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segunda edicin

Introduccin a la

economa ambiental

DIEGO AZQUETA
Coautores: Mauricio Alviar
Lilia Domnguez
Ral ORyan

INTRODUCCIN
A LA ECONOMA
AMBIENTAL
Segunda edicin

INTRODUCCIN
A LA ECONOMA
AMBIENTAL
Segunda edicin
DIEGO AZQUETA OYARZUN
Catedrtico de Fundamentos del Anlisis Econmico
Universidad de Alcal
Mauricio Alviar Ramrez
Universidad de Antioquia

Lilia Domnguez Villalobos


Universidad Nacional Autnoma de Mxico

Ral ORyan
Universidad de Chile

MADRID BOGOT BUENOS AIRES CARACAS GUATEMALA LISBOA MXICO


NUEVA YORK PANAM SAN JUAN SANTIAGO SO PAULO
AUCKLAND HAMBURGO LONDRES MILN MONTREAL NUEVA DELHI PARS
SAN FRANCISCO SIDNEY SINGAPUR SAN LUIS TOKIO TORONTO

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL. Segunda edicin


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electrnico, mecnico, por fotocopia, por registro u otros mtodos, sin el permiso
previo y por escrito de los titulares del Copyright.
DERECHOS RESERVADOS 2007, respecto a la segunda edicin en espaol, por
McGRAW-HILL/INTERAMERICANA DE ESPAA, S. A. U.
Edificio Valrealty, 1. planta
Basauri, 17
28023 Aravaca (Madrid)
ISBN: 978-84-481-6058-6
Depsito legal: M.
Editor: Jos Ignacio Fernndez
Tcnico editorial: Amelia Nieva
Diseo de Cubierta: CD-Form
Compuesto en: Grficas Blanco, S. L.
Impreso por.
IMPRESO EN ESPAA - PRINTED IN SPAIN

A una imagen
nueva, ilusionante,
de lo que puede ser,
recuerdo de lo que fue,
envidia orgullosa de lo que es,
simplemente, mejor.

CONTENIDO

ACERCA DE LOS AUTORES............................................................................

xv

PRESENTACIN DE LA SEGUNDA EDICIN ............................................. xvii


INTRODUCCIN ...............................................................................................

xix

AGRADECIMIENTOS ........................................................................................ xxvii


CAPTULO 1. LOS PROBLEMAS AMBIENTALES ...................................

1.1. Principales problemas ambientales: a modo de inventario .....................


1.1.1. El cambio climtico y el efecto invernadero .........................
1.1.2. El adelgazamiento de la capa de ozono .....................................
1.1.3. La alteracin del ciclo del nitrgeno .........................................
1.1.4. La prdida de diversidad biolgica ............................................
1.1.5. La contaminacin atmosfrica ...................................................
1.1.6. La contaminacin hdrica y el acceso al agua potable ..............
1.1.7. La contaminacin y prdida del suelo: erosin, deforestacin
y desertificacin .........................................................................
1.1.8. Generacin de residuos ..............................................................
1.1.9. La contaminacin de los mares y la sobreexplotacin de los
recursos pesqueros .....................................................................
1.1.10. Contaminacin acstica .............................................................
1.2. Clasificacin de los problemas ambientales ...........................................
1.2.1. Problemas globales, problemas regionales y problemas locales.
1.2.2. Las fuentes del problema ...........................................................
1.2.3. Grado de persistencia .................................................................
1.2.4. Concentracin geogrfica...........................................................
1.3. La evolucin de los problemas ambientales ...........................................
1.4. Algunos ejemplos: los problemas ambientales de Espaa, Mxico y el
informe sobre la situacin ambiental de Chile .......................................
1.4.1. Los principales problemas ambientales de Espaa ...................
1.4.2. Los principales problemas ambientales de Mxico ...................
1.4.3. La evaluacin del desempeo ambiental en Chile.....................

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26

viii

CONTENIDO

1.5. Resumen ..................................................................................................


Nota para consultas adicionales ..............................................................
Vnculos de Internet ................................................................................
ANEXO. Principales acuerdos internacionales para la conservacin de la naturaleza ....................................................................................................

29
29
31
32

CAPTULO 2. EL PROBLEMA DESDE UN PUNTO DE VISTA


ECONMICO ..........................................................................

39

2.1. Introduccin: mercado y satisfaccin de necesidades ............................


2.2. Biosfera y mercado .................................................................................
2.2.1. Externalidades ............................................................................
2.2.2. Bienes pblicos ..........................................................................
2.2.3. Recursos comunes: el problema del libre acceso ......................
2.3. Racionalidad econmica y degradacin ambiental .................................
2.3.1. El problema de la deforestacin: los colonos ............................
2.3.2. El problema de la deforestacin: las empresas madereras ........
2.4. El nivel de contaminacin ptimo ..........................................................
2.5. El Teorema de Coase y el paradigma de los derechos de propiedad .....
2.6. El valor del medio ambiente en presencia de restricciones ....................
2.7. Resumen ..................................................................................................
Nota para consultas adicionales ..............................................................

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CAPTULO 3. EL VALOR DEL MEDIO AMBIENTE ................................

69

3.1. La tica y el origen del valor del medio ambiente .................................


3.1.1. La tica antropocntrica .............................................................
3.1.2. Los derechos de los animales y seres vivos en general.............
3.1.3. La tica de la tierra de Aldo Leopold ........................................
3.1.4. Una tica antropocntrica ampliada...........................................
3.2. Valor y equidad .......................................................................................
3.2.1. Equidad intrageneracional: la frontera en el espacio.................
3.2.2. Equidad intergeneracional: la frontera en el tiempo .................
3.3. El valor econmico total .........................................................................
3.3.1. Valores de uso ............................................................................
3.3.2. Valores de opcin .......................................................................
3.3.3. Valores de no uso .......................................................................
3.4. Valores intrnsecos y valores superiores .................................................
3.5. El mercado como mecanismo de valoracin: una evaluacin crtica .....
3.5.1. Mercado y eficiencia ..................................................................
3.5.2. Mercado e intensidad de las preferencias ..................................
3.5.3. Mercado y equidad.....................................................................
3.5.4. Mercado y produccin de mercancas .......................................
3.6. Resumen ..................................................................................................
Nota para consultas adicionales ..............................................................

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CONTENIDO

ix

CAPTULO 4. MTODOS DE VALORACIN DE LA CALIDAD


AMBIENTAL............................................................................

99

4.1. Mtodos de valoracin de la calidad ambiental: mtodos indirectos .....


4.1.1. El mtodo basado en los costes de reposicin ..........................
4.1.2. Mtodos basados en la funcin de produccin..........................
4.1.3. El mtodo del coste de viaje ......................................................
4.1.4. Modelos de utilidad aleatoria.....................................................
4.1.5. El mtodo de los precios hednicos ..........................................
4.2. Mtodos directos .....................................................................................
4.2.1. El mtodo de la valoracin contingente ....................................
4.2.2. El mtodo de la ordenacin contingente ...................................
4.3. Limitaciones de los mtodos ...................................................................
4.4. Anlisis de Equivalencia de Hbitat .......................................................
4.5. La transferencia de resultados .................................................................
4.5.1. Las etapas previas del proceso de transferencia ........................
4.5.2. La transferencia del resultado ....................................................
4.5.3. Fiabilidad y validez de las funciones de transferencia de valor .
4.6. Estudio de caso: Calidad del aire y salud en Amrica Latina y el Caribe ...........................................................................................................
4.6.1. Metodologa general ..................................................................
4.6.2. Escenarios ..................................................................................
4.6.3. Resultados y conclusiones .........................................................
4.7. Resumen ..................................................................................................
Notas para consultas adicionales ............................................................

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CAPTULO 5. EL DESCUENTO DEL FUTURO ......................................... 149


5.1. El descuento del futuro desde una perspectiva individual ......................
5.1.1. El significado del descuento ......................................................
5.1.2. Los motivos del descuento del futuro desde una perspectiva inindividual ....................................................................................
5.1.3. El valor de la tasa de descuento en una economa de mercado
5.2. El descuento del futuro desde una perspectiva social.............................
5.2.1. Descuento del futuro y equidad intergeneracional ....................
5.2.2. Razones para descontar el futuro desde una perspectiva social .
5.2.3. Descuento del futuro y revalorizacin de los activos ambientales ............................................................................................
5.2.4. El valor de la tasa social de descuento en una economa en
equilibrio ....................................................................................
5.3. El proceso de descuento en economas subdesarrolladas .......................
5.3.1. El valor social de la inversin ....................................................
5.4. El problema del muy largo plazo: descuento del futuro y poltica ambiental ......................................................................................................
5.4.1. El descuento hiperblico ............................................................
5.4.2. El descuento gamma ..................................................................
5.5. Resumen ..................................................................................................
Nota para consultas adicionales ..............................................................

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CONTENIDO

CAPTULO 6. ANLISIS COSTE BENEFICIO ........................................... 171


6.1. Introduccin al Anlisis Coste Beneficio ...............................................
6.1.1. Las etapas del Anlisis Coste Beneficio ....................................
6.1.2. Anlisis Coste Eficiencia (ACE)................................................
6.1.3. Tcnicas de Decisin Multicriterio (TDM) ...............................
6.2. Anlisis Coste Beneficio financiero ........................................................
6.2.1. Indicadores de rentabilidad ........................................................
6.2.2. Anlisis de sensibilidad..............................................................
6.2.3. Riesgo e incertidumbre ..............................................................
6.3. Anlisis Coste Beneficio social ..............................................................
6.3.1. Depuracin de las partidas redistributivas .................................
6.3.2. Introduccin de las externalidades positivas y negativas ..........
6.3.3. Introduccin de los precios de cuenta de eficiencia..................
6.3.4. El efecto multiplicador...............................................................
6.4. Rentabilidad financiera, rentabilidad econmica y rentabilidad social ..
6.4.1. Rentabilidad financiera ..............................................................
6.4.2. Rentabilidad econmica .............................................................
6.4.3. Rentabilidad social .....................................................................
6.5. Anlisis Coste Beneficio y desarrollo sustentable .................................
6.5.1. Sustentabilidad fuerte y sustentabilidad dbil ...........................
6.5.2. El principio de mxima precaucin y los estndares mnimos
de seguridad ...............................................................................
6.6. Estudio de caso: Anlisis coste eficiencia (riesgo coste) de una propuesta de regulacin ambiental para el caso del arsnico .............................
6.6.1. Metodologa de anlisis .............................................................
6.6.2. Resultados de la evaluacin .......................................................
6.7. Resumen ..................................................................................................
Nota para consultas adicionales ..............................................................

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CAPTULO 7. INDICADORES AMBIENTALES ......................................... 213


7.1. Indicadores ambientales ..........................................................................
7.1.1. El modelo presin-estado-respuesta ..........................................
7.1.2. El sistema espaol de indicadores ambientales .........................
7.2. Capital natural, ahorro genuino y riqueza...............................................
7.2.1. El ahorro genuino ......................................................................
7.2.2. Capital natural y riqueza ............................................................
7.3. La huella ecolgica .................................................................................
7.3.1. El clculo de la huella ecolgica ...............................................
7.3.2 La huella ecolgica como indicador de sustentabilidad: ventajas e inconvenientes.................................................................
7.3.3 Experiencias en el clculo de la huella ecolgica .....................
7.3.4 Otros indicadores de sostenibilidad: el ndice del planeta viviente ..........................................................................................
7.4. El agua virtual .........................................................................................
7.5. Resumen ..................................................................................................
Nota para consultas adicionales ..............................................................
Algunas pginas web de inters ..............................................................

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CONTENIDO

xi

CAPTULO 8. CONTABILIDAD NACIONAL Y CONTABILIDAD


AMBIENTAL............................................................................ 241
8.1. Contabilidad Nacional y medio ambiente...............................................
8.1.1. Las bases conceptuales de la Contabilidad Nacional ................
8.1.2. Los problemas que la ausencia de las variables ambientales implica en la Contabilidad Nacional ..............................................
8.2. La depuracin de los flujos de la Contabilidad Nacional: los gastos defensivos ....................................................................................................
8.2.1. Consideraciones tericas y problemas conceptuales .................
8.2.2. La metodologa de depuracin de gastos defensivos.................
8.2.3. Experiencias de depuracin de gastos defensivos .....................
8.3. Las cuentas de los recursos naturales .....................................................
8.3.2. Algunas experiencias relevantes ................................................
8.4. Las cuentas satlite..................................................................................
8.4.1. Metodologa de elaboracin de las cuentas satlite...................
8.4.2. La matriz NAMEA.....................................................................
8.5. El Sistema Integrado de Contabilidad Ambiental y Econmica de Naciones Unidas (SCAEI) ...........................................................................
8.5.1. Desarrollo del SCAEI ................................................................
8.6. Estudio de caso: Las cuentas ambientales en Mxico ............................
8.7. Resumen ..................................................................................................
Nota para consultas adicionales ..............................................................

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CAPTULO 9. POLTICA AMBIENTAL....................................................... 285


9.1. Poltica econmica y poltica ambiental .................................................
9.2. Poltica ambiental: tipologa ...................................................................
9.2.1. Medidas basadas en la normativa ..............................................
9.2.2. Los instrumentos econmicos ....................................................
9.3. La Agencia Ambiental y el problema de la informacin .......................
9.3.1. La informacin necesaria ...........................................................
9.4. La normativa ambiental: ventajas e inconvenientes................................
9.5. Impuestos ambientales ............................................................................
9.6. Subsidios ambientales .............................................................................
9.7. Incentivos al comportamiento ambientalmente positivo.........................
9.8. Permisos de emisin negociables............................................................
9.8.1. Volumen de permisos emitidos ..................................................
9.8.2. Acreditacin de reducciones de emisin ...................................
9.8.3. Mecanismo de asignacin de los permisos ................................
9.8.4. Los permisos en el espacio y en el tiempo: bancos y burbujas ..
9.8.5. Principales problemas de los permisos de emisin negociables .
9.8.6. La experiencia de los permisos de emisin negociables en la
lucha contra la lluvia cida en Estados Unidos .........................
9.9. La poltica ambiental en Amrica Latina: estudio de casos...................
9.9.1. Estrategia para el control de sustancias que agotan la capa de
ozono en Chile ...........................................................................
9.9.2. Instrumentos econmicos para la poltica ambiental: el caso de
Colombia ....................................................................................

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315
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xii

CONTENIDO

9.10.

Resumen ................................................................................................
Nota para consultas adicionales ..............................................................
ANEXO: El Convenio Marco sobre el Cambio Climtico y el Protocolo de
Kioto ........................................................................................................
A.9.1. El Convenio Marco sobre Cambio Climtico ...........................
A.9.2. El Protocolo de Kioto ................................................................
A.9.3. Los mecanismos de flexibilidad ................................................

322
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CAPTULO 10. EMPRESA Y MEDIO AMBIENTE .................................... 329


10.1. La respuesta de las empresas ante la variable ambiental: tipologa y motivaciones...............................................................................................
10.1.1. El posicionamiento ambiental de la empresa: tipologa ........
10.1.2. El posicionamiento ambiental de la empresa:variables explicativas .....................................................................................
10.1.3. La hiptesis de Porter .............................................................
10.1.4. La ecoeficiencia ......................................................................
10.2. Herramientas para la poltica ambiental de la empresa centradas en el
proceso ..................................................................................................
10.2.1. Poltica ambiental de la empresa............................................
10.2.2. Sistemas de Gestin Ambiental: la norma ISO 14001 ..........
10.2.3. La auditora ambiental (ISO 14010) ......................................
10.2.4. El ecobalance ..........................................................................
10.3. Sistemas que se centran en el producto ofrecido .................................
10.3.1. El Anlisis del Ciclo de Vida del Producto (ISO 14040) ......
10.3.2. El comps ecolgico...............................................................
10.3.3. La ecoetiqueta.........................................................................
10.4. Fondos de inversin ticos y ambientales ............................................
10.5. Poltica ambiental en Mxico y eficiencia empresarial........................
10.6. Resumen ................................................................................................
Nota para consultas adicionales............................................................

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CAPTULO 11. SUBDESARROLLO Y DEGRADACIN


AMBIENTAL ......................................................................... 363
11.1. La economa dual..................................................................................
11.1.1. El sector tradicional ................................................................
11.1.2. El sector moderno...................................................................
11.1.3. Cambio, pobreza y marginacin.............................................
11.2. Cambio, pobreza y degradacin ambiental ..........................................
11.2.1. La problemtica ambiental en el sector rural .........................
11.2.2. Los problemas ambientales del sector urbano .......................
11.3. Poltica de desarrollo y degradacin ambiental....................................
11.3.1. La poltica sustitutiva de importaciones .................................
11.3.2. La crisis de la deuda ...............................................................
11.3.3. Los programas de estabilizacin del Fondo Monetario Internacional ...................................................................................
11.3.4. Consecuencias ambientales de la poltica sustitutivade importaciones, la crisis y la poltica de ajuste .................................

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371
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376
376
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380
381

CONTENIDO

11.4. La otra cara de la moneda:el xito de unos pocos ...............................


11.5. Evidencia emprica, crecimiento y medio ambiente: la U ambiental de
Kuznets ..................................................................................................
11.6. Estudio de caso: Deforestacin y usos del suelo en los Andes colombianos ....................................................................................................
11.7. Resumen ................................................................................................
Nota para consultas adicionales............................................................

xiii
383
387
392
397
398

CAPTULO 12. DESARROLLO, COMERCIO INTERNACIONAL


Y MEDIO AMBIENTE ........................................................ 399
12.1. El dumping ecolgico ...........................................................................
12.2. La explotacin de los recursos naturales ..............................................
12.2.1. Recursos renovables ...............................................................
12.2.2. Recursos no renovables ..........................................................
12.3. Proteccionismo agrcola en los pases desarrollados............................
12.4. La explotacin comercial de los servicios ambientales .......................
12.4.1. La explotacin recreativa de los espacios naturales: el ecoturismo o turismo de la naturaleza .........................................
12.4.2. Investigacin farmacetica y diversidad biolgica ................
12.5. La certificacin solidaria en el comercio internacional .......................
12.5.1. Comercio Justo .......................................................................
12.5.2. Certificacin ambiental...........................................................
12.6. Internalizacin de externalidades ambientales .....................................
12.6.1. El pago por servicios ambientales..........................................
12.6.2. El Mecanismo de Desarrollo Limpio .....................................
12.7. Deuda y naturaleza ...............................................................................
12.7.1. Canje de deuda por naturaleza ...............................................
12.7.2. Deuda externa, huella ecolgica y deuda ecolgica ..............
12.8. Resumen ................................................................................................
Nota para consultas adicionales............................................................

400
404
404
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409
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425

CAPTULO 13. DESARROLLO Y MEDIO AMBIENTE: PETRLEO


Y BOSQUE TROPICAL....................................................... 427
13.1. Introduccin: el escenario y el problema .............................................
13.1.1. Las exportaciones de petrleo en Ecuador.............................
13.1.2. Colonizacin y deforestacin .................................................
13.1.3. Las consecuencias econmicas de la colonizacin ................
13.2. El valor de los impactos ambientales de la deforestacin....................
13.2.1. Funciones econmicas ............................................................
13.2.2. Funciones recreativas..............................................................
13.2.3. Funciones ecolgicas ..............................................................
13.2.4. Valores de existencia ..............................................................
13.2.5. Funciones culturales y valores superiores ..............................
13.3. El escenario de referencia .....................................................................
13.3.1. La tasa natural de deforestacin .........................................
13.3.2. Poltica econmica y usos del suelo.......................................

