoumetzidis y Macheras, 2006):
(1)

Realizando un balance de material en cada reactor se describe la


variacin de concentracin a lo largo de la pila:
(2)

en donde el lado izquierdo de la ecuacin representa la acumulacin y a


la derecha de la ecuacin se consideran el transporte de las especies con el
lixiviante y la disolucin de la partcula, la que est directamente relacionada con la variacin del radio de esta, incorporado por la ecuacin (1).
Por otra parte, en el modelo hbrido, basado en una ecuacin del
tipo Bernoulli, se considera que la lixiviacin es un fenmeno que ocurre
en dos escalas de tiempo: una para la partcula W y otra para la escala
de la pila T, los cuales son expresados en dos tiempos adimensionales:

163

Luis Moreno, Javier Ordez y Luis Cisternas

(3)

incluye los parmetros operacionales al nivel de la pila, tales como


MBUBTBEFSJFHPRZMBBMUVSBEFMBQJMB) NJFOUSBTRVF Wi considera
los parmetros relacionados con el nivel de partcula, tales como el
radio de la partcula , el coeficiente de transferencia de masa y la
solubilidad de los iones . La recuperacin de una especie i
en
funcin de estas escalas es entonces escrita como:

(4)

Donde la primera exponencial corresponde a la escala de pila y la


segunda al nivel de partcula y t es el tiempo de lixiviacin.

Perspectivas
A travs de stas y otras pruebas realizadas no mostradas en este
captulo se puede mencionar que, tcnicamente, usar agua de mar no
presenta diferencias apreciables en comparacin al agua dulce. Por
tanto, es factible su utilizacin en procesos a escala industrial. Esto se
ve respaldado con el progresivo aumento de operaciones mineras que
emplean agua ocenica, no slo como lixiviante sino tambin como
agua fresca para todo el proceso. La implementacin de este recurso
en las faenas se encuentra, entonces, supeditada a otros anlisis, como
los costos asociados a su captacin e impulsin y los cambios en infraestructura que implican.
En el campo de la investigacin, y bajo la perspectiva de la optimizacin, un tema interesante de abordar es el de las pruebas piloto ms
cercanas a las condiciones reales de operacin. En tanto, los conceptos ms fundamentales asociados a la transferencia de materia entre
164

La industria salitrera y los recursos hdricos

las partculas y el lixiviante, as como la cintica de disolucin, han


comenzado a explorarse en la bsqueda de una comprensin integral
del fenmeno que ocurre en lixiviacin de mineral de caliche en pilas.

Referencias
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166

Medicin y prevencin de la corrosin

Luis Cceres

Resumen
Recientemente el uso de agua de mar en la minera se ha generalizado
en todo el Norte de Chile debido al agotamiento de fuentes de agua
fresca. En consideracin a su elevada salinidad, este recurso marino
puede generar efectos adversos en diferentes unidades de un sistema
de procesamiento de minerales en comparacin a una situacin con
uso de agua fresca. En particular, puede provocar daos significativos
en estructuras y equipos debido a la corrosin, y por consiguiente,
se hace necesario adoptar estrategias especiales para manejo hdrico
en ambiente salino, con el propsito de evitar prdidas importantes
generadas por reemplazo de materiales.
En este contexto, se revisan aspectos tericos y tecnolgicos relacionados con la corrosin de metales en agua de mar en la industria minera.
Los aspectos tericos cubren conceptos termodinmicos, cintica de la
corrosin, mtodos experimentales y formas de corrosin. Los aspectos
tecnolgicos abarcan mtodos experimentales, mtodos de control y
prevencin de la corrosin, y por ltimo, descripcin de la breve experiencia de empresas mineras en el uso de este insumo durante los ltimos aos.

Consideraciones preliminares
La corrosin es un proceso electroqumico de degradacin espontnea
que experimentan los metales en contacto con un medio conductor,
169

Luis Cceres

convirtindose en xidos de composicin que dependen de factores


ambientales. El medio, que puede ser un lquido, gas o slido-liquido
recibe el nombre de electrolito, ya que posee propiedades conductivas
para transferir carga elctrica, requerimiento fundamental en el proceso
de corrosin. La corrosin afecta a todos los sectores industriales con
un impacto significativo en la economa, ya que aparte de los costos
directos para reemplazar y reparar materiales deteriorados por la
corrosin, las empresas pierden ingresos debido al costo de detener
transitoriamente sus procesos productivos.
En particular, la corrosin asociada a la industria minera se ve favorecida por factores naturales existentes en las faenas y se intensifica
an ms cuando se utiliza agua de mar como agua de proceso, debido
a su alta fuerza inica.
Las propiedades ms importantes del agua ocenica son la presenDJBEFTBMFTEFDMPSVSPZTVMGBUP BMUBDPOEVDUJWJEBEFMDUSJDB Q)NPEFrado, capacidad de tamponamiento razonablemente alta, la presencia
de O2 y CO2 disueltos y un gran nmero de compuestos orgnicos,
incluyendo bacterias, algas y otros. Cada uno de estos tiene un papel
en la corrosin de estructuras de hormign y metal en contacto con o
en estrecha proximidad al agua de mar.
En la mayora de los casos, la corrosin no puede ser eliminada,
slo minimizada o controlada a tasas aceptables, utilizando diversos
mtodos que protegen contra la corrosin.
El fenmeno de corrosin es un proceso de enorme complejidad,
ya que concurren aspectos esenciales de la estructura de la materia;
fenmenos de transferencia de energa, en particular elctrica; reacciones qumicas; fenmenos de transformacin estructural y adsorcin
que provocan efectos sorprendentes, como es la pasivacin, la cual
an no es comprendida cabalmente. Para el estudio de la corrosin
se ha desarrollado una variedad de metodologas, algunas de ellas en
pleno desarrollo.
En este captulo se revisan en forma resumida y simplificada los
aspectos esenciales de los mecanismos de corrosin, referido principalmente a acero en soluciones salinas. Su impacto en la industria
minera ser considerado a travs de la descripcin de diversas formas

170

Medicin y prevencin de la corrosin

de corrosin, factores que la favorecen, adems de tcnicas de medicin


y prevencin ms relevantes.

Aspectos electroqumicos de la corrosin en agua de


mar
La definicin de la corrosin se restringe a metales y aleaciones que,
en contacto con el medio que la rodea, generan condiciones de deterioro que alteran negativamente sus propiedades fundamentales de
morfologa de superficie, estructura cristalina y resistencia mecnica.
En relacin con el fenmeno de corrosin de metales en agua de mar,
las reacciones electroqumicas parciales ms relevantes son (Cceres
et al., 2007):
(1)
(2)
(3)
(4)

La reaccin andica (1), que se conoce como oxidacin, genera una


prdida de electrones (2e-) que son captados por las reacciones catdicas (2) y (3), conocidas tambin como de reduccin. Estas reacciones
acopladas conforman el proceso de corrosin y se pueden expresar
como una reaccin global nica (4) denominada REDOX (RED = reduccin y OX = oxidacin). Cabe destacar que el producto de reaccin
en realidad se descompone en una variedad de xidos que depende
de las condiciones del entorno (e.g. goetita, lepidocrocita, magnetita).
Otros aspectos relevantes de las expresiones anteriores son: a)
Neutralidad de carga, esto es, la cantidad total de electrones perdidos
por la reaccin andica es igual a los electrones adquiridos por las reacciones catdicas. En el caso de las reacciones (1), (2) y (3), los electrones
cedidos por la oxidacin se reparten entre las dos reacciones catdicas.
b) Sitios reactivos, por cuanto en metales las reacciones andicas y
171

Luis Cceres

catdicas tienen lugar en sitios especficos en la superficie expuesta. La


calidad de andica o catdica de cada elemento de superficie depende
de su morfologa, agitacin del electrolito y concentraciones de agentes oxidantes. El intercambio de electrones se lleva a cabo en circuito
cerrado a travs del electrolito, sitios andicos y catdicos y masa del
metal. c) Velocidad de corrosin y Ley de Faraday: la velocidad o tasa
de corrosin se expresa en trminos de la velocidad de intercambio de
carga (electrones) por unidad de tiempo y unidad de rea del metal que
se degrada, lo que se conoce como densidad de corriente de corrosin
(icorr). El valor de icorr y la masa de metal degradado siguen la Ley de
Faraday, la cual establece que existe proporcionalidad lineal entre icorr
y la velocidad de disolucin del metal, esto es:
(5)

Donde A es el rea del espcimen, Vcorr es la velocidad de disolucin


del metal en moles/s, n es la carga intercambiada y F es la constante
de Faraday equivalente a 96500 C/mol-eq, y icorr es la densidad de
corriente de corrosin en A/m2.

Cintica de la corrosin
La cintica de corrosin de un metal se caracteriza por la tasa de su
degradacin, la que se puede expresar ya sea en trminos de corriente
equivalente por la Ley de Faraday, o de metal degradado. En este ltimo caso se considera la disminucin de la masa o espesor del metal.
Para la determinacin de la corriente equivalente se utilizan mediciones electroqumicas basadas en barridos de potencial. La corriente
medible es la suma de la corriente de cada una de las reacciones
parciales 1-3. Por convencin se considera que la corriente andica
(corriente de oxidacin de Fe) es positiva y la corriente catdica es
negativa. Para el caso de acero en solucin acuosa se tiene la siguiente
expresin cintica global (Cceres et al., 2007):

172

Medicin y prevencin de la corrosin

(6)

La reduccin de oxgeno es afectada por su difusin y transferenDJBEFDBSHBZTVFYQSFTJOFT 'MJUUZ4DIXFJOTCFSH %BWZEPW


et al., 2005):

(7)

Donde
son las densidades de corriente de in, sobre
tercambio y corriente lmite respectivamente,
potencial de equilibrio
potencial E (V) potencial aplicado,
y
pendiente de Tafel.
Las expresiones de evolucin de hidrgeno y oxidacin de hierro
no son afectados por difusin de productos y sus expresiones son ms
simples:
(8)

(9)

Donde
cambio,

son densidades de corriente de inter,


son sobrepotenciales,
son potenciales de equilibrio y
son
pendientes de Tafel con suscritos que designan la oxidacin de hierro
y evolucin de hidrgeno respectivamente.
Los parmetros de corrosin se determinan mediante un barrido
de potencial por el cual se obtienen valores de corriente a diversos potenciales. Para la corrosin de un metal en contacto con agua de mar, la
tasa de corrosin ocurre a un potencial de equilibrio cuando i = 0. As,
(10)
173

Luis Cceres

Medicin de la corrosin

log(i/(A/m2))

Las tcnicas de medicin de la corrosin se basan en mediciones


electroqumicas, fsicas, como cambio de masa, o alguna propiedad
relacionada con cambios producidos durante la corrosin. De las
tcnicas descritas en bibliografa (Roberge, 2000a; Kelly et al., 2003;
Covino, 2003), las ms usadas son: voltametra de barrido lineal de
potencial, mtodo de prdida de peso y espectroscopa de impedancia
elctrica. En la voltametra de barrido lineal se registra la corriente i
a travs de un electrodo de trabajo en funcin del tiempo t, mientras
que el potencial E aplicado a este electrodo es controlado como una
funcin lineal de t. Durante el experimento el electrodo puede estar
esttico o en movimiento giratorio, como es el caso del clsico electrodo rotatorio (Nikolic et al., 2000). El barrido lineal parte desde un
potencial inicial (Einicial) a una velocidad de barrido entre 1 y 5 mV s-1
para el caso de aceros en agua de mar, hasta un potencial final (Efinal).
Por razones de conveniencia prctica, la representacin de esta curva
se realiza utilizando una escala logartmica para el eje de la corriente.
Esta representacin se denomina diagrama de Evans. Curvas voltamtricas tpicas (llamadas tambin curva de polarizacin) para acero
al carbono en agua de mar aireada y en burbujeo de nitrgeno se
muestran en la Figura 1.

