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LahistoriadelincrebleAmstradCPC464

POREMILIO20/04/2015

Fue

un

ordenador

domstico

que

encarn

muchas

contradicciones.Violaluzunosmesesdespusdeproducirseel
gran boom britnico de los microordenadores a principios de los
80.Fueuntrabajoapresurado:lamquinapresentadaalaprensa
en la primavera de 1984, ni siquiera exista nueve meses antes.
Fue uno de los ordenadores personales britnicos mejor
fabricados de su poca, a pesar de provenir de una compaa
conocida entonces por sistemas hifi de bajo coste. Apareci
cuandosufabricantedecidiqueeraelmomentoadecuado.
Lainvitacinalapresentacin,quetuvolugareljueves12deabril
de1984,alas11:30delamaana,enelWestminsterSchoolde
Londres, tentaba a los asistentes con la promesa de conocer a
Einstein, Archimedes, William Shakespeare, Monet y Ravel. En
realidadibanadescubrirelAmstradCPC464CPCporColour
PersonalComputer.

Diseopromocional:unodelosprototiposdel464,cortesadeSimon
Rockman

NoestclarocundodecidiAmstradentrarenelmercadodelos
ordenadores domsticos. Desde principios de los 80, el
responsable de la compaa, Alan Sugar mucho antes de su
ascensoalanoblezaydesushabitualesaparicionesentelevisin
pareca bastante escptico respecto a las nuevas tecnologas.
Noporquenofueranbuenas,sinoporquepensabaquelamayora
de usuarios corrientes, que conformaban la base de clientes de
Amstrad,nolasquerannilasnecesitaban.
Tanto si ese era su punto de vista, como si se trataba de una
astucia comercial para desviar la atencin de lo que realmente
pensaba, cambi de parecer en algn momento de 1982,
posiblemente tras la llegada del Sinclair ZX Spectrum, que fue
lanzadoenabrildeaquelaoaunquenollegalastiendashasta
unosmesesdespus.
ElSpectrumnofueelprimerordenadorbritnicocapazdemostrar
colores, ni el primero para uso domstico, pero s demostr que
haba un gran mercado por explotar para un ordenador bonito,
barato y en color. Sugar no fue el nico inspirado por el Sinclair
Spectrumqueentrenelnegociodelainformticadomstica.Era
la poca de fabriques lo que fabriques, se va a vender. Qu
compaa del sector se poda resistir? Especialmente ahoraque,
talcomoindicaSugarensuautobiografade2010,WhatYouSee
is What You Get, las ventas de Amstrad en electrnica de
consumoempezabanaestancarse.Necesitbamosdarunpaso
enotradireccinyencontrarunsectoroproductoquenosllevase

denuevoalcrecimiento,escribi.
Aprincipiosde1983seinicieltrabajoenelordenadordomstico
de Amstrad, encargando un anlisis de las diferentes mquinas
contra las que competira al ingeniero Ivor Spital, que haba
trabajado para la firma desde sus inicios. Adquiri un montn de
modelosparavercmofuncionaban,quconfiguracinrequeran,
losextrasqueincluanycuntocostabafabricarlos.

Venganyveanellanzamientodeunnuevoordenador:lainvitacinala
presentacindelCPC464

ElresultadodelainvestigacindeIvorfuequeAmstradpoda,y
deba, entrar en el mercado y aprovechar sus armas: la
integracindehardwaredebajocosteenunproductoquedeba
venderseaunprecioasequible,orientadoalacompraimpulsiva.
Amstradfueunodelosprimerosdefensoresdelossistemashifi
todo en uno, con altavoces incluidos. Surgi la idea de fabricar
una versin mejorada de un clon asitico del Apple II, pero fue
rechazada.
Miconceptoerasimple:mamypapnoqueranqueelpequeo
Johnny se aduease del televisor, as que nuestro ordenador
deba incluir su propio monitor, teclado completo y cassette
incorporado para cargar software, y conseguir todo ello a un
precio de 199 libras, escribi Sugar en 2010. De este modo, el
pequeo Johnny lo poda tener en su propio dormitorio, dejando
libreeltelevisorfamiliar.

Amstrad careca de experiencia en hardware y software, as que


lo encargara todo a terceros excepto la carcasa, de ello se
ocupara uno de los hombres de confianza de Sugar: Bob
Watkins, quien se haba incorporado a Amstrad algunos aos
antes como dibujante y diseador, aunque en ese momento ya
ocupabaelcargodedirectortcnicoydeproduccin.
Amstradtuvoprontopreparadoeldiseodelacarcasa,eincluso
habaconstruidolosmoldesnecesariosparainiciarsuproduccin.
Habanelegidoeltecladoylaunidaddecassette.Habandefinido
dnde se ubicaran los puertos, y dnde deban practicarse los
orificios en la placa base para alojar los tornillos que uniran las
dos mitades de la carcasa. Al equipo de produccin de la
compaa slo le quedaba esperar la placa madre y el software
quecorreraenella.

Elprimerequipodedesarrollo
Alrededor de abril de 1983 encontraron los socios para el
desarrollo: Una pareja de hippies con pelo largo que ya nos
haban ayudado anteriormente, escribi Sugar en su
autobiografa. Aseguraban que podan disear fcilmente una
placa base para montar en el interior de aquel hermoso
equipamiento exterior. Es ms, dijeron que podan hacerlo en
muypocotiempo.
Se comenz trabajando en un sistema basado en el procesador
6502,poraquelentoncesutilizadoenlosBBCMicro,Commodore
64 y Apple II, y que apareca en el anlisis competitivo como
muchomsindicadoqueelZ80.Peroconlallegadadelverano,
resultabaevidentequeeldesarrollodelhardwareyelsoftwareno
ibaporbuencamino.NodisponandeunaROMporquenohaba
nada que grabar en ella. Y pareca que los diseadores haban
creado un sistema basado en docenas de chips, sin ser
conscientes de que muchos de ellos podan integrarse en uno
nicohechoamedida,porunafraccindesucoste.
Cinco aos despus, se supo que uno de los dos componentes
del equipo de desarrollo fue incapaz de lidiar con la presin que
supona la fecha lmite impuesta por Amstrad, y renunci
inesperadamente. Devolvi el anticipo que haba percibido de
Amstradyabandonelproyecto.

La autobiografa de Sugar lo cuenta con ms detalle: el


desarrollador en cuestin era Paul Kelly, el ms espabilado del
dodinmico,yaadequefuecomosihubiesedesaparecidosin
ms.PareceserqueelpadredeKellyencontralchicoexhausto
enelsuelo,ytuvoquellevrseloparaquesepudierarecuperar.
Lo cierto es que Kelly y su compaero abarcaron ms de lo que
podan. Su accidental afirmacin Bueno podemos hacerlo en
un mes, fue tomada en serio por Alan Sugar y Bob Watkins, a
pesar de que no fuera esa su intencin. Cuando se cumpli el
mes,Watkinscomenz,nosinrazn,apreguntarporelsoftware
ysuprevisindetenerlolisto.Kelly,siendoconscientedequela
tarea era mucho ms ardua de lo que se imaginaba, no ofreci
una respuesta clara. Ello aument la presin a la que se vea
sometido, pero qu poda hacer, debi pensar, si no era capaz
deconseguirlodeningunadelasmaneras?
Aparentemente,Kellyserecuperdesucrisis,puestoqueSugar
comenta que en un momento dado les proporcion software en
cdigo mquina, listo para grabar en ROM. Pero, asegura el
dirigente de Amstrad, que aquel software era slo basura, una
coleccin de bytes sin sentido, lo suficientemente extensa como
parallenarelchip.ErasloalgodebasuraparamanteneraBob
callado,ynosedescubrilatretahastaqueToshibalograben
la ROM. Sugar no lo comenta, pero en este punto es difcil
imaginarotraopcinparaloparaWatkins,quequitarlesdelas
manos el proyecto a los hippies y entregrselo a alguien ms
capaz.