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437
439
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448

xiv

CONTENIDO

13.4. La encrucijada del futuro: los costes econmicos de los nuevos yacimientos ..................................................................................................
13.5. Ejercicio de simulacin: resultados y extensiones ...............................
13.5.1. El precio de cuenta de la inversin ........................................
13.5.2. La tasa social de descuento ....................................................
13.6. Resumen ................................................................................................
Nota para consultas adicionales............................................................

449
452
452
454
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457

CAPTULO 14. EPLOGO: SOCIEDAD, MERCADO Y MEDIO


AMBIENTE............................................................................ 459
14.1.
14.2.
14.3.
14.4.

La biosfera como recurso y como patrimonio......................................


El papel del mercado ............................................................................
Las funciones de la biosfera y la lgica del mercado ..........................
Conclusin ............................................................................................

460
461
463
463

BIBLIOGRAFA................................................................................................... 465
NDICE TEMTICO ........................................................................................... 493

ACERCA DE LOS AUTORES

Diego Azqueta. Licenciado en Economa y en Derecho por la Universidad Complutense de Madrid, y doctor en Economa por la misma universidad, realiz sus estudios de
postgrado en las universidades de Manchester y Londres. Ha desarrollado su actividad
docente en la Universidad del Valle (Colombia) y en la Universidad de Alcal. Ha sido,
asimismo profesor visitante en la Universidad del Estado de Dakota del Sur, Visiting
Scholar en la Universidad de Harvard y Research Fellow en la Universidad de California (Berkeley). Ha recibido el Premio Nacional de Economa y Medio Ambiente, otorgado por el Ministerio de Medio Ambiente, y el Premio a la Innovacin en el rea de
Medio Ambiente de la Fundacin 3M. Desde 1988 es catedrtico de Fundamentos del
Anlisis Econmico en la Universidad de Alcal.
Mauricio Alviar. Es licenciado en Economa por la Universidad de Antioquia, Master
en Polticas de Desarrollo por la Universidad de Duke, y PhD en Economa Agraria y
de los Recursos Naturales por la Universidad del Estado de Oklahoma. Ha sido investigador de la Fundacin para la Educacin Superior y el Desarrollo (FEDESARROLLO, Bogot). En la actualidad es profesor de economa de la Universidad de Antioquia, de la que ha sido decano.
Lilia Domnguez. Licenciada en Economa por la Universidad Nacional Autnoma de
Mxico, realiz sus estudios de postgrado en las universidades de Manchester y East
Anglia. Es doctora en Economa por la Universidad Autnoma de Mxico. Ha publicado varios libros y artculos en distintas revistas especializadas, fundamentalmente en el
campo de la empresa, competitividad y organizacin industrial. En la actualidad es
profesora de Economa de la Universidad Nacional Autnoma de Mxico.
Ral ORyan. Ingeniero Civil Electricista y Magister en Ingeniera Industrial por la
Universidad de Chile, y Master y PhD en Economa por la Universidad de California,

xvi

ACERCA DE LOS AUTORES

Berkeley. Ha dirigido numerosos proyectos de investigacin y publicado ms de 30


trabajos sobre temas ambientales en revistas internacionales, nacionales y captulos
de libros. En la actualidad es profesor asociado del Departamento de Ingeniera Industrial, y Director del Programa de Gestin y Economa Ambiental, de la Universidad de
Chile.

PRESENTACIN DE LA SEGUNDA EDICIN

En los cinco aos transcurridos desde que vio la luz la primera edicin de este libro,
muchas son las cosas que han cambiado en el campo del medio ambiente y la economa
ambiental. Han surgido nuevos problemas, viejos problemas son ahora mejor comprendidos, se han desarrollado nuevos instrumentos y nuevas instituciones para abordarlos
y, quiz lo que es ms importante, existe una mayor sensibilizacin sobre la necesidad
de actuar ya con respecto a la problemtica ambiental, y una mayor conciencia con
respecto al peligro de perder de vista la economa, y el anlisis econmico, en el
empeo.
Esta segunda edicin ha tratado de incorporar estos cambios. Ha aparecido un
captulo nuevo (producto de la necesidad de desdoblar el relativo a la Contabilidad
Ambiental) y uno de los anteriores ha tenido que dejarle su sitio. Prcticamente todos
los captulos han sufrido importantes modificaciones, alguno de ellos ha sido escrito de
nuevo, y en muchos de los restantes se han introducido nuevos epgrafes, que tratan de
cubrir esta nueva realidad, y se han suprimido otros que quedaron obsoletos. Las notas
para consultas adicionales que cierran cada captulo han sido concienzudamente revisadas y actualizadas, lo que se refleja ampliamente en la bibliografa.
La novedad fundamental de esta nueva edicin es, qu duda cabe, la participacin
en ella de Mauricio Alviar, Lilia Domnguez y Ral ORyan. Tres autores de reconocido prestigio en el campo de la Economa Ambiental que, en una muestra tanto
de confianza como de amistad, accedieron a compartir conmigo esta aventura. Su
contribucin ha mejorado sustancialmente el texto, acercndolo, al mismo tiempo, a
la realidad de Amrica Latina, por lo que mi deuda de gratitud con ellos es muy elevada.
Como es natural, esta nueva edicin se ha beneficiado, asimismo, y muy notablemente, de los distintos trabajos de investigacin que a lo largo de estos cinco aos ha
desarrollado el Grupo de Economa Ambiental de la Universidad de Alcal, que tengo
el honor de dirigir. Mi ms sincero agradecimiento, por tanto, a Gonzalo Delacmara
y Marta Santamara, de nuevo, y a Sergio Tirado y Margarita Bahamon.

xviii

PRESENTACIN DE LA SEGUNDA EDICIN

Finalmente, mi reconocimiento a Ana Navarro, Jos Ignacio Fernndez y Amelia


Nieva, de McGraw-Hill, por la confianza y el estmulo que le dieron desde un principio al proyecto, y por la profesionalidad con la que han conseguido que llegue a
buen fin.

INTRODUCCIN

A veces los seres humanos, conscientes de la necesidad de mejorar sustancialmente


nuestra relacin con el medio ambiente, parecemos comportarnos como esas personas
que salen de viaje para ver con sus propios ojos una ciudad deseada, imaginndose que
en una cosa real se puede saborear el encanto de lo soado. Es posible que, a la vista del crecimiento comparativo de la especie humana sobre el planeta, sea muy difcil
alcanzar el ideal absoluto, si es que existe. A diferencia, sin embargo, de los personajes descritos por Marcel Proust, contamos con la inestimable ventaja de poder ir modificando la realidad conforme nos adentramos en la bsqueda del objeto de nuestros
deseos. Para ello, adems de la conciencia de vivir en una nave espacial de recursos
limitados y sujeta a la necesidad de respetar una serie de leyes impuestas desde el exterior, es necesario conocer cada vez con mayor precisin no slo el comportamiento
del ecosistema que nos acoge, la biosfera, y las limitaciones que nos impone, sino
tambin el entramado de relaciones que se establecen entre el mismo y la especie humana. Es imposible, por tanto, tratar de abarcar la problemtica ambiental desde la
perspectiva de una nica disciplina cientfica. Este es un empeo multidisciplinar y, en
l, el anlisis econmico tambin tiene algo que aportar a una mejor comprensin de
la gnesis de muchos problemas ambientales y a su eventual solucin. Y ello porque,
como ciencia social, la economa introduce a las personas, a la sociedad, en el escenario en el que se desarrolla la trama: su comportamiento, sus necesidades, su racionalidad.
El objeto de estudio de la economa ambiental est conformado, pues, por los principales problemas ambientales a los que se enfrenta la humanidad. Las ciencias de la
naturaleza proporcionan la materia prima sobre la que se concentran los esfuerzos del
analista econmico. Es indudable que un conocimiento preciso de los mismos es necesario para un mejor desempeo de la tarea encomendada, pero el economista no puede
suplantar al especialista, en cada caso, a la hora de elaborar la informacin de partida.
El Captulo 1 contiene, sin perder de vista la limitacin apuntada, y de forma muy introductoria y panormica, un catlogo de los principales problemas ambientales.

xx

INTRODUCCIN

Los problemas apuntados tienen una multitud de causas, pero cabe poca duda de
que la actividad econmica de una sociedad organizada, produciendo, distribuyendo y
consumiendo bienes y servicios, est en el origen o agravamiento de muchos de ellos.
En general no se trata, sin embargo, del resultado de un desconocimiento o de la mala
fe: en ese caso se recomendara una combinacin de investigacin, informacin y sanciones. Muchos problemas ambientales, por el contrario, son el resultado de una actitud
racional por parte de quien los crea: la consecuencia (probablemente no querida) de
quien intenta resolver un problema, en ocasiones el de su propia supervivencia, utilizando para ello los medios a su alcance, y las restricciones que la sociedad le impone.
En este caso, la combinacin de informacin y sanciones puede que funcione, pero es
probable que sea ms operativo tratar de actuar sobre las restricciones a las que se enfrenta el causante del problema, para conseguir que, al resolverlo, no se produzca la
agresin ambiental. De otra forma, si el problema de base no se resuelve, y es lo suficientemente serio, difcilmente se frenar el proceso de deterioro ambiental. Valdra la
pena, por tanto, intentar identificar las variables econmicas que condicionan este comportamiento, racional en s mismo, pero agresivo con el medio, para tratar de cambiar
el valor de alguna de ellas y conseguir que el mismo comportamiento racional permita
resolver los problemas de una manera ms aceptable. A ello va dirigido el Captulo 2.
A pesar de las diferencias notables que, desde cualquier perspectiva, podran establecerse entre los distintos problemas ambientales, en todos ellos tiende a aparecer un
elemento econmico comn: los agentes involucrados en la degradacin ambiental
(campesinos desposedos, gobiernos, empresas industriales, ciudadanos de a pie) actan
de la forma como lo hacen porque no introducen el valor de los servicios de la biosfera, de los que se estn aprovechando al tiempo que la deterioran, en su proceso de toma
de decisiones. El Captulo 3 introduce una primera aproximacin al concepto de valor
econmico total de los distintos activos ambientales, as como de sus diferentes componentes. Como es natural, esta discusin requiere de un marco tico previo en el que
se especifique, con cierta claridad, el tipo de relaciones morales que la especie humana
desea establecer con el resto de los componentes de la biosfera.
La sociedad disfruta de la agricultura, de la energa elctrica, de su propia movilidad: satisface con ello una serie de demandas que van cambiando y evolucionando con
el paso del tiempo. Ahora bien, el cultivo de los campos y el procesamiento y reparto
de sus productos, la produccin y distribucin de energa elctrica, o el movimiento de
cosas y personas a travs de fronteras y continentes, son posibilidades que enriquecen
a la sociedad, pero a cambio de una transformacin del medio natural que, en muchas
ocasiones, lo degrada. Es difcil, hoy por hoy, encontrar una forma de producir y distribuir energa elctrica, por ejemplo, que no sea contaminante. Sin embargo, no se
plantea por ello renunciar a los beneficios que esta energa puede proporcionar. Se trata, ms bien, de poner en la balanza estos efectos positivos, pero tambin los costes de
conseguirlos. Si dentro de estos costes se computan correctamente los derivados del
deterioro ambiental, es decir, se toma en cuenta la prdida de capacidad de la biosfera
para seguir proporcionando sus servicios, tanto a la generacin presente como a las
generaciones futuras, y se decide en consecuencia, la sociedad comenzara a moverse
en la direccin correcta. Ahora bien, cuando se trata de introducir el clculo sobre el
valor del deterioro ambiental en la decisin relativa a qu hacer, y cmo, caben dos
posibilidades bien distintas. Por un lado, existen actividades econmicas que generan
un impacto ambiental asumible: es decir, que causan un deterioro del medio ambiente
que no pone en peligro la supervivencia del planeta, ni de la propia especie humana.
Podra ser el caso, por ejemplo, de la construccin de un pequeo embalse, o del tra-

INTRODUCCIN

xxi

zado de una nueva carretera. En el otro extremo, sin embargo, existen actividades cuyos
efectos ambientales la sociedad considera que no son asumibles, ya que, aun teniendo
en cuenta la incertidumbre normalmente presente en este campo, pudieran afectar a un
equilibrio ecolgico crucial, y no se considera razonable correr tal riesgo: el calentamiento atmosfrico o el adelgazamiento de la capa de ozono. En el primer caso, tendra
sentido intentar valorar econmicamente el impacto ambiental generado por una actividad cualquiera, para comparar el bienestar social total que comporta cada una de las
alternativas contempladas: con y sin carretera, por ejemplo, o con el trazado A o el trazado B. El anlisis econmico puede ayudar a descubrir estos valores: a computar monetariamente el bienestar social de cada opcin, gracias a la aplicacin de una serie de
mtodos de valoracin de intangibles que son objeto de estudio en el Captulo 4. En el
segundo caso, por el contrario, este ejercicio sera irrelevante, tal y como ha sido planteado, ya que no hay posibilidad de eleccin. El sistema se encuentra frente a una restriccin adicional que debe respetar: un techo a las emisiones totales de dixido de
carbono (CO2), pongamos por caso. No tendra sentido tratar de calcular la prdida de
bienestar que generara un aumento de estas emisiones por encima del nivel crtico
mencionado. Sin embargo, si una actividad cualquiera supone un incremento neto de
las mismas, el analista todava podra valorar econmicamente (monetariamente) el
impacto: computando el coste total de reducir un volumen equivalente de emisiones, en
otro punto cualquiera del sistema. Ello proporcionara el precio sombra de la restriccin. Sea pues directa o indirectamente, la valoracin econmica del impacto ambiental
de las distintas actividades humanas permitira identificar las caractersticas de la situacin de equilibrio deseada con respecto al medio ambiente: el nivel de calidad ambiental al que no se quiere renunciar. En ocasiones, sin embargo, la valoracin directa de
los impactos ambientales de las actividades humanas es una operacin muy costosa,
por lo que la posibilidad de utilizar las valoraciones obtenidas en un contexto similar
al que se quiere analizar, y adaptarlas al caso de estudio, es muy atractiva. El captulo
se cierra, por ello, analizando las condiciones en las que podra realizarse esta transferencia de valores.
Ahora bien, adems de un problema de equidad intrageneracional, la utilizacin de
los recursos naturales y ambientales de la biosfera plantea un problema de equidad intergeneracional. El Captulo 5 aborda esta cuestin tratando de hacer operativo el principio de que todas las personas tienen el mismo derecho a disfrutar de los servicios de
la biosfera, con independencia del momento del tiempo en el que les toca vivir. Se discute en l, por tanto, el tratamiento que debera otorgarse a los intereses de las generaciones futuras a travs de la determinacin, entre otras cosas, de la tasa de descuento
apropiada para evitar tanto la tirana del presente como la del futuro. Todo lo anterior
ha estado encaminado a tratar de informar a los distintos agentes econmicos sobre el
impacto que sobre el medio ambiente tiene su comportamiento, y lograr que lo interioricen en su proceso de toma de decisiones. El Anlisis Coste Beneficio, junto con las
tcnicas de decisin multicriterio, objeto ambas de estudio del Captulo 6, es el recipiente natural de todo el proceso anterior, ya que proporciona el marco terico en el
que hacerlo operativo. Trascendiendo este enfoque que podra considerarse microeconmico, aunque sin abandonar un carcter marcadamente instrumental, y adentrndose
en un terreno ms macroeconmico, el Captulo 7 se ocupa de los instrumentos con los
que hacer ms operativa la informacin referente al medio ambiente y sus relaciones
con la esfera de la actividad econmica. La informacin relativa a la situacin ambiental, una vez reconocida la necesidad de contar con ella de la forma ms detallada posible, ha ido articulndose alrededor de una serie de indicadores ambientales, que per-

xxii

INTRODUCCIN

miten conectar la evolucin de estos problemas con el objetivo del desarrollo


sustentable. Estos indicadores (entre los que sobresale el modelo presin-estado-respuesta), si bien pretenden reflejar el estado del medio desde la perspectiva de las ciencias de la naturaleza, de hecho estn recogiendo el complejo entramado de las relaciones existentes entre la actividad humana y la respuesta de los distintos ecosistemas
naturales, cuyo componente socioeconmico no puede desconocerse. Ahora bien, para
obtener una visin ms ajustada del grado de bienestar econmico y social alcanzable
en un momento dado, de las relaciones existentes entre los distintos sectores de la economa y el medio ambiente en general, y del nivel de consumo (y desarrollo) que la
sociedad puede permitirse, de forma sustentable, en el largo plazo, conviene tender un
puente ms explcito entre esta informacin relativa a los problemas ambientales que
aparecen en el camino, por un lado, y la evolucin de las principales magnitudes macroeconmicas que reflejan la evolucin del sistema productivo, por otro. A ello van
encaminadas las distintas propuestas que, en el campo de la Contabilidad Ambiental,
se analizan en el Captulo 8.
Descubierta, pues, la situacin preferida por la sociedad en trminos del equilibrio
calidad ambiental-beneficios de la actividad econmica, queda la no desdeable tarea
de conseguir que la actividad de los agentes econmicos individuales (empresas, consumidores, Administracin) sea compatible con los objetivos ambientales fijados, algo
que no es sencillo, ya que se trata de influir en muchos casos sobre la actividad de una
multitud de agentes individuales que actan de forma no coordinada, y cuya contribucin individual a la generacin de los problemas ambientales es, muchas veces, prcticamente imposible de determinar. Existen distintas posibilidades para intentar conseguir esta modificacin en la conducta individual: desde la introduccin de una
normativa al respecto hasta medidas que intentan estimular, premiando o castigando,
determinados comportamientos. La poltica ambiental, a la que est dedicado el Captulo 9, se ocupa precisamente de este problema, intentando garantizar tanto la eficacia
como la eficiencia en la resolucin de los problemas. En primer lugar, la medida o
conjunto de medidas que se adopten, ha de lograr que la sociedad se acerque al objetivo propuesto: ha de ser eficaz. En ocasiones, esta falta de eficacia obedece a una insatisfactoria modelizacin del comportamiento de los agentes afectados por las medidas adoptadas, de acuerdo a los cnones de la ms estricta racionalidad econmica. Por
ejemplo, no hace mucho una conocida capital latinoamericana, agobiada por problemas de contaminacin atmosfrica, introdujo la poltica del hoy no circula para reducir a la mitad el nmero de vehculos que se desplazaban por sus calles (en funcin
del carcter par o impar del ltimo dgito de la matrcula), y conseguir con ello una
reduccin de las emisiones de contaminantes a la atmsfera. El resultado, sin embargo,
fue el opuesto: las emisiones aumentaron. Quiz un ejercicio previo de simulacin de
los efectos de la medida hubiera podido adelantar estos resultados perversos. En efecto, desde el punto de vista econmico, lo que la medida estaba haciendo era elevar el
precio de un bien (los servicios del automvil privado). Ante esta subida, el consumidor dirige su demanda hacia el bien sustitutivo ms barato. Un candidato obvio es el
transporte pblico. Pero el precio del transporte pblico no est dado slo por el coste
del billete: incluye tambin el tiempo del trayecto y de la espera, la fiabilidad, la seguridad y comodidad, etc. Otra posibilidad de conseguir el mismo servicio es la adquisicin de un segundo coche (usado), que tenga el dgito, par o impar, que falta. En el
caso mencionado, parece que esta segunda alternativa result ser ms econmica, ya
que se dispar la venta de coches de segunda mano. Dado que estos vehculos ms
antiguos son ms ineficientes en el uso de combustibles, su motor est peor ajustado,