Ecorr,Icorr

174

log(i/(A/m2))

Medicin y prevencin de la corrosin

E (mV/SHE)

Figura 1. Diagrama de Evans de acero al carbono AISI 1020,


en agua de mar aireada (arriba) y desaireada con nitrgeno (abajo).

En el mtodo de prdida de peso la muestra metlica a estudiar es


suspendida en una solucin que contiene los iones agresivos (por ejemplo, Cl-) para simular el caso real de corrosin. El peso de la muestra
se mide a intervalos regulares durante un largo perodo, por ejemplo,
un ao. Con base en este principio se ha desarrollado el mtodo estndar ASTM G 84, denominado cupones o testigos de corrosin.
Estas normas describen procedimientos de ubicacin, instalacin y
exposicin de cupones de corrosin. La forma ms comn de evaluar
la tasa de corrosin es a travs de la siguiente expresin denominada
tasa de corrosin lineal:

(11)

donde, TC es la tasa de corrosin lineal en m/s, M prdida de masa


resultante de la diferencia de peso inicial y final en g, A es rea del
cupn en m2, p densidad del hierro en g/m3 y t tiempo de exposicin
en s. Una forma usual de unidades de corrosin lineal es en mm/ao.
175

Luis Cceres

Este mtodo presenta varias desventajas: largo tiempo requerido


para evaluar corrosin, supone corrosin uniforme del testigo, y no
permite analizar evolucin del fenmeno.
En el mtodo de espectroscopa de impedancia elctrica, se aplica
una perturbacin sinusoidal de potencial elctrico con una frecuencia
variable al material estudiado inmerso en un electrolito especfico, y
se registra la respuesta en corriente dentro de una celda electroqumica. Para agua de mar este mtodo se utiliza slo para determinar la
efectividad de inhibidores de corrosin y de recubrimientos (Bard y
Faulkner, 2001). En esta tcnica las etapas son:
a) Obtencin de valores de impedancia a diferentes valores de
frecuencia aplicada en una celda que contiene el electrolito y la
muestra de metal.
b) Formulacin de un circuito con elementos estructurados en
arreglo serie paralelo de elementos resistivos, capacitivos y otros
que representan el comportamiento de la corrosin. Un diagrama
caracterstico de un proceso de corrosin en agua de mar es el
que se muestra en la Figura 3.
c) Mediante un mtodo numrico aplicables a resultados expeSJNFOUBMFT TFEFUFSNJOBOMPTQBSNFUSPT3T 3 ;XZ$EFM
modelo.
d) Interpretacin de los resultados.

C
Rs

R1

Zw

Figura 2. Circuito equivalente de un circuito que representa un proceso de corrosin


de acero al carbono inmerso en agua de mar.

Las unidades ms usadas para expresar la tasa de corrosin vlida


en forma aproximada para el acero son mostradas en Tabla 1.

176

Medicin y prevencin de la corrosin


Tabla 1. Unidades ms usadas para tasa de corrosin para acero
Unidades

mA/cm2

A/m2

mm/ao

Milsimas
pulgada/ao

g/m2/da

mA/cm2

10

11,6

456

249

A/m2

0,1

1,16

45,6

24,9

mm/ao

0,0863

0,863

39,4

21,6

milsimas pulgada/ao

0,00219

0,0219

0,0254

0,547

g/m2/da

0,00401

0,0401

0,0463

1,83

Factores que afectan la corrosin de metales


en presencia de agua de mar
La tasa de corrosin de aceros depende de su composicin, y de los parmetros del medio que lo rodea (Sheir et al., 2000a). En el caso de agua de
mar, se tiene las caractersticas fsicoqumicas y el rgimen hidrodinmico
de agua que escurre por sobre el metal. De entre los parmetros fsicoqumicos, la concentracin de cloruro es el de mayor relevancia dado
que modifica los parmetros de corrosin de las expresiones (6 - 9) (p. ej.
pendientes de Tafel) de modo que la corrosin se acelera. La concentracin
caracterstica del agua de mar en Antofagasta se muestra en la Tabla 2.
d
Cloruro (CI)

20170

Sulfato (SO42-

2591

Bicarbonato (HCO3)

157

Bromuro (Br )

90

Floruro (F-)

Acido Brico (H3BO3)

31

Sodio (Na )

10440

Magnesio (Mg2+)

1138

2+

464

Potasio (K )

200

Estroncio (Sr2+)

Calcio (Ca )

177

Luis Cceres

Efecto de la concentracin de oxgeno en la corrosin


de metales en agua de mar
En ausencia de oxgeno disuelto la reaccin (7) no tiene lugar, por lo que la
tasa de corrosin es equivalente a la evolucin de hidrgeno. As, en estas
condiciones se observa que, por un lado el potencial de corrosin se hace
menos noble y por otro la tasa de corrosin disminuye significativamente.
Estos efectos se ilustran en la Figura 1; a partir de las pendientes de Tafel
los valores de icorr son 0,7 y 0,3 A/m2, que ocurren en valores de E entre
-256 y -567 mV&&) para agua de mar aireada y sin aire, respectivamente
(Cceres et al., 2007; Sheir et al., 2000b). Este y otros parmetros como
las pendientes de Tafel y corrientes de intercambio se pueden determinar
en forma precisa mediante mtodos numricos de minimizacin de residuos, consistentes en la utilizacin de valores experimentales de densidad
de corriente-potencial (E-i ) en contraste con la expresin terica de E-i
de acuerdo a las expresiones (6-8) (Cceres et al., 2007).

Efecto de la velocidad de agua de mar sobre la corrosin de acero


El caso ms estudiado es la corrosin de acero al carbono, debido
a su uso generalizado en todo tipo de estructuras en equipos mineros.
Se han desarrollado varias correlaciones para estructuras de acero
al carbono en agua de mar a baja temperatura (menor a 15 C), por
ejemplo:
(12)

donde icorr es en mm/ao y t el tiempo de contacto en aos. Esta correlacin es vlida con agua de mar con muy poco movimiento.
Otra correlacin de inters es para estimar el impacto de la velocidad del agua de mar en la corrosin:
(13)

Donde icorr, es en mm/ao, Coes concentracin de oxgeno disuelto


en ppb, V es velocidad en cm/s, D es difusividad del oxgeno en agua en
178

Medicin y prevencin de la corrosin

cm2/s y viscosidad cinemtica en cm2/s. Considerando para agua de


mar en Antofagasta Co2 igual a 6500 ppb, D igual a 2,37x10-5 cm2/s y
igual a 0,0089 cm2/s con valores de V igual a 100 cm/s que son normales para agua de mar en ductos se obtiene un valor de 0,12 mm/ao.

Formas de corrosin presentes en agua de mar


En general la tasa de corrosin en la superficie de un metal no es uniforme (Jeffrey y Melchers, 2007). Las diferentes formas del fenmeno
pueden categorizarse de acuerdo a su aspecto visual en tres grupos,
que se visualizan en la Figura 3: a) Grupo 1, identificacin por aspecto
visual, b) Grupo 2, identificacin visual asistida por mtodos auxiliares,
c) Grupo 3, identificacin solo por microscopa.

Corrosin uniforme Corrosin por picado

Corrosin por erosin

Corrosin por
cavitacin

Menos noble
Ms noble

Corrosin en rendijas

Corrosin galvnica

Corrosin por desgaste

11

Corrosin
intergranular

22
Corrosin
selectiva

Corrosin por
exfoliacin

Corrosin por estres

Corrosin
por fatiga

Figura 3. Representacin grfica de diferentes formas de corrosin.


179

Luis Cceres

Las formas de corrosin ms relevantes en agua de mar son:

Corrosin por picado o localizada


Esta forma de corrosin se manifiesta como deterioro en zonas
localizadas muy pequeas, inducida por la presencia de cloruro en agua
de mar. Esta es difcil de controlar ya que produce pequeos agujeros o
cavidades en el metal que a veces son complicados de detectar, debido
a que pueden ser cubiertos por productos precipitados de la corrosin. Asimismo, el nmero y la profundidad de las cavidades pueden
variar enormemente, y por eso la extensin del dao producido por
la picadura puede ser difcil de evaluar. Como resultado, la picadura,
debido a su naturaleza localizada, frecuentemente puede ocasionar
fallos inesperados. Para el caso de acero al carbono en agua de mar
las picaduras se forman inmediatamente despus de la inmersin del
metal y se manifiestan como puntos de color caf a rojo, lo que se debe
al color de los productos de corrosin. En el transcurso del tiempo la
gran densidad de agujeros dan el aspecto de desgaste generalizado.
El picado en la superficie del metal comienza en aquellas zonas
donde se genera un incremento local de velocidades de corrosin. Esto
se debe a inclusiones, heterogeneidades estructurales o de composicin.
Otras causas del picado son variaciones de concentraciones de iones u
oxgeno, que crean celdas locales de concentracin. A muy altas velocidades de agua de mar, se genera una forma de corrosin denominada
corrosin por erosin debido a un desprendimiento continuo del xido
formado (Meng et al., 2007).
Para prevenir la corrosin por picadura en el diseo de equipos
de ingeniera, es necesario el empleo de materiales resistentes a este
tipo de deterioro. Por ejemplo, si es necesario usar acero inoxidable
en presencia de algunos iones cloruro, se recomienda usar AISI 316;
su contenido 2% de Mo, le confiere mayor resistencia a la picadura
que el acero AISI 304.

Corrosin en rendijas
Se asocia con un electrolito estancado debido a suciedad, grietas
formadas como producto de la corrosin, concentrado, materia or180

Medicin y prevencin de la corrosin

gnica u otros materiales. Esto ocurre en agujeros de la superficie de


un metal o aleacin, debajo de una unin, bajo pernos, en las cabezas
de los remaches y en empalmes de planchas. El proceso de formacin
y crecimiento sigue el mismo principio que la corrosin por picado,
slo que en este caso la iniciacin se favorece en espacios ocluidos en
los que la difusin de oxgeno es muy lenta con relacin a zonas no
ocluidas; esto genera la condicin que requiere un nodo.