Segundoequipodedesarrollo
Hablemos de Roland Perry y William Poel. Estos dos hombres
representaran la entrada y rpida expansin de Amstrad en el
mercado britnico de ordenadores, no slo por sus logros en
informticadomstica,sinoporsuanmsexitosaincursinenla
informtica empresarial. En aquella poca trabajaban por cuenta
propia en Ambit International, una empresa fundada por Poel,
ubicada en Brentwood (Essex), y dedicada al suministro de
componentesylaconsultoradediseodehardware.
Perry y Poel eran amigos desde nios, y desarrollaron juntos su
intersporlaradioylaelectrnicaenelinstituto,afinalesdelos

60. En 1971 tomaron caminos distintos: Roland se march a la


Universidad de Cambridge para continuar sus estudios William
permanecienBrentwoodyseincorporalmercadolaboral.Pero
ambos siguieron en contacto. En 1972, Poel fund Ambit
principalmente, cuenta Perry, para conseguir un kit fuera del
alcance de los ajenos al negocio: Encarg cientos de
dispositivos,paraquedarseconunoyvenderelresto.
Mientras tanto, Perry indagaba entre los distintos grupos de
aficionados a la electrnica y la radio en la Universidad de
Cambridge, en busca de quienes fueran capaces de idear y
disearproyectosparalosquePoelpudieseofrecercomponentes
sin coste alguno, a cambio de los derechos para su
comercializacin en publicaciones sobreelectrnica. Los lectores
interesadosenconstruirelreceptorderadio,laalarmadecoche,
el detector de metales, o cualquier que fuese el montaje, podan
enviar un cheque a Ambit para conseguir todo lo necesario. Fue
unaprcticacomnentrelossuministradoresdecomponentesde
la poca, tal y como hizo tambin el pionero de la informtica
domstica John MillerKirkpatrick con Bywood Electronics, o
lasubsidiariadeResearchMachines,Sintel.
Tras la universidad, y con un mster en Ingeniera y
Administracinbajoelbrazo,RolandPerryregresaBrentwoody
Ambit, donde se convirti en Director General. Aun as, un
incremento del inters por el negocio de los microordenadores
Roland recuerda visitas frecuentes de los ms importantes
proveedores de procesadores, presentando sus nuevos kits de
desarrollo como el Exorciser, basado en el Motorola 6800 le
llevaaceptaren1977untrabajodemantenimientoenprcticas
enICL,elgigantenacionalizadodelainformtica.Peroprontose
dio cuenta de que no se senta a gusto en aquella rgida y
burocrtica compaa a la antigua usanza, as que abandon el
trabajo en 1978 para unirse al proveedor de microordenadores
Sintrom,dondeseencargaradesurecininauguradoMicroShop
outlet. Se trataba de una sala de exposicin para las franquicias
deordenadoresprofesionalesdegamamedia,incluyendoalgunos
de los primeros Apple II y Commodore Pet que se vieron en el
ReinoUnido.

Lascaractersticasdelaunidaddecassettefuerondefinidasantesdeque
seiniciaseeldesarrollodelaplacabase

Sintrom evolucion rpidamente hacia la fabricacin de sus


propiasmquinasycuando,enalgnmomentodecomienzosde
los80,WilliamPoeldijoquequeracomprarunaparagestionarel
controldestockenAmbit,Perryhizoloquehabadichoatantos
clientes que no deban hacer: dej Sintrom para mantener el
nuevosistemadeAmbityprogramarsusoftware.
Por aquel entonces, Ambit ya era una gran compaa de xito.
Habanextendidosusacuerdos,conespecialnfasisensistemas
de radio, por lo que establecieron relaciones con varias
compaas britnicas de sistemas hifi de calidad. Pero no slo
con compaas punteras: Bob Watkins, desde Amstrad, contact
conAmbitenbuscadeayudaparallevaracabounapropuestade
radiodeBandaCiudadanaquetenan.
NoesdeextraarqueWatkinspensaseinmediatamenteenPoel
como una posible solucin, cuando el proyecto de ordenador
domstico de Amstrad toc fondo en el verano de 1983. Los
aproximadamente 40 trabajadores de Ambit se encontraban en
pleno inventario anual para lo que cerraron el negocio durante
tres das a principios de agosto cuando Watkins llam a la
puertaenbuscadeayuda.
WatkinslepreguntaPoelqusepodahacer.Poelsugirique

les contratasen a Perry y a l como consultores. Entregaran a


Amstradunmicroordenadorfuncionandoyconsoftware,listopara
montarenlacarcasaqueyahabandiseado.
LospuntosfuertesdeAmstraderanlapreparacindemoldes,el
moldeoporinyeccin,ylafabricacindeelectrnicaconvencional.
Para agosto de aquel ao ya tenan terminado un teclado en su
carcasa, tenan monitores, tenan una unidad de cassette ya
instaladapulsabaselbotnEjectylacintasaltabatodocomo
unordenadorcompletamenteterminado,sealaPerry.
El nico problema era que an no tenan la placa base. Saban
incluso qu forma deba tener: los conectores iban en la parte
trasera,habaorificiosqueseranatravesadosporlossoportesde
las dos mitades de la carcasa, todo en su posicin exacta. Slo
faltabaunaplacamadrequeseadaptasealacarcasavaca.

Reclutandoalosexpertos
Con el contrato de desarrollo del microordenador de Amstrad en
poderdeAmbit,PerrysedirigiaCambridge,alencuentrodesus
contactos en la comunidad de empresas tecnolgicas y de
electrnica, en busca de alguien que se pudiera hacer cargo del
trabajoyterminarlamquina.
Conocamuchsimagentetrabajandoenestostemas,yconoca
exactamenteculeseranloselementosnecesarios:senecesitaba
un intrprete de Basic, un generador de sonido y una cierta
resolucin en pantalla. Muchos ordenadores podan mostrar
nicamente cuatro colores a una resolucin limitada, y yo quera
conseguiralgomejorqueeso,recuerdaRoland.
As que me embarqu literalmente en un viaje por carretera,
dandovueltasenbuscadetodosmiscontactosquetrabajasenen
compaasdeinformticaycontratistasdediseo,ylesenseaba
lacarcasaconeltecladoylaunidaddecassette,preguntndoles
qupensabanquepodranhacerconello.
Primeroelsoftware.Muchascompaasconlasquecontactno
estuvieron interesadas, o pensaron que no contaban con el
conocimientonecesarioparaescribirunintrpretedeBasic.Otras
estaban demasiado ocupadas: un contacto en la desarrolladora
GST le coment que trabajaban a toda pastilla en un sistema

operativo basado en el micro 68008, y una suite de aplicaciones


para una nueva mquina en la que Sinclair estaba trabajando
cincomesesdespus,seproduciraellanzamientodelordenador
que result ser el QL, aunque sin las aplicaciones ni el sistema
operativodeGST.
Entonces, un colega en Acorn Howard Fisher, antiguo
compaero de colegio de Perry le sugiri viajar a Dorking
(Surrey), y hacer una visita a Locomotive Software, quienes
acababan de finalizar un proyecto de Basic para el fabricante de
losBBCMicro.
La primera vez que vimos el hardware, fue en agosto de 1983,
cuando Roland nos lo ense en mi sala de estar, recuerda el
cofundador de Locomotive, Richard Clayton en 2012. Le haban
rotuladolapalabraArnoldenlacarcasamedianteLetraset,pero
trasabrirlaseveaperfectamenteAmstradenlaplacabase.

stosseranelpuertodejoystickyelconectorparaauricularesenlaversin
final

Por qu Arnold? Fue una idea de William Poel tiempo


despus, insiste Roland, descubrieron que se trataba de un
anagramadesunombre.Hacayatiempoqueelequipodediseo
deAmstradhabafinalizadolacarcasaexteriordelordenador,con
su teclado completo, incluyendo teclas de cursor y numricas,
unidad de cassette y sus controles, huecos en la parte trasera
para los puertos, incluso el logo de la compaa, situado justo
sobreelteclado.