INTRODUCCIN

xxiii

y los das en los que no hay restricciones se utilizan junto con el principal, el resultado
fue que aumentaron tanto el consumo de gasolina como el volumen de emisiones, y se
redujo la utilizacin del transporte pblico. Es evidente, por tanto, que la poltica adoptada, por muy intuitiva que pareciera, no resultaba eficaz. En segundo lugar, la medida
ha de ser eficiente: ha de conseguir los objetivos propuestos al menor coste social posible. Ahora bien, los costes de una medida de poltica ambiental cualquiera no son
nicamente los recursos necesarios para ponerla en prctica, el coste para cada empresa de introducir una nueva tecnologa. Hay que tener en cuenta tambin los costes
propios de la necesidad de vigilar, y sancionar en su caso, a quienes no cumplen la
normativa. Tampoco se pueden perder de vista una serie de costes macroeconmicos
que pueden afectar a toda la economa: los impactos de la medida sobre el precio del
producto final, la competitividad de la industria, el nivel de empleo, la tasa de inflacin, el saldo de la balanza de pagos, etc. Ignorar estas eventuales repercusiones es un
riesgo que, simplemente, no se puede asumir. En este contexto, han adquirido una importancia creciente los llamados instrumentos econmicos, que permiten al decisor
elegir entre un determinado nivel de degradacin ambiental (cuando es asumible por
el sistema), y el pago monetario correspondiente, o la no degradacin con el ahorro de
costes resultante. Entre estos instrumentos econmicos ocupan un lugar destacado,
adems de las ecotasas o impuestos ecolgicos, los permisos transferibles de emisin,
que introducen un mercado en el que conseguir de forma ms eficiente los objetivos
de reduccin de la contaminacin propuestos, objeto de atencin preferente en este
captulo.
Entre los agentes causantes del deterioro ambiental juega un papel muy destacado
la empresa. En efecto, ella suele ser la que toma de la biosfera los recursos naturales y
los servicios ambientales necesarios para producir los bienes y servicios econmicos
con los que satisfacer las demandas de los consumidores, devolviendo en el proceso
una serie de residuos que carecen de valor econmico, y una mayor entropa. No es de
extraar, por tanto, que una parte muy importante de las medidas de poltica ambiental
tengan como destinatario la empresa. El Captulo 10 se ocupa, precisamente, del anlisis de las motivaciones empresariales para adoptar una postura ambientalmente positiva, as como de las medidas ms adecuadas para fomentar este posicionamiento, en
funcin de las caractersticas peculiares de cada empresa.
A partir de esta caracterizacin de la situacin ambiental es posible dar un paso
ms, abandonar un contexto fundamentalmente esttico y adoptar una perspectiva de
anlisis ms dinmica. Es factible, en este sentido, no slo identificar la aparicin de
algunos problemas ambientales en funcin del nivel de desarrollo de una determinada
sociedad, sino tratar de analizar su previsible evolucin en el tiempo, precisamente
como resultado del camino recorrido en busca de un mayor grado de desarrollo, y los
cambios estructurales que este trnsito conlleva. En efecto, en el punto ms bajo de la
escala se encuentran los pases subdesarrollados. La extensin de los fenmenos de la
pobreza y la marginacin que los caracteriza, es uno de los causantes fundamentales de
la degradacin ambiental, siendo los pobres, por otro lado, sus principales vctimas. La
ruptura de unas formas tradicionales de supervivencia, y su sustitucin por una economa de mercado que excluye a una parte de la poblacin, expulsa a estas personas en
busca de sustento hacia las fronteras del sistema. Esto propicia o agrava, por ejemplo,
los fenmenos de deforestacin, erosin, desertizacin, agotamiento de ros y lagos,
prdida de diversidad biolgica, etc., que caracterizan la situacin de muchos pases
subdesarrollados. El proceso de cambio estructural que acompaa al desarrollo, como
quiera que ste se defina, alivia algunos de estos problemas (la migracin campo-ciu-

xxiv

INTRODUCCIN

dad, por ejemplo, puede reducir la presin sobre algunos recursos naturales), pero a
cambio de introducir en el panorama una serie de problemas ambientales nuevos. El
desarrollo, en efecto, suele venir acompaado de la urbanizacin y de la industrializacin. El patrn de ocupacin del suelo que acompaa esta urbanizacin creciente est
caracterizado por la informalidad, lo que se traduce en la aparicin de nuevos focos
conflictivos con respecto a la contaminacin del agua, la contaminacin atmosfrica y
la generacin de residuos. Finalmente, las sociedades ya desarrolladas, que ocupan el
otro extremo de la escala, el de la riqueza, cuentan tanto con la demanda social, como
con los recursos necesarios para proporcionar a sus ciudadanos un medio ambiente de
mayor calidad. Probablemente gracias a ello irn resolviendo sus problemas de contaminacin atmosfrica, de contaminacin hdrica, de disposicin de residuos (a veces
exportndolos a sociedades menos desarrolladas), aunque para muchos recursos naturales el cambio de tendencia llegue demasiado tarde. El Captulo 11 se ocupa, precisamente, de los problemas ambientales de las economas subdesarrolladas, y de la previsible evolucin en el tiempo, conforme se van alcanzando cotas ms altas de desarrollo,
de la situacin ambiental, as como del anlisis de la evidencia emprica existente con
respecto a la evolucin de los problemas ambientales y su relacin con la renta per
cpita: la posible existencia de unas curvas ambientales de Kuznets.
Algunos de los problemas ambientales objeto de estudio de este texto no pueden
ser resueltos si no es con la colaboracin de todos. De poco servira que un pas, o un
grupo de pases, estableciera una normativa ambiental muy estricta para determinada
industria, intentando reducir las emisiones totales de un contaminante concreto, si la
industria afectada opta por trasladarse a otro menos exigente. Por otro lado, tampoco
puede perderse de vista que la prioridad que se otorga a la resolucin de determinados
problemas ambientales no puede ser la misma en todos los pases. La cobertura de las
necesidades bsicas tiene prioridad sobre la calidad ambiental. Es necesario, por tanto,
conseguir el apoyo de todos los pases para la consecucin de determinados objetivos
ambientales, pero sin perder de vista que esta colaboracin no puede obtenerse a costa
de sacrificar unas legtimas aspiraciones al desarrollo y a la cobertura de las necesidades bsicas de la poblacin. La creciente internacionalizacin de la economa mundial
puede facilitar la tarea de conseguir este doble propsito de luchar contra la pobreza y
la degradacin ambiental, al poner de relieve los mltiples vnculos de interdependencia que ligan a unos pases con otros. Para ello, sin embargo, es necesario cambiar radicalmente el carcter de los intercambios entre el mundo desarrollado y el subdesarrollado, relativos al medio ambiente. Hasta ahora, los pases pobres han explotado una
doble ventaja comparativa: su dotacin de recursos naturales y su mayor predisposicin
a aceptar el deterioro ambiental a cambio de mejoras en su nivel de vida. La explotacin de estas dos vas de obtencin de divisas se ha traducido en el agotamiento de sus
recursos naturales y en la importacin de las principales industrias contaminantes,
cuando no directamente de las basuras del mundo desarrollado. ste no es el camino ni
del desarrollo ni del equilibrio ambiental. Existen mecanismos mucho ms eficientes
de obtencin de divisas que no ponen en peligro la salud del ecosistema, aunque para
ello sea necesaria la colaboracin internacional. Se tratara, sencillamente, de conseguir
que los pases beneficiados por todas las externalidades positivas que, en el campo ambiental, generan los recursos naturales gestionados por los pases subdesarrollados,
paguen el valor de las mismas. Asimismo, debera remunerarse a quien no contamina,
teniendo el mismo derecho a hacerlo que quien s degrada el medio, por esa contribucin positiva a la consecucin del equilibrio del ecosistema: factura que debera correr por cuenta de los contaminadores. Son simples prescripciones emanadas del anli-

INTRODUCCIN

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sis econmico ms elemental, incluso de sentido comn, y que se analizan con algn
detalle en el Captulo 12. Puestas en prctica, sin embargo, no slo encarrilaran la situacin desde el punto de vista de algunos de los principales problemas ambientales
globales, sino que supondran un cambio dramtico en los flujos de divisas hacia los
pases subdesarrollados, con el consiguiente alivio de su situacin de balanza de pagos.
El Captulo 13, en la lnea de lo apuntado, trata de ilustrar los conflictos planteados a
travs del anlisis de los costes ambientales que supone la extraccin de petrleo en un
ecosistema particularmente frgil: el bosque hmedo tropical. Defender la utilizacin
de las herramientas convencionales del anlisis econmico para la mejor comprensin,
caracterizacin y eventual superacin de los problemas ambientales, es una cosa; defender el sistema de mercado como mecanismo para asignar recursos y resolver los
problemas ambientales, otra muy distinta. Aunque no debera hacer falta recordarlo, la
economa ambiental se adhiere a lo primero, pero no a lo segundo: el Captulo 14, en
forma de eplogo, trata de redondear esta idea clave.
La economa, como cualquier disciplina cientfica, aspira a ayudar a comprender,
de una forma rigurosa, una determinada parcela de la realidad. Ahora bien, al estar
caracterizada desde sus orgenes por la presencia de una variedad de corrientes y escuelas, que se ocupan de una problemtica comn desde puntos de partida metodolgicamente distintos y muchas veces incompatibles, el estudio de los problemas del
medio ambiente tambin se ha abordado desde distintas premisas tericas. En concreto,
dos son las que el lector encontrar conviviendo con mayor o menor comodidad en este
campo: la corriente o escuela denominada economa ecolgica (Ecological Economics, a veces llamada tambin ecologa poltica); y la escuela de la economa ambiental (Environmental Economics). El ttulo de este libro posee, por tanto, un doble
sentido. Por un lado, hace referencia al objeto de estudio al que se aplica el instrumental del anlisis econmico, esa parcela de la realidad que se aspira a comprender: la
problemtica del medio ambiente. Por otro, indica el modo como se aborda dicha reflexin cientfica, el paradigma terico en el que se encuadra.
No es fcil resumir en un par de lneas las diferencias de enfoque que caracterizan
a estas dos formas de enfrentarse al problema. Tampoco es quien esto escribe, que se
encuadra en una de ellas, el ms indicado para intentarlo. Asumiendo sin embargo este
doble riesgo, es posible que pueda afirmarse que lo que caracteriza a la economa ambiental, a pesar de lo que afirman sus crticos, no es una fe ciega en los mecanismos
del mercado como mtodo de resolucin de los problemas ambientales. Tampoco es
una confianza desmesurada en la capacidad de resistencia del ecosistema ante las agresiones del ser humano; o en el progreso tecnolgico como elemento de recambio ante
el agotamiento del capital natural (por no mencionar afirmaciones carentes del menor
rigor, como la relativa a la falta de consideracin con respecto a los derechos de las
generaciones futuras). Lo que caracteriza de hecho a la economa ambiental es ms
bien su mayor disposicin a utilizar las herramientas convencionales del anlisis econmico, con su inevitable carga ideolgica, para abordar el estudio de algunos problemas ambientales. Empeo no exento de peligros, ciertamente: de ah la importancia de
tener presentes los lmites del anlisis y el significado de sus conclusiones. Ni ms ni
menos peligroso, no obstante, que cualquier otro intento de reflexionar sobre una parcela de la realidad con pretensiones cientficas.
En definitiva, la eleccin del nombre que encabeza este texto ha sido pues consciente: el lector encontrar en l una serie de reflexiones, desde la economa, sobre los
problemas del medio ambiente, enmarcadas dentro de la corriente de la economa ambiental.

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INTRODUCCIN

El texto que el lector tiene en las manos es ciertamente un libro de economa, aunque tambin va dirigido a los no economistas. No requiere ms que de un conocimiento somero de los rudimentos bsicos del anlisis econmico, al estilo de los que se
encuentran en cualquier libro de introduccin a la economa. El desarrollo argumental
ha procurado sistemticamente, sin renunciar al rigor exigible a un texto de esta naturaleza, hacer hincapi en las ideas y conceptos bsicos antes que en las complejidades
tcnicas del instrumental econmico con el que se aborda el estudio del problema ambiental. Pretende introducir al no economista en una nueva visin de la problemtica
ambiental: un nuevo ngulo y una nueva forma de pensar y razonar. El economista, por
su parte, no encontrar en l grandes complejidades tcnicas ni sofisticados modelos
tericos, necesarios en gran medida para una correcta aplicacin del anlisis econmico a la problemtica ambiental, pero inadecuados en un texto introductorio: las lecturas
adicionales y la bibliografa pretenden orientar al lector interesado en el camino a seguir. S encontrar, por el contrario, un texto que le mostrar, mal que bien, las posibilidades de aplicacin del instrumental econmico a una problemtica de creciente relevancia social, al tiempo que, en funcin de las caractersticas del problema abordado,
quiz le invite a plantearse algunas preguntas nuevas, o hace tiempo olvidadas, sobre
los lmites de nuestra disciplina.

AGRADECIMIENTOS

Un texto como el presente no hubiera sido posible sin la colaboracin desinteresada de


muchas personas, a quienes me gustara hacer explcita mi gratitud.
En primer lugar, a un grupo de colegas y amigos que, desinteresada, cuidadosa y
pacientemente leyeron las versiones preliminares de estos captulos, detectando errores,
insuficiencias, omisiones y reiteraciones. En definitiva, proporcionando un filtro que,
al tiempo que elevaba el nivel de exigencia, proporcionaba una indudable sensacin
de seguridad. Son ellos: Gonzalo Delacmara, Carlos M. Gmez y Daniel Sotelsek, de
la Universidad de Alcal; Julia Touza, de la Universidad de York; y Antonio Ferreiro,
de Anlisis Estadstico de Datos. Tambin ha sido inestimable la colaboracin de Luca
Landa, Marta Santamara y Eva Torres, becarias de investigacin, en la labor de documentacin del libro. Flix Hernndez (Consejo Superior de Investigaciones Cientficas) y Sergio Barba-Romero (Universidad de Alcal) dejaron su impronta en los Captulos 3 y 6.
En segundo lugar, a los estudiantes de los distintos cursos de Economa Ambiental,
tanto en la Facultad de Ciencias Econmicas como en la de Ciencias Ambientales de
la Universidad de Alcal, que enriquecieron, con sus preguntas, dudas y sugerencias,
el desarrollo progresivo de este libro.
En tercer lugar, un agradecimiento especial a mi buen amigo Jess Palacio, catedrtico de Latn, quien tras cuidadosa lectura del texto no slo consigui reducir al mnimo
las incorrecciones gramaticales y de estilo, sino que con los comentarios e inquietudes
de un lector informado, ayud a que ste adquiriera una forma ms completa y comprensible.
En cuarto lugar, mi sincero agradecimiento a Antonio Garca-Brage, editor de este
libro, quien ha sabido dosificar sabiamente, a lo largo de estos largos aos, las correspondientes dosis de estmulo con los apretones de tuerca necesarios para que este proyecto, en el que confi desde un principio, haya podido salir a la luz.
Finalmente, mi familia merece una mencin aparte. Sin su ayuda y comprensin el
libro que el lector tiene ahora en sus manos no hubiera sido posible.

CAPTULO

UNO
LOS PROBLEMAS AMBIENTALES

Los problemas ambientales constituyen el objeto de estudio del presente libro. Sin embargo, siendo ste un texto de economa, y economista quien lo escribe, no puede aspirar a presentar una informacin exhaustiva y completa de los mismos, ni siquiera
como primera aproximacin al tema: para ello estn los manuales e informes especializados. Lo que s interesa, desde la perspectiva de la economa ambiental, es caracterizar los problemas ms relevantes en este mbito, en funcin de una serie de variables
que tienen una incidencia clara sobre la aplicabilidad de las herramientas del anlisis
econmico a una mejor gestin de los mismos. Con este propsito en mente, el presente captulo est estructurado como sigue. En primer lugar, se recuerda el inventario de
los que estn considerados como los principales problemas ambientales a los que se
enfrenta la humanidad en la actualidad. Se aadir, en su caso, el tipo de instrumentos
normativos (convenios, protocolos, conferencias, etc.), que se han ido discutiendo y
aprobando, para proveer a los distintos agentes involucrados en resolverlos, de un marco normativo supranacional en el que abordar su solucin. Esta primera fotografa de
los problemas se disecciona, en un segundo epgrafe, para introducir en ella una taxonoma que tome en cuenta la diversidad y el nmero de actores afectados, tanto desde
el punto de vista de la gnesis de los problemas, como de las consecuencias de los
mismos. A continuacin, se contemplan algunas caractersticas diferenciales de los
distintos problemas ambientales, en funcin de las particularidades de las fuentes que
los originan, su distribucin en el espacio, su permanencia en el tiempo y la reversibilidad de sus impactos. El tercer epgrafe llama la atencin sobre la conveniencia de
contar con la informacin que los datos existentes proporcionan sobre la evolucin de
estos problemas, y su relacin con algunas de las variables macroeconmicas ms significativas. El establecimiento de algunas relaciones de dependencia recproca entre la
evolucin de las variables ambientales y las econmicas, fundamentalmente la renta
per cpita, permitira distinguir, en una primera aproximacin, los problemas ambientales ligados a la pobreza y el subdesarrollo, de aquellos que caracterizan a las llamadas, empleando la expresin de Kenneth Galbraith, sociedades opulentas. El cuarto

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

epgrafe ilustra los principales problemas ambientales de dos pases, Espaa y Mxico,
as como sobre el tipo de informes ambientales que distintas instituciones internacionales realizan sobre el desempeo ambiental de algunos Estados, en este caso, Chile.
Como ser habitual a lo largo del libro, el captulo se cerrar con un resumen y una
nota para consultas adicionales.