Corrosin galvnica
Cuando dos o ms diferentes tipos de metal entran en contacto
con agua de mar, se forma una celda galvnica debido a que metales
diferentes tienen variados potenciales de electrodo o de reduccin.
El agua de mar suministra el medio que hace posible la migracin de
iones, por lo cual los iones metlicos en disolucin pueden moverse
desde el nodo al ctodo. En consideracin a este mecanismo, la forma de evitar la corrosin galvnica es interrumpir el circuito, ya sea
evitando el contacto con un electrolito o aislar elctricamente alguno
de los metales. Este tipo de corrosin puede producirse en aceros no
protegidos que estn en contacto con agua de mar y concentrado de
cobre en suspensin. En consideracin al riesgo que representa este
tipo de destruccin, siempre es recomendable tratar de determinarla
o predecirla.

Degradacin inducida por bacterias (biocorrosin)


Este tipo de corrosin se define como la inducida por la accin de
agentes agresivos producidos por microorganismos, o por la participacin de estos en reacciones electroqumicas que ocurren en la superficie
del metal (Little et al., 2008). Dentro de estos microorganismos estn
las bacterias sulfatorreductoras, las cuales estn involucradas en la
corrosin de aceros en agua de mar. Los microorganismos proliferan
formando colonias que se depositan como una pelcula sobre el metal.
Los efectos principales de la accin de estas colonias son un ennoblecimiento del potencial de corrosin (desplazamiento del potencial
hacia valores ms positivos) y derivatizacin debido a la reduccin de

181

Luis Cceres

sulfatos. Esto ltimo se debe a la formacin de una variada gama de


sulfitos agresivos cuando el sulfato se reduce.

Control y prevencin de la corrosin


El trmino control de la corrosin usado en el mbito de la preservacin
de las propiedades de hierro en forma de acero, hace referencia a la
minimizacin o bloqueo de la reaccin de corrosin. Muchas son las
formas de evitar o por lo menos retardar los fenmenos de corrosin
(Covino, 2003; Sheir et al., 2000b; Roberge, 2000b). El procedimiento
a elegir depende de las caractersticas, dimensiones y aplicaciones del
objeto a proteger. El control se puede efectuar ya sea en el metal, la
interfase o en el propio medioambiente. Aqu slo se revisa el caso de
contacto directo de agua de mar con el metal. En el caso particular de
acero estructural en hormign armado, el dao provocado por agua
de mar infiltrada a travs del hormign es de alta complejidad y su
prevencin requiere de medidas especiales (Ann y Song, 2007).
Los elementos del control y prevencin de la corrosin en agua
de mar son: a) monitoreo de la corrosin, b) seleccin de material, c)
manejo de las condiciones del agua, d) uso de recubrimientos superficiales, e) inhibidores de corrosin, f) aplicacin de proteccin elctrica,
ya sea catdica o andica.
Aparte de las medidas anteriores existen procedimientos genricos
de prevencin de la corrosin aplicables a todos los casos y que forman
parte del diseo de plantas y medidas de monitoreo de la corrosin.
Estos son:
rEvitar reas del metal donde se acumule sedimento o agua de mar
estancada. El sedimento proviene de materia orgnica contenida
en el agua de mar (e.g. microalgas) y promueve ya sea procesos
de biocorrosin o cambios qumicos que aceleran significativamente este fenmeno.
rEvitar el uso de material absorbente en contacto con el metal.
rUsar ensambles de tuberas perfectamente sellados. Uniones o
juntas defectuosas crean cavidades ocluidas que favorecen la
corrosin en rendijas.

182

Medicin y prevencin de la corrosin

Implementacin de programa de monitoreo


de la corrosin
Monitoreo de la corrosin
El monitoreo de la corrosin se refiere a mediciones de corrosin efectuadas en condiciones de terreno, por lo que la seleccin de puntos o
reas para esta funcin es especfica para cada tipo de proceso. Para
una planta de procesos mineros los casos de corrosin se centran en
los equipos de molienda (en particular, corrosin acelerada de bolas
o barras de molienda) y de flotacin, tuberas de transporte de agua
y pulpa, y estanques de acumulacin de lquidos (cido, soluciones
diversas y agua). Para el caso de agua de mar, la corrosin se acelera
debido a su perfil qumico. En la actualidad existe una amplia gama
de tcnicas para detectar, medir y predecir la corrosin. Se debe tener
presente que para cada mtodo existen algunos inconvenientes que
pueden evitarse aplicando una gama de recomendaciones a travs de
estndares. Por ejemplo, al usar cupones de corrosin para el mtodo
por prdida de peso existe el estndar ASTM G4.

Seleccin de material
En general las normas SAE (Society of Automotive Engineers)
clasifican los aceros en: al carbono, de media aleacin, aleados, inoxidables, de alta resistencia, entre otros. De esta clasificacin los aceros
al carbono son los ms econmicos, pero son los de menos resistencia a la corrosin. Sin embargo, por su bajo costo son utilizados en
componentes estructurales en forma masiva, pero aplicando mtodos
de prevencin de la corrosin conforme a criterios de factibilidad
econmica.
Casi todos los aceros al carbono presentan una misma tasa de
corrosin cuando estn inmersos en agua de mar. La adicin de ciertos componentes al acero, como el cromo, produce una significativa
reduccin de las tasas de corrosin en diversos electrolitos. Por su
alto costo los aceros inoxidables, de alta resistencia y otros se utilizan
slo en casos justificados en partes y piezas de maquinarias y procesos
especiales donde el uso de acero al carbono es inadecuado. A pesar de
183

Luis Cceres

la gran cantidad de informacin de corrosin de metales en agua de


mar es necesario efectuar ensayos para condiciones especficas (Santos
et al., 2006).
En cuanto a la condicin de la superficie del metal es importante
mencionar las principales situaciones que exacerban o estimulan la
corrosin localizada y que deben ser examinadas, estas son: discontinuidades geomtricas en la superficie, tales como irregularidades
superficiales (grietas, partes con fluido ocluido, rugosidades), discontinuidades metlicas (soldaduras y juntas de metales diferentes) y zonas
de precipitacin de partculas o sedimentos.

Manejo de las condiciones del agua


Las alternativas de manejo del grado de agresividad de la corrosin
de agua de mar pueden ser a travs del control de los slidos y gases
disueltos, control del contenido de materia orgnica, y supervisin de
las condiciones de operacin de un proceso minero.
rSlidos disueltos. El efecto de los slidos disueltos en la corrosin por agua de mar es muy complejo. En general la presencia
de sales inorgnicas tales como sulfatos y cloruros estimula la
corrosin, destruyendo la formacin de pelculas protectoras en
el metal. El agua alcalina es menos agresiva que aguas cidas o
neutras, por lo que el deterioro puede reducirse significativamente incrementando la alcalinidad del agua de mar. Esta prctica
tiene el riesgo de incrementar la corrosin por picado, a pesar
de una disminucin global de la tasa de corrosin. Esto puede
PDVSSJSTJMBQBTJWBDJOQSPEVDJEBQPSFMJODSFNFOUPEFQ)FT
incompleta. Un aspecto muy importante de los slidos disueltos
es su participacin en la precipitacin sobre el metal de una
pelcula slida protectora que inhibe la ocurrencia de reacciones superficiales de degradacin. Este es el caso del dixido de
carbono disuelto en el agua, que determina el equilibrio entre el
carbonato de calcio, bicarbonato de calcio y dixido de carbono el cual ha sido ampliamente estudiado. En este contexto, las
aguas duras presentan una mayor probabilidad que las aguas
blandas de depositar una capa calcrea sobre la superficie del
184

Medicin y prevencin de la corrosin

metal que lo protege de la corrosin. Para el caso de las aguas


blandas un tratamiento con cal puede inducir la precipitacin
de una pelcula protectora en el metal.
rGases disueltos. Los gases de mayor relevancia en el desgaste
electroqumico de aceros son el oxgeno y dixido de carbono.
El oxgeno promueve la corrosin al actuar como la contraparte
catdica. El aumento de la concentracin de oxgeno produce
una aceleracin de la corrosin hasta un cierto valor lmite, por
sobre el cual la corrosin disminuye. En condiciones ambientales, el valor mximo de la concentracin de oxgeno disuelto
es inferior a dicho valor lmite. El dixido de carbono afecta la
acidez del agua e induce la formacin de una pelcula protectora
de incrustaciones calcreas.
rPresencia de materia orgnica. El agua de mar contiene una
compleja combinacin de componentes orgnicos, tanto vivos
como inertes. La transformacin qumica de materia orgnica
puede producir un ambiente altamente corrosivo como es el caso
de agua estancada, que genera desprendimiento de cido sulfhdrico y una variedad de compuestos afines. Otra condicin es la
formacin de pelculas de colonias bacterianas sobre el metal,
en particular, bacterias reductoras de sulfato.
rEfecto de las condiciones de operacin. Las condiciones de operacin incluyen la temperatura, velocidad del flujo, caracterstica
de diseo y corrientes parsitas. La temperatura del agua afecta
la tasa de corrosin de varias maneras; a travs de la influencia
en la solubilidad de compuestos involucrados en el proceso, tales
como gases (oxgeno, dixido de carbono), slidos (carbonatos,
xidos de hierro) y por efecto tpico sobre reacciones qumicas
por el cual la velocidad de reaccin aumenta con la temperatura. La velocidad del fluido afecta a travs de la transferencia de
oxgeno al metal y de dispersin de productos de corrosin hacia
el seno del fluido. A mayor velocidad se observa mayor tasa de
corrosin, pero existe un lmite de alta velocidad a partir del
cual esta disminuye debido a la ocurrencia de una pasivacin.
En lo que se refiere al diseo se deben observar las siguientes
situaciones: a) Aristas o zonas de cambio brusco de velocidad
185

Luis Cceres

generan condiciones que estimulan una alta tasa de corrosin


local, b) juntas de acero con metales no ferrosos (bronce, cobre)
pueden producir corrosin galvnica, c) generacin de celdas de
corrosin por la existencia de zonas aireadas y no aireadas o de
diferente salinidad; esto se debe a que el potencial de electrodo
de las reacciones parciales depende de la concentracin de los
reactantes. De esto resulta que no es posible aplicar los resultados de laboratorio en forma directa a un caso industrial sin
considerar los verdaderos efectos, a escala real.

Uso de recubrimientos superficiales


La funcin principal de un recubrimiento superficial es aislar el
metal del agua de mar. As, un recubrimiento debe formar una barrera
continua, ya que cualquier imperfeccin puede generar un punto de
degradacin que se propaga hacia los lados.
La tecnologa de recubrimiento est relacionada con una variedad
de conceptos y propiedades dependiendo de su utilidad. Por ejemplo,
pintura antibacteriana que inhibe el crecimiento de microorganismos;
un recubrimiento resistente a incendios que retarda la inflamacin del
sustrato. Para su utilidad en corrosin una cobertura anticorrosivo debe
proveer resistencia contra un ambiente especfico y dado que existe
una gran variedad de electrolitos, entonces existe una gran diversidad
de recubrimientos anticorrosivos. Estos se clasifican en metlicos,
inorgnicos y orgnicos.