La obsesin de Amstrad por la confidencialidad comercial, no


permitaquelosentrevistadosdePerryconociesentantosobreel
proyecto, con lo que Perry utiliz quitaesmaltes para borrar la
marcaypusoArnoldensulugar.Poelsugirielnombre:llevara
acualquieraquevieselamquinaapensarenArnoldWeinstock,
y de ah al gigante de la industria GEC, y a pensar que dicha
compaa estaba tras el diseo del sistema que Perry estaba
mostrando.
Ello haca que la gente se sintiese cmoda, comenta, porque
saban que GEC trabajaba en todo tipo de proyectos y
perfectamente uno de ellos poda ser un ordenador domstico.
Cul si no, iba a ser la gran compaa britnica que Perry
representaba y que no poda mencionar? Habiendo conseguido
queasumieranlaideaintencionadamente,estabanyamuchoms
dispuestosaescucharaRoland.Entotal,hablsobreelproyecto
conmsdeunadocenadecompaas.
RichardClaytonsealaquenuncahabaodohablardeAmstrad
hastaesemomento,peroellonoimpidilafirmadelacuerdoque
lesllevaraacrearelintrpretedeBasicparalanuevamquina.
Locomotiveerauncandidatoidealparaeltrabajo.Apesardeque
la compaa exista slo desde el 14 de febrero del mismo ao,
susdosresponsables,ClaytonyChrisHall,habantrabajadopara
Acorn creando una versin de Basic para la ampliacin con
procesador Z80 del BBC Micro, para la que Fisher estaba
compilando un paquete de software ofimtico. Su Mallard Basic,
bautizadoasporsuvelocidad,yaestabaterminadoyenfasede
pruebascuandoPerryapareci.
Richard Clayton no consigui graduarse en matemticas en
Cambridge. El hecho de no superar los exmenes de segundo
aoysuparticipacinenlasprotestascontraelincrementodelos
alquileres de la residencia, supusieron su expulsin de la
universidad.Pensabacambiarseacienciasdelacomputacinen
su tercer ao, pero en lugar de eso opt por ponerse a trabajar
comoprogramadorparaICLenBracknell.Esofueenelveranode
1973 fue fichado 18 meses despus por una compaa de
mquinas procesadoras de texto, Data Recall, a la que tambin
fue a trabajar el colega de Clayton, David Collier, tras su
graduacin.Collierseconvirtienjefedeprogramacin,yquisoa

Claytoncomosegundodeabordo.
Por aquel entonces, Data Recall se encontraba en el barrio de
Boston Manor, al oeste de Londres. Clayton necesitaba
trasladarse, y un conocido de ICL, Chris Hall, le ofreci una
habitacin hasta que encontrase algo definitivo. Ms adelante,
Clayton le devolvi el favor: cuando David Collier fue despedido
de Data Recall, Clayton ocup su puesto y contrat a Hall.
Durante aquella poca en Data Recall, a mediados de los 70,
Claytonsegradu,encienciasdelacomputacin,enManchester.
Llegados los 80, Chris Hall estaba ya cansado de trabajar en
softwareparamquinasprocesadorasdetexto,yabandonpara
dedicarsealaconsultora.PeromantuvoelcontactoconRichard
Clayton,yen1982decidieronaventurarsejuntosenelnegocio.El
IBM PC, que haba sido lanzado el 12 de agosto de 1981 en
EEUU, se encontraba ya a la venta en el mercado britnico. El
primerproyectodeClaytonyHallfueunaplacaaceleradorapara
dicho sistema, basada en el chip 16032 de National
SemiconductoryunarutinaenPascal.
Despusapareciunantiguoamigodelafacultad,HowardFisher,
queporaquelentoncestrabajabaenAcorn.Andababuscandoun
Basic que corriese en el Z80, que costase bastante menos de lo
queMicrosoftpretendacobrarles,yenelquesepudieseutilizar
el Mtodo de Acceso Secuencial Indexado (Indexed Sequential
AccessMethod,ISAM)paraelsistemadearchivos,demodoque
no necesitasen comprar tambin una aplicacin para bases de
datos.
Los dos programadores, ya en el negocio como Locomotive
Software,contrataronaunterceroparaquelesechaseunamano,
Paul Overell. Overell program el sistema de archivos.
Consiguieron lo que haban prometido a Fisher, quien
gustosamentelesrecomendaRolandPerry.Durantelasegunda
o tercera semana de Agosto, Perry ofreci formalmente a
LocomotiveeltrabajoenelproyectodeAmstrad.
El intrprete de Basic de Locomotive haba sido programado
ntegramente en ensamblador de Z80. La primera intencin era
terminar el hardware existente y programar el software, comenta
Perry.LoschicosdeLocomotiveledijeronenaquelmomentoque

podan convertir su Basic a cdigo nativo para el procesador


6502, pero que no seran capaces de realizar los cambios
adicionalesnecesariosaadirgrficos,color,sonidoyadems,
eliminar el sistema de archivos ISAM antes de diciembre, la
fechalmiteimpuestaporAmstradaAmbit.Entoncessugirieron
por qu no simplemente cambiar al Z80? Ello permitira a
Locomotiveadaptareltrabajoqueyatenanhecho,ylesdarael
tiempo necesario para ampliar y mejorar su Basic con
funcionalidadesparaelmercadodomstico.

Elingeniero
DurantesutrabajoenDataRecall,ClaytonyHallconocieronaun
joven ingeniero llamado MarkEric Jones, que result ser el hijo
del dueo, pero queadems era un mago de la electrnicay un
entusiasta dela tecnologa delosmicroprocesadores. Aladaptar
lossistemasdeprocesodetextosdesupadrealatecnologade
microprocesadores originalmente contenan placas con
transistorescableados,nisiquierachipsTTLJonesjuniorrecibi
unodelosprimerosIntel8080quellegaronaGranBretaa.
El joven Jones haba experimentado tempranamente con la
electrnica desde su adolescencia, y cumpli con sus estudios
sobre Ciencias de la Electricidad en el Trinity College de
Cambridge, una ingeniera con especial nfasis en la electrnica
duranteeltercercurso.Peromuchoantes,JonesMejparasu
amigosestuvoayudandoasupadreamejorarlosprocesadores
detextodeDataRecall,yganndosealgndinerocontrabajosde
reparacinparaunafranquiciaquevendaordenadoresfabricados
porlacompaatecnolgicaisraelElbitSystems.
En 1976, poco despus de graduarse, Jones se encontr
heredandounproyectodediseoymejoradeunaserietemprana
de robots industriales que estaban siendo construidos. El
responsable de diseo del fabricante, que conoca bien a Mej,
aceptuntrabajoenEEUUypropusoaJonescomosusustituto.
Nada ms terminar la carrera, Jones fund MEJ Electronics y
contrat sus servicios al fabricante de robots, a Data Recall, y a
otrosms.En1983,cuandoRolandPerryleconociporprimera
vez, MEJ se haba convertido en un prspero negocio de diseo
dehardware.