1.1. PRINCIPALES PROBLEMAS AMBIENTALES:


A MODO DE INVENTARIO
Como se apuntaba un poco ms arriba, los principales problemas ambientales, si bien
constituyen la materia prima sobre la que se pretende aplicar el razonamiento propio
del anlisis econmico, no son el objeto de estudio del economista como tal, por lo que
este epgrafe no puede sino presentarlos a grandes rasgos, de una forma sencilla e intuitiva (y seguramente con errores), siguiendo alguno de los textos especializados que
se ocupan de ello. Teniendo en cuenta que la sociedad ya ha abordado, en mayor o
menor medida, la resolucin de algunos de estos problemas, se mencionar, en su caso,
el marco institucional internacional dentro del cual se pretende encontrar la misma.
En la lnea apuntada, una relevante publicacin institucional, al hacer el diagnstico de la situacin del medio ambiente en el mundo, presentaba el siguiente catlogo de
problemas ambientales (PNUMA, 2000):

1.1.1. El cambio climtico y el efecto invernadero


El mecanismo que regula la temperatura de la Tierra es, muy simplificadamente, el
siguiente: una parte de la radiacin solar que recibe y absorbe el planeta se remite a la
atmsfera en longitudes de onda infrarrojas. Esta radiacin es reflejada por las nubes y
los gases de invernadero (GEI, GHG en sus siglas inglesas)1 y devuelta a la Tierra, lo
que permite que su temperatura promedio sea aproximadamente 35 grados superior a
la que existira en ausencia de este fenmeno (Hernndez, 1999). El problema aparece
cuando, por efecto de la accin de los seres humanos, aumenta la concentracin de
algunos de estos gases, y el fenmeno apuntado se refuerza, elevando la temperatura promedio de la Tierra. El cambio climtico en general, y el calentamiento global
en particular, se encuentran entre los problemas ambientales ms serios con los que se
enfrenta la humanidad. En 1979, se celebr la Primera Conferencia Mundial sobre
el Clima, y en 1988 el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente
(PNUMA), junto con la Organizacin Mundial de Meteorologa (OMM) y el Consejo
Internacional de Uniones Cientficas (ICSU) crearon el Panel Intergubernamental de
Expertos sobre el Cambio Climtico (IPCC). Los primeros resultados de sus trabajos,
aparecieron dos aos ms tarde, en 1990, ao asimismo de la Segunda Conferencia
Mundial sobre el Clima. De resultas de todo ello, en 1992, y en el marco de la Cumbre
1
Los principales gases con efecto invernadero son: vapor de agua, dixido de carbono (CO2), metano
(CH4), ozono (O3), xido nitroso (N2O), clorofluorocarbonos (CFC-11 y 12) y halones. De todos estos gases
es el CO2 el que se encuentra en mayor proporcin en la atmsfera, pero como su efectividad en la captura
de la radiacin no es muy elevada, se estima que slo interviene en la mitad del calentamiento total. Los
gases de mayor efectividad son los CFC cuyas molculas tienen una capacidad para absorber la radiacin
infrarroja siete mil veces superior a la del CO2. (Ministerio de Medio Ambiente, 1996, pgina 29).

LOS PROBLEMAS AMBIENTALES

de la Tierra celebrada en Ro de Janeiro, se aprob el Convenio Marco de las Naciones


Unidas sobre el Cambio Climtico, firmado por 155 pases, y que entr en vigor en
1994. En la Tercera Conferencia de las Partes del Convenio, se aprob el conocido
Protocolo de Kioto (1997), del que nos ocuparemos ms adelante, y que pretende abordar de manera ya decidida el problema del cambio climtico, introduciendo una serie
de objetivos cuantitativos. Las subsiguientes Conferencias de las Partes han tratado de
resolver los problemas aparecidos en la implementacin del Protocolo, con xito variable hasta el momento. Desgraciadamente, la inercia del sistema climtico lleva a que
cualquier medida que se adopte en un momento determinado, tarde bastantes aos en
traducirse en algn tipo de cambio. Si a ello se aade que los objetivos propuestos, por
ejemplo en el mencionado Protocolo de Kioto, son ms bien modestos, y estn lejos de
ser alcanzados, las perspectivas no pueden ser muy optimistas2.
El Panel Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climtico (IPCC) en su
IV Informe de Evaluacin, presentado en febrero de 2007, ha llegado a la conclusin
de que el calentamiento global existe y est provocado por la actividad humana. La
temperatura de la Tierra subi 0,76 grados el siglo pasado, y subir entre 1,8 y 4,0 grados en el presente, dependiendo de las medidas que se adopten. En Espaa las temperaturas promedio aumentaron 0,9 grados entre 1931 y 2004, lo que supera probablemente la media mundial (0,76 grados entre 1850 y 2005). La Unin Europea deseara
limitar esta subida a 2 grados, para lo que se requerira reducir las emisiones entre un
20 y un 30 por 100 hacia 2020, y hasta un 80 por 100 en la segunda mitad del siglo.
Los efectos ms relevantes de este calentamiento atmosfrico podran resumirse
como sigue:
Un aumento en el nivel medio del mar, debido al deshielo del agua continental.
Los expertos estiman que la subida de las aguas podra alcanzar medio metro a
lo largo de este siglo, lo que podra provocar, adems de la amenaza correspondiente sobre las zonas costeras, la desaparicin de los estados-isla, situados en
atolones e islotes sobre todo en el Pacfico y el ndico. En Espaa se estima un
retroceso de las playas de hasta 15 metros, para 2050, debido a un aumento del
nivel del mar de hasta 35 centmetros en el Cantbrico, 20 en el Mediterrneo
y 10 en el Golfo de Cdiz, lo que afectara seriamente a la Albufera de Valencia,
Doana, la Costa Brava y la Manga del Mar Menor.
Tambin el rgimen de precipitaciones se ver alterado: ha aumentado la cantidad de precipitaciones en el norte de Europa y Asia, y en parte de Amrica,
pero ha disminuido en el Sahel, el Mediterrneo, el sur de frica y el sureste
asitico. El rgimen de las mismas se hace ms irregular, con una mayor incidencia de lluvias torrenciales y sequas prolongadas. En Espaa, por ejemplo,
se prev un descenso de un 20 por 100 de las precipitaciones hacia finales del
siglo XXI, con respecto al perodo 1980-1990.
La prdida de nieve y hielo en todo el mundo, debida a las menores precipitaciones y al aumento de las temperaturas. El hemisferio norte ha registrado una
cada del 5 por 100 en sus precipitaciones desde 1966, lo que se ha traducido
2
Aunque se alcancen todos los objetivos convenidos en Kioto, sern insignificantes los efectos para los
niveles de estabilizacin del dixido de carbono en la atmsfera [...]. Los modelos del ciclo del carbono indican que la estabilizacin inmediata de la concentracin atmosfrica de CO2 a su nivel actual de unos 360
ppm slo se puede conseguir si se reducen inmediatamente las emisiones en un 50 a 70 por 100 y se siguen
reduciendo despus (PNUMA, 2000, pgina 26).

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

en un descenso de la superficie de nieves perpetuas, y un aumento de su lmite


inferior. La superficie del rtico permanentemente helada ha disminuido un 20
por 100 desde 1978: en el rtico el aumento observado de las temperaturas ha
sido el doble de la media. Por el contrario en la Antrtida, la situacin es diferente, y los expertos predicen un mantenimiento de los hielos e incluso un posible aumento. Estos fenmenos, unidos a la fragmentacin de los hielos, no
slo provoca el peligro de un mayor nmero de iceberg, sino que pone en peligro la supervivencia del oso polar y obliga a las focas a desplazarse ms al
norte. La prdida de volumen de hielo amenaza las reservas de agua, es la primera causa del aumento en el nivel del mar, y puede producir un descenso en
el caudal de los ros que se alimentan de ellos.
Una produccin agrcola mayor en las altas latitudes de los hemisferios septentrional y meridional, pero una reduccin de la produccin en los trpicos. Los
desiertos y los cultivos de secano se desplazan hacia el norte. En Espaa, el
clima rido propio de Murcia y Almera cubrira tambin partes de Andaluca
y Castilla La Mancha. En cualquier caso los ciclos biolgicos (floracin, polinizacin, puesta de las aves, migracin, hibernacin) se alteran, lo que pone en
peligro la supervivencia de especies animales y vegetales.
Un eventual incremento en la biomasa forestal, pero contrarrestado por una
mayor vulnerabilidad a plagas, y una mayor frecuencia de incendios.
En cuanto al ciclo hdrico en general, el aumento de la temperatura puede alterar el rgimen de corrientes y los niveles de agua en lagos, ros y zonas pantanosas, intensificando y agravando las consecuencias de inundaciones y sequas,
sobre todo cuando el deshielo se acelera.
La expansin de las zonas calientes puede aumentar y ampliar la accin de poblaciones de mosquitos y de otros insectos, aumentando la incidencia de la
malaria (que podra reaparecer en Europa), y de otras enfermedades transmitidas por estos vectores.

1.1.2. El adelgazamiento de la capa de ozono


La capa de ozono, situada a una altura que oscila entre los 20 y los 55 km de la superficie de la Tierra, acta como una especie de escudo protector que absorbe una parte de
las radiaciones ultravioletas procedentes del Sol. Sin embargo, a comienzos de los aos
ochenta del siglo pasado, se detectaron los primeros indicios de que esta capa protectora
se estaba deteriorando. En septiembre de 1987, un informe de la NASA mostraba que
haba aparecido un agujero en dicha capa, del tamao de los Estados Unidos, en el que
se haba perdido el 97 por 100 del ozono original (Ministerio de Medio Ambiente, 1996).
El motivo aparente de esta prdida de la capa de ozono era el incremento en la concentracin de cloro en la atmsfera, producto de las emisiones de clorofluorocarbonos
(CFC). Las consecuencias de este adelgazamiento, debido a la produccin, consumo y
posterior liberacin de sustancias agotadoras del ozono (SAO), son de todos conocidas:
Un aumento en las radiaciones ultravioletas (UV-B) que, verosmilmente, provocar incrementos de la incidencia y gravedad de diversos efectos nocivos sobre
la salud humana, en concreto sobre los ojos, el sistema inmunolgico y la piel.
El incremento en las radiaciones UV-B es probable que afecte, asimismo, al
equilibrio de distintos ecosistemas, al incidir sobre la competencia de las plan-

LOS PROBLEMAS AMBIENTALES

tas superiores, el grado en que stas son consumidas por los insectos y la susceptibilidad de las plantas a los elementos patgenos.
Finalmente, la evidencia parece indicar que el adelgazamiento de la capa de
ozono est relacionado con el proceso de cambio climtico. Por un lado, debido
a que la prdida de ozono provoca un enfriamiento de la baja estratosfera. Por
otro, porque el carbono es un elemento importante en la absorcin de radiaciones UV.
Este segundo problema ambiental, sin embargo, y a diferencia del anterior, parece
mejor encarrilado, quiz por la existencia de sustitutivos coste-eficientes para los CFC,
y la elevada concentracin de su produccin. La notable reduccin de las emisiones de
SAO, debida fundamentalmente al xito del Protocolo de Montreal de 1987 (que desarrollaba el previo Convenio de Viena de 1985), puede suponer que la capa de ozono
recupere su nivel de 1980 en el ao 20503. Sin embargo, el hecho de que contine la
produccin de algunos de estos productos en los pases subdesarrollados (a pesar de las
ayudas del Fondo Multilateral y del Fondo para el Medio Ambiente de Naciones Unidas dirigidas a facilitar su erradicacin), unido al comercio ilegal de los mismos, as
como al incremento en la produccin de otros (halgenos) igualmente perjudiciales,
hacen que no se pueda bajar todava la guardia en este campo. En efecto, de acuerdo a
las ltimas estimaciones del PNUMA (Geo Yearbook, 2007), si bien el uso de CFC y
HCFC ha seguido disminuyendo lentamente desde el ao 2000, recientemente ha experimentado un pequeo incremento, debido fundamentalmente a su mayor consumo
en Asia y la regin del Pacfico.

1.1.3. La alteracin del ciclo del nitrgeno


El tercer problema mencionado en el informe del PNUMA es el relativo a la carga de
nitrgeno: Entre los investigadores se est difundiendo un consenso en el sentido de
que la escala de ruptura en el ciclo del nitrgeno puede tener consecuencias mundiales
comparables a las que caus la ruptura del ciclo del carbono (pgina xxi). La humanidad est fertilizando abusivamente el planeta mediante una agricultura intensiva, la
quema de combustibles fsiles y el cultivo de leguminosas: esto hace que cantidades
excesivas de nitrgeno se depositen en los ecosistemas terrestre y acutico4. Las consecuencias principales de esta ruptura del ciclo son:
El aumento de la cantidad de nitrgeno y de fsforo ha sido la causa de un crecimiento exuberante de plantas y algas en los hbitats de agua dulce (ros y
lagos), as como en las zonas costeras. Este proceso de eutrofizacin, que se
3
Una vez abordado el problema de controlar y reducir la produccin y utilizacin de los CFC, la atencin internacional se ha dirigido hacia productos como el bromuro de metilo, utilizado como pesticida, sobre
todo en cultivos bajo plstico (fresa, tomate, pimiento, etc.). La IX Conferencia de las Partes del Protocolo
de Montreal aprob su eliminacin por parte de los pases desarrollados en 2005, y por parte de los pases
subdesarrollados diez aos ms tarde.
4
La causa fundamental de este aumento antrpico de la cantidad de nitrgeno es la utilizacin de fertilizantes de nitrgeno inorgnico en la agricultura (60 por 100), teniendo en cuenta que las plantas slo captan
aproximadamente la mitad del nitrgeno que reciben, y que el resto se pierde: en la atmsfera, disuelto en
las aguas de superficie o absorbido por las aguas subterrneas. El cultivo de leguminosas (soja, guisantes,
alfalfa) representa aproximadamente el 25 por 100 del total del nitrgeno antrpico, y la quema de combustibles fsiles, el 12 por 100 (PNUMA, 2000, pgina 28).

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

traduce en una falta de oxgeno para otras especies, termina por afectar negativamente la fitodiversidad. El empobrecimiento progresivo puede dar por resultado una disminucin de los recursos pesqueros. La diversidad biolgica de los
ecosistemas marinos se ve seriamente amenazada por la aparicin de estas llamadas marea marrn, o marea roja, de algas.
La elevada concentracin del nitrgeno altera asimismo la calidad del agua potable, exigiendo costosos sistemas de depuracin o, en su ausencia, afectando
negativamente a la salud de la poblacin.
El xido de nitrgeno es un poderoso gas de efecto invernadero que refuerza el
proceso de calentamiento global. En la atmsfera superior, este gas contribuye
tambin al agotamiento de la capa de ozono. Por otro lado, sin embargo, como
el nitrgeno es un factor que ayuda al crecimiento de las plantas, en dicha medida ayuda a fijar el carbono atmosfrico, contribuyendo eventualmente a resolver, aunque sea de forma parcial, el problema del calentamiento global.
Desde otro punto de vista, los oligogases de base nitrogenada emitidos durante
la quema de combustibles fsiles (automviles) constituyen un elemento fundamental de la contaminacin atmosfrica. Los xidos de nitrgeno (NOx), conjuntamente con los de azufre (SOx), y el amoniaco (NH3), son los principales
causantes de la lluvia cida 5, cuyas consecuencias ms nocivas se hacen sentir
en las zonas hmedas, los bosques y las tierras cultivadas: merma o desaparicin de poblaciones pisccolas, aumento de la acidez del suelo, disminucin de
la calidad de los nutrientes, etc. Asimismo, en combinacin con ciertos hidrocarburos, y bajo el efecto de una fuerte insolacin, dan lugar a agentes oxidantes como el ozono, y a la aparicin de las nieblas fotoqumicas, muy nocivas
para la salud y la productividad de los cultivos.
Finalmente, algunos ecosistemas terrestres tambin se ven negativamente afectados por la presencia de cantidades excesivas de nitrgeno, debido a que concentraciones elevadas del mismo en el suelo aumentan la lixiviacin de minerales como el potasio y el calcio, necesarios para el crecimiento de las plantas
y como barrera contra la acidez. El aumento de la acidez lleva a una movilizacin de los iones de aluminio que puede daar las races de los rboles y causar
la muerte de los peces cuando el aluminio llega a las vas acuticas.

Las perspectivas futuras con respecto a la evolucin del problema no son muy halageas. El crecimiento sostenido de la poblacin previsible en el corto y medio plazo,
y la presin que dicho aumento ejerce sobre la produccin agrcola, probablemente se
traduzcan en un incremento de la utilizacin de fertilizantes. Por otro lado, el auge del
transporte de personas y mercancas que acompaa a los fenmenos de integracin y
especializacin crecientes, tambin provocar un aumento de las emisiones de xidos
de nitrgeno, por lo que es difcil ser muy optimista en cuanto a la evolucin de este
problema en el futuro previsible, teniendo en cuenta que tampoco se han dado pasos
sustanciales para abordar la solucin de este problema de una forma multilateral y coordinada.
5
Se considera lluvia cida aquella cuyo pH es inferior a 5,6. Existen zonas enteras de Europa y el este
de los Estados Unidos con precipitaciones cuyo pH promedio es de 4,5 e incluso de 4: cuarenta veces ms
cidas de lo que seran con una atmsfera no contaminada. En total, se considera que estn afectados por este
problema ms de medio milln de km2 de bosques en el mundo (Ministerio de Medio Ambiente, 1996, pgina 38).

LOS PROBLEMAS AMBIENTALES

1.1.4. La prdida de diversidad biolgica6


Es costumbre definir la diversidad biolgica como el nmero, variedad y variabilidad
de organismos vivos presentes en un determinado ecosistema (Brown et al., 1995).
Tambin ha sido definida como el stock natural de material gentico existente en un
ecosistema (Swanson, 1997, pgina 7). En este sentido, pueden distinguirse tres tipos
de diversidad biolgica:
Diversidad gentica. Hace referencia a la suma de informacin gentica que
existe en el interior de cada especie, de forma que incluso si una especie en
peligro de extincin se salva de la misma, es probable que haya perdido gran
parte de su propia diversidad gentica interna.
Diversidad de especies. En un segundo escaln, ms agregado, aparece la diversidad de especies, caracterizadas como conjuntos de individuos que se cruzan
naturalmente entre s, y no se cruzan con los de otras especies. No se conoce
con certeza el nmero de especies, as definidas, existentes en el planeta, aunque las estimaciones oscilan entre 5 y 100 millones, de las que han sido descritas y clasificadas 1,7 millones.
Diversidad de ecosistemas. Hace referencia a la presencia de hbitats, comunidades biticas y procesos ecolgicos, y a la diversidad funcional, de comunidades y de paisaje del territorio.
A ellas habra tal vez de aadirse la diversidad funcional, que reconoce la sinergia
pero tambin la redundancia entre los servicios ecolgicos que emanan de diferentes
especies que conviven como parte de una misma biocenosis.
La primera dificultad que presenta esta caracterizacin de la diversidad biolgica
hace referencia al problema de su medicin, fundamental no slo para conocer la magnitud del problema de su eventual prdida, sino la eficacia y eficiencia comparativa de
las medidas adoptadas para conservarla7.
La preservacin de la diversidad biolgica es un objetivo social global, as recogido
en el Convenio sobre Diversidad Biolgica (producto tambin de la Cumbre de la Tierra de Ro) debido, entre otras cosas, a los servicios positivos de toda ndole que proporciona. A pesar de las dificultades que se encuentran en el empeo, poco a poco va
logrndose establecer una relacin estadsticamente significativa entre el nmero de
especies de un ecosistema y su estabilidad, resiliencia y velocidad de recuperacin
(Tilman y Downing, 1994; Tilman et al., 1996; Naeem y Li, 1997). Por otro lado, tambin parece establecido que el tamao de un ecosistema, as como su grado de aislamiento, influye sobre su riqueza en especies. En este sentido, la selvas tropicales h6
Siguiendo las recomendaciones de Margalef, se ha preferido el trmino diversidad biolgica al ms
utilizado de biodiversidad.
7
Con respecto a la medida de la diversidad biolgica gentica, se han utilizado tres indicadores:

La diversidad de genotipos.
La diversidad de alelos.
La diversidad en la secuencia de pares de bases del ADN.
La medicin de la diversidad de especies de un ecosistema se suele hacer con base en una muestra del territorio, observando el nmero de especies presentes en el mismo y la distancia gentica existente entre ellas.
Finalmente, la diversidad de ecosistemas es la ms complicada de medir, aunque probablemente sea la
variable ms operativa desde el punto de vista de la poltica ambiental. El lector interesado en los problemas
que involucra la medicin de la diversidad biolgica encontrar de gran utilidad el texto de Marrugan (1988).