Inhibidores de corrosin
Un inhibidor de corrosin es una sustancia qumica que, en pequeas concentraciones en agua de mar, disminuye significativamente la
tasa de corrosin de un metal (Ann y Song, 2007; Santos et al., 2006;
Bregmann, 1963; Amar et al., 2008; Gerengi et al., 2009; Liu et al.,
2011). Estos son muy usados en ductos de transporte de agua de mar
en la minera del norte de Chile. La eficiencia de un inhibidor se puede
expresar en trminos de la eficiencia de inhibicin, EI:

186

Medicin y prevencin de la corrosin

(14)

Donde icorrCI, es la tasa de corrosin sin inhibidor y icorrSI la tasa


de corrosin con inhibidor.
En general un buen inhibidor se desempea con una eficiencia de
95 % a una concentracin de 0,008% y de 90% a una concentracin
de 0,004%.
En la literatura cientfica se han descrito muchos inhibidores,
pero en la prctica muy pocos son utilizados debido a costos, efectos
ambientales y disponibilidad. Los inhibidores disponibles a escala industrial en el mercado son especificados slo con nombres de fantasa,
sin detalles de su composicin. La formulacin se logra por intercambio de informacin entre el fabricante y el cliente a travs de ensayos
previos o especificaciones entregadas por el cliente. Dicha formulacin
consiste de uno o ms compuestos inhibidores con aditivos tales como
surfactantes, promotor de pelcula, de emulsificadores, secuestradores
de oxgeno, y otros. Para el caso de agua de mar se han desarrollado
una variedad de inhibidores que contienen molculas de nitrgeno,
azufre, oxgeno y fsforo, en particular, aquellos basados en fosfonatos
NPMDVMBTRVFDPOUJFOFOVOPPNTHSVQPT310 0)
2) se utilizan
en procesos con agua de mar (Amar et al., 2008).
Esta clasificacin para inhibidores de corrosin est relacionada
con su mecanismo de accin:
rInhibidores pasivantes. Estos provocan un desplazamiento anEJDPEFMQPUFODJBMEFDPSSPTJOIBDJBMBSFHJOQBTJWBOUF)BZ
dos tipos de estos inhibidores, que son aniones oxidantes tales
como cromato, nitrito y nitrato que pasivan el acero en la ausencia de oxgeno, y los aniones no oxidantes, tales como fosfato,
tungsteno y molibdato que requieren la presencia de oxgeno
para pasivar el metal. Los inhibidores basados en cromato son
los ms econmicos y se utilizan en sistemas de recirculacin en
torres de enfriamiento, rectificadores, unidades de refrigeracin,
entre otros procesos.

187

Luis Cceres

rInhibidores catdicos. Los inhibidores catdicos frenan la reaccin catdica o precipitan selectivamente sobre areas catdicas
para incrementar la impedancia, limitando la difusin de especies
reducibles a esta areas. Como ejemplo, el arsnico y antimonio
actan sobre la evolucin de hidrgeno, otros como el calcio y
antimonio pueden precipitar como xidos para formar una cubierta protectora sobre la superficie del metal. Los secuestradores
de oxgeno, tales como el sulfito de sodio, evitan su reduccin.
rInhibidores orgnicos. Estos inhibidores protegen el metal por
la formacin de una pelcula hidrofbica sobre su superficie. Su
efectividad depende de la composicin qumica, la estructura
molecular y la afinidad por la superficie del metal. Dado que la
formacin de la pelcula es un proceso de adsorcin la temperatura y presin del sistema son factores de gran importancia
y el factor dominante de la inhibicin ser la fuerza del enlace
de adsorcin.
rInhibidores de precipitacin. Los inhibidores de precipitacin son
compuestos que presentan una accin generalizada, bloqueando
tanto los sitios andicos como catdicos a travs de la formacin
de precipitados sobre la superficie del metal. De esta manera, las
aguas duras (altas concentraciones de calcio y magnesio) son
menos corrosivas que las aguas blandas debido a la tendencia
a precipitar sobre la superficie del metal formando una pelcula
protectora. Los inhibidores ms comunes de este tipo son los
silicatos y fosfatos. Para agua caliente aireada el uso de silicato
de sodio protege efectivamente el acero, cobre y bronce. Se debe
UFOFSQSFTFOUFRVFFMDPOUSPMEFQBSNFUSPTEFQ)ZOEJDFEF
saturacin es esencial.

Aplicacin de proteccin elctrica


El uso de proteccin elctrica se basa en un principio simple, el
cual es inducir el desplazamiento del potencial del metal en contacto
con agua de mar hacia una direccin donde la corriente de oxidacin
del metal sea mnima (Sheir et al., 2000b). Si esto ocurre hacia potenciales ms negativos que el potencial de corrosin natural entonces el
188

Medicin y prevencin de la corrosin

mtodo recibe el nombre de proteccin catdica, y en caso contrario,


hacia potenciales ms positivos el mtodo se llama proteccin andica.

Proteccin catdica
Para ilustrar el principio bsico de la proteccin catdica se hace
referencia a la Figura 1 que muestra una curva de polarizacin de acero
al carbono en agua de mar. En este tipo de acero, al estar en contacto
con agua de mar, aparece un potencial que se denomina potencial de
corrosin (Ecorr) que es igual a -269 mV&&). Bajo estas condiciones
no hay movimiento de carga neta a travs de la superficie del metal.
Esto significa que la corriente catdica es igual a la corriente andica,
es decir, la corriente de oxidacin de hierro es igual a la suma de las
corrientes de reduccin de oxgeno y evolucin de hidrgeno. Para el
caso de la Figura 4 se observa que la corriente de corrosin es 3,9 A/m2.
Para disminuir la corriente de oxidacin del acero se puede imponer un
potencial catdico respecto del potencial de corrosin, por ejemplo, a
-400 mV&&); en este caso, la corriente de corrosin disminuye a 0.06 A/
m2, a expensas de una corriente total de 6,8 A/m2. Este efecto se puede
lograr con una fuente externa de energa elctrica.
Para grandes superficies de acero la corriente total puede ser muy
alta por lo que por razones de economa, el mtodo de proteccin catdica debe combinarse con algn recubrimiento de la superficie para
generar una curva de polarizacin con corrientes mucho ms bajas.
La proteccin catdica a su vez protege el recubrimiento debido a que
todos los poros o imperfecciones no producirn xidos que son la
causa de falla del recubrimiento. Un efecto secundario de la proteccin
catdica es la formacin de incrustaciones inducida por la generacin
EFJPOFT0)- en la superficie del metal (Sun et al., 2012).

189

Luis Cceres

Figura 4. Curva de polarizacin para acero al carbono en agua de mar a 20 C.


Lnea slida es curva de polarizacin experimental, las lneas punteadas son curvas
de polarizacin parciales de oxidacin de hierro (iFe), reduccin de oxgeno (iO2)
y evolucin de hidrgeno (iH2).

Figura 5. Esquema general de sistema de proteccin catdica por fuente de poder.

La Figura 5 ilustra el arreglo de la proteccin catdica a travs de


una fuente de poder que polariza la estructura. El circuito comprende
una fuente de poder, un electrodo auxiliar que provee de corriente,
190

Medicin y prevencin de la corrosin

la solucin o ambiente corrosivo, y la estructura a ser protegida. La


fuente de poder dirige una corriente positiva desde el electrodo auxiliar
a travs de la solucin corrosiva hacia la estructura. As, esta se polariza catdicamente disminuyendo su potencial y la corriente positiva
retorna a travs del circuito a la fuente de poder. En estas condiciones
el electrodo auxiliar y la estructura deben estar en contacto elctrico
y electroltico; esto significa que iones deben migrar a travs de la
solucin corrosiva.
Normalmente la fuente de poder es un transformador-rectificador
que convierte corriente alterna en corriente continua. El voltaje de
salida continuo oscila entre 15-100 V y la corriente entre 5-100 A.

Proteccin catdica por electrodos de sacrificio


Si la fuente de poder se reemplaza por un electrodo de un potencial
de equilibrio con el medio ms bajo que el potencial del acero, entonces
se tiene el mtodo de proteccin por electrodo de sacrificio. En este
caso la disolucin del segundo metal provee de electrones requeridos
para la polarizacin catdica de la estructura.

Figura 6. Esquema general de arreglo de proteccin catdica


por electrodo de sacrificio.

As, bajo este principio el cinc, aluminio o magnesio podran ser


usados para proteger el acero, y el hierro para proteger el cobre.

191

Luis Cceres

La Figura 6 ilustra el uso del nodo de sacrificio para proteccin


catdica. Se debe tener presente que no es recomendable que un metal
puro sea usado como nodo de sacrificio.
Para el diseo e instalacin de sistema de proteccin catdica
existen detalles operativos de seleccin de material, medicin de resistividad del medio, seleccin de electrodo de referencia y potenciales en
terreno, caractersticas del sitio y estructura, extensin de la estructura
que puede provocar cadas de potencial excesivas en algunos puntos y
caracterizacin qumica del medio agresivo que deben ser analizados
por un experto en estos sistemas.

Proteccin andica
El mtodo de proteccin andica slo es aplicable a un sistema
metal-electrolito que exhibe el fenmeno de pasivacin. Este fenmeno ocurre en sistemas de aceros con algunos cidos concentrados,
tales como cido sulfrico y cido ntrico. La pasivacin consiste en
la formacin de una pelcula protectora de xido sobre el metal a un
determinado rango de potencial, denominado zona pasiva. Esto se demuestra en la Figura 7 como una curva de polarizacin caracterizada
por una disminucin brusca de la corriente a partir de un potencial
intermedio denominado potencial de pasivacin. En condiciones de
equilibrio el potencial del metal se sita en el punto donde la corriente
total es cero y corresponde al punto marcado con Ecorr en la Figura 4.
Generalmente la corriente de pasivacin es muy inferior a la corriente
de corrosin. En un metal en contacto con agua de mar la pasivacin
no ocurre a menos que el agua se acidifique con adicin de cido
sulfrico. En este ltimo caso la pasivacin es inestable por lo que la
proteccin andica no es aplicable para soluciones cidas preparadas
con agua de mar.

192

Medicin y prevencin de la corrosin

1.0



i (A/m2)

0.5

0.0
-1000

Zona transpasiva

Potencial de
pasivacin

Zona pasiva

Corriente
pasiva

-500

500

Potencial
de corrosin

1000

1500

E (mVEHE)

-0.5
Figura 7. Curva de polarizacin de acero en electrolito con pasivacin.

Experiencia en el uso de agua de mar en el norte de


Chile
En general, la estrategia para minimizar los efectos de la corrosin de
aceros en procesos mineros producidos por el uso de agua de mar, se ha
basado en el conocimiento de las alternativas tecnolgicas de prevencin. En consideracin a la importancia que tiene la concentracin de
cloruros en la prediccin de la corrosin, se debe manejar con cuidado
la reutilizacin de agua de mar para evitar un incremento sostenido de
esta. En efecto, la recuperacin de agua de relaves mediante procesos
de sedimentacin, combinado con procesos naturales de evaporacin
debera producir un aumento sostenido de la concentracin de cloruros
a menos que el cloruro precipite como algn mecanismo no precisado.
An no existe evidencia que esto ltimo ocurra.
En la Tabla 3 se resumen los efectos observados en la corrosin de
diversas etapas del proceso minero (Barrera y Cerna, 2009; Moreno
et al., 2011).