Roland apareci con una placa y un montn de chips en ella,


recuerdaMej.Estabaclaroquelaplacatenaalgunosproblemas,
pordecirloeducadamente.Leechunvistazoyviquealgunosde
los chips no tenan conectada la alimentacin, y pens esto es
imposible quefuncione.Estabaclaro que haba algunos errores.
Puede que algunos pudieran ser solucionados fcilmente, quien
sabe,perosipudeidentificaresostanrpido,quiensabesihaba
otrosmsocultos.
Recuerdo una sensacin incmoda respecto a aquel diseo.
Supongoqueesalgoquesientecualquierdiseadoranalizandoel
trabajo de otro, pero en este caso iba ms all. No tena
experiencia con el 6502, pero s haba trabajado con el Z80 en
muchas ocasiones, as que por mi parte el cambio a este ltimo
eraelcaminomsapropiado.

Puertosdeexpansin,msaccesoriosparavender

Cerraron el trato y obtuvieron la aprobacin de Amstrad. Hacia


finales de agosto acordaron un estricto calendario de desarrollo.
Desde principios de septiembre, Locomotive dispona de 12
semanasparadesarrollarelcdigoloquelesllevaraaprincipios
de diciembre. Paralelamente, Jones construira una placa base
segnlasespecificacionesacordadas,adecuadaalacarcasade
Amstrad.
Desde principios de septiembre, sealbamos en una pizarra el
nmerodesemanasquenosquedaban,paratenerclarosiempre
dndenosencontrbamos,recuerdaRichardClaytonen2012.Y
asllegamosaldaencuestin,paraelquetuvimospreparadala

ROM.
Hace 14 semanas que entregamos el software terminado,
comentaba Chris Hall en 1984, en una entrevista a Popular
ComputingWeekly sobre el lanzamiento en abril. Las mquinas
contabanconlasROMsdefinitivasensupresentacin.
NosinfluencimuchoeltrabajodeAcornconelBBCBasic,pero
quisimosevitartodoloposiblelascrpticasllamadas*FX,asque
aadimos montones de comandos. Queramos que se pudiese
mostrar todo lo que la mquina era capaz de hacer, grficos,
sonido, etc. desde el propio Basic, consiguiendo resultados
llamativos como msica y sonido sincronizados sin tener que
aprenderaprogramarenensamblador.

Definiendoelsoftware
Clayton y Hall, junto a sus nuevos empleados Bruce Godden y
Tony Bush, a quienes contrataron gracias al acuerdo con
Amstrad, decidieron construir el software del sistema basndose
enunaversinligeramentemodificadadesuintrpretedeBasic,
justo por encima de un firmware modular, el cual proveera las
funcionalidadesadicionalesquelanuevamquinarequera.
El firmware estaba organizado en cinco mdulos funcionales: la
pantalla(asignadoaPaulOverell),elalmacenamientoencassette
(Tony Bush), las rutinas de dibujo (Bruce Godden), la aritmtica
encomaflotante(ChrisHall)yelncleodelsistemaoperativoen
tiempo real (tambin Hall). Por qu esta segmentacin? Para
mantener algunas funciones claramente independientes y
organizadas, por supuesto, pero tambin porque favoreca el
trabajoenparalelodelosdistintosmiembrosdelequipo,yporque
cadaunadelasporcionesdelfirmwarecabaenundiscode5,25
pulgadas en cada mquina de desarrollo, comenta Clayton
actualmente.
Intentamos mantener una lnea divisoria entre el firmware y el
Basic,explicChrisHallen1984.ElBasicsimplementerecoge
los comandos tecleados y los enva al firmware. Por ejemplo, el
Pascal que HiSoft cre para la mquina, tiene las mismas
capacidadesgrficasydesonidoqueelBasic.

EsquemadelArnold

Tambinqueramosevitarlanecesidaddenmerosmgicosen
Basic. El Commodore 64 cuenta con algunas caractersticas
hardwaremuyinteresantes,perosinelSimonsBasic(unaadido
opcional al intrprete que vena de serie) tienes que dedicar el
tiempoalosPOKEsylosnmerosmgicos.
Elobjetivo,segnHall,eraconseguirqueArnoldfueratanfcilde
programar como fuese posible. Al fin y al cabo, incluso un
programador experimentado, puede tener problemas para
interpretar una serie de POKEs a diferentes direcciones que
hubieseescritotiempoatrs.
Cualquiera que escribiese software para el Amstrad no debera
necesitarnuncaacercarsealhardware.Lanicaexcepcinseran
algunas

rutinas

de

pantalla

especialmente

rpidas

espectaculares. Para esos casos, decidimos que no era


convenienteproporcionarrutinasgenricas.
Posteriormente, Amstrad pidi a los desarrolladores de software
que hicieran uso de las llamadas al firmware en lugar de utilizar
sus propias rutinas para las principales tareas, una prctica
comn hoy en da, pero mucho menos habitual entonces. El
equipointrodujootrasinnovaciones:
Queramos que la mquina contase con ventanas separadas
para texto y grficos, comentaba Hall en 1984. Pensamos que
unaventanaparatextoresultabainsuficiente,asquedisponemos

deocho.Lasventanasdetextoestnenlazadasconochocauces.
Cadacaucetienesucorrespondienteventana,supropiocursory
suspropioscomandosPENyPAPER.Seleccionasuncauceenel
queescribir,yvolcareltextoensuventana.
Otracaractersticainnovadorayunavezms,orientadaasacar
todoelpartidodeArnoldsinnecesidaddeapoyarseenrutinasde
cdigomquinafuelainclusindeunmecanismodecontrolde
interrupcionesenellenguajedealtonivel.LoscomandosAFTER
yEVERYpermitanprogramarsubrutinasqueseranejecutadasa
intervalos de 50 veces por segundo. nicamente el sistema
japonsSordM5ofrecatambinestetipodecontrol.

Construyendounordenadorpersonal
De los 64KB de RAM que dispona Arnold, 16KB estaban
dedicadosalapantallay5KBalsistemaoperativo,dejando42KB
libresparaelusuario.Los32KBdeROMfueronsegmentadosen
dosbloquesde16KB,unoparalaversinmodificadadelMallard
Basic,yelotroparaelnuevocdigo,aunqueelBasicsesolapaba
ligeramente, explica Clayton actualmente. El hardware de
paginacin intercambiaba los 16KB de memoria mapeada por el
Z80A, alternndola con la memoria de vdeo. El intrprete de
Basicfuemodificadoparaquelapartecontenidaenlossegundos
16KB de ROM no fueran necesarios cuando estaba mapeada la
primerapgina.
La memoria de pantalla se utilizaba para albergar los datos
correspondientes a la informacin a visualizar, segn los tres
modosproporcionadosporArnold:numeradoscomo0,1y2.Este
ltimocorrespondaalmododealtaresolucina640x200ydos
colores,reducindosea320x200y160x200enlosotrosdos,
aunqueelnmerodecoloresdisponibles,seincrementabaa4y
16,deunapaletade27.
Los tres modos podan mostrar tambin texto, a 20 x 25
caracteres, 40 x 25 y 80 x 25, respectivamente. Una nota
interesante:elintercambiodeunodeloscoloresdisponiblesenla
paletade16,cuatroodos,porcualquieradelos27existentes,se
reflejaba inmediatamente en pantalla, permitiendo ingeniosos
efectosdecolormediantesoftware.

