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EL AGUA DEL SUELO

EL AGUA EN EL SUELO

El agua tiene propiedades nicas que promueven una amplia variedad de procesos fsicos, qumicos
y biolgicos.
Estos procesos influencian grandemente casi todos los aspectos del desarrollo del suelo y su
comportamiento, desde la intemperizacin de minerales a la descomposicin de materia orgnica,
desde el crecimiento de las plantas hasta la contaminacin del agua.
En el suelo, la ntima asociacin entre el agua y las partculas del suelo cambia el comportamiento
de ambos. El agua causa que las partculas se hinchen y contraigan, que se adhieran unas a otras, y
forma agregados estructurales.
El agua participa en innumerables reacciones qumicas que liberan o adsorben nutrientes, crean
acidez, y desgastan los minerales de tal manera que sus elementos constituyentes contribuyen a la
salinidad del ocano.
Las interacciones suelo-agua determinan la tasa de prdida de agua por lixiviacin, escorrenta
superficial y evapotranspiracin, el balance entre el aire y el agua en los poros del suelo, la tasa de
cambio en la temperatura del suelo, la tasa y clase de metabolismo de los organismos del suelo, y la
capacidad del suelo de almacenar y proporcionar agua para el crecimiento de las plantas.

ESTRUCTURA Y PROPIEDADES RELACIONADAS

La habilidad del agua para influenciar


muchos procesos est determinada
primariamente por la estructura de la
molcula de agua.
POLARIDAD: Los tomos de hidrgeno de
la molcula de agua estn unidos al
oxgeno formando un ngulo de 105. El
agua es por lo tanto una molcula
asimtrica con los electrones
compartidos ms cerca al oxgeno que al
hidrgeno, consecuentemente exhibe
polaridad; esto es, las cargas no estn
igualmente distribuidas. El lado del
hidrgeno tiende a ser electropositivo y
el opuesto electronegativo.

ESTRUCTURA Y PROPIEDADES RELACIONADAS


ENLACE HIDRGENO: A travs del fenmeno de enlace de
hidrgeno, un tomo de hidrgeno de una molcula de
agua es atrado a un oxgeno final de una molcula de agua
cercana, formando un enlace de baja energa entre las dos
molculas. Este tipo de enlace explica la polimerizacin del
agua.
El enlace hidrgeno tambin explica el punto de ebullicin
relativamente alto, calor especfico, y viscosidad del agua,
comparado a las mismas propiedades de otros compuestos
conteniendo hidrgeno, como el H2S, que tienen un alto
peso molecular, pero sin enlace hidrgeno.

ESTRUCTURA Y PROPIEDADES
RELACIONADAS
HIDRATACIN: La polaridad tambin explica porque las molculas
de agua son atradas a iones cargados electrostticamente y a
superficies coloidales.
Cationes como H+ Na+, K+ y Ca2+ se hidratan a travs de la atraccin
al oxgeno (negativo) del extremo de las molculas de agua .
La polaridad de las molculas de agua tambin favorece la
disolucin de sales en agua desde que los componentes inicos
tienen gran atraccin a molculas de agua una a otra.
Cuando las molculas de agua se atraen electrostticamente a
iones cargados o superficies de arcilla, estn ms cercanamente
empaquetadas que en el agua pura. En este estado empaquetado,
su libertad de movimiento est restringido y su estado de energa
es bajo comparado al agua pura.

ESTRUCTURA Y PROPIEDADES RELACIONADAS

COHESIN VERSUS ADHESIN: El enlace


de hidrgeno explica dos fuerzas bsicas
responsables de la retencin y movimiento
de agua en los suelos: la atraccin de
molculas de agua una a otra (cohesin) y
la atraccin de molculas de agua a la
superficie de los slidos (adhesin).
Por adhesin (tambin llamada adsorcin),
algunas molculas de agua son retenidas
rgidamente en la superficie de los slidos.
Las fuerzas de adhesin y cohesin hacen
posible que los slidos del suelo puedan
retener agua y controlen su movimiento y
uso.

ESTRUCTURA Y PROPIEDADES RELACIONADAS


TENSIN SUPERFICIAL: Esta propiedad es comnmente
evidenciada en interfases lquido-aire y resultan de la gran atraccin
de molculas d agua, una a otra (cohesin).
El efecto neto es una fuerza interna en la superficie que causa que
el agua se comporte como si su superficie estuviera cubierta con
una estrecha membrana elstica.
Debido a la atraccin relativamente alta de molculas de agua una
con otra el agua tiene una alta tensin superficial: 72,8
milinewton/m a 20C.
La tensin superficial es un factor importante en el fenmeno de
capilaridad, que determina como el agua se mueve y es retenida en
el suelo.