193

Luis Cceres
Tabla 3. Resumen de efectos de la corrosin en equipos y estructuras debido al uso de

en el Norte de Chile.
Proceso

Partes afectadas

Materiales

Prevencin

Transporte de
agua de mar

Paredes internas
de tuberas

Aceros diversas
calidades

Uso de inhibidores con



mtodo de prevencin ms
usado.

Tambores

Acero al carbono

Recubrimiento de caucho
ms pinturas especiales en


Estructuras
auxiliares

Acero al carbono

Cubierta de acero inoxidable


o recubrimientos (de
poliuretano).

Acero al carbono

Pinturas especiales para


estructuras y seleccin de
bandas con alto porcentaje
de caucho.


de aceros

Pinturas especiales y
mantencin programada.

Aceros de


Z
pinturas con Zn y Al, sellantes
de poliuretano, rodamientos
sellados. Proteccin catdica
(se aplica en combinacin
con recubrimientos).

Acero al carbono
de estructuras y
acero inoxidable
de raspadores

En consideracin a la baja
velocidad de rotacin
la abrasin es baja. Sin
embargo, algunos puntos

h
especiales con repintado una
vez al ao.

Molino de bolas

Correas
Estructuras y
transportadoras bandas

Ciclones

Conos y ductos
auxiliares

Celdas de

Paredes
de celdas,
rodamientos,
ejes, pernos,
tuercas y
accesorios
metlicos.

Espesadores

Estructuras
soportantes de
raspadores

Referencias
194

Medicin y prevencin de la corrosin

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196

Termodinmica de la lixiviacin
de cobre con agua de mar

Jorge Ipinza

Resumen
La motivacin es: La escasez de recursos hdricos en Chile obliga a
mirar al mar como la alternativa ms adecuada para suplirse de este
importante elemento. El agua dulce representa el 3% del agua disponible (1% subterrnea y superficial, 2% casquetes polares y glaciares)
y la diferencia del 97% corresponde a los ocanos.
El poder altamente solubilizante de los cloruros ha llamado la
atencin en muchos estudios para el tratamiento hidrometalrgico de
NJOFSBMFTTVMGVSBEPT QBSUJDVMBSNFOUFEFMPTTVMGVSPTDPNQMFKPT )Frreros et al., 2005; Peters, 1992; Winand, 1991). Vale la pena recordar
que el cloruro se encuentra naturalmente en el agua de mar. Como
resultado de esto, se han llevado a cabo distintos procesos, los cuales
se diferencian slo por los distintos agentes oxidantes usados: Cu2+,
Fe3+, O2, Cl2, entre otros. Sin embargo, todos usan un medio lixiviante
con altas concentraciones de cloruro, lo cual se logra mediante la adicin de cloruro de sodio, o en menor medida, mediante la adicin de
cloruro de calcio o una mezcla de ambos. En todos estos procesos, el
aditivo salino entrega una concentracin suficientemente alta del ion
cloruro, el cual garantiza la solubilidad del cobre, plomo, oro y la plata.
La adicin de cloruro de calcio permite controlar los sulfatos en
disolucin (Vracar et al., 2000) que precipitan como CaSO4 (yeso) y
tambin, en la lixiviacin en pilas, mejorar la estabilidad estructural
del lecho de mineral, siempre que el contenido de arcillas sea menor
199

Jorge Ipinza

a 15%, para evitar la compactacin del lecho. Asimismo, existe una


amplia informacin que sugiere que la lixiviacin con cloruro cprico,
a elevada temperatura y concentraciones de ion cloruro, est controlada electroqumicamente (Parker et al., 1981) y tambin existe una
buena correspondencia entre el potencial mixto en el medio de cloruro
cprico y la velocidad de lixiviacin (Majima et al., 1985). Que las
disoluciones de cloruro cprico, CuCl2, sean ms eficaces que las de
cloruro frrico, FeCl3, se debe a que la dupla o par Cu2+/Cu+ es ms
rpida y reversible que la dupla Fe3+/Fe2+ en la superficie de la calcopirita
FONFEJPDMPSVSP)FSSFSPTFUBM 
IBOMJYJWJBEPDPODFOUSBEPT
de cobre parcialmente oxidados utilizando cloruro de sodio, NaCl, en
medio cido, obteniendo soluciones con 1,5 a 3,5 g/L de cobre (concentraciones tpicas en la lixiviacin de sulfuros primarios de cobre) y
2 a 5 g/L de cloruros, lo que las hace aptas para un proceso posterior
de extraccin por solventes.
En este captulo se estudia la termodinmica del sistema Cu-Cl)2O, a travs de distintos diagramas que renen la informacin y
facilitan su anlisis, con la finalidad de predecir la estabilidad termodinmica de los diferentes complejos cloro-cobre en funcin del potencial,
Q)ZDPODFOUSBDJOEFMMJHBOEPJPODMPSVSP-PTFGFDUPTEFGPSNBDJO
de complejos conducen a solubilidades ms altas en la mayora de los
casos. Para facilitar el anlisis, se estudian las concentraciones de las
especies en lugar de sus actividades (determinado como el producto
entre el coeficiente de actividad y la concentracin de una determinada
especie), por lo que en un anlisis ms riguroso debera considerar los
coeficientes de actividad de los iones presentes en la solucin.

Antecedentes
Chile y otros pases a nivel mundial han utilizado agua salina (de mar,
con cloruro de sodio, con cloruro de calcio y salmueras naturales) en sus
procesos de concentracin de minerales por flotacin y de lixiviacin
en pilas, algunos de los cuales se indican a continuacin:
Mantos Blancos (Chile): En 1961 lixivia en pilas mineral atacamita
y crisocola, aglomerando en correa con cloruro de sodio. Logra 90%

200

Termodinmica de la lixiviacin de cobre con agua de mar

FYUSBDDJOEFDPCSFDPOTVNPDJEPLH)2SO4/kg cobre. La solucin


rica contena 35-40 g/l Cu, 25-35 g/l Cl-ZHM)2SO4.
Planta Broken Hills Associated Smelters Pty. Ltd. (Australia): Para
el tratamiento de la mata de cobre derivada de un alto horno puesta
en operacin en 1984, es la primera planta de extraccin por solvente,
habilitada para tratar una solucin de lixiviacin de cido sulfrico
con un contenido cercano a 1M de ion cloruro.
Planta de Tocopilla (Chile): Puesta en operacin en 1987, lixivia
su mineral de cobre usando agua de mar y posteriormente extraccin
por solvente.
Planta Lince (Chile): Entra en operaciones a fines de 1991. Supera
los problemas de transferencia de cloruro a electroobtencin produciendo ctodos grado A desde un PLS con un alto contenido de ion cloruro.
Minera Michilla (Chile): Lixivia su mineral (xidos y sulfuros secundarios) usando agua de mar y cloruro de calcio, CaCl2, en medio
cido sulfrico.
Planta Chapi del Grupo MILPO (Per): A fines del 2005, lixivia
minerales de cobre secundario, usando altas concentraciones de cloruro
en solucin de cido sulfrico (Proceso Chapi-LIX).
Proyecto Antucoya (Chile): Despus de los estudios experimentales,
(2010-2011) decide lixiviar su mineral de limonitas de cobre, xidos
verdes y mixtos usando agua de mar.
Divisin Pampa Norte de BHP Billiton (Chile): En los ltimos dos
aos estudia a nivel industrial la adicin de cloruro de sodio en sus
minerales mixtos y sulfuros secundarios.
Otros proyectos que utilizan el agua de mar en sus procesos son, en
Chile, Las Luces, Mantos de la Luna (LX en pilas) y Esperanza (concenUSBEPSB
FO"VTUSBMJB #)13BWFOTUIPSQF/JDLFM MJYJWJBDJO
FO$BOBE 
5FYBEB.JOFT DPODFOUSBEPSB
ZFO*OEPOFTJB#BUV)JKBV DPODFOUSBEPSB


Formacin de complejos y potenciales de electrodos


El uso de agua de mar directo en los procesos hidrometalrgicos
del cobre y en la concentracin por flotacin genera la necesidad de
conocer el impacto que pueden ejercer los iones contenidos en ella,

201

Jorge Ipinza

particularmente el cloruro y el magnesio, sobre la respuesta metalrgica


del mineral en sus procesos de lixiviacin cida o flotacin alcalina.
La presencia de cloruro en medio de cido sulfrico, en la lixiviacin de minerales de cobre (xidos y sulfuros) promueve la formacin
de especies cloro-cobre que modifican los potenciales de electrodos.
Los potenciales de electrodos que se indican a continuacin estn
referidos al electrodo estndar de hidrgeno. Consideremos la semirreaccin:
(1)

y supongamos que el ion hidratado Mn+ forma una serie de complejos


ML, ML2, ML3,.., MLq con un reactivo complejante L, que puede o
no poseer carga inica.
Para mayor simplicidad en la escritura, se omite la expresin de
la carga inica de las especies complejas.
Se puede deducir que:
(2)

donde es la fraccin del ion metlico presente en forma libre hidratada, CM es la concentracin total del ion metlico en la solucin y
1, 2, son las constantes globales de formacin de los complejos
sucesivos. Aplicando la ecuacin de Nernst a la semirreaccin (1) en
funcin de las concentraciones se tiene:
(3)

O bien, considerando la ecuacin (2):


(4)

202

Termodinmica de la lixiviacin de cobre con agua de mar

&OFTUBTFDVBDJPOFT &DPSSFTQPOEFBMQPUFODJBMFTUOEBSEFMB
semirreaccin (1) y E al potencial medido para una concentracin
conocida del ligando L.
Si se conocen los valores de las constantes sucesivas de formacin
de los complejos MLq, la ecuacin (2) permite calcular el valor de
y, sabido ste, se puede calcular mediante la ecuacin (4) el potencial
de electrodo. Inversamente, a partir de mediciones de potencial de
electrodo para varias concentraciones del reactivo complejante L, es
posible determinar el valor de para cada valor de [L] y si se dispone
de suficientes datos experimentales, es posible adems calcular los valores de las sucesivas constantes de formacin 1, 2,, q. Si existen q
constantes, se necesitan q ecuaciones; estas se pueden plantear a partir
de un alto nmero de determinaciones experimentales de E.
La situacin es ms sencilla si solamente se forma una sola especie
compleja MLq dentro de un cierto campo de valores de la concentracin
de L. Entonces, la semirreaccin ser:
(5)

La constante global q de formacin del complejo ser:


(6)

En consecuencia:
(7)

Si los primeros tres trminos del segundo miembro de esta igualdad


se resumen en uno solo, que ser el potencial formal de la semirreaccin (5), resulta:
(8)

donde,
203

Jorge Ipinza

(9)

La ecuacin (9) muestra que el potencial formal disminuye a medida que aumenta la concentracin del ligando en la solucin. Esto
es relevante para la lixiviacin de especies de cobre (como es el caso
de la calcopirita y de xidos e hidrxidos de Cu y Mn) que requieren
potenciales menos oxidantes que los que se observan en una lixiviacin
en medio sulfato o bacteriana (potenciales sobre 750 mV).