Elmonitoresunaunidaddevisualizacin(VDU)depxelesdel
tipo ms bsico, dijo Chris Hall en 1984. Si haces los clculos
vers que el Amstrad tiene que ser tal como es. Hay 16KB de
memoriadirectamenteparavisualizacinPuedesleer16KBde
RAMjustoalavelocidadnecesariapararefrescarlapantalla.
Todavasinhardwareoperativo,elequipodeLocomotivetuvoque
suponeralgunasdelascaractersticasqueibaatenerelsistema.
Tenamosunaideadelprecioalqueseibaavenderlamquina,
loquedeterminabalasposibilidadesdelhardware,dijoHall.No
se nos ocurra nada convincente. Por otro lado, no tenamos
tiempoparacrearunQLdesdecero.

Arrancando:lapantallainicialdelCPC464

Hallaade:Tenamosalgunasrestriccionesimpuestasporlaidea
original de Amstrad: la carcasa y el teclado, la inclusin de la
grabadora de cassette y un monitor. Lo habamos acordado y
haba que asumirlo. Un puerto Centronics pareca lo ms
apropiadoparalaimpresora.Teneryaunreproductordecassette
incorporado nos facilit las cosas, ya que habramos necesitado
electrnicaalgomsespecfica.Aadeungatearrayespecfico y
yatieneslamquina.
Esa era la especificacin acordada, y con ello trabajaron Mark
EricJonesysucompaerodiseadordehardware,RogerHurrey,
mientras el equipo de Locomotive escriba el software. Jones se
dedicalaplacaprincipal,yHurreyalgatearray.Hurreyfueotro

colegacasualdeJones,ClaytonyHallenDataRecall,ydehecho
dise la desafortunada tarjeta aceleradora para IBM PC bajo
contratoconLocomotive.
Mejrecuerdaelprocesodeespecificacin:Amstradbsicamente
deca,Queremosquecomienceprontolaproduccin,ytenemos
algunos requisitos fundamentales. Por razones de marketing
decidieronquelomsimportanteeraproclamarquecontabacon
64KB de memoria y un montn de colores. Y dejaron caer un
bombazo:dijeron,Ah,enrealidadyahemosencargadobastantes
componentes, y si podis utilizar esos mismos sera todo mucho
msfcil'.
Alfinalutilizamosunconjuntodecomponentesmuydistinto,pero
ayudamos a solventar el problema comercial de los pedidos ya
tramitados, encargando los nuevos componentes a los mismos
proveedores.
Laplacaoriginalbasadaenel6502noincorporabaningnchipa
medida.Decidimosutilizarungatearraypara conseguir muchas
prestaciones que de otra forma habran sido inviables. Con un
montn de puertas lgicas unas 1200 integradas en un gate
array, tenanmuchas ms funcionalidades que la versin original
que nos mostraron, la cual no contaba con nada parecido. Ello
permitiunamejoradelalosgrficos,muyporencimadeloque
sehabapropuestoparalaplacaoriginal.

Gestionandoaloscontratistas
Ejercamos mucha presin proactiva, recuerda Roland Perry.
Salaunviernesporlatarde,repasabalosobjetivosdealguieny
le deca, Has terminado? Necesito esta ROM o elesquema de
este chip Y me contestaba, No hemos terminado todava,
podemos envirtelo el lunes a las nueve de la maana? Y yo
contestaba,No,porquelapersonaquevaacontinuartrabajando
enellocomienzaalasnuevedemaana!Nuestrocalendarioera
tanajustadoquetodostrabajabanlosfinesdesemana.
Perry haba trabajado en anlisis del camino crtico en la
universidad,loqueleayudaestablecerunaprogramacinpara
sus dos contratas, Locomotive y MEJ: Si nos volcamos en este
proyecto, los consultores le dan la mxima prioridad, y lo

planificamos todo, hasta el ltimo momento, podemos


conseguirlo.
LasprisasvenanmotivadasporelcicloanualdeAmstradenel
desarrollodeproductos.Amstradqueratenerelnuevosistemaen
las tiendas para Navidad. Para llegar a las tiendas en Navidad,
deba estar en los almacenes de Dixons en septiembre, lo que
implicaba que deba embarcar desde Extremo Oriente seis
semanas antes, y para ello estar en proceso de fabricacin un
mesantes.
Necesitbamos tener una planificacin que nos asegurase el
lanzamientodelproductoalrededordeSemanaSanta,paraloque
necesitbamos un nmero razonable de prototipos operativos, a
ser posible producidos en la propia fbrica. De esa manera nos
asegurbamos de que tenan ya lista una lnea de produccin,
algo que no haran a menos que dispusieran de algo real que
funcionase. As que la fecha lmite se situaba en la primera
semana de diciembre, cuando viajaste al Extremo Oriente para
mostrarlesloquedebanfabricar.
Fue una poca intensa de trabajo, recuerda MarkEric Jones.
Vivamos bsicamente de pizzas congeladas, y trabajbamos
cadatardehastaentradalanoche.Tuvolugarcasitodoenlacasa
que adquir por aquel entonces. Roger estaba all con nosotros.
Noshicimosconunamesadedibujo.Enaquellapocanoexista
lacapturaesquemtica,asquetodosedibujabaalpizypapel,y
de esa manera nos las apaamos con el diseo. Fabricbamos
losprototiposeneldormitorioquetenamoslibre.Implicamosami
esposaentoncesminoviaenlatareadesoldarprototiposde
PCBs.
Jones y Hurrey progresaron rpidamente con el hardware de
Arnold. Locomotive dispuso del primer equipo funcional a finales
de octubre de 1983, aunque en esta fase el chip de la ULA
todavanoestabalistoyfuesustituidoporunaplaca,conloque
losprogramadoressabanyaexactamentequpodahaceryqu
no, y podan probarlo en hardware real. Esta placa, diseada y
construidaporHurrey,fuebautizadacomoGateArraySimulator
o the Gas Board, para acortar. El diseo de este circuito fue
realizadoapartirdelosesquemasdeMej,porAlanJones,unode
loscontratistasquetrabajaronparaelingenieroenmuchosotros

proyectosanteriormente,oporunodeloscontratistasdeAmbit.

Unodelosprimerosfolletospublicitariosdel464

LaULAnoestuvoterminadahastafebrerode1984,perolaplaca
madre estuvo lista a lo largo de noviembre de 1983. Durante el
mes siguiente, conel Basic y el firmware terminados, aunque en
fase de depuracin y optimizacin, Roland Perry y William Poel
iniciaronelenvodeprototiposdeArnoldfabricadosamanoalas
principales compaas de software, equipados con una PCB que
albergaba la Gas Board y una mochila que inclua 32 KB de
RAM alimentados con una batera, las cules contenan el
firmware,enlugardelascarasEEPROMs.
Poner estos kits a disposicin de los desarrolladores, de forma
temprana, fue un golpe maestro. Mientras otros fabricantes no
desvelabansusnuevasmquinasalosdesarrolladoreshastaque
eran lanzadas oficialmente, la jugada de Perry y Poel puso
rpidamente estos kits en manos de los programadores, y
Amstrad consigui el reconocimiento de la mayora de los
principalesdesarrolladoresdevideojuegos.Conelloconsiguieron
tener disponible un catlogo de software cuando el ordenador
sali a la venta. Adems se aseguraron que Alan Sugar tuviera
juegosparamostrareldadellanzamiento.
Perry encarg a Sally Tyler gestionar la logstica de hacer llegar
estosprototiposconfidencialeshastalosdesarrolladores,lejosde
miradas indiscretas. Lo hizo realmente bien, pero no consigui