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

medas, que cubren aproximadamente el 8 por 100 de la superficie del planeta, son los
hbitats ms ricos, albergando ms del 90 por 100 de las especies mundiales. Al contrario de lo que ocurre en los trpicos, en las zonas templadas del planeta las zonas de
transicin entre ecosistemas tienden a ser las ms ricas en especies.
Una dificultad aadida en la problemtica de la diversidad biolgica es que se desconocen los umbrales crticos a partir de los que la capacidad del ecosistema para mantener su diversidad se pierde de manera exponencial y frecuentemente irreversible. En
otras palabras, un ecosistema no intervenido puede asumir prdidas marginales de su
territorio sin que ello se traduzca en una modificacin de su diversidad biolgica. Si la
prdida de territorio contina, comenzar a erosionarse levemente esta riqueza. La relacin no es sin embargo lineal, de modo que, a partir de un cierto umbral, esta prdida
puede resultar abrupta y catastrfica. Por ello es frecuente la identificacin de especies
llave, de cuya existencia depende la de muchas otras; de especies paraguas; de
especies carismticas; y de especies vulnerables. No puede perderse de vista el
hecho de que la incertidumbre anterior con respecto a la relacin existente entre la superficie del ecosistema y su capacidad de preservar la diversidad biolgica se halla
agravada por el desconocimiento de la inmensa mayora de las especies existentes, cuya
prdida misma pasa desapercibida.
Las consecuencias de la prdida de diversidad biolgica, indeseable desde un punto de vista intrnseco, ya han sido mencionadas. Van desde la amenaza al equilibrio de
los propios ecosistemas y su resistencia a las presiones, hasta el impacto que la misma
tiene sobre las posibilidades de investigacin de la agronoma, industria farmacutica, etc.
En definitiva: una prdida de la capacidad de los ecosistemas para proporcionar productos y servicios esenciales. Los pases subdesarrollados, muchos de los cuales se
localizan en la zona tropical de Amrica Latina, frica y Asia tienen en su acervo de
recursos naturales en general, y en su diversidad biolgica, en particular, una oportunidad de lograr mayores niveles de crecimiento y desarrollo sostenible. Brasil y Colombia, por ejemplo, ocupan los dos primeros lugares, respectivamente, en diversidad biolgica, medida como la cantidad de especies de fauna y flora. La gestin adecuada de
este valioso activo, sin embargo, requiere del conocimiento cientfico de las condiciones fsicas, climticas, geogrficas y socioeconmicas del territorio; hacer compatible
el mismo con el desarrollo, requiere del anlisis y la valoracin econmica de esta riqueza natural, y de las posibilidades de ofrecer servicios ambientales a los diferentes
agentes econmicos y sociales tanto en el mbito domstico como en el concierto internacional, tal y como se analizar en el Captulo 12. La oferta de servicios ambientales de los pases tropicales es uno de los temas centrales en las discusiones de poltica
ambiental, toda vez que la venta de estos servicios, tanto a nivel nacional como internacional constituye una fuente importante de generacin de empleo, riqueza, conocimientos y valorizacin del capital natural de las distintas naciones.
Como en el caso anterior, es difcil ser optimista con respecto a la evolucin del
problema, debido a que las fuerzas que impulsan esta prdida de diversidad biolgica
estn ligadas a la pobreza, al crecimiento de la poblacin y al propio crecimiento econmico. Esto provoca la consiguiente expansin de la frontera agrcola, fragmentacin
de hbitats y desarrollo de tcnicas de agricultura intensiva de mayor uniformidad gentica, por un lado, y la creciente demanda de madera, tanto como combustible como
materia prima, por otro. El Programa de Naciones Unidas para el Medio Ambiente seala asimismo que la prdida de diversidad biolgica se debe a polticas y sistemas
econmicos que no valoran adecuadamente el ambiente y sus recursos, a sistemas jurdicos e institucionales que promueven una explotacin insostenible, y a la desigual-

LOS PROBLEMAS AMBIENTALES

dad en materia de propiedad y acceso a recursos naturales, incluidos los beneficios


obtenidos de su utilizacin (PNUMA, op. cit., pgina 40).
Cabra aadir, para finalizar este epgrafe, que un problema estrechamente relacionado con la prdida de diversidad biolgica es el de la seguridad biolgica, recogido
en el Protocolo de Bioseguridad. En este contexto es en el que han aparecido las dificultades inherentes a los Organismos Vivos Modificados (OVM) y, en particular, a los
productos transgnicos8.

1.1.5. La contaminacin atmosfrica


Ya se han mencionado en los epgrafes anteriores algunos de los principales elementos
causantes de la degradacin atmosfrica y sus efectos sobre distintos equilibrios ecolgicos y ecosistemas: calentamiento atmosfrico, adelgazamiento de la capa de ozono, etc. Junto a estos problemas globales, la actividad antrpica supone la emisin a la
atmsfera de toda una serie de elementos que han deteriorado la calidad de sta de
forma ms localizada, pero igualmente perniciosa. Es el caso de la contaminacin generada por las emisiones de dixido de azufre (SO2), xidos de nitrgeno (NOx), monxido de carbono (CO), ozono (O3), plomo y partculas en suspensin, entre otros. Las
fuentes principales de emisin de estos contaminantes son la produccin de energa
(dixido de azufre), las emisiones de los vehculos de motor (monxido de carbono,
xidos de nitrgeno, plomo y partculas) y la produccin industrial (Ministerio de Medio Ambiente, 1996, pgina 37). En este apartado se pasa revista, brevemente, a la
problemtica generada por esta contaminacin en los grandes ncleos urbanos, sobre
todo del mundo subdesarrollado. sta reviste dos formas fundamentales:
En primer lugar, la contaminacin exterior, de puertas afuera, que afecta a la
salud de millones de personas, sobre todo en los pases subdesarrollados: ms
de mil millones de personas estn expuestas a niveles de contaminacin atmosfrica que amenazan seriamente su salud. Los mayores problemas se deben a la
exposicin a las partculas en suspensin y al plomo. Se calcula que aproximadamente 1.300 millones de personas vivan en la dcada de los ochenta, especialmente en los pases en desarrollo, en ciudades con niveles de partculas
en suspensin superiores a los valores-gua establecidos por la OMS, y ms de
600 millones habitaban en reas urbanas donde las concentraciones de dixido
de azufre excedan los lmites establecidos como tolerables. Las fuentes fundamentales de contaminacin, en este caso, son las emisiones de los vehculos
a motor, las calefacciones, la produccin de energa elctrica y la quema de
residuos. Esta contaminacin del aire en las ciudades del Tercer Mundo causa
entre 300.000 y 700.000 muertes prematuras cada ao, lo que equivale a entre
un 2 y un 5 por 100 del total de muertes que se producen en estas zonas urbanas
(Ministerio de Medio Ambiente, 1996, pginas 39 y siguientes).
En segundo lugar, menos conocido pero igualmente grave, se encuentra el problema de la contaminacin de puertas adentro, en el interior de la propia vivienda. El origen de la misma suele ser la utilizacin de biomasa como combus8

La Conferencia Extraordinaria de las Partes del Protocolo de Bioseguridad celebrada en Cartagena


(1999) fue incapaz de alcanzar un acuerdo sobre el comercio de estos productos, principio de acuerdo que
finalmente se alcanzara en la Conferencia de Montreal (2000).

10

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

tible para cocinar y calentar la casa. Para cientos de millones de entre los
ciudadanos ms pobres del mundo, el humo generado por la combustin de biomasa utilizada como combustible (lea, paja o excrementos animales) en el interior de la vivienda supone un riesgo para la salud muy superior al de la contaminacin fuera de la casa. Son las mujeres y los nios los ms expuestos a esta
forma de contaminacin, y sus efectos sobre la salud son a menudo equivalentes
a los que ocasionara el fumarse varios paquetes de cigarrillos al da (World
Bank, 1992, pgina 5). La contaminacin del aire en el interior de las viviendas,
producto de la combustin de la madera, carbn vegetal y estircol, pone en peligro la salud de 400 a 700 millones de personas (Ministerio de Medio Ambiente, 1996, pgina 27). En el mundo desarrollado el fenmeno revierte una menor
importancia, y viene generado normalmente por la presencia del gas radn, el
tabaco, las pinturas de paredes y muebles, y la utilizacin de ambientadores,
pesticidas y repelentes que desprenden compuestos orgnicos voltiles (COV).
La evolucin en este caso presenta una notable asimetra. La situacin de la calidad
del aire, salvo las excepciones ya apuntadas, tiende a mejorar en los pases desarrollados: las concentraciones de SO2 en reas urbanas han descendido entre un 30 y un 75
por 100; las de plomo, un 85 por 100 en los Estados Unidos, y un 50 por 100 en las
grandes ciudades europeas; las de partculas en suspensin se han reducido prcticamente a la mitad. Por el contrario, han aumentado las emisiones de xidos de nitrgeno
y compuestos orgnicos voltiles, debido al incremento del trfico rodado (Ministerio
de Medio Ambiente, 1996, pgina 42). En el otro extremo, la situacin empeora rpidamente en los pases subdesarrollados. Dada la diferencia de nivel entre unos y otros,
y las pautas del crecimiento demogrfico y la pobreza, tampoco existen aqu muchos
motivos para el optimismo.

1.1.6. La contaminacin hdrica y el acceso al agua potable


El agua dulce, esencial para el mantenimiento de la vida, puede convertirse en el principal problema mundial en el corto o medio plazo, a pesar de que las disponibilidades
del recurso (9.000 km3 anuales) seran suficientes para abastecer a 20.000 millones de
personas. Por un lado, porque el agua no est uniformemente repartida en el planeta,
por lo que 26 pases se consideran deficitarios y otros 18 se encuentran en situacin
precaria. Por otro, porque la contaminacin del recurso, sea superficial, sea subterrneo, continental o costero, no deja de aumentar. Algunas de las fuentes de contaminacin hdrica han sido mencionadas en los epgrafes anteriores, destacando la utilizacin
de fertilizantes nitrogenados en la agricultura y la lluvia cida. A ellos han de aadirse
las cargas contaminantes provenientes de la industria (metales pesados, compuestos
orgnicos persistentes); las originadas en los grandes ncleos urbanos (aguas residuales
sin tratamiento); y la intrusin marina en acuferos sobreexplotados. Todo ello genera
consecuencias muy negativas de varios tipos:
En primer lugar, sobre la salud de la poblacin. De acuerdo a las estimaciones
del PNUMA (Geo Yearbook, 2007), si bien es cierto que en 2004, el 83 por 100
de la poblacin mundial tena acceso a agua potable, y el 59 por 100 a saneamiento bsico, esto todava excluye a ms de mil millones de personas, en el
primer caso, y a ms de dos mil seiscientos millones en el segundo. A la pobla-

LOS PROBLEMAS AMBIENTALES

11

cin que carece de un acceso adecuado al agua potable, se aade aquella que ve
deteriorarse la calidad del agua que utilizan para beber, cocinar, lavarse o baarse, hasta niveles incompatibles con el mantenimiento de la salud. En el
mundo se estima que las aguas contaminadas influyen en la salud de aproximadamente 1.200 millones de personas y contribuyen al fallecimiento de 15 millones de infantes cada ao. No es por tanto de extraar que el PNUD haya dedicado su Informe sobre Desarrollo Humano 2006 al tema del agua: ms all
de la escasez: poder, pobreza y la crisis mundial del agua. Adase a lo anterior el incremento de la morbilidad generado por el consumo de productos (vegetales, pescados, moluscos) tratados con o capturados en aguas contaminadas.
En segundo lugar, sobre la salud de los ecosistemas. Ya se ha mencionado con
anterioridad el impacto de los procesos de eutrofizacin y de aparicin de mareas rojas o mareas marrones sobre la estabilidad y preservacin de la diversidad biolgica en ecosistemas hdricos interiores y costeros.
En tercer lugar, la contaminacin del agua afecta negativamente a la riqueza
pisccola de ros, lagos, mares interiores y franja costera. En los pases desarrollados, la contaminacin de ros y mares con aguas residuales urbanas y agrcolas, junto con la explotacin forestal, se traduce en un aporte de nutrientes a la
franja costera que termina por asfixiar a muchos ecosistemas.
Finalmente, la sobreexplotacin de los acuferos, de los que depende un tercio
de la poblacin mundial para su abastecimiento, ha llevado a que la tabla fretica haya descendido, en ocasiones, decenas de metros, lo que puede provocar
un hundimiento del terreno (con el consiguiente dao a bienes inmuebles, infraestructuras y explotaciones agrcolas de todo tipo). Adicionalmente, la sobreexplotacin de los acuferos refuerza el proceso de intrusin de agua salada, desplazando hacia el interior la interfaz salina mar-agua subterrnea, que no slo
contamina el agua de pozos para el consumo humano, sino que degrada la calidad de las tierras agrcolas costeras, hasta llevar a su prdida total.
La evolucin de la presin sobre el uso del recurso hdrico depender, en primer
lugar, del papel de la agricultura de regado para hacer frente al incremento en la demanda mundial de alimentos que acompaar, previsiblemente, al aumento de la poblacin: la agricultura es el sector que consume la mayor parte de los recursos hdricos
mundiales, entre un 65 y un 70 por 100, habiendo crecido en un 500 por 100 la superficie puesta en regado a lo largo del siglo XX. En segundo lugar, depender asimismo
de la demanda industrial de agua en los pases subdesarrollados, donde las previsiones
apuntan hacia aumentos espectaculares: la industria es el segundo sector consumidor
de agua, con un 23 por 100 promedio en el mundo. Por ltimo, depender tambin de
una eventual generalizacin a sociedades emergentes de los patrones de consumo del
mundo occidental desarrollado: a pesar de que el consumo domstico absorbe nicamente el 8 por 100 del recurso, las diferencias existentes entre los distintos pases en
cuanto a su consumo son espectaculares, y una generalizacin de los primeros podra
suponer cambios sustanciales. No es de extraar por tanto que, a la vista del crecimiento de la poblacin, as como de su demanda unitaria de agua, un nmero creciente de
pases y regiones se encuentren actualmente en una situacin de estrs hdrico9.
9
El consumo de agua promedio anual per cpita de los Estados Unidos era de 1.868 m3 a finales de los
aos ochenta del siglo pasado. En el continente africano, era de 245 (Ministerio de Medio Ambiente, 1996).

12

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

1.1.7. La contaminacin y prdida del suelo: erosin,


deforestacin y desertificacin10
En las ltimas dcadas, la intensificacin de la produccin agrcola, la deforestacin y
el incremento de los niveles de contaminacin de origen industrial han supuesto la prdida de la funcin y estructura de los suelos en un gran nmero de reas del planeta
(Ministerio de Medio Ambiente, 1996, pgina 59). Los bosques tropicales, fuente principal de subsistencia para unos 140 millones de personas, desaparecen a razn de un 0,9
por 100 anual, unos 16 millones de hectreas, al ao11. De acuerdo a los informes ms
recientes de la FAO, recogidos por el PNUMA, Amrica Latina y el Caribe, que disponen de abundantes recursos forestales (un 47 por 100 de sus tierras, lo que representa el
22 por 100 de la superficie forestal mundial) son, junto con frica las regiones que experimentan mayores prdidas. Entre 1900 y 2005 la regin de Amrica Latina y el Caribe perdi alrededor de 64 millones de hectreas de superficie forestal: el crecimiento
de un 11 por 100 en el Caribe, fue ms que compensado por la prdida de un 19 por 100
en Amrica Central, y un 7 por 100 en Amrica del Sur. Aunque la regin dispone de
una biodiversidad forestal sumamente rica (no menos de diez pases poseen al menos
1.000 especies de rboles), figura en primer lugar en el mundo en cuanto al nmero de
especies de rboles consideradas en peligro o vulnerables a la extincin, agrega el informe. Los incendios son una de las causas fundamentales de esta prdida de bosque
tropical. La mayora de ellos estn causados por la quema intencionada de rboles para
la conversin del terreno en cultivos o pastizales, pero es muy probable que el cambio
climtico, con la mayor gravedad de las sequas que acarrea, haya aumentado, asimismo,
la incidencia de los incendios naturales. Estos incendios no slo generan una prdida
irreparable de diversidad biolgica, sino que son los responsables, junto con la quema
de biomasa y desechos agrcolas, de aproximadamente la mitad de las emisiones a la
atmsfera de dixido de carbono. Asimismo, la contaminacin cida que generan estas
emisiones supone un riesgo muy elevado para la salud de las poblaciones afectadas12. La
prdida de estas masas boscosas (el 80 por 100 de los bosques que cubran la Tierra ha
sido degradado de una u otra forma), junto con prcticas agrcolas equivocadas, el sobrepastoreo y la urbanizacin, agrava los fenmenos de erosin y desertificacin que
amenazan a las tierras secas, ridas y semiridas del planeta. Cada ao se pierden 25.000
millones de toneladas de capa superficial de materia orgnica, con el consiguiente empobrecimiento del suelo, fenmeno que, afectando a unos 3.000 millones de hectreas
anuales, se calcula que genera unas prdidas de ms de 360 mil millones de euros en el
mismo lapso de tiempo. Estas tierras cubren el 40 por 100 de la superficie terrestre, y su
degradacin amenaza directamente la supervivencia de 250 millones de personas, e, indirectamente, la de ms de mil millones, que encuentran en ellas su sustento. Las zonas
10
Se suele entender por desertificacin, neologismo que no aparece en el Diccionario de la Lengua espaola, el proceso fsico-geolgico de transformacin del suelo en desierto, mientras que desertizacin se
reserva para el proceso de abandono de la poblacin en un territorio dado.
11
Por el contrario, la superficie boscosa de los pases de la OCDE, que representa el 25 por 100 de la
superficie boscosa mundial, ha permanecido estable o ha aumentado en las ltimas dcadas. El problema en
este caso radica en el hecho de que, al haber sido la superficie original sustituida por plantaciones forestales,
se ha generado una prdida de diversidad biolgica y una menor resistencia a plagas y enfermedades.
12
La estimacin de la precipitacin cida provocada por los incendios en Asia Sudoriental [en 1997]
sugiere que 20 millones de personas corrieron el peligro de sufrir problemas respiratorios. El costo estimado
para la salud de la poblacin (...) fue de 1.400 millones de dlares, en su mayora como consecuencia de
problemas de salud a corto plazo (PNUMA, 2000, pgina 34).

LOS PROBLEMAS AMBIENTALES

13

amenazadas (las sabanas de frica, las grandes llanuras y pampas de Amrica, las estepas de Europa Sudoriental y Asia, los territorios despoblados de Australia y las mrgenes del Mediterrneo: en total, 110 pases), son particularmente susceptibles a la erosin
hdrica (provocada por lluvias infrecuentes y torrenciales) y elica13. Finalmente, a los
fenmenos anteriores se suma la degradacin de las tierras debida a una deficiente gestin agrcola y de los recursos hdricos, al uso excesivo de fertilizantes y plaguicidas, al
vertido incontrolado de desechos, y a la propia contaminacin atmosfrica. La erosin
de los suelos es un problema que afecta de manera muy directa a los pases subdesarrollados. En ellos, a las causas naturales de la erosin se suman los problemas asociados
al uso irracional del suelo, originado, a su vez, por las condiciones de pobreza y desigualdad prevalecientes en las zonas rurales, tal y como se analizar en el Captulo 11.
La concentracin de la propiedad rural y la prctica de la ganadera extensiva han generado un proceso desmedido de deforestacin con sus impactos negativos en la regulacin
de caudales, en la prdida de nutrientes del suelo y en la reduccin significativa de hbitat para la diversidad biolgica. El caso de Colombia ilustra muy bien esta situacin.
Segn cifras del Ministerio del Ambiente, las condiciones agroecolgicas de los suelos
muestran que de los 114 millones de hectreas del territorio nacional, slo 15 millones
son aptos para la ganadera. Sin embargo, en la actualidad, este tipo de uso del suelo
ocupa 40 millones de hectreas. Las Naciones Unidas aprobaron en 1994 un Convenio
para la Lucha contra la Desertizacin, que introduce un enfoque regional al problema
(el Anexo I cubre frica; el II, Asia; el III, Amrica Latina y el Caribe; y el IV, el Mediterrneo Norte). Es un primer paso, en la direccin correcta, pero que requiere de un
desarrollo posterior muy intenso, que apenas se est produciendo.