Antecedentes qumicos de un medio cloruro-cobre


Se denomina dismutacin o desproporcin a toda reaccin de reduccin-oxidacin, donde un elemento es al mismo tiempo oxidado y
reducido, cuando la suma de los potenciales de los correspondientes
pares redox es mayor a cero.
El ion cuproso (Cu+) normalmente en soluciones acuosas sufre una
dismutacin, es decir, el cobre sufre al mismo tiempo una reduccin
(de Cu2+ a Cu+) y oxidacin (de Cu+ a Cu2+), pero es muy estable en
condiciones no acuosas. El cloruro cuproso (CuCl) es insoluble debido
a que no es afectado por la dismutacin del ion cuproso que ocurre
en soluciones acuosas.
El ion cuproso, tambin forma un ion complejo, CuCl2-, en presencia de un exceso de iones cloruro y esto aumenta la estabilidad
del cloruro cuproso en relacin con el cloruro cprico (CuCl2). Esto
permite que el cloruro cuproso sea muy estable y de fcil preparacin.
En efecto, se puede preparar invirtiendo la reaccin de dismutacin
normal del ion cuproso y haciendo reaccionar cobre metlico con ion
cprico (Cu2+).
Por ejemplo, al adicionar 0,5 g de cuprita en un tubo de ensayo
y agregar 5-10 cm3 de cido clorhdrico concentrado, se obtiene una
solucin verde claro de cloruro cprico. Agregando ahora 1 g de cobre
metlico, se produce un precipitado de cloruro cuproso.
A pesar de que el cloruro cuproso es insoluble en agua, forma un
ion complejo soluble con un exceso de iones cloruro:

204

Termodinmica de la lixiviacin de cobre con agua de mar

(10)

El cloruro cprico se descompone a cloruro cuproso cuando la


solucin se calienta.

Estabilizacin del ion cuproso mediante la formacin


de cloruro cuproso
Se ha indicado anteriormente que el ion cuproso es inestable, pero
que puede estabilizarse mediante la formacin del cloruro cuproso.
La estabilizacin se produce cuando el potencial del par Cu2+/Cu+ se
iguala al potencial del par Cu+/Cuo.
En adelante todos los potenciales estn referidos al electrodo estndar de hidrgeno a 25C.
En ausencia de cloruro, se tienen las siguientes semirreacciones:
(11)
(12)

Debido a que Eo1 < Eo2, es decir, la suma de los potenciales de los
correspondientes pares redox es distinto de cero, se produce la reaccin
de dismutacin.
En presencia de iones cloruro, el ion cuproso da lugar a los siguientes equilibrios:
(13)
(14)
(15)

En el caso del ion cprico se tienen las siguientes reacciones:


(16)
205

Jorge Ipinza

(17)
(18)
(19)

&O HFOFSBM  B VO WBMPS EF Q) DPOTUBOUF  FM SFB EF FTUBCJMJEBE
termodinmica de una especie compleja se incrementa a medida que
aumenta la concentracin del ligando, es decir del Cl-. Para estos efectos,
se define el operador matemtico: pCl= -log [Cl-] (ntese que tiene la
NJTNBEFOJDJORVFFMPQFSBEPSQ)

Por inspeccin de los valores de sus respectivas constantes, podemos ver que nicamente tendrn inters las especies CuCl+ y CuCl2,
cuyas zonas de existencia sern para el ion cprico, Cu2+:

y para el Cu+ (suponiendo una concentracin total de 0,01M):

Si consideramos el par redox Cu2+/Cu+ en medios ricos en ion


cloruro, Cl-, tendremos:
(20)

con un potencial de equilibrio dado por la expresin:


(21)

Esta expresin que no depende del pCl y cuyo potencial normal Eo1 se
calcula fcilmente teniendo en cuenta las constantes de formacin o disociacin de los complejos CuCl2 y CuCl2-. En efecto, para el equilibrio:
206

Termodinmica de la lixiviacin de cobre con agua de mar

(22)

tenemos la expresin:
(23)

Y sustituyendo [Cu2+] a partir de la expresin 2, es decir:


(24)

de donde:
(25)

y [Cu+] a partir de 2 correspondiente,


(26)

de manera que:
(27)

y llevando a la expresin del potencial de equilibrio, se tiene:

(28)

A partir de pCl= -0,7 y hasta pCl= -0,2, existirn en disolucin


las especies CuCl+ y CuCl2-, por lo que el intercambio electrnico ser:
207

Jorge Ipinza

(29)

con un potencial de equilibrio dado por la expresin:


(30)

donde Eo2 depende de 1 y 2, constantes de formacin de CuCl+ y


CuCl2-, respectivamente, es decir:
(31)

El potencial normal condicional o formal tendr la expresin:


(32)

Entre pCl= -0,7 y pCl= 0,1 existe en disolucin la especie CuCl+


y a partir de pCl= -0,2 el ion cuproso est precipitado en forma de
CuCl. Esta especie existir hasta que dismute en Cu2+ y en Cuo segn
la reaccin:
(33)

con una constante de equilibrio que se calcula muy fcilmente a


partir de las semirreacciones:
(34)
(35)

Conociendo los potenciales estndar de los pares Cu2+/Cu+ y Cu+/


Cu , se puede aplicar la ecuacin de Nernst a estos pares, obtenindose:
o

(36)

208

Termodinmica de la lixiviacin de cobre con agua de mar

(37)
(38)
(39)

Igualando estos potenciales tendremos:


(40)

expresin que permite obtener la constante a la cual se produce la


reaccin de dismutacin:
(41)

A partir de esta constante se puede calcular el pCl de dismutacin,


si se supone conocida la concentracin de Cu2+ en equilibrio con las
fases slidas CuCl y Cuo. En efecto, si se supone [Cu2+]= 10-2 M, se tiene:

(42)
(43)

Localice este punto en el diagrama E vs pCl (Figura 1).


De esta manera entre pCl= -0,2 y pCl=+0,1, la reaccin de intercambio electrnico ser:
(44)

Con un valor de equilibrio independiente del pCl y cuyo potencial normal depender de la constante de formacin del CuCl+ y del
producto de solubilidad del CuCl. En efecto, aplicando la ecuacin de
Nernst, se encuentra que:
209

Jorge Ipinza

(45)
(46)

De donde se obtiene:
(47)

A partir de pCl= +0,1 la reaccin de intercambio electrnico entre


el Cu2+ y el CuCl ser la siguiente (hasta pCl= 2,61):
(48)

con un potencial de equilibrio:


(49)

donde Eo4 depender del producto de solubilidad del CuCl, es decir:


(50)

Por ltimo, a partir de pCl= 2,61, nicamente se dar la reaccin:


(51)

con un potencial de equilibrio independiente del pCl.


En lo que respecta al par redox Cu+/Cuo tenemos lo siguiente.
)BTUBQ$M FYJTUFOFOEJTPMVDJOMBFTQFDJF$V$M2-, por lo que el
equilibrio de intercambio electrnico ser:
(52)

con un potencial de equilibrio dependiente del pCl, es decir:

210

Termodinmica de la lixiviacin de cobre con agua de mar

(53)

y donde Eo5 depender de la constante de formacin del complejo


CuCl2-; o sea sustituyendo [Cu+] en la expresin, se tiene:
(54)

por el valor deducido de:


(55)

se tiene enseguida:
(56)
(57)

donde Eo5= 0,226 y siendo el potencial de equilibrio para [CuCl2-]=


10-2 M:
(58)

A partir de pCl= -0,2 empieza a existir la especie CuCl, por lo que


el intercambio de electrones responder al equilibrio:
(59)

con un potencial de equilibrio:


(60)

y donde depender del producto de solubilidad del CuCl, es decir:

211

Jorge Ipinza

(61)

con un potencial normal condicional coincidente con el potencial de


equilibrio y que responde a la expresin:
(62)

Representando estas ecuaciones en un diagrama E-pCl (Figura


1), se pueden apreciar las regiones de estabilidad termodinmica de
los diferentes complejos. A medida que se recorre el eje de abscisas de
derecha a izquierda, aumenta la concentracin de ion cloruro en la
solucin. Este diagrama muestra la zona de estabilidad del ion cuproso,
Cu+, as como las distintas zonas de predominio de todas las especies.
)BZRVFIBDFSOPUBSRVFTJCJFOFMQSFDJQJUBEPEF$V$MFTFMRVFDPmienza a estabilizar al ion cuproso, este grado de oxidacin tambin se
estabiliza por formacin de complejos superiores como el CuCl32-, que
se forman a concentraciones extremadamente elevadas de ion cloruro.
De acuerdo con la Figura 1, a una concentracin del ion cloruro de
20 g/L (agua de mar), es decir pCl=-log(20/35,5)=0,25, existe una mayor
probabilidad de que ocurra el par CuCl+/CuCl. En un proceso de lixiviacin en pilas, esto resulta desfavorable dado que el CuCl es un slido
insoluble. Para evitar su formacin se requiere una buena oxigenacin de
la pila o bien una concentracin adecuada de ion frrico proveniente de la
disolucin de especies contenidas en el mineral (pirita, pirrotita, hematita
y magnetita), permitiendo que ocurran las reacciones (63) y (64).
Para una concentracin de 70 g/L Cl - , se tiene un pCl=
-log(70/35,5)=-0,29 que corresponde aproximadamente a los valores
declarados por Minera Michilla (Chile) y Milpo (Per). Con esta
concentracin de cloruro y en presencia de oxgeno u otro elemento
oxidante, se alcanza un potencial redox del orden de los 550 mV, favorable para la lixiviacin de la calcosina (Cu2S) y calcopirita (CuFeS2).
Este CuCl formado se puede oxidar nuevamente al cloro complejo
cprico lixiviante de acuerdo con la siguiente reaccin:
(63)
212

Termodinmica de la lixiviacin de cobre con agua de mar

Tambin es posible que la disolucin de los xidos de hierro y en


menor proporcin de los sulfuros de hierro, contenidos en el mineral,
aporten el ion Fe2+ a la solucin, que en presencia de oxgeno forme el
ion Fe3+, ocurriendo la reaccin:
(64)

E (V)

y de esta manera proseguir las reacciones de disolucin de las especies


sulfuradas. La reaccin (63) tiene un valor de energa libre de -97,8
kJ/mol (-23,4 kcal/mol).

pC1
Figura 1. Efecto del pCl sobre el potencial de equilibrio del sistema Cu-Cl-H2O.
Concentraciones de especies 10-2 M (0,6 g/L) y 25 C.