evitarqueseprodujeraunafiltracin.Enenerode1984,Popular
ComputingWeeklypublicabarumoressobreunmicroordenadorde
Amstrad por debajo de las 200 libras que llegara en primavera
comocompetidordirectodelnuevoElan.Elartculocontabaque
lanuevamquinatena64KBdeRAMampliablesa4MB,inclua
teclado completo con pad numrico, mostraba grficos similares
a los del BBC e implementaba un sistema de sonido de tres
canales y seis octavas. Incorporaba tambin un interfaz
Centronics pero no RS232. Dichas afirmaciones resultaban
sorprendentementeprecisas.
Por su parte, Amstrad tampoco guard silencio. De hecho, el
responsable de marketing, Malcolm Miller, declar a Your
Computeren febrero que la compaa estaba trabajando en una
nuevamquina,concretandoqueloquevamosaofrecerserun
granxito[porque]tenemosunagranexperienciaenmarketing.
Dicha experiencia en ventas, llev al personal de Amstrad a
conseguir el compromiso de las cadenas minoristas ms
importantes, como Boots, Comet, Dixons y Rumbelows, por la
compra de 100.000 mquinas en total. Unos pedidos que
cubrieronloscostesdeproduccinydesarrollodeAmstrad.

ComplicacionesconlaULA
El diseo de la placa base, el software y los moldes para las
carcasasseenviaronaOrion,elsociosurcoreanodeAmstrad,y
con el diseo de la ULA finalizado a comienzos de febrero, los
chips podran estar tambin preparados. Orion facturara a
Amstradelcostedeproduccin,msuncincoporcientoporcada
mquinaquesaliesedesucadenademontaje.Contodolistoen
marzode1984,quedabatiempoparaafinarelprocesodecaraa
unaumentodedemanda,antesdequelasmquinastuvieranque
estarenlastiendas.
Bueno,estabacasitodolisto.SegnSugar,Ferranti,elfabricante
britnico lder en custom chips y seleccionado para producir la
ULA de Arnold, les dej tirados en el ltimo momento. Roland
Perry comenta que los problemas tenan que ver con el proceso
deproduccindesemiconductoresdeFerrantilaULAsedise
con dos objetivos para los que el proceso de Ferranti no estaba
preparado. Tanto el proceso como el diseo eran vlidos, pero

simplemente no encajaban en cuanto a dos de las funciones del


chip.
Acorn tuvo un problema similar cuando estaba diseando una
gigantescaULAparaelElectron.
El circuito del gate array fue realizado artesanalmente por los
dibujantes, pegando cinta en film plstico para dibujar todas las
pistasdelchip,utilizandounbisturparacortarlacinta,recuerda
MarkEric Jones. En el primer chip que tuvimos, no funcionaba
ninguna de las salidas. Result que alguien haba olvidado
conectarloscontactosporlaotracaraconlalgicadelcore.
Enaquellos inicios de losgate arrays, no haba herramientas de
automatizacin de diseo electrnico ni simuladores de diseo
digital, o al menos no en el Reino Unido. Depurar la ULA fue un
procesototalmentemanual.
Coga el autobs al aeropuerto de Manchester muchsimas
veces,yunodelostaxistasquehabaallmereconoci,comenta
Mej.
Solucionar los problemas descubiertos por el equipo de Amstrad
habra implicado redisear parte de la ULA lo que llevara
demasiadotiempoomodificarlaplacabaseaadiendoungran
nmero de componentes adicionales para compensar la
deficienciadeseales,conunaltocoste.LasolucindeSugar,a
la que lleg mientras los ingenieros evaluaban cual de las dos
opciones era ms conveniente, fue dar por perdido el pago que
haban adelantado a Ferranti y buscar un proveedor alternativo.
Pens que perder aquel dinero no era nada comparable con el
posible deterioro de imagen y prdida de ventas que cualquier
retrasoenladisponibilidaddelamquinapodacausar.

Prototiponumerado

Ambit y MEJ cambiaron el proceso bipolar de Ferranti por el


CMOS de LSI Logic para elgate array, consiguiendo su objetivo
tras un duro trabajo de adaptacin del diseo. Despus, Alan
Sugar rompi relaciones con LSI, lo que supuso un segundo
cambio, en favor de la italiana SGS Microelettronica.
Afortunadamente,SGSeralicenciatariadelprocesodeLSI,conlo
que no fue necesaria una gran transformacin, aunque Mej tuvo
que pasar un par de semanas en Miln realizando ajustes. De
vueltaacasa,lamigracindelaULAdeFerrantialgatearrayde
LSI implic un cambio en la placa base, que se actualiz de la
versinMC0001AalaMC0002D.
LaULAalbergabafuncionalidadesdel464comoelgeneradorde
vdeo, la temporizacin que permita al sistema de vdeo
accederalamemoriaentreciclosdeCPU,laconmutacinde
memoria ROM/RAM, la generacin de interrupciones y el
generador de la paleta de colores. Este ltimo componente
contaba con una salida de tres pines, para las seales de rojo,
verde y azul respectivamente. Con tres niveles posibles en cada
unadeellasalto,bajoeintermedioel464podagenerarsus
27colores.

ConviviendoconelQL
Durante la presentacin del CPC 464, en abril de 1984, Alan
Sugar pudo afirmar con rotundidad que la mquina estaba
completamente acabada y que ya se encontraba en proceso de
fabricacin. Lo poda haber dicho en cualquier caso, pero lo que

verdaderamenteleanimahacerlofueronlosgravesretrasosque
estabasufriendoelltimoordenadordeSinclairResearch,elQL,
trassupresentacinenenero.
Por aquel entonces, Sinclair ni siquiera haba empezado a servir
mquinas, y se haba saltado no una, sino dos fechas lmite ya
acordadas. Cuando comenzaron a aparecer los primeros QL, no
msdeuncentenar,resultarontenerfallosyserpocofiables.
AlgoquenoocurriconelCPC464,elcul,talcomoSugarhaba
prometido, sali a la venta el 21 de junio de 1984, cuando un
millar de mquinas llegaron al pblico a travs de uno de los
socios minoristas de Amstrad, Rumbelows. El quid pro quo de
estaexclusivatemporalrecordemosqueDixons,BootsyComet
tambin haban encargado mquinas fue la publicidad pagada
porlacadena.Adems,18ttulosdelascompaasGem,Romik,
Mikrogen, Bourne, Softspot, Temptation y Britannia salieron
tambinalaventa.
Para ser justos con el QL, el Amstrad se basaba en tecnologa
antigua y consolidada el clsico procesador Z80A a 4 MHz el
chipdesonidoGeneralInstrumentsAY38912detrescanalesy
seisoctavasa1MHzelcontroladordevdeoHitachiHD6845a1
MHz y un chip Intel 8255 como interfaz programable de
perifricos (PPI). Al contrario que la electrnica del Sinclair,
ninguno de estos componentes era especialmente nuevo. Tena
unaULAtcnicamentenoeraunaULA,puestoquefinalmente
nolafabricFerranticonloquesimplementeeraungatearray
mientras que el QL tena dos, que provean la mayora de las
funcionalidadesdelamquina.
Alan Sugar dijo que Amstrad producira versiones del 464
incluyendo un monitor monocromo verde, porque Sugar pens
quetendraunaspectomstecnolgicoounmonitorencolor.
Losdoslotestendranunpreciodeventaalpblicode239y349
libras respectivamente, aunque el modelo a color fue anunciado
brevementepor359libras.
Lasdosmquinasincluiranlaesperadagrabadoradecassettes,
64KBdeRAM,y32KBdeROMparaelBasicdeLocomotive.El
monitor se conectara a un puerto DIN en la parte trasera del
CPC,dondeseencontrabantambinconexionesenlaplacapara