1.1.8. Generacin de residuos


En los prrafos anteriores se han mencionado distintos ejemplos de la agresin ambiental que supone el vertido de distintos tipos de residuos a la atmsfera, al medio hdrico
y al suelo. El inventario, sin embargo, es algo ms amplio. Tres tipos de residuos singulares, adems de los mencionados, son objeto de particular atencin:
En primer lugar, los metales pesados: plomo, mercurio, etc. Su impacto negativo sobre la salud de las personas, y su persistencia, son cada vez mejor conocidos, as como su paso por la cadena trfica, lo que hace que se hayan adoptado
medidas para su control en cada vez mayor nmero de pases.
En segundo lugar, los Contaminantes Orgnicos Persistentes (COP), las dioxinas y los furanos14. Este segundo grupo de contaminantes genera una preocupa13
De acuerdo a los datos de la FAO, el 70 por 100 de los pastizales, el 40 por 100 de las tierras agrcolas de secano y el 30 por 100 de las de regado se encuentran amenazadas por la desertificacin. En el continente africano la situacin es particularmente grave, ya que el 65 por 100 de las tierras agrcolas se encuentra afectado por este fenmeno. En Espaa, que contiene la mitad de la superficie europea afectada por el
problema, el 18 por 100 del territorio se encuentra sometido a una amenaza extrema, y el 43 por 100 a un
nivel positivo de degradacin.
14
La lista completa incluye 12 productos: aldrn, clordano, DDT, dieldrn, dioxinas, endrn, furanos, heptacloro, hexaclorobenceno, mirex, policlorobifeniles (PCB) y toxafenos. La conferencia paneuropea de Aarhus (1998), en la que participaron 52 pases, aprob un Protocolo para la eliminacin de 10 de ellos: se exclua de la prohibicin el DDT, siempre y cuando su utilizacin se encaminara a combatir los vectores de
transmisin de enfermedades, y no existiera sustitutivo ambientalmente menos perjudicial.

14

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

cin creciente al irse descubriendo cada vez mayores impactos negativos, y muy
graves, de su presencia sobre la salud de las personas.
En tercer lugar, los residuos radiactivos, procedentes fundamentalmente de las
centrales nucleares de produccin de energa elctrica. La gestin adecuada de
estos residuos de alta actividad, a la vista de sus potenciales impactos negativos
sobre la salud de las personas y ecosistemas, y su largusima vida (miles de
aos), es un problema no resuelto todava en la actualidad, y que probablemente se agravar en el futuro inmediato como consecuencia del cierre y desmantelamiento de las centrales nucleares que se van quedando obsoletas (Ministerio
de Medio Ambiente, 1996, pgina 124).
La preocupacin sobre la salud del planeta est llevando a que cada vez se investigue con mayor detenimiento el impacto de un creciente nmero de productos y desechos sobre el equilibrio del ecosistema. Por un lado, esto es algo positivo, adems de
justificado, ya que permitir evitar algunos de los errores cometidos en el pasado. Por
otro, y dada la persistencia en el sistema de muchos de estos productos nocivos, hoy
todava desconocidos o insuficientemente analizados, es de suponer que la situacin
que ir apareciendo en el prximo futuro no ser demasiado brillante.
Al margen de los casos apuntados, tampoco se puede perder de vista la problemtica que genera la produccin de residuos en s misma, con independencia de su carcter txico o peligroso. La creciente generacin de basuras, en efecto, supone la necesidad de un tratamiento adecuado de las mismas que requiere de unos recursos, terrenos,
energa, etc., crecientes: ms del 60 por 100 de los residuos urbanos generados en Europa Occidental y los Estados Unidos son depositados en vertederos, mientras que el
50 por 100 de los residuos municipales de pases como Japn, Suecia y Suiza son incinerados. Muchos de estos residuos depositados en vertederos, aun cuando no sean
txicos o peligrosos, terminan contaminando el aire, el suelo y los acuferos por lixiviacin: es el caso de los compuestos nitrogenados, clorados y orgnicos, los gases generados por la biodegradacin, la eutrofizacin del medio hdrico ya mencionada, etc.
Cuando se opta por la incineracin, y sta no se lleva a cabo en condiciones adecuadas,
adems de la produccin de cenizas y escorias se emiten a la atmsfera furanos y dioxinas ltamente txicos.
Por ltimo, es necesario mencionar la relevancia que reviste, en este contexto, el
comercio internacional de residuos y, ms concretamente, su exportacin por parte de
los pases adelantados a los pases subdesarrollados. Segn estimaciones de la OCDE,
a finales de la dcada de los ochenta se exportaron anualmente un milln de toneladas
de residuos peligrosos para su eliminacin en el mar, de 250.000 a 450.000 para reciclado y 700.000 para su eliminacin en un pas distinto al de origen. En el contexto
europeo de la OCDE, ms de dos millones de toneladas de residuos peligrosos atraviesan anualmente las fronteras de los pases europeos de la OCDE (en direccin OesteEste). Junto a un comercio legal de residuos existe, sin embargo, un trfico ilegal, sobre
todo de los considerados txicos y peligrosos, que pone en peligro la salud, el medio
ambiente y el desarrollo de los pases subdesarrollados, que los reciben sin las medidas
de control ni la tecnologa adecuadas (Ministerio de Medio Ambiente, 1996, pginas 126 y siguientes). Estos abusos han llevado a que, como se analizar con ms detalle en el Captulo 12, este comercio est fuertemente restringido a partir del Convenio
de Basilea (1989).

LOS PROBLEMAS AMBIENTALES

15

1.1.9. La contaminacin de los mares y la sobreexplotacin


de los recursos pesqueros
Los ocanos constituyen los mayores ecosistemas de la Tierra, albergando tanta diversidad biolgica como los terrestres. La degradacin en ambos casos, sin embargo, corre
paralela. El litoral costero se halla negativamente afectado por las descargas de la poblacin riberea y de las explotaciones agrcolas, problema que se agrava por la concentracin creciente de poblacin en la franja costera: si actualmente la mitad de la
poblacin del mundo vive en una banda de 100 km de anchura con respecto a la lnea
de la costa, esta proporcin podra alcanzar a las tres cuartas partes de la humanidad
para el ao 2020. Estas concentraciones urbanas, conjuntamente con los aportes de los
ros, se traducen en que los mares y ocanos reciben todos los aos ms de 20.000 millones de toneladas de materiales disueltos y en suspensin, de los que el 75 por 100
son de origen terrestre. Por otro lado, y en sentido contrario, la construccin de presas
y embalses en el curso de los ros interrumpe sustancialmente el aporte de sedimentos
naturales. La degradacin de los arrecifes de coral, manglares, estuarios y tierras pantanosas es una buena muestra de ello: la mitad de las marismas y de los manglares del
mundo ha desaparecido; un 10 por 100 de los arrecifes de coral han sufrido un proceso
de agresin tal que ya son irrecuperables, mientras que un 60 por 100 adicional corre
el riesgo de desaparecer en los prximos 25-30 aos (Ministerio de Medio Ambiente,
1996, pgina 52). El resultado es la prdida de unas zonas de transicin particularmente ricas y protectoras, y una mayor vulnerabilidad frente a las tormentas y la erosin.
Por ltimo, la pesca excesiva, por un lado, y el desarrollo anrquico y no planificado
de la acuicultura, por otro, completan un panorama de degradacin creciente de los
ecosistemas costeros. La situacin se agrava en aquellos sistemas cerrados con menores
posibilidades de regeneracin: los lagos y mares interiores se encuentran prcticamente muertos o muy contaminados, de resultas de los impactos mencionados, as como de
la influencia de la contaminacin atmosfrica y de los derrames de crudo provocados
por los accidentes martimos (derrames que, sin embargo, han mostrado una tendencia
a la disminucin en los ltimos aos). El cambio climtico, al elevar la temperatura de
la superficie del mar, no slo pone en peligro la supervivencia de distintas poblaciones
costeras, sino que puede interrumpir la cadena trfica al reducir la productividad del
fitoplancton, efecto reforzado por la acidez de las precipitaciones atmosfricas y la
mayor presencia de las radiaciones ultravioletas. Finalmente, cabe sealar que el crecimiento de la capacidad de captura de las distintas flotas mundiales ha sido muy superior al de la biomasa pesquera. El crecimiento de las capturas no ha sido tan espectacular, pero ha hecho que aproximadamente el 60 por 100 de las pesqueras ocenicas
mundiales hayan sobrepasado el punto en el que comienzan los rendimientos decrecientes, o estn a punto de hacerlo: de hecho, las capturas totales de peces moluscos y
crustceos permanece estable en el rango de 80-87 millones de toneladas desde 1994,
siendo de 86 millones en el ao 2005 (PNUMA, Geo Yearbook, 2007)15. Esta degrada15
El crecimiento anual de las capturas de pesca fue del 6-7 por 100 entre 1950 y 1970, pasando de 20
millones de toneladas en 1950, a 65 en 1969. A partir de 1970 este ritmo de crecimiento se desacelera hasta
caer al 1 por 100 anual, como consecuencia del progresivo agotamiento de los caladeros, estancndose en
80 millones de toneladas anuales, muy cerca ya de los cien millones establecidos por la comunidad cientfica como techo a las capturas mundiales, si los bancos de pesca se gestionaran adecuadamente. No es se
todava el caso: 13 de las 15 zonas de pesca ms importantes del mundo han visto disminuir en los ltimos
aos las capturas (Ministerio de Medio Ambiente, 1996, pgina 56).

16

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

cin afecta a la fuente del 16 por 100 del consumo mundial de protenas de la dieta
humana, de la que dependen al menos 1.000 millones de personas, sobre todo en Asia,
las regiones costeras de frica y las naciones insulares (Ministerio de Medio Ambiente, 1996, pgina 57).

1.1.10. Contaminacin acstica


Introducimos el fenmeno del ruido en este ltimo epgrafe, no por su importancia en
s, sino como una muestra de que la situacin con respecto a lo que se considera contaminacin es dinmica y cambiante. Hace algunos aos la preocupacin social por este
fenmeno era ms bien escasa. Quiz dentro de algn tiempo su puesto como ejemplo
lo ocupe la contaminacin luminosa. La elevacin de los niveles de vida, as como un
mayor conocimiento de los impactos que sobre la salud y el bienestar de las personas
produce la presencia del ruido, han hecho en efecto que la contaminacin acstica se
haya incorporado al catlogo de las agresiones ambientales. Este retraso en la incorporacin de la contaminacin acstica a las preocupaciones ambientales se traduce en
que todava sean pocos los pasos dados en la direccin de conocer, cuantificar y corregir la incidencia del fenmeno. As, por ejemplo, la Unin Europea, en cuyo territorio el
17 por 100 de la poblacin est sometida a un nivel de ruido superior a 65 dB(A), que es
el lmite aprobado por la Organizacin Mundial de la Salud, aprob en julio de 2000 una
propuesta de directiva que contemplaba la obligatoriedad de elaborar una serie de mapas
de ruido para todas aquellas aglomeraciones urbanas de ms de 250.000 habitantes, vas
de circulacin con ms de 6 millones de movimientos anuales, vas frreas con ms de
60.000, y aeropuertos con ms de 50.000 movimientos. Obsrvese que se trata apenas
de un primer paso necesario para comenzar a conocer la incidencia del fenmeno.
En resumen, las ciencias de la naturaleza son las encargadas de proporcionar la informacin necesaria sobre las caractersticas de los problemas ambientales, su dinmica
e implicaciones, as como sobre las relaciones existentes entre ellos. El anlisis econmico, sin perder de vista la importancia de esta informacin de partida, y haciendo
hincapi en la necesidad de desviar una serie de recursos financieros y humanos para
potenciar la misma (a la vista de su elevada rentabilidad social), va a introducir una
perspectiva nueva en el estudio de la problemtica ambiental, en un doble sentido. Por
un lado, va a tratar de establecer los posibles vnculos existentes entre los procesos de
cambio ambiental y la actividad econmica. Por otro, intentar introducir modificaciones en esta ltima que tengan un impacto positivo sobre los primeros. En este contexto,
va a contemplar una nueva taxonoma en la problemtica ambiental, de acuerdo con este
doble propsito. As, convendr, a efectos del anlisis econmico, introducir una serie
de clasificaciones adicionales con respecto a los problemas ambientales apuntados.

1.2. CLASIFICACIN DE LOS PROBLEMAS


AMBIENTALES
Los problemas ambientales pueden ser clasificados con arreglo a multitud de criterios.
Desde el punto de vista de su gestin, sin embargo, algunos de ellos son particularmente relevantes. En primer lugar, el que hace referencia a la cobertura geogrfica de sus
efectos y, como consecuencia, al tipo de agente llamado a resolverlos:

LOS PROBLEMAS AMBIENTALES

17

1.2.1. Problemas globales, problemas regionales


y problemas locales
En efecto, los problemas ambientales podran ser clasificados, en funcin de su mbito
de incidencia, en las siguientes categoras:
Problemas globales. Son fundamentalmente cuatro de los mencionados ms
arriba: el calentamiento global, la prdida de la capa de ozono, la prdida de
diversidad biolgica, y el agotamiento y contaminacin de los recursos de los
mares extracontinentales. Como tal, son problemas que afectan, en mayor o
menor medida, al bienestar de toda la humanidad, por lo que su solucin cae
parcialmente en el marco de anlisis de los bienes pblicos, que se tratarn con
mayor detenimiento en el Captulo 2. Todos los pases del mundo estn pues
interesados en su solucin, aunque no todos con la misma intensidad. Por otro
lado, tambin son numerosos los pases en los que se asientan las actividades
que dan lugar a la aparicin de estos problemas, y con los que habra que contar
para alcanzar una eventual solucin de los mismos. La dificultad principal que
aparece en este contexto, como se analizar con ms detalle en el Captulo 12,
estriba en que, si bien un gran nmero de pases del mundo es responsable de
la aparicin de estos problemas, y prcticamente todos sufrirn las eventuales
consecuencias de no solucionarlos, ni la responsabilidad actual e histrica en la
gnesis de los mismos es comparable, ni las consecuencias de su no solucin
afectarn a todos por igual. Conviene aadir, a lo anterior, el hecho de que no
existe una autoridad supranacional, con poder coactivo suficiente, que pudiera
imponer, tras el acuerdo correspondiente, un comportamiento determinado. El
resultado es que el analista se ve obligado a plantear el problema en un marco
terico caracterizado por la presencia de distintos interlocutores, independientes, aunque con distinta fuerza, que han de negociar su adscripcin voluntaria a
una solucin de compromiso: su inclusin en un acuerdo que les compromete
en una determinada direccin. Como es natural, la dificultad principal estriba en
la necesidad de disear de tal forma el marco de acuerdo que los eventuales
participantes resulten convencidos de que tienen ms que ganar dentro del mismo que fuera. Esta es la gran dificultad que han tenido, y tienen que resolver,
los acuerdos internacionales que, como se ha visto en los epgrafes precedentes,
se han ido configurando alrededor de los principales problemas ambientales
globales a los que se enfrenta la humanidad.
Problemas trasnacionales. En este caso se encuentran algunos problemas ambientales que afectan a ms de un pas, pero no a todo el conjunto de pases.
Son, por ejemplo, algunos problemas de contaminacin atmosfrica (lluvia cida), o hdrica (degradacin de ros, lagos o mares que baan distintos Estados).
A veces se denominan tambin regionales, haciendo referencia al hecho de que
se manifiestan en una regin del planeta que engloba a varios pases: la deforestacin de algunas reas selvticas, por ejemplo. En este segundo caso, a pesar de que tampoco suele existir una autoridad supranacional que pueda forzar
la adopcin de un determinado tipo de comportamiento, la presencia de un nmero menor de agentes involucrados en la bsqueda de solucin, as como el
hecho de existir entre ellos una multitud de lazos previos, debido a su cercana,
facilita en mayor medida la bsqueda de una solucin cooperativa.

18

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Problemas nacionales, que circunscriben tanto el mbito de sus efectos como el


origen de su nacimiento a las fronteras de un Estado. Podran incluirse en este
mismo grupo aquellos problemas especficos de reas administrativas autnomas de menor entidad territorial que la del Estado (regiones, departamentos,
comunidades autnomas). En este tercer caso, lo normal es que exista una autoridad con capacidad de coercin sobre los agentes causantes del problema. No
quiere ello decir que ste se encuentre ya resuelto, pero s que su eventual solucin se plantea en un marco distinto: ser necesario que la autoridad conozca de
la existencia del problema y de sus principales caractersticas (sobre todo con
respecto a las actividades econmicas que se encuentran en su origen), as como
que cuente con la voluntad poltica y el poder social suficiente para resolverlo.
Sin embargo, una vez definida la solucin, el problema que se plantea aparecer en trminos de las inversiones necesarias para hacer cumplir las directrices
emanadas del organismo competente a agentes sometidos a su autoridad.
Problemas locales. Finalmente, aparece el grupo de problemas ambientales
cuyo nivel de dispersin geogrfica es muy limitado, y concentran por tanto sus
efectos en un espacio muy reducido. Es el caso, por ejemplo, de la mayora de
las expresiones de la contaminacin acstica y lumnica, de algunas manifestaciones de contaminacin atmosfrica e hdrica, as como de suelos. Al igual
que en el caso anterior, la autoridad ambiental correspondiente (ayuntamiento, comunidad autnoma) se enfrentar al problema de disear el conjunto de
medidas de poltica ambiental sectorial ms eficiente (regulacin, permisos,
tasas, etc.) y tomar las previsiones necesarias para controlar el comportamiento
de los agentes afectados y hacer cumplir lo estipulado bajo la amenaza de las
sanciones correspondientes.
Como toda clasificacin, sta tiene algo de arbitraria y, en ocasiones, no resultar
fcil encuadrar un determinado problema en una de las categoras anteriores. En ocaciones, asimismo, un impacto determinado (emisiones de CO2 ) generar problemas
globales (calentamiento atmosfrico) nacionales y locales (contaminacin atmosfrica
urbana). El punto ms relevante de la misma, sin embargo, y el que invita a hacer el
esfuerzo, es que proporciona una primera informacin sobre un aspecto esencial para
la resolucin del problema ambiental: el marco institucional en el que han de operar
los interesados en resolverlo, y los causantes del mismo. En los problemas globales,
por ejemplo, los actores no son muchos (los distintos pases del mundo), pero sus intereses son a menudo contrapuestos, la percepcin sobre las responsabilidades respectivas es divergente, y el marco institucional prcticamente inexistente. La solucin de los
mismos pasa precisamente por la construccin de este marco en el que tenga cabida un
catlogo detallado de derechos y deberes, y un mecanismo real de imposicin del mismo: un tratado, por ejemplo, con fuerza legal, y las Agencias pertinentes, que puedan
definir, vigilar, controlar y sancionar el comportamiento de los distintos pases firmantes. En el caso de los problemas trasnacionales, el problema se simplifica notablemente, ya que no slo es ms frecuente encontrar un marco institucional especfico que
regule las relaciones entre los pases afectados, sino que, en su ausencia, es ms fcil
construirlo, dado el menor nmero de participantes y la existencia de una multitud de
intereses recprocos ya consolidados. Finalmente, los problemas nacionales y locales,
aunque muchas veces de difcil solucin a la vista de los intereses contrapuestos de las
partes enfrentadas, pueden plantearse en un marco legal definido, y con una autoridad
reconocida que posee, en principio, un poder de coercin sobre las partes implicadas:

LOS PROBLEMAS AMBIENTALES

19

no cabe duda de que, bajo este prisma, la solucin al problema se hace sustancialmente ms sencilla.
Esta primera caracterizacin de los problemas ambientales, por tanto, facilita al
analista la comprensin del marco institucional en el que ha de moverse y de las restricciones que el mismo impone, y con las que ha de contar a la hora de buscar un
compromiso que altere el comportamiento de los agentes implicados.