-PT EJBHSBNBT EF QPUFODJBM WFSTVT Q)  MMBNBEPT OPSNBMNFOUF


diagramas de Pourbaix en honor a su creador el profesor belga Marcel Pourbaix de la Universit Libre de Bruxelles (Universidad Libre
213

Jorge Ipinza

Eh (V)

de Bruselas), fueron publicados en 1963 (Pourbaix, 1974) y permiten


analizar la estabilidad de las especies cloro-cobre. Un estudio de acUVBMJ[BDJO EFM TJTUFNB $V$M)2O a diferentes concentraciones de
cloruro y temperatura fue realizado por Beverskog y Puigdomenech

&MEJBHSBNBUSBEJDJPOBM&IQ) PEJBHSBNBEF1PVSCBJY
ms
HFOFSBMQBSBFMTJTUFNB$V$M)2O se muestra en la Figura 2. Segn el
diagrama, para mantener en solucin el ion cloruro cprico se requiere
la presencia de cierta concentracin de cloruro libre conservando el
QPUFODJBMEFMTJTUFNBQPSTPCSFMPTN7ZVOQ)NFOPSB &TUF
diagrama muestra que las regiones de predominancia de las especies
cloro-cobre ocurren efectivamente a potenciales redox ms bajos que
la correspondiente a la del ion cprico.

pH
Figura 2. Diagrama de Pourbaix del sistema Cu-Cl-H2O a 25 C, concentraciones
molares unitarias para todas las especies y presin atmosfrica.

Estudios sobre la cintica de la lixiviacin de sulfuros de cobre, que


estn fuera del alcance de este captulo, indican que el azufre slido
formado como producto de la reaccin en una solucin salina, tendra
una estructura cristalina que contrasta con una estructura amorfa (baja
cristalinidad) en medio solo sulfato, como se muestra en la Figura 3.
214

Termodinmica de la lixiviacin de cobre con agua de mar

Figura 3. Formacin de azufre como producto de reaccin


(a) NaCl+H2SO4; (b) H2SO4

%$$)2O
Para el estudio de la interaccin de iones positivos y negativos en
los sistemas acuosos, es decir, la formacin de especies complejas en
dichos sistemas, es necesario plantear un modelo terico basado en
la determinacin de las concentraciones de metales totales y aniones
presentes en un sistema acuoso determinado. El anlisis de especiacin
es un instrumento importante de la qumica analtica que indica la
concentracin y el nivel de oxidacin correspondiente del mismo metal.

215

Jorge Ipinza

Para encontrar las especies predominantes a diferentes concentraciones de cobre y cloruro, se utilizan las constantes de equilibrio
indicadas previamente.

Figura 4. Distribucin de la fraccin molar de especies de cloruros cpricos a 25C,


[Cu2+]= 1,18 x10-2 M.

Resulta interesante contrastar este resultado con el diagrama de


FTQFDJBDJOEFMTJTUFNB'F$M)2O, que se muestra en la Figura 5. Es
importante destacar que a medida que aumenta la concentracin del
ion cloruro, la especie predominante es el FeCl2+ sobre el Fe3+. Ntese
que ambas especies tienen estado de oxidacin +3. Para agua de mar,
con 20 g/L de Cl-, se esperara de acuerdo a esta grfica la presencia en
solucin del orden de 90% de FeCl2+ y slo un 10% de Fe3+.

Figura 5. Distribucin de especies de hierro a 25 C.


216

Termodinmica de la lixiviacin de cobre con agua de mar

En este contexto, se ha logrado determinar que en agua de mar


(20 g/L de Cl- o su equivalente de cloruro de sodio correspondiente a
30 g/L aproximadamente), en medio cido sulfrico, se cumple:
2+

[FeCl]

> [FeCl2]
(aq)

1+

<'F )2O)6]
(aq)

3+
(aq)

El par CuCl+/CuCl, CuCl+/CuCl2- o bien CuCl2/CuCl2- dependiendo


de la concentracin del ion cloruro, puede promover la disolucin de los
sulfuros de cobre de acuerdo con las ecuaciones mostradas en la Tabla 1.
Tabla 1. Lixiviacin de los principales sulfuros de cobre
en medio cloruro-cido sulfrico
'':-1)

Reaccin
Cu2S + Cu2+ + 2 Cl- = CuS + 2 CuCl
+

-46,3

Cu2S + CuCl + Cl = CuS + 2 CuCl

-43,5

CuS + Cu2+ + 2 Cl- = 2 CuCl + S

-25,8

CuS + CuCl+ + Cl- = 2 CuCl + S

-23,0

2+

CuFeS2 + 3 Cu + 6 Cl = 4 CuCl + FeCl2 + 2 S

-73,4

CuFeS2 + 3 CuCl+ +3 Cl- = 4 CuCl + FeCl2 + 2 S

-65,3

Los estudios de lixiviacin de calcopirita (a partir de un concentrado), realizados por Ipinza y Flaquer (2013) y enseguida por Ibez
et al. (2013), muestran que el sistema cloro-cobre produce una mayor
estabilidad termodinmica de los compuestos solubles. Sin embargo,
la mayor cintica de lixiviacin de los sulfuros de cobre, observadas a
nivel experimental e industrial, no necesariamente depende nicamente
de la existencia del par Cu+/Cu2+, sino tambin de otorgar condicioOFTBEFDVBEBTQBSBHFOFSBSjJOTJUVv)$M&OFGFDUP BUFNQFSBUVSB
inferior a 50 C, la mezcla de cloruro de sodio con cido sulfrico
concentrado en el proceso de aglomeracin, produce la formacin de
)$MEFBDVFSEPDPOMBSFBDDJO 
MBRVFSFRVJFSFEFDJFSUPUJFNQP
de acondicionamiento para su completitud (curado salino).
(65)

217

Jorge Ipinza

A temperaturas superiores a 50 C durante la mezcla, se promueve la


GPSNBDJOEF)$MEFBDVFSEPDPOMBSFBDDJO 

(66)

La solubilidad del Na2SO4, es altamente dependiente de la temperatura, como se puede observar en la Figura 6. Se observa que la
solubilidad de Na2SO4)2O es baja a temperaturas menores a 10C,
pero se incrementa rpidamente con la temperatura. En el punto peritctico (PU), se tienen en equilibrio dos fases slidas (Na2SO4 y Na2SO4
)2O) con su disolucin.

Figura 6. Solubilidad del Na2SO4 en funcin de la temperatura

La fuerza de este cido es significativamente superior a la correspondiente a la primera reaccin de disociacin del cido sulfrico,
como se puede ver en la Tabla 2. Cuanto mayor es la fuerza de un
cido menor es su valor de pK (pK= - log K).
Tabla 2. Reacciones de disolucin del HCl y H2SO4
Reaccin

pK

H2SO4 = H+ + HSO4-

2,4 x 106

-6,62

HSO4- = H+ + SO42-

1,0 x 10-2

1,99

HCl = H+ + Cl-

1,0 x 109

-9,00

218

Termodinmica de la lixiviacin de cobre con agua de mar

La Figura 7 muestra el efecto del curado salino sobre la extraccin


de cobre durante la lixiviacin agitada de un concentrado de calcopirita.
El significativo incremento de la extraccin de cobre se ha asociado a la
GPSNBDJOEF)$MjJOTJUVvZTVBDDJOEFTVMGBUBDJOEFMPTTVMGVSPT
de cobre durante el perodo de reposo o curado salino. Este resultado
es consistente con aquellos obtenidos en la lixiviacin de calcopirita
con diferentes concentraciones de NaCl y temperatura (Senanayake,
2009; Ruiz et al, 2011). La influencia del curado salino en la extraccin
de cobre desde sulfuros secundarios del metal (calcosina y covelina)
tambin ha sido publicado (Benavente, 2012).

Figura 7. Efecto del curado salino (20 das) sobre la extraccin de cobre a partir de
un concentrado de calcopirita, 70 C.

Conclusiones
&MNFEJP$V$M)2SO4 (agua de mar y soluciones cloruradas) provee
un sistema acuoso con potenciales redox menos oxidantes que un
TJTUFNB$V)2SO4 y mayor solubilidad del cobre.
Esta condicin es favorable para lixiviar xidos de cobre complejos
(predominancia del Fe2+ sobre el Fe3+) y calcopirita (formacin de capas
de So ms porosas y poco adherentes).
219

Jorge Ipinza

Las soluciones de CuCl2 son ms eficaces que las de FeCl3 debido


a que la dupla o par Cu2+/Cu+ es ms rpida y reversible que la dupla
Fe3+/Fe2+ en la superficie de los sulfuros de cobre en medio cloruro.
La mayor disolucin de los sulfuros de cobre es altamente dependiente de la mezcla entre la solucin salina y el mineral sulfurado
o concentrado de cobre a una temperatura sobre 50 C, previa a la
lixiviacin (agitada o en pilas), y del tiempo de curado.

Referencias
Beverskog, B.; Puigdomenech, I. (1998). Pourbaix diagrams for the system
DPQQFSDIMPSJOF BU  $  4UVEZ GPS UIF 4XFEJTI /VDMFBS 1PXFS
Inspectorate (SKI Rapport 98:19).
Benavente V., (2012). Proceso Chapi-Lix, alternativa para la lixiviacin de
sulfuros secundarios de cobre con sal en medio cido, Encuentro de
Operadores, Instituto Ingenieros de Minas del Per.
)FSSFSPT 0-POHVFJSB )'VFOUFT (Z7JBMT+ 
-JYJWJBDJOEF
Djurleita en un medio Cu2+/Cl-. Proceedings of the III International
$PQQFS)ZESPNFUBMMVSHZ8PSLTIPQ EFMBMEFOPWJFNCSF 4BOtiago, Chile, 85-98.
Ipinza, J.; Flaquer J. (2013). Lixiviacin de minerales de cobre en medio
cloruro-cido sulfrico. II Encuentro Internacional en Operacin y
Mantencin de Plantas de Lixiviacin, Via del Mar, Chile.
Ibez, J.; Ipinza, J.; Guerrero, F.; Gonzlez, J.I. and Vsquez J. (2013). Copper concentrate leaching in chloride-sulphate medium. Copper 2013,
Santiago, Chile.
.BKJNB )"XBLVSB :)JSBUP 55BOBLB 5 
5IFMFBDIJOHPGDIBMcopyrite in ferric chloride and ferric sulfate solutions. Can. Metall. Q.,
24, 283-291.
1BSLFS "1BVM 31PXFS ( 
&MFDUSPDIFNJTUSZPGUIFPYJEBUJWFMFBDIing of copper from chalcopyrite. J. Electroanal. Chem. 118, 305-316.
1FUFST & 
)ZESPNFUBMMVSHJDBMQSPDFTTJOOPWBUJPO)ZESPNFUBMMVSHZ
29, 431-459.
Pourbaix, M. (1974). Atlas of electrochemical equilibria in aqueous solution.
Natl Assn of Corrosion; Second English Edition (June 1974).
Ruiz, M.; Montes, K.; Padilla, R. (2011). Chalcopyrite leaching in sulfate
DIMPSJEFNFEJBBUBNCJFOUQSFTTVSF)ZESPNFUBMMVSHZ 
4FOBOBZBLF ( 
"SFWJFXPGDIMPSJEFBTTJTUFEDPQQFSTVMEFMFBDIJOH
CZPYZHFOBUFETVMGVSJDBDJEBOENFDIBOJTUJDDPOTJEFSBUJPOT)ZESPmetallurgy 98, 21-32.