CONCEPTO DE ENERGA DEL AGUA DEL SUELO


La retencin y movimiento de agua en los suelos, su absorcin y
translocacin en las plantas y su prdida a la atmsfera, son fenmenos
relacionados a la energa.
Diferentes clases de energa estn involucrados, incluyendo la energa
cintica y la energa potencial.
La energa cintica es importante en el movimiento de agua de un ro,
pero en el suelo es mnima, porque el movimiento es demasiado lento.
La energa potencial es la ms importante en determinar el estado y
movimiento de agua en el suelo.
Debemos considerar que, todas las sustancias, as como el agua, tienden a
moverse o a cambiar de un estado de alta a baja energa. Por lo tanto, si
conocemos los niveles pertinentes de energa en varios puntos del suelo,
podemos predecir el movimiento de agua.

FUERZAS QUE AFECTAN LA ENERGA POTENCIAL


ADHESIN: o la atraccin de agua a los slidos del suelo,
proporciona una fuerza mtrica (responsable de la adsorcin y
capilaridad), que reduce marcadamente el estado energtico del
agua cerca a la superficie de la partcula.
ATRACCIN: del agua a iones y otros solutos, resultando en fuerzas
osmticas, tiende a reducir el estado de energa del agua en la
solucin suelo. El movimiento osmtico del agua pura a travs de
una membrana semipermeable en una solucin (smosis) es
evidencia del bajo estado de energa en la solucin.
GRAVEDAD: que siempre lleva el agua hacia abajo. El nivel de
energa del agua del suelo a una elevacin dada en el perfil es
mayor que el agua a una elevacin inferior. Esta diferencia en
energa causa que el agua fluya descendentemente.

POTENCIAL DEL AGUA DEL SUELO


El potencial del agua del suelo viene a ser la diferencia en
niveles de energa entre el agua pura a presin y
temperatura estndar comparado al estado de energa del
agua del suelo.
Esto significa que el agua se mueve de una zona del suelo
que tiene alto potencial del agua a otra que tiene bajo
potencial.
Diferentes fuerzas estn implicadas simultneamente en el
potencial total del agua del suelo: gravitacional, mtrico,
hidrosttico y osmtico.
t = g + m + o + h +

RELACIONES ENTRE LA ENERGA POTENCIAL DEL AGUA


PURA Y EL AGUA DEL SUELO

POTENCIAL GRAVITACIONAL
El potencial gravitacional es resultante de la fuerza de la
gravedad que acta sobre el agua del suelo. La traccin es
hacia el centro de la tierra.
Puede ser expresado matemticamente as:
g = gh
donde g es la aceleracin debido a la gravedad y h es la
altura del agua del suelo sobre una elevacin de referencia.
Despus de una precipitacin o riego, la gravedad juega un
rol importante en remover el exceso de agua de los
horizontes superiores y en recargar la capa fretica debajo
del perfil de suelo.

POTENCIAL DE PRESIN (HIDROSTTICO + MTRICO)


El potencial de presin incluye
(1) la presin hidrosttica debido al peso del agua en suelos
saturados y acuferos,
(2) la presin negativa debido a las fuerzas atractivas entre el agua y
los slidos del suelo (matrix).
La presin hidrosttica da lugar a lo que se denominada potencial
hidrosttico, un componente operacional solo para agua en zonas
saturadas debajo de la capa fretica.
La atraccin del agua a las superficies slidas da lugar a lo que se
denomina potencial mtrico, que es siempre negativo , debido a
que el agua atrada por la matrix del suelo tiene un estado de
energa ms bajo que el agua pura.

POTENCIAL OSMTICO
El potencial osmtico es atribuible a la presencia
de solutos orgnicos e inorgnicos en la solucin
suelo.
Conforme las molculas de agua se agrupan
alrededor de iones o molculas, la libertad de
movimiento (y por lo tanto la energa potencial)
del agua es reducida.
A mayor concentracin de solutos, ms bajo es el
potencial osmtico

EXPRESIN DE NIVELES DE ENERGA


Varias unidades pueden ser usadas para expresar diferencias en
niveles de energa del agua del suelo.
Una es la altura de una columna de agua (cm) cuyo peso iguala al
potencial bajo consideracin.
Una segunda unidad es la presin atmosfrica estndar a nivel del
mar, que es 760 mm Hg 0 1020 cm de agua.
Otra unidad denominada bar aproxima la presin de una atmsfera
estndar.
La energa puede ser expresada por unidad de masa (joule/kg) o
por unidad de volumen (newtons/m2).
En el SIU un pascal es igual a un newton, actuando sobre un rea de
un m2.