1.2.2. Las fuentes del problema


La degradacin ambiental de carcter antrpico se origina, generalmente, porque una
serie de agentes econmicos (personas, empresas, instituciones pblicas) se comportan
de tal forma que, al resolver determinados problemas particulares, generan como consecuencia un deterioro ambiental. Como se sealaba en el epgrafe anterior, es probable
que la solucin del problema pase por disear una serie de medidas, de toda ndole,
dirigidas a modificar este comportamiento. Por esto es por lo que interesar conocer
algunas caractersticas de los agentes que generan el deterioro, y de la actividad en
concreto que se encuentra detrs del mismo: de las fuentes de la degradacin ambiental,
en definitiva, relevantes para el diseo de la mejor poltica de solucin del problema.
La Tabla 1.1 muestra una doble clasificacin que encuadrara, por ejemplo, las fuentes
responsables de un problema ambiental, resaltando algunas caractersticas pertinentes
para disear una poltica de solucin del mismo.
En ella se ilustra esta doble clasificacin para un hipottico caso de contaminacin
atmosfrica en un rea urbana. Como puede comprobarse, cuatro son las causas identificadas que originan el problema, aunque sus caractersticas difieren en aspectos fundamentales para el decisor. As, por ejemplo, las escasas fuentes fijas sern ms fciles
de controlar que las mltiples fuentes mviles que entran y salen del rea urbana. A
medio camino entre ellas, las fuentes fijas pero muy numerosas pueden suponer un
gasto de identificacin y vigilancia elevado, algo que probablemente tambin ocurrir
con las fuentes espordicas y mviles. Como el lector tendr ocasin de comprobar en
el Captulo 9, las medidas ms adecuadas para abordar los distintos problemas de contaminacin ambiental dependen en gran medida de dnde se inserte el problema en
cuestin, en esta tipologa.

1.2.3. Grado de persistencia


En tercer lugar, conviene distinguir aquellas agresiones al medio ambiente que tienen
un carcter permanente, o muy duradero, como las emisiones de ciertos gases-traza
cuya permanencia en la atmsfera se mide por dcadas, de aquellas otras que tienen
Tabla 1.1.
Fuentes

Fijas

Mviles

Numerosas

Calefacciones

Automviles

Pocas

Centrales trmicas

Quema incontrolada de
materia orgnica

20

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

una duracin muy limitada o desaparecen prcticamente al instante, como algunos casos de contaminacin acstica16. Algunos autores distinguen, en este mismo sentido,
entre contaminantes flujo, que son asimilados rpidamente por el medio; y los contaminantes fondo, que tienden a permanecer largo tiempo en l, sin ser eliminados o
transformados en sustancias menos nocivas (Kolstad, 2000, pgina 164). Especial relieve adquieren aquellos tipos de degradacin ambiental que generan consecuencias
irreversibles, como es el caso de la prdida de diversidad biolgica.

1.2.4. Concentracin geogrfica


Finalmente, el analista estar interesado en saber si una determinada fuente de contaminacin produce una emisin que se dispersa en el medio de manera uniforme, o
tiende a concentrarse en un determinado mbito geogrfico. La diferencia radica en
que, en el segundo caso, habr de contemplarse no slo la necesidad de reducir las
emisiones contaminantes, sino que ser necesario establecer tambin el dnde, lo que
har ms complejo el diseo de las medidas adecuadas. Por ejemplo, ante el fenmeno
del cambio climtico, las emisiones de CO2 agravan el problema con independencia de
cul sea su origen geogrfico, as como una reduccin de las mismas, sea donde sea,
ayuda a resolverlo. Por el contrario, el vertido de aguas residuales en el cauce de un ro
puede no generar ningn problema en determinados tramos del mismo, o en ciertas
pocas del ao, dada su capacidad de absorcin y regeneracin natural, pero puede resultar desastroso en otro momento, o en un tramo distinto. En este segundo caso, sera
difcil arbitrar medidas de aplicacin general, sin incurrir en ineficiencias patentes.

1.3.

LA EVOLUCIN DE LOS PROBLEMAS


AMBIENTALES

En el campo del anlisis econmico se ha insistido con frecuencia en que tan importante como el valor de una variable, absoluto y relativo, es su tendencia: tan importante, si no ms, que saber si el nivel de paro es ms o menos alto, es conocer si est subiendo o bajando. La misma apreciacin es aplicable a la situacin ambiental. Por ello,
un ltimo tipo de informacin relevante con respecto a los problemas ambientales, y a
una eventual solucin de los mismos, es la relativa a su evolucin: no slo a su evolucin natural en el tiempo sino, sobre todo, a la posible vinculacin de los cambios en
la situacin ambiental con algunas variables econmicas clave. En otras palabras: existe algn tipo de patrn identificable que relacione la situacin con respecto al medio
ambiente en una sociedad determinada con algunas variables macroeconmicas? Tienden a cambiar los problemas ambientales cuando cambia la situacin econmica del
16

Los CFC, causantes como se vio del adelgazamiento de la capa de ozono, tardan, una vez emitidos,
entre diez y quince aos en llegar a la atmsfera. Su vida media es bastante larga: el CFC-11, uno de los ms
utilizados, dura un promedio de 78 aos, mientras que el CFC-12, asimismo de uso generalizado, 139 aos.
El ms longevo es el CFC-115, que tiene una vida media de 380 aos. El dixido de carbono y el xido nitroso tambin tienen una vida media alta (100 y 170 aos, respectivamente). Los halocarburos oscilan entre
los 60 y los 100 aos, mientras que el metano tiende a durar unos 10 aos. En el extremo opuesto se encuentran el monxido de carbono (meses), los NOx (das) y el dixido de azufre (das-semanas) (Ministerio de
Medio Ambiente, 1996, pginas 35 y 37).

LOS PROBLEMAS AMBIENTALES

21

pas? Son los mismos los problemas ambientales de las sociedades atrasadas que los
de las sociedades ms adelantadas? Resuelve el crecimiento econmico los problemas
ambientales, los agrava o simplemente sustituye unos problemas por otros? ste es el
tipo de preguntas cuya respuesta contiene una informacin sin duda valiosa para una
mejor gestin de la problemtica ambiental. En efecto, el gestor que se enfrenta a un
determinado problema agradecer que se le informe sobre si la presin que lo origina
tender a aumentar conforme cambia alguna caracterstica econmica relevante (por
ejemplo, la renta per cpita), cuya evolucin adems es previsible; o si, por el contrario, esta evolucin no parecer introducir ningn cambio en la situacin ambiental o
finalmente, si tender a aliviarlo.
Como se analizar con ms detalle en el Captulo 11, para intentar resolver los interrogantes planteados, el procedimiento ms utilizado ha sido el de obtener la informacin correspondiente a la situacin de un determinado problema ambiental, y analizar la posibilidad de que pudiera establecerse una relacin estadsticamente
significativa entre el valor de la variable ambiental objeto de estudio (la calidad del aire
o la generacin de residuos slidos urbanos, por ejemplo), y el valor de alguna variable
econmica particularmente significativa. Dada la carencia de datos sobre la situacin
ambiental en muchos contextos, sobre todo con una perspectiva histrica, no resulta
fcil establecer la existencia de este tipo de regularidades empricas entre las variables
econmicas y la evolucin de los problemas ambientales, pero no cabe duda de que el
esfuerzo bien vale la pena, ya que puede ayudar a comprender mejor la gnesis y evolucin de los distintos problemas ambientales, su vinculacin con la situacin de la
economa en general, y la percepcin social con respecto a su importancia y gravedad.
De esta forma se conseguira, en definitiva, hacer ms eficiente el comportamiento de
las autoridades pblicas llamadas a resolverlo.

1.4. ALGUNOS EJEMPLOS: LOS PROBLEMAS


AMBIENTALES DE ESPAA, MXICO Y EL INFORME
SOBRE LA SITUACIN AMBIENTAL DE CHILE
Vale la pena cerrar este captulo con el estudio de los problemas ambientales de algunos
pases en concreto, y con la presentacin de uno de los informes tipo que diversas instituciones internacionales llevan a cabo sobre el desempeo ambiental de distintos pases. Por supuesto, y recordando la advertencia hecha al inicio de este captulo, el propsito del presente epgrafe es meramente ilustrativo: el lector encontrar una
informacin mucho ms detallada en cualquiera de los informes recomendados al final
del mismo.

1.4.1. Los principales problemas ambientales de Espaa


De acuerdo al Perfil Ambiental de Espaa 2005, publicado por el Ministerio de Medio
Ambiente, los principales problemas ambientales del pas se derivan de un modelo de
crecimiento econmico que dificulta la ecoeficiencia (ver Captulo 10). Este modelo,
basado en los sectores de la construccin, el transporte y las infraestructuras, y el turismo, no slo est propiciando una ocupacin desequilibrada del suelo, con los problemas ambientales correspondientes, sino que est impidiendo desvincular el crecimiento econmico de la demanda de materiales y energa, y de la generacin de residuos y

22

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

emisiones contaminantes. Mientras que el resto de los pases de la Unin Europea necesitan una menor cantidad de energa, y emiten un menor volumen de contaminantes,
por unidad de produccin, en el caso de Espaa esta mayor ecoeficiencia no se est
logrando. De esta forma, los principales problemas ambientales del pas podran resumirse en los siguientes:
a) Incremento de las emisiones de gases de efecto invernadero
El crecimiento econmico de los ltimos aos ha venido acompaado en Espaa de un
crecimiento todava mayor de la demanda de energa, lo que se ha traducido en un descenso de la eficiencia energtica, y en un considerable aumento de las emisiones de
CO2. Por otro lado, y como complemento de lo anterior, tambin se ha producido un
crecimiento ms que proporcional en el sector del transporte, de tal forma que la demanda de transporte de pasajeros se increment un 84 por 100 entre 1990 y 2003, y el
de mercancas en un 99 por 100. Estas cifras no slo se encuentran por encima de la
media europea, sino que superan con mucho las ganancias en eficiencia que se han
producido en los distintos medios de transporte. No es de extraar, por tanto, que en el
perodo 1990-2003, las emisiones de gases de efecto invernadero hayan aumentado en
ms de un 40 por 100, lo que sita a Espaa como uno de los pases ms alejados del
cumplimiento de los compromisos de Kyoto.
b) Creciente desequilibrio hdrico
Espaa es un pas que, si bien a nivel global, disfruta de una cantidad de agua suficiente, experimenta severos desequilibrios territoriales con respecto a la distribucin del
recurso, lo que hace que regiones enteras se encuentren cercanas al estrs hdrico, y
muchas de ellas estn amenazadas por la desertificacin. En este sentido, es doblemente preocupante observar cmo el consumo de agua en el pas muestra, al igual que en
el caso de la energa, una tasa de crecimiento superior a la del PIB: es decir, cada vez
se consume ms agua por unidad de producto final. Teniendo en cuenta que entre un
75 y un 80 por 100 de la utilizacin total del recurso se deriva del uso del agua en los
regados, no es de extraar que esta ineficiencia origine asimismo problemas de prdida de calidad, al traducirse, en ocasiones, en sobreexplotacin de los acuferos. A ello
se une que el consumo de plaguicidas por hectrea se ha incrementado un 30 por 100
entre 1997 y 2004, y que el consumo de fertilizantes ha pasado de 115 kg/ha en 1995
a 142 kg/ha en 2004: un proceso de intensificacin agrcola, en definitiva, que conlleva
las consecuencias ambientales negativas analizadas con anterioridad.
c)

Generacin de residuos

Siguiendo con esta tendencia cada vez ms alejada de la ecoeficiencia, se ha producido


un incremento constante del volumen de residuos generados, de forma que en 2003 se
super la barrera de los 500 kg por habitante y ao. Conviene sealar, sin embargo, que
esta evolucin tambin ha venido acompaada de un aumento del reciclado, y una disminucin en el uso de vertederos.
d) Ocupacin del suelo
El proceso de crecimiento espaol se ha caracterizado por una agudizacin de los desequilibrios territoriales. En la actualidad, prcticamente el 80 por 100 de la poblacin

LOS PROBLEMAS AMBIENTALES

23

y el 78 por 100 de las viviendas principales se concentran en el 19 por 100 del territorio
(12 por 100 de los municipios del pas). El ritmo de construccin de viviendas en los
ltimos aos ha sido realmente desproporcionado. En el litoral, la superficie urbanizada en el primer kilmetro de costa ha aumentado de forma espectacular: en algunas
provincias ocupa ya ms del 50 por 100 de la longitud de costa. Todo ello no slo agrava algunos desequilibrios preexistentes (agua-poblacin), sino que tiene unas consecuencias ambientales negativas derivadas de la impermeabilizacin del terreno y la
fragmentacin de hbitats.
e)

Amenazas sobre los ecosistemas terrestres y martimos

Los patrones anteriores de crecimiento, unidos a fenmenos como los incendios forestales, las sequas prolongadas, inundaciones y procesos erosivos, no slo estn reduciendo la calidad de determinados activos ambientales, sino que estn poniendo en
peligro la supervivencia de algunos ecosistemas y especies amenazadas. Por un lado,
la defoliacin de las masas forestales para el ao 2005 muestra, por ejemplo, un notable
empeoramiento en el estado general de los rboles, reflejo de una importante disminucin en el nmero de rboles sanos. Por otro, segn el Catlogo Nacional de Especies
Amenazadas, ms del 13 por 100 de los vertebrados presenta algn grado de amenaza,
afectando en primer lugar a las aves (47 por 100), seguidas de los mamferos (10), reptiles (8), anfibios (4) y peces (2 por 100). Todo ello se refleja, como no poda ser de
otra forma, en el sector de la pesca: entre 2000 y 2003 se ha producido un descenso del
37,6 por 100 de las capturas totales en las aguas adyacentes. El desarrollo de la acuicultura marina est paliando en parte este descenso, pero no pueden desconocerse las
implicaciones ambientales de este nuevo sector econmico.
En definitiva, un conjunto de problemas ambientales propios de un pas que todava
no ha encontrado el equilibrio entre el desarrollo econmico y social y el respeto al
medio ambiente.

1.4.2. Los principales problemas ambientales de Mxico


Mxico es un pas con una superficie de 2 millones de kilmetros cuadrados y algo ms
de cien millones de habitantes. Es un pas rico en recursos naturales, con amplias reservas de petrleo y recursos minerales, y muy rico en diversidad biolgica: con el 1,3
por 100 del territorio mundial es uno de los pases megadiversos.
Entre sus principales problemas ambientales estn la sobreexplotacin y contaminacin de acuferos, la prdida de diversidad biolgica, la deforestacin, la degradacin
y contaminacin de suelos, y la contaminacin atmosfrica. Estos problemas estn ligados al crecimiento poblacional, pero tambin a malas prcticas en la gestin de los
recursos naturales.
a) Sobreexplotacin y contaminacin de acuferos
La disponibilidad natural media nacional de agua es baja (4.547 m3 anuales por habitante). Existen censados ms de 650 acuferos en el pas. Si en 1975, 32 se consideraban sobreexplotados; en 2004, 104 se encontraban en esta situacin, y 17 acuferos
costeros presentaban intrusin salina. En regiones como el Valle de Mxico con una
disponibilidad de 200 m3/habitante/ao el estrs hdrico es muy acentuado, frente a

24

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

otras, como Frontera Sur, con ms de 24.000 m3/habitante/ao. El suministro de agua


potable presenta desigualdades notables entre campo y ciudad, y por regiones. Las
reas urbanas recibieron un mejor servicio que las rurales: 97 por 100 de los residentes
urbanos en las grandes ciudades tenan acceso al agua corriente, 91 por 100 en las ciudades de tamao medio, y 70 por 100 en las comunidades rurales. Del total de 10,7
millones de mexicanos sin agua, 7,5 pertenecen a zonas rurales.
La calidad de las aguas es otro factor importante. El ndice que mide la calidad de
las fuentes superficiales muestra un deterioro sostenido entre 1998 y 2001. Aunque este
perodo es demasiado corto para hacer una evaluacin fiable y puede estar afectado por
la sequa de la dcada de 1990, pone de manifiesto la presin de la contaminacin por
aguas residuales sobre estas fuentes, y las carencias del sistema de alcantarillado y de
tratamiento de agua.17 El problema econmico subyacente es que el servicio de dotacin de agua no es sustentable. Segn la CNA, el metro cbico de agua debera cobrarse a cinco pesos, para cubrir el coste de las inversiones y de la operacin del suministro.
En promedio, el agua se cobra a 1,7 pesos por metro cbico, con grandes diferencias
entre Estados y regiones. Como resultado aparecen prdidas importantes en las redes
de suministro, as como desperdicio por los usuarios domsticos.
b) Prdida de diversidad biolgica
Como se seal ms arriba, Mxico es un pas megadiverso, en los tres niveles (genes,
especies y ecosistemas). En el nivel de especies, aproximadamente el 10 por 100 de las
que existen en el planeta se encuentran en su territorio. En trminos de ecosistemas,
Mxico es junto con Brasil, y seguido de cerca por Colombia, Argentina, Chile y Costa Rica, el que posee la mayor riqueza. Por ltimo, en trminos de ecorregiones, Mxico es el pas ms diverso de la zona. Sin embargo, los procesos de crecimiento econmico y demogrfico estn ejerciendo una fuerte presin sobre los ecosistemas naturales,
afectando a las especies que los integran, su estructura, y la continuidad y calidad de
los servicios ambientales que brindan. Son mltiples las causas de la prdida de diversidad biolgica: el cambio en los usos del uso del suelo ha destruido selvas para dedicarlas a la agricultura o ganadera, la construccin de carreteras, redes elctricas y represas ha fragmentado hbitat, la piscicultura amenaza los manglares, as como el
turismo y la explotacin petrolera. A todo ello se unen los incendios forestales, la introduccin de especies invasoras, la extraccin ilegal de especies y el cambio climtico
global. Se reconoce que actualmente 2.583 especies se encuentran en alguna condicin
de riesgo, de las cuales las plantas son las ms afectadas, seguidas por mamferos y
aves. Ecosistemas como los manglares o los arrecifes, que aportan una serie importante de servicios ambientales tambin estn amenazados.
El gobierno mexicano ha enfrentado este problema mediante dos grupos de programas: la creacin de reas naturales protegidas (ANP), y la recuperacin de especies y
servicios ambientales. En problema, sin embargo, es la insuficiencia de recursos econmicos. Se estima que, aunque el presupuesto de CONAP haba aumentado en casi un
55 por 100 entre 2000 y 2002, ste era la mitad de lo que sera deseable para la consolidacin de sus programas. Los fondos pblicos han sido complementados con dona17
Del total de aguas residuales generadas por centros urbanos slo un 80 por 100 se recogi en alcantarillas, y de sta, apenas 30 por 100 fue tratada antes de ser vertida a los cuerpos de agua. En Mxico el 24
por 100 de la poblacin estaba conectada al tratamiento de aguas residuales pblicas, mientras que el promedio para la OCDE era de 64 por 100 en 2001.