220

Termodinmica de la lixiviacin de cobre con agua de mar

Vracar, R.; Paresanovic, I.; Cerovic, K. (2000). Leaching of copper (I) sulfide
JODBMDJVNDIMPSJEFTPMVUJPO)ZESPNFUBMMVSHZ 
8JOBOE 3 
$IMPSJEFIZESPNFUBMMVSHZ)ZESPNFUBMMVSHZ 

221

Eplogo

En diciembre de 2010 CONICYT aprob el proyecto Energa y Minera Sustentables: Modelacin y Optimizacin que ha permitido el
USBCBKPDPOKVOUPEF-VJT.PSFOP EFM,5)3PZBM*OTUJUVUFPG5FDInology, Suecia, y Luis Cisternas, de la Universidad de Antofagasta. El
proyecto fue financiado con recursos del FIC regional de Antofagasta.
En 2012, y como parte de ese proyecto, se organiz el seminario Uso
de Agua de Mar en Minera, que convoc a varios expertos a discutir
sobre la utilizacin sustentable del agua de mar como recurso hdrico
en minera. Una idea concluyente fue la necesidad de promover la
educacin, investigacin e innovacin para reducir la brecha para el
uso sustentable del agua de mar en la explotacin de minerales.
Este libro fue escrito para promover el uso de agua de mar en minera y liberar el agua fresca para otros usos. Este desafo es necesario
en el norte de Chile donde los recursos hdricos, distintos del recurso
ocenico, son muy escasos. Pero tambin es una oportunidad. Desde
ese punto de vista este libro es un comienzo que nos permite soar en
un futuro en el cual tengamos las competencias, las tecnologas y conocimiento para el uso de agua de mar en las actividades industriales.
Ese futuro ya empez. En mayo de 2013 se llev a cabo el proyecto
de prospectiva Water in Antofagasta 2040 organizado por Centro
de Investigacin Cientfico Tecnolgico para la Minera (CICITEM) y
VTT con el objetivo de crear una visin y comprensin comn sobre
las cuestiones relacionadas con el agua en Antofagasta para el 2040,
como una forma de construir futuro. En ese proyecto participaron
organizaciones de investigacin, gobierno e industria, entre otras ins225

Luis Cisternas y Luis Moreno

tituciones a travs de seminarios, talleres y entrevistas. Los resultados


se clasificaron en competencias globales, agua y comunidad, agua y
agricultura, y agua para la industria. En este ltimo aspecto los participantes se focalizaron principalmente en agua de mar para la minera.
Recientemente, CONICYT con financiamiento del FIC regional de
Antofagasta aprob el proyecto Agua de Mar Atacama: Integracin
de procesos para el ahorro de energa y agua. El objetivo principal del
proyecto es desarrollar un grupo de investigacin de clase mundial en
el uso eficiente del agua de mar en regiones mineras, sumando sinergias
de las dos ms importantes universidades de la Regin de Antofagasta
(Universidades de Antofagasta y Catlica del Norte), el CICITEM y el
Centro de Informacin Tecnolgica. El proyecto cuenta con el apoyo y
la colaboracin de la SONAMI, Aguas de Antofagasta, Atacama Agua
y Tecnologa, y varias instituciones extranjeras como el MIT (EEUU)
y la Universidad Tecnolgica de Lappeeranta (Finlandia).
Pero esos son ejemplos de acciones que ocurren hoy y a los cuales
se deben de sumar otras iniciativas, otros esfuerzos, otras visiones para
permitir que el agua de mar pueda ser utilizada en todos los mbitos
en forma sustentable. Esta es una tarea donde se deben unir esfuerzos
del gobierno regional, de las industrias, de las universidades regionales
y de la comunidad.

226

Lista de Autores

Hal Aral
Doctor en Geoqumica de la Universidad de Utrecht (Pases Bajos,
1986). Investigador Principal de CSIRO Process Science and Engineering, Australia (1990-2011). Especialista en el desarrollo de tecnologas
de procesos sustentables para la industria de los minerales. Autor de
OVNFSPTBTQBUFOUFTZQVCMJDBDJPOFT"DUVBMHFSFOUFEF*%FO+FSWPJT
Mining Ltd., Australia.
Mara Cristina Betancour
.BTUFSPG"SUTJO&DPOPNJDTEFMB/FX:PSL6OJWFSTJUZ 64" 
FT
directora de estudios de la Comisin Chilena del Cobre. Se ha desempeado como asesora de distintas autoridades pblicas en el Ministerio
EF)BDJFOEBZ#BODP$FOUSBM FOUSFPUSBT BEFNTEFBDBENJDBEFMBT
universidades de Chile, Adolfo Ibez, del Desarrollo y Mayor.
Sergio Castro
Qumico de la Universidad de Chile; Post-ttulo en Metalurgia Extractiva; estudios graduados en Fsico-Qumica de Superficies. Cientfico
visitante, University of British Columbia. Ex profesor de la Universidad
de Concepcin. Especialista en Flotacin de Minerales. Cuenta con
ms de 100 publicaciones tcnicas y ha editado 8 libros. Autor de la
patente de pretratamiento del agua de mar. Actualmente, consultor de
la industria minera en flotacin de minerales.

229

Luis Cisternas y Luis Moreno

Luis Cceres
Doctor en Ingeniera Qumica de la Universidad de Chile (2006) es
profesor asociado de la Universidad de Antofagasta. Autor de artculos cientficos y patentes con experiencia en soluciones aplicadas a
problemas de corrosin.
Luis Cisternas
Doctor en Ingeniera Qumica de la Universidad de Wisconsin-Madison
(USA, 1993) es profesor titular de la Universidad de Antofagasta. Autor
de numerosos artculos cientficos y de los libros Ciencia y tecnologa
en las regiones de Chile (JC Sez, 2007) y Diagramas de fases y su
aplicacin (Revert, 2009).
Jacqueline Cuevas
Doctora en Ciencias Exactas mencin Qumica, Pontificia Universidad
Catlica de Chile, 1997. Postdoctorado en Procesamiento de Minerales,
CSIRO Process Science and Engineering, Australia (2009-2011). Profesora asistente de la Universidad de Antofagasta, donde ha contribuido a
la enseanza e investigacin aplicada a la produccin limpia en minera.
Edelmira Glvez
Ingeniero Metalrgico e Ingeniero Civil Industrial en Sistemas con
postgrado en las universidades de Wisconsin-Madison (Estados Unidos)
y Politcnica de Valencia (Espaa). Actualmente se desempea como
acadmico del departamento de Ingeniera Metalrgica y de Minas de
la Universidad Catlica del Norte.
Jorge Ipinza
Doctor en Ciencias de la Ingeniera con Mencin en Metalurgia
de la Universidad de Concepcin (Chile, 2005), es acadmico del
Departamento de Ingeniera Metalrgica y de Materiales de la Universidad Tcnica Federico Santa Mara (Chile). Autor de artculos
cientficos en el rea de la electroqumica aplicada a la hidrometalurgia del cobre.

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Lista de Autores

Camila Montes
Ingeniero Civil Industrial con mencin en Minera de la Pontificia Universidad Catlica de Chile (2012), se desempea como analista minero
en la Direccin de Estudios de la Comisin Chilena del Cobre en la
elaboracin de estudios que propician la generacin de informacin
para el desarrollo sustentable de la minera.
Luis Moreno
%PDUPSFO*OHFOJFSB2VNJDBEFM*OTUJUVUP5FDOPMHJDP3FBM ,5) 
Estocolmo (Suecia, 1982). Profesor titular en la Escuela de Ciencias
2VNJDBTF*OHFOJFSB2VNJDB ,5)"VUPSEFOVNFSPTPTBSUDVMPT
cientficos en el rea de modelacin de procesos en minera y medio
ambiente.
Ral Montealegre
Ingeniero Qumico de la Universidad de Concepcin y M.Sc. en Ingeniera Metalrgica de la Universidad de Minnesota. Se desempe en
docencia en la Universidad de Concepcin (1954-1973), Subdirector
e investigador en Intec Chile (1973-1980), gerente de investigacin
en Minera Pudahuel (1980-1998) e investigador en Minera Michilla
(1998-2001).
Javier Ordez
Doctor en Ingeniera de Procesos de Minerales de la Universidad de
Antofagasta (Chile). Posee publicaciones sobre modelacin aplicada
a la lixiviacin de caliche en pilas y sus reas de inters son la modelacin matemtica, optimizacin y el procesamiento hidrometalrgico
de minerales.
Jos Valderrama
%PDUPSFO*OHFOJFSB2VNJDBQPSMB6OJWFSTJEBEEF%FMBXBSF 64"
Z
1SPGFTPS5JUVMBSEFMB6OJWFSTJEBEEF-B4FSFOB)BQVCMJDBEPFYUFOsamente en la literatura cientfica sobre propiedades de fluidos puros
y mezclas. Es tambin editor de dos importantes revistas cientficas
internacionales incluidas en SciELO y Scopus.

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en los talleres digitales de

RIL editores
Telfono: 2223-8100 / ril@rileditores.com
Santiago de Chile, abril de 2014
Se utiliz tecnologa de ltima generacin que reduce
el impacto medioambiental, pues ocupa estrictamente el
papel necesario para su produccin, y se aplicaron altos
estndares para la gestin y reciclaje de desechos en
toda la cadena de produccin.

El uso de agua de mar es un requisito para el desarrollo de zonas ridas. En el desierto de Atacama, dicha circunstancia es vital, pues se trata de la regin ms seca
del planeta. Esta zona cuenta con amplia actividad minera, que la hace lder mundial
en produccin de cobre, molibdeno, iodo y litio, entre otros productos, lo que exige
la disponibilidad de grandes volmenes de agua para sus operaciones. La escasez
de recursos hdricos, junto al suministro de energa, son dos factores fundamentales
que pueden inuenciar negativamente el desarrollo de la minera y por ende de Chile.
El agua de mar en la minera recopila valiosa informacin de expertos en diferentes
campos relacionados con el uso de agua de mar en las operaciones mineras y cmo
esta alternativa puede resolver la escasez del elemento hdrico, facilitando, de esta
manera, el desarrollo sustentable de la zona. El libro parte con un anlisis del uso
de los recursos hdricos en minera, cmo el agua de mar sin procesar es usada en la
minera en el mundo y las propiedades sicoqumicas del agua de mar en procesos
industriales. A continuacin, se revisa la utilizacin de agua de mar en otacin de
minerales sulfurados de cobre y las experiencias en lixiviacin de cobre en pilas. Los
recursos hdricos en la industria salitrera, donde agua de mar puede jugar un rol preponderante, son tambin discutidos. Ya que el agua de mar es ms corrosiva, medicin
y prevencin de la corrosin en medios acuosos salinos es estudiada. Finalmente se
presenta la termodinmica de la lixiviacin de cobre con agua de mar.

ISBN 978-956-01-0081-8