una impresora paralelo y una controladora de discos. Adems,


existaunasalidaestreodeaudiode3,5mm,yunpuertodsub
parajoystick.
Sugaranunciqueofreceraunaunidaddediscosde3pulgadas
y una interfaz, todo por 199 libras, incluyendo el CP/M 2.2 de
Digital Research, el estndar en declive en cuanto a sistemas
operativos profesionales para microordenadores. Los juegos
mostrados en la presentacin, se cargaron desde una unidad de
discosconectadaal464.
Segn Roland Perry, la decisin de utilizar discos de 3 pulgadas
fue tomada mucho antes del lanzamiento, tras evaluar todos los
formatosdisponibles5,25pulgadas,3,5pulgadas,2pulgadase
incluso los Microdrive de Sinclair. Estos ltimos fueron
descartados,ylosdiscosdemayortamaotambin.Elformatode
2pulgadas,deFuji,podrahaberservidosinofueraporelhecho
de que, al contrario que las unidades de 3 pulgadas, no era
compatibleaniveldeconexinconlasunidadesde5,25pulgadas
delosPCsutilizadosparaeldesarrollodelsoftwaredeCPC.
No sera hasta abril de 1985 cuando se integr la unidad de
discosde3pulgadasenelpropioordenador.Elnuevomodelofue
lanzadocomoelCPC664.Unproblema:norecibaalimentacin
suficiente mediante la conexin de 5V DC del 464, a travs del
monitor, para la unidad de discos. En el 664 se solucion
incorporando una segunda toma elctrica de 12V, tambin a
travs del monitor, para alimentar directamente la unidad de
discos.
Evidentemente, esto oblig a una nueva revisin de la placa
madre los cambios implicaron mover los puertos de joystick y
audiohaciaellateralizquierdo,agregarunnuevopuertoDINpara
laconexindeuncassetteexterno,ydisponerunsegundopuerto
deexpansingenricoenlapartetraseradelaplaca.
No haba prisa para Amstrad el 464 equipado con cassette
estaba consiguiendo, en el verano de 1984, grandes crticas de
prensa y la atencin de los consumidores. Creo que el Amstrad
provocar muchos dolores de cabeza a Sinclair, Acorn y
Commodore,ypesadillasaMemotechyEnterprise/Elan, escribi
AndyPennellenPopularComputingWeekly,comoresumendela

opiningeneral.CreoquepuedellegaraserloqueelQLpodra,
y debera, haber sido: un espectacular ordenador domstico con
ungranpotencialcomoordenadorprofesional.Aaquellosque,yo
incluido, dijimos que el QL sera el microordenador del ao,
posiblementenosfaltvisindefuturo.
Enotoode1984,AmstradlanzsuinterfazdediscoDDI1yla
unidadde3pulgadasFD1,comoampliacinparael464.Lafaja
de la interfaz tena dos conectores que permitan utilizar dos
unidadescomoA:yB:.AmstradincluyelCP/M2.2yellenguaje
Logoconelpack.Denuevo,Locomotiveproporcionelcdigo:un
sistemaoperativodediscosimple,queparcheabaelfirmwarede
lamquinacuandoarrancabaconlaunidadconectada.

Lageneracinconunidaddedisco
EstesoftwarevenaincluidoenelCPC664de1985,equipoque
tambincontconunaROMactualizadaquecontenalaversin
1.1deLocomotiveBasic,solucionandounbuenpuadodebugs,
incluida la maltrecha funcin DEC$ que se haba visto afectada
por un exceso de ahorro de bytes, cuando Locomotive intentaba
hacerquecupieseelfirmwaredel464enlosdoschipsde16KB
deROM.Elnuevoordenadorsalialaventapor339librasconel
monitormonocromo,y449librasconpantallaacolor.Sunombre
enclavefueIdiot,acrnimodeIncludesDiskInsteadOfTape.
Tambin se introdujeron algunos cambios estticos, el ms
evidentefuelacombinacindecoloresdelacarcasayelaumento
de tamao de los cursores tanto en el 464 como en el 664
situados alrededor de la tecla Copy al estilo de las grandes
teclasdelMSX.
El 664 deba poder ejecutar cualquier programa escrito para el
464,peroalgunasaplicacionesencdigomquinafallabanenel
nuevoordenador.Aquesdondelosdesarrolladoresdescubrieron
por qu Amstrad haba insistido en que se hiciera uso de las
rutinasdelfirmwareatravsdelospuntosdeentradagenerados
en RAM cuando el sistema arranca. Esta mecnica permiti a
Locomotive reorganizar las rutinas en ROM, sin afectar a la
compatibilidad con las aplicaciones y juegos que hubieran sido
convenientementeprogramados.Elcdigoquenohacausodela
mencionadatabladesaltosenRAM,nopudotenerencuentalos

cambios realizados por Locomotive en la ROM, aunque muchas


deesasaplicacionesproblemticasfueronactualizadas.
Lallegadadel664diolugaraquealgunosperiodistasasumieran
que el precio del 464 se iba a ver reducido. Alan Sugar les
disuadi enseguida de dicha idea. No veo por qu motivo debe
cambiar el precio, dijo en la presentacin del 664. Cualquier
rebaja del precio vendr motivada por el abaratamiento de los
componentesnuncacomprometiendoanuestromercado.

AmstradCPC664InfluenciadoporelMSX?

TampocofacilitaralasROMsdel664alosposeedoresdel464,ni
ofreceraningnmododeactualizarlaantiguamquina.Yaunque
lohubierahecho,alosusuariosleshabraconvenidomsesperar
un poco. Dos meses despus, en junio de 1985, Amstrad
desvelara un CPC con 128 KB en el Summer Consumer
ElectronicsShow(CES)deChicago.Lasnoticiasdelapocason
confusas, pero parece que Amstrad declar que en principio el
CPC 6128 estaba destinado nicamente al mercado Americano,
aunque posiblemente llegara a Gran Bretaa a comienzos del
siguienteao.
SegnRolandPerry,habasidodiseadoapeticindelossocios
distribuidores de Amstrad en Estados Unidos, quienes
necesitaban una mquina ms potente y que, tras el poco xito

cosechadoallporel464,tuvieraunaspectomsprofesional.
Por supuesto, una vez descubierto el pastel, los vendedores
britnicosreclamarontambinparaelloselmodelode128KB,y
un mes despus de la aparicin del 6128 en EEUU se oan
rumores sobre su posible presentacin aqu en septiembre,
posiblemente en el Personal Computer World Show. Y
precisamentefueloqueocurri.
Para colmo de los compradores del 664, la nueva mquina no
sloeramejorsoftwareactualizadoysobretodoRAMadicional
sino tambin ms barato: 229 libras para el set monocromo y
399paraeldecolor.Ademselequipoeramsdelgado,yconel
tecladonumrico,Qwertyycursoresagrupados.Elconjuntoluca
considerablementemsprofesional.Mientrastanto,losjugadores
interesadosenunsistemabaratopodanadquirirun464por199
libras, o la versin en color por 299. Con la llegada del 6128, el
464 finalmente alcanz el precio que Alan Sugar pretenda
estableceroriginalmente:justopordebajodelas200libras.
El 6128 es sin duda el nuevo microordenador de 8 bits ms
interesante de este ao. Los nicos que probablemente tengan
sus quejas son quienes acaban de comprar un Amstrad 664.,
escribi Jeff Naylor en Popular Computing Weekly. De hecho,
resultasignificativoqueLordSugar,ensuautobiografa,obviapor
completo el 664 y cuenta que el 6128 fue el sucesor del 464.
Posiblementetantodespidohayaafectadoasumemoria
Amstrad lo haba conseguido. Ya era ms conocida como
fabricante de buenos microordenadores que como vendedor de
equipos hifi econmicos. Desde principios de 1984 hasta finales
de junio del mismo ao, cuando aterriz el nuevo 464, los
productosinformticossupusieronuncuatroporcientodeltotalde
las ventas de Amstrad. Doce meses despus, dicha cuota
ascendiaun66porciento,incrementandolasventasun60por
ciento hasta los 136,1 millones de libras, de las cuales 20,1
millonesfueronbeneficios,un122porcientoms.