LOS PROBLEMAS AMBIENTALES

25

ciones de instituciones globales y capital privado. Sin embargo, todava es mucho el


camino por recorrer.
c)

La deforestacin

Mxico cuenta con 55,3 millones de hectreas de bosque, que constituyen cerca del 30
por 100 de su territorio. Existe la opinin generalizada de que gran parte de este potencial productivo natural est infravalorado, y que los sistemas de manejo contribuyeron
en el pasado a un deterioro continuo de los bosques. Con base en la pendiente topogrfica, la calidad del recurso, y su situacin legal, una estimacin del rea con potencial
para una explotacin productiva sostenible es de 34 millones de hectreas, es decir, el
61 por 100. Estimaciones ms conservadoras cuantifican el porcentaje de bosques y
selvas con potencial de produccin maderable en un 30 por 100 del rea total, quedando el resto como de produccin maderable restringida. En opinin de los expertos se
da la paradoja de que el potencial productivo de los bosques est subutilizado y, a la
vez, sobreexplotado en ciertas especies o zonas.
Mxico se encuentra entre los pases con mayores tasas de deforestacin. En Amrica Latina tan slo por debajo de Brasil, Costa Rica, Guatemala y El Salvador. Histricamente los factores que han incentivado el proceso de deforestacin fueron las distintas polticas que promovieron la conversin de bosques y selvas en reas agrcolas y
ganaderas. Se estimaba en el ao 2002 que tan slo el 49 por 100 de la superficie con
vegetacin natural del pas era primaria, siendo las selvas el ecosistema ms perturbado, con un porcentaje de zonas primarias del 35 por 100. Actualmente, la mayor parte
de esta deforestacin ocurre en los bosques tropicales del sur. En cuanto a los bosques
templados la deforestacin es particularmente importante en el rea central de Mxico,
sobre todo en el estado de Michoacn. Una muestra del deterioro forestal es la cada de
las existencias maderables de los bosques de clima templado desde 250 metros cbicos
por ha hasta 120 m3 por ha.
d) Contaminacin de suelos
La contaminacin de suelos est ligada a la generacin y deficiente gestin de los residuos industriales, municipales y peligrosos. En relacin con los primeros, stos tienden a incrementarse con el crecimiento de la renta per cpita, y a cambiar su composicin, hacia una mayor proporcin de plstico, metal y papel, cuya degradacin es ms
lenta y su gestin ms costosa. Existe todava una gran carencia de infraestructura para
el manejo de residuos a lo largo del territorio mexicano. Aunque se han construido un
nmero importante de rellenos sanitarios durante los ltimos aos, slo cerca de la mitad de la basura se deposita en ellos, y el resto se deposita en vertederos prcticamente
incontrolados, que favorecen la lixiviacin de los contaminantes. El resultado final es
el dao a la salud de las poblaciones adyacentes.
Aunque existe un marco legal para la gestin de residuos municipales, su puesta en
vigor es muy lenta, ya que los municipios carecen de las capacidades tcnicas y financieras para efectuar las inversiones requeridas. Se estima que el 28 por 100 de los residuos municipales era reciclable en 2001, pero slo el 8 por 100 se reciclaba, principalmente metales, vidrio, papel y cartn, cuyos mercados estn ms desarrollados18.
18

Es posible que este porcentaje sea ms alto, dado que existe un reciclaje informal desarrollado por
los trabajadores de la basura y sus familias. El problema es que este reciclaje se lleva a cabo de forma totalmente insalubre, con alto riesgo de enfermedades.

26

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Los residuos peligrosos plantean la necesidad de resolver dos problemas ambientales de distinta naturaleza. El primero tiene que ver con la necesidad de remediar suelos
contaminados por la presencia de los residuos acumulados sin ningn control. Algunos
provienen de accidentes qumicos, y otros de depsitos ilegales. La Procuradura Federal de Proteccin al Ambiente ha identificado 297 (de un total de 950) sitios ilegales
contaminados con residuos peligrosos en 2004, que se clasifican en tres tipos segn el
agente receptor del impacto y la urgencia de remediacin: poblacin expuesta a riesgo;
impacto en ecosistemas sensibles; vulnerabilidad de cuerpos de agua subterrnea que
abastecen zonas urbanas. El segundo es el de prevenir la contaminacin proveniente de
la generacin de residuos peligrosos cuyo volumen se estimaba, en 2004, en 6,17 millones de toneladas, provenientes de 35.304 empresas. Mxico, adems, es un importador neto de residuos peligrosos: es el caso del polvo de calderas elctricas enviado de
Estados Unidos para la recuperacin de metal; o los recipientes peligrosos y las pilas
de plomo de Estados Unidos, para ser reciclados19. Segn la OCDE (OECD, 2003)
Mxico ha progresado significativamente en el desarrollo de la capacidad de su infraestructura para el manejo de residuos peligrosos. Sin embargo, todava es frecuente el
desecho ilegal de los mismos.
e)

La contaminacin del aire

Entre 1995 y 2000 se elaboraron inventarios individuales para siete ciudades del pas,
y en 2003 se recalcularon las emisiones de la Zona Metropolitana del Valle de Mxico
(ZMVM). De acuerdo a estos clculos, la ZMVM, seguida por la del Corredor Industrial del Bajio, y la Zona Metropolitana de Monterrey, eran las que mostraban la mayor
concentracin de contaminantes. En todas las ciudades el mayor contaminante fue el
CO. En los estados de la Frontera Norte, Chihuahua sobresala por las concentraciones
de compuestos orgnicos voltiles. El transporte es la fuente principal de contaminacin
atmosfrica urbana. Se cuenta con una red nacional de monitoreo que abarca 52 zonas
metropolitanas y poblaciones, gracias a la que se puede determinar el nmero de das
en que se exceden las Normas de Calidad de Aire. Todas las ciudades rebasaron al menos una vez al ao las concentraciones mximas permitidas de ozono (O3) y partculas
en suspensin (Pm10). En la Zona Metropolitana del Valle de Mxico, si bien con una
tendencia decreciente, la acumulacin de ozono excedi la norma 170 das. En el caso
de las Pm10, Toluca y Monterrey rebasaron la norma correspondiente ms de 60 das en
2004. Estudios en la Ciudad de Mxico han revelado una correlacin estrecha entre la
contaminacin del aire y la incidencia de enfermedades pulmonares, procesos de envejecimiento en los pulmones e infecciones respiratorias.

1.4.3. La evaluacin del desempeo ambiental en Chile


La Organizacin para la Cooperacin y el Desarrollo Econmico (OCDE) llev a cabo
hace algunos aos un estudio de la situacin ambiental en Chile, al igual que lo hace
con otros pases y, tras establecer el diagnstico correspondiente, propuso una serie
de recomendaciones. Esta evaluacin, realizada a finales de 2004, propona en concreto 52 recomendaciones especficas para progresar hacia un desarrollo sustentable
(OCDE, 2005).
19

Mxico tambin exporta algunos residuos para los que no tiene capacidad de tratamiento, como el PBC.

LOS PROBLEMAS AMBIENTALES

27

De acuerdo a este informe, se observa que hay un largo camino por recorrer hasta
alcanzar la convergencia ambiental con la mayora de los pases de la OCDE, y por
tanto es necesario fortalecer y ampliar considerablemente las instituciones ambientales.
Se necesitan iniciativas ms decididas en relacin con las Evaluaciones de Impacto
Ambiental (EIA), las normas de calidad y de emisiones para la gestin del aire, el agua,
los residuos y la naturaleza Es necesario integrar las consideraciones ambientales en
la planificacin territorial en los mbitos regional y municipal, as como ampliar y reforzar la cobertura y la ejecucin de planes territoriales se debe desarrollar un conjunto nacional de indicadores para medir el desempeo ambiental con respecto a objetivos nacionales y compromisos internacionales El programa nacional de eficiencia
energtica ha sufrido interrupciones han sido escasos los esfuerzos visibles para diversificar las fuentes de energa Chile no ha alcanzado un alto grado de desacoplamiento entre presiones ambientales y crecimiento no tiene una estrategia de desarrollo sustentable nacional (OCDE, 2005, pginas 16 a 25).
Del diagnstico de la OCDE se desprende la necesidad de profundizar en ciertos
mbitos especficos, en particular, en el manejo de los recursos naturales y la diversidad biolgica. Por otra parte, hay que hacer frente a los problemas de contaminacin
del aire urbano, regulacin de sustancias txicas, y calidad del agua en ros y lagos. Al
mismo tiempo, el mbito ambiental es extremadamente dinmico, y aparecen problemas nuevos que requieren atencin, ya sea para proteger la salud de las personas, una
especie o ecosistema amenazado, o un nuevo mercado de exportacin.
Una deficiencia relevante en la gestin de la diversidad biolgica es la falta de identificacin de las reas crticas que necesitan ser protegidas. El estado de conservacin
y el funcionamiento de los ecosistemas continan siendo insuficientemente conocidos.
A pesar del alto ndice de proteccin general existente en el pas, muchos ecosistemas
y hbitat significativos estn subrepresentados. Al ritmo actual de avance el objetivo
de proteger el 10 por 100 de todos los ecosistemas significativos para el ao 2010 no
se cumplir (OCDE, 2005, pgina 22). Otro problema en este mbito es la falta de
inversin y financiamiento para la gestin de las reas protegidas. No existe ninguna
ley especfica de conservacin, ni las polticas estatales reconocen el valor de la naturaleza como un activo turstico.
Lo anterior exige aumentar la capacidad del Estado para identificar acciones prioritarias y asignar los recursos necesarios para hacerse cargo de ello. Incluso en el mbito de la calidad ambiental, en el programa de normas prioritarias hay cerca de veinte
propuestas que no se han podido implementar debido a la falta de recursos tcnicos,
humanos e informacin. Se estn discutiendo nuevas normas, pero ello no tiene sentido
si no hay recursos para ponerlas en prctica.
Los problemas que se deben abordar son cada vez de una mayor complejidad. El
medio ambiente se ve afectado por el desarrollo del transporte, el sector energtico, el
desarrollo urbano y mltiples decisiones individuales que, si bien singularmente no
tienen grandes impactos, a nivel agregado generan efectos significativos. Las recetas
simples, por tanto, no son aplicables. En primer trmino, se necesita una visin integral
de la relacin entre las actividades productivas y el deterioro ambiental. Es clave disponer de informacin de base y modelos fiables. Es preciso, como se analizar en el
Captulo 9, disear instrumentos que puedan hacerse cargo de la complejidad del problema. Por ejemplo, el manejo de cuencas hidrogrficas exige ir ms all de la simple
definicin de normas de calidad. La evaluacin por proyectos del Sistema de Evaluacin de Impacto Ambiental (SEIA) debe complementarse con evaluaciones ms am-

28

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

plias, por ejemplo, evaluaciones ambientales estratgicas que abordan objetivos sociales ms amplios.
Un tema que est adquiriendo una creciente relevancia es el de definir una poltica
de ordenacin territorial coherente, que permita definir ciertos objetivos estratgicos
para algunas localidades, y que tenga en cuenta tanto estos objetivos, como las posibilidades de desarrollo productivo que se dan en estas mismas localidades. En este sentido, se observa una disputa creciente entre sectores productivos y de servicios (turstico, acuicultura, energtico, agrcola, minero) que no pueden dirimirse con base en el
SEIA, ni ser dejados al solo arbitrio de las autoridades locales. El desarrollo de ciertos
megaproyectos determina de manera permanente las condiciones de una regin y, por
tanto, deben ser parte de una visin de desarrollo integral para toda ella. Los instrumentos para ello no existen todava: no obstante, la experiencia de los pases desarrollados
apunta en esta lnea.
Es necesario coordinar a las diversas instituciones pblicas y privadas afectadas por
decisiones que cruzan a varios sectores y componentes ambientales. Es preciso que
cooperen entre s en un clima de mutua confianza. Es importante en este sentido el
papel del Estado, pero es tambin necesario fortalecer la sociedad civil y los mecanismos de participacin ciudadana. Hay que tener capacidad de hacerse cargo de la complejidad.
Todo lo anterior exige la presencia de una autoridad ambiental respetada tcnicamente, que pueda promover la necesaria coordinacin intersectorial que asegure la
participacin de los diversos grupos de inters afectados, y con capacidad de llevar la
discusin a nivel comunal. En este ltimo punto las ONG, tanto a nivel nacional, como
por su vinculacin internacional, ejercern presiones y demandas que deben integrarse en el proceso de toma de decisiones. Esta participacin no puede ser slo a nivel
formal.
Un tema clave para que la autoridad ambiental sea creble, es que debe ser capaz
de hacer cumplir la legislacin, las normas y los acuerdos vigentes. Se debe reforzar
un sistema sectorial de fiscalizacin, selectiva, transparente y objetiva con indicadores
y monitoreo permanente, con sanciones efectivas y alternativas de reparacin equivalente. Una vez ms es necesario preocuparse de los recursos para ello y de integrar las
consideraciones ambientales dentro de las responsabilidades sectoriales, a cargo de
fiscalizar el cumplimento. Una fiscalizacin de segundo nivel facilitara este proceso.
Finalmente, es necesario facilitar la penetracin en los mercados internacionales
impidiendo que el tema ambiental se convierta en un obstculo. Una tarea primordial
en este sentido es mejorar el desempeo ambiental de las pequeas y medianas empresas que sirven a empresas exportadoras, o que se dedican ellas mismas a la exportacin.
Para ello es clave integrar los acuerdos de produccin limpia con la promocin de exportaciones, tal y como se analizar en el Captulo 10. Otra tarea fundamental es la de
desarrollar mayores iniciativas voluntarias y de autorregulacin con base en incentivos
y en la responsabilidad del regulado. Cabe destacar que aqu hay un papel muy relevante para las empresas grandes, ayudando al desarrollo de proveedores de calidad.
En sntesis, el Estado tiene un papel fundamental generando y haciendo cumplir las
regulaciones, y apoyando un mejor desempeo ambiental privado. En particular se necesita pasar de instrumentos especficos hacia una visin de desarrollo ms integral y
sustentable. Sin embargo, necesita dotarse de las herramientas que lo hagan posible. Ser
necesario, asimismo, fortalecer a la sociedad civil y los mecanismos de participacin
ciudadana. Finalmente, las empresas tienen un desafo clave para mejorar su desempeo
ambiental, certificarse, desarrollar polticas activas de responsabilidad corporativa y apo-

LOS PROBLEMAS AMBIENTALES

29

yar el desarrollo de proveedores de calidad. Slo de esta forma se lograr avanzar hacia
un desarrollo sustentable, acorde con el nivel de desarrollo que ha alcanzado Chile.

1.5.

RESUMEN

En el presente captulo se ha pasado una breve revista a los principales problemas ambientales a los que se enfrenta la humanidad, mencionando asimismo, en su caso, algunos de los pasos que se han dado en el plano internacional para resolverlos. Estos problemas constituyen la materia prima sobre la que se aplicarn las herramientas del
anlisis econmico, tanto para intentar comprender la relacin que guarda su evolucin
con la de la economa, en general, como para tratar de arbitrar las medidas ms eficientes para solucionarlos. Como tales problemas ambientales, son las ciencias de la naturaleza las llamadas a abordar su estudio. Desde el punto de vista del anlisis econmico,
que es el que caracteriza este libro, lo primero que se puede establecer es la necesidad
de este conocimiento previo y de dedicar los recursos necesarios para obtenerlo, dada
la rentabilidad social de hacerlo as: distinguiendo incluso entre unos y otros en funcin
de la incidencia que tienen sobre el equilibrio global del sistema, y el grado de incertidumbre que rodea su conocimiento. Una vez establecida la necesidad de contar con una
informacin suficiente sobre estos problemas, el analista ha de volver la vista hacia el
marco institucional en el que se plantean, tanto el problema como su eventual solucin,
para saber con qu tipo de agentes ha de contar para abordarlo y qu grado de coercin
puede ejercer sobre ellos. Si son muchos o pocos, fcilmente identificables y controlables, o no. Si su actividad genera efectos que se disipan en el corto plazo, o tienden a
permanecer durante largo tiempo, ocasionando incluso efectos irreversibles; si se requiere una particular atencin a la localizacin geogrfica o concentracin en el tiempo
de las emisiones, o si stas tienden a disiparse uniformemente en el tiempo y en el espacio, y son por tanto susceptibles de un tratamiento global. Finalmente, es probable
que el decisor tambin agradezca la eventual informacin que se le pudiera proporcionar sobre la evolucin esperada, en el tiempo, del problema ambiental al que se enfrenta. Si el problema en cuestin guarda algn tipo de relacin, por ejemplo, de dependencia, con variables econmicas cuya dinmica de comportamiento es previsible, el
analista sabe que se enfrenta a un problema que no se mueve en el vaco, sino que est
sometido a una serie de presiones que inciden sobre su comportamiento en una direccin determinada: contara incluso con informacin sobre las variables econmicas sobre las que podra intentar incidir para obtener la respuesta ambiental deseada.

Nota para consultas adicionales


Con respecto a la situacin de los principales problemas ambientales en el mundo, y su
evolucin reciente, el lector interesado puede consultar: PNUMA (2002), serie cuyo
primer informe fue publicado en 1997. En este momento se encuentra en revisin el
cuarto informe sobre el estado mundial del medio ambiente [http://www.unep.org/geo/].
El Banco Mundial publica desde 1997 una serie, World Development Indicators, en la
que se incluye una seccin bastante completa sobre Medio Ambiente [para la versin
de 2005, consultar http://www.worldbank.org/data/wdi/environment.htm], donde se
pasa revista a la situacin de todos los pases con respecto a algunos problemas ambientales (diversidad biolgica, agua, aire, etc.), as como las actividades que se rela-

30

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

cionan con ellos (agricultura, urbanizacin, generacin de energa elctrica, actividad


gubernamental). Incluye tambin un listado de las fuentes utilizadas para elaborar la
informacin, as como una estimacin de la tasa de ahorro real (genuine savings), una
vez descontados el agotamiento de las fuentes energticas, minerales, bosques, y el
dao producido por las emisiones de dixido de carbono. Asimismo, el World Resources Institute publica desde 1990, conjuntamente con el Banco Mundial, el Programa de
Naciones Unidas para el Medio Ambiente, y el Programa de Naciones Unidas para el
Desarrollo (PNUD), una serie que incluye, como es habitual en este tipo de informes,
un tema monogrfico que cubre la primera parte del informe. La segunda parte est
ocupada por el anlisis de algunas tendencias relevantes para la evolucin de los problemas ambientales (poblacin, produccin y consumo, algunas emisiones, etc.). En la
tercera parte se ofrecen los datos ms importantes sobre la situacin del medio ambiente en los