EQUIVALENTES APROXIMADOS ENTRE LAS EXPRESIONES DEL AGUA DEL


SUELO Y EL DIAMETRO EQUIVALENTE DE POROS LLENOS DE AGUA
Altura de una
columna de agua
(cm)

Potencial del agua


del suelo (bars)

Potencial del agua


del suelo (kPa)

Dimetro
equivalente de
poros llenos (m)

0,0

10,2

-0,01

-1

300

102,0

-0,10

-10

30

306,0

-0,30

-30

10

1 020,0

-1,00

-100

15 300,0

-15,00

-1 500

0,2

31 700,0

-31,00

-3 100

0,97

102 000,0

-100,00

- 10 000

0,03

DESCRIPCIN CUALITATIVA DE LA HUMEDAD DEL SUELO

La medida del potencial del agua del suelo y el comportamiento observable del agua del suelo
siempre depende de la porcin del agua del suelo que est ms lejos de una superficie de partcula
y por lo tanto tiene el ms alto potencial.
Conforme un suelo inicialmente saturado se va secando, el suelo y el agua del suelo experimentan
una serie de cambios graduales en su comportamiento fsico y sus relaciones con las plantas.
Estos cambios son debido principalmente al hecho que el agua que permanece en el suelo seco se
encuentra en los poros ms pequeos y en pelculas delgadas donde el potencial del agua es
reducido principalmente por la accin de las fuerzas mtricas.
Para estudiar estos cambios se han introducido trminos que describen los grados de variacin de
la humedad del suelo y no debera ser interpretado que el agua existe en diferentes formas.
Estos trminos son: Mxima capacidad retentiva, capacidad de campo, marchitez permanente y
coeficiente higroscpico. Son esencialmente cualitativos y carecen de base cientfica precisa; son
ampliamente usados en el manejo prctico del suelo.

DESCRIPCIN CUALITATIVA DEL AGUA DEL SUELO

MXIMA CAPACIDAD RETENTIVA


Cuando todos los poros del suelo estn llenos con agua, el
suelo se dice est saturado con agua y a su mxima
capacidad retentiva.
El potencial mtrico es cercano a cero.
El contenido volumtrico de agua es esencialmente el
mismo que la porosidad total.
El suelo permanecer en su mxima capacidad retentiva el
tiempo que dura la infiltracin del agua a travs de los
poros grandes (algunas veces denominado agua
gravitacional), debido principalmente a las fuerzas
gravitacionales.

AGUA Y TEXTURA DEL SUELO

CAPACIDAD DE CAMPO

Una vez que la precipitacin pluvial o el riego, han cesado, el agua en los poroso ms grandes del
suelo drenarn hacia abajo algo rpidamente, en respuesta a la gradiente hidrulica (mayormente
gravedad).
Despus de uno a tres das, este rpido movimiento de agua descendente se hace imperceptible
conforman las fuerzas mtricas juegan un gran rol en el movimiento del agua remanente. Entonces
el suelo se dice est en su CAPACIDAD DE CAMPO.
En esta condicin el agua se ha movido de los macroporos y el aire los ha llenado. Los microporos o
poros capilares estn an llenos de agua y pueden suministrarlo a las plantas.
El potencial mtrico est en el rango de -10 a -30 kPa.
El movimiento de agua continuar, pero a una tasa muy lenta, porque es debido primariamente a
fuerzas capilares, que son efectivas solo en microporos.
El agua encontrada en los poros pequeos es suficiente para retenerse en contra del drenaje
gravitacional, pero suficientemente grande para permitir el flujo capilar en respuesta a gradientes
de potencial mtrico, algunas veces denominada AGUA CAPILAR.

CAPACIDAD DE CAMPO
Mientras que el agua del suelo est afectada por la gravedad, el
trmino agua gravitacional se refiere a la porcin de agua del suelo
que fcilmente drena entre los estados de mxima capacidad
retentiva y capacidad de campo.
La mayor parte de la lixiviacin del suelo se presenta como agua
gravitacional que drena desde los poros grandes antes que se
alcance la capacidad de campo.
El agua gravitacional incluye gran parte del agua que transporta
qumicos, como iones nutrientes, pesticidas, y contaminantes
orgnicos a la napa fretica, y finalmente ros y lagos.