Ordenadoresdomsticosbritnicos:la
nuevageneracin
Todo esto ocurra en un periodo durante el que se pudo ver a

Acorn caer de su posicin privilegiada, aunque rescatada y


relanzada por la italiana Olivetti, mientras una crisis financiera
dejabaaSinclairResearchenmanosdeRobertMaxwell.
Sinclair se vio forzada a ceder al magnate gran parte de la
empresapor12millonesdelibras,recibiendoungranencargode
Dixons con la intencin de mantener a flote al fabricante del
Spectrum.Peroeldestinoestabayaescrito.Enfebrerode1986,
Amstrad alcanz un nuevo hito en cuanto a beneficios. Sinclair
Research siguihundindose hasta la quiebra, y finalmente Alan
Sugar pudo hacerse con la marca Sinclair y sus derechos de
propiedadintelectualpor5millonesdelibras.
Mientras los pioneros del boom de los 80 de la informtica
domstica haban desaparecido o se mantenan gracias a
inversoresexternos,aAmstradleibatodosobreruedas.Laserie
CPCsecontinuabavendiendoperfectamente,peroenseptiembre
de1985,ellanzamientodelprocesadordetextosPCW8256un
sistema todo en uno basado en el Z80A, con 256 KB de RAM,
disquetera integrada de 3 pulgadas e impresora incluida
disparaba el xito de la compaa. Amstrad lleg a vender ocho
millones de la serie PCW, ms del doble de los 3 millones de
CPCsvendidos.
UnmesdespusdelacompradeSinclair,Amstradanunciabasu
primer PC y, a pesar de sufrir varios contratiempos, la gama
obtuvo buenas crticas y se vendi fantsticamente. Con el
tiempo, Amstrad vendera 12 millones y se convertira en el lder
europeodelmercadodePCs.
Durante este tiempo los CPCs continuaron vendindose, pero la
evolucin del mercado hizo que no se actualizasen hasta 1990
cuando,enunintentoporcrearunaconsoladevideojuegospara
competirconNintendoySega,Amstradrediselagamaconuna
nueva carcasa al estilo del Amiga. Mejoraron el sonido y los
grficos, y se desprendieron del prefijo CPC. Al igual que la
consola GX4000, el 464 Plus y el 6128 Plus fueron un fracaso
comercial:demasiadotardeparaloquebuscabayaunjugadoren
aquelmomento.Prontofuerondescatalogados.
Alan Sugar fue nombrado caballero en el ao 2000 y pas a
formar parte de la nobleza en 2009. Durante los aos 90 y la

primera mitad de la dcada siguiente fue presidente del club de


ftbol Tottenham Hotspur, adems de continuar dirigiendo
Amstrad durante la misma poca. La compaa abandon el
mercado de los ordenadores, a pesar de haber adquirido al
fabricante Viglen, orientndose hacia los dispositivos de
comunicacionesy,mstarde,losdecodificadores.
En 2007, Sugar vendi Amstrad a BSkyB por 125 millones de
librasAmstraderaporaquelentonceselfabricantedehardware
de Sky. Sugar abandon la presidencia al ao siguiente, aunque
contina como presidente de varios negocios familiares. Por
supuesto, aparece habitualmente en programas de televisin
comoTheApprenticedesde2005.

ElCPC6128tenaunaspectomsprofesional

Roland Perry abandon Amstrad en 1990. Ms tarde, durante la


misma dcada trabaj para el proveedor de servicios de Internet
UK Online, reorientando su carrera a temas relacionados con la
red, concretamente en el campo de polticas pblicas y
legislacin: desde entonces ha sido activista del Linx, London
InternetExchange,ysehaencargadodelosasuntospblicosdel
Internet Crime Forum, el Rseaux IP Europens Network
Coordination Centre (RIPE NCC) y ahora The Internet Policy
Agency.
Bill Poel se march de Amstrad en 1985, para convertirse en
columnista de la publicacin semanal sobre negocios

tecnolgicos,MicroScopedondeelqueescribetuvoelplacerde
editarelformatoyestilodesusartculosyembarcarseenotras
aventuras,incluyendoQuarterdeck,Enformatica,USPNetworkse
IncentTV. Actualmente es evangelizador para UK de la
herramientadevdeointeractivoTouchCast.
MarcEric Jones continu desarrollando hardware para Amstrad
enMEJ,incluyendotodoslosPCWs,PCsyporttilesdeAmstrad.
Habiendo

desarrollado

algunas

herramientas

EDA

(automatizacin de diseo electrnico) para la creacin de los


ASICsyotraelectrnicaespecficaduranteelperiododeAmstrad,
el negocio de MEJ se encamin hacia el desarrollo y
licenciamiento de estas herramientas a otras compaas,
imponindose un cambio de nombre, a 3Soft, y de ubicacin:
California.
En1996, Mentor Graphics compr 3Soft, y durante los tresaos
siguientes Mej inici y dirigi su negocio de licenciamiento IP
(propiedad

intelectual).

Despus

trabaj

gestionando

el

licenciamientodelacompaaMoSys,dedicadaalatecnologade
memorias, pero que careca de planta de fabricacin propia. En
2004,fuellamadoparadirigirInnovativeSilicon,lacreadoradela
memoriaZRAM.ActualmenteeselresponsabledeLemanMicro
Devices,lacultrabajaentecnologaavanzadadesensorespara
smartphones.
RichardClaytonyChrisHallcontinantrabajandojuntos,aunque
ahora dirigen Highwayman Associates, dedicada a desarrollar
tecnologapararedesdefinidasporsoftware(SDN).Locomotivey
Amstrad tomaron caminos distintos tras el desarrollo del PC de
Amstrad. A principios de los 90, Locomotive cre Turnpike, una
utilidad para acceder a Internet, para el ISP britnico Demon a
Demonlegusttantoquelaadquiri.
Habiendo superado su periodo earnout, los dos salieron de la
compaaen2000y2003,respectivamente.Demonfueadquirida
por Scottish Telecom en 1998 y pas a llamarse Thus. Tras
abandonar Thus, Clayton volvi a Cambridge para conseguir su
doctorado,

donde

actualmente

investiga

sobre

delitos

informticos.Chris Hall haocupado desdeentoncesaltos cargos


en Communications Innovation Institute y en la compaa de
serviciosenlanubeInteroute.

ElautorquiereagradeceraRolandPerry,RichardClayton,Mark
EricJones,BobWatkinsySimonRockmansuinestimableayuda
enlainvestigacinparaesteartculo.

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