CAPACIDAD DE CAMPO
La capacidad de campo es un trmino muy til porque se
refiere a un grado aproximado de humedad del suelo en
que diferentes propiedades del suelo estn en transicin:
A capacidad de campo, el suelo retiene la mxima cantidad
de agua til para las plantas.
La capacidad de campo se aproxima a la humedad ptima
para la labranza o excavacin.
A capacidad de campo, suficiente espacio poroso est lleno
con aire para permitir la aireacin ptima para la actividad
microbial mayormente aerbica y para el crecimiento de la
mayora de las plantas.

COEFICIENTE DE MARCHITEZ PERMANENTE

Una vez que un suelo sin vegetacin ha drenado hasta su capacidad de campo, el
posterior secado es algo lento, especialmente si el suelo est cubierto para reducir
la evaporacin.
Sin embargo, si las plantas estn creciendo en el suelo, removern agua de la zona
radicular y el suelo continuar secndose. Las races removern progresivamente
el agua de los poros ms pequeos donde el potencial mtrico es ms bajo y las
fuerzas que atraen el agua a los slidos son mayores. Posteriormente, se hace ms
difcil para las plantas remover agua del suelo a una tasa suficiente para llenar sus
necesidades, apareciendo una condicin de marchitez que se hace permanente.
Para la mayora de las plantas en esta condicin el potencial del agua del suelo
tiene un valor de casi -1 500 kPca (-15 bars) y el contenido de agua en el suelo es
llamado COEFICIENTE DE MARCHITEZ O PORCENTAJE DE MARCHITEZ
PERMANENTE.
En esta condicin el suelo parece estar seco, aunque el agua permanece en los
poros ms pequeos y en pelculas muy delgadas alrededor de las partculas del
suelo (alrededor de 10 molculas de espesor).

AGUA DISPONIBLE DEL SUELO


El agua retenida en los suelos entre los
estados de capacidad de campo y coeficiente
de marchitez (entre -10 a -30 kPca y 1 500
kPca) se denomina AGUA DISPONIBLE.

COEFICIENTE HIGROSCPICO

Aunque las plantas ya no extraen agua del suelo ms all del punto de marchitez
permanente, si el suelo est expuesto al aire, el agua continuar perdindose por
evaporacin.
Cuando la humedad del suelo es menor que el punto de marchitez, las molculas
de agua que permanecen estn muy fuertemente retenidas, siendo adsorbidas por
superficies coloidales.
En este estado la atmsfera sobre una muestra de suelo est esencialmente
saturada con vapor de agua (98% de humedad relativa) y el equilibrio es
establecido a un potencial del agua de -3 100 kPa.
El agua es retenida en pelculas de 4 a 5 molculas de espesor y tan rgidamente
que mucha del agua no es lquida y puede moverse solo en la fase de vapor. El
contenido de agua en este punto se llama COEFICIENTE HIGROSCPICO.
El agua del suelo considerada NO DISPONIBLE para las plantas incluye el agua
higroscpica as como la porcin de agua capilar retenida a potenciales inferiores
de 1 500 kPca.

CURVA POTENCIAL DE HUMEDAD DEL SUELO-CONTENIDO DE AGUA

CONTENIDO VOLUMTRICO DE AGUA EN EL SUELO

El contenido volumtrico de agua en el suelo


v, es definido como el volumen de agua
asociado con un volumen dado (usualmente 1
m3) de suelo seco.

MEDIDA DEL CONTENIDO DE AGUA


MTODO GRAVIMTRICO: Es una medida directa
del contenido de agua del suelo y es por lo tanto
el mtodo estndar por el cual son calibrados
todos los mtodos indirectos.
Una muestra de suelo hmedo es pesada y luego
secada en una estufa a una temperatura de 105C
por alrededor 24 horas y finalmente pesado
nuevamente. La prdida de peso representa el
agua del suelo.

MEDIDA DEL CONTENIDO DE AGUA

MTODO GRAVIMTRICO:

Peso de suelo hmedo (PSH) peso de suelo seco (PSS)


x100
CLCULO DE AGUA VOLUMTRICA: Peso de suelo seco (PSS)
g (%)

v g x densidad aparente
EJEMPLO: PSH = 100 g. PSS = 70 g. Densidad aparente = 1,3 Mg.m-3

g (%)

100 70
x100 42,8 428 g.kg -1 0,428 kg/kg
70

v 0,428 kg.kg 1 x 1,3 Mg.m-3 0,556 m3

Segn estos datos, un metro cbico de suelo (cuando est seco) tiene una masa de 1300 kg. La
masa de agua asociada con esta masa de suelo seco es 0,428 x 1300 = 556 kg. Desde que 1 m3 de
agua tiene una masa de 1000 kg, los 556 kg de agua ocuparn 556/1000 o 0,556 m3. De tal manera
que el contenido de agua en volumen es 0,556 m3/m3 de suelo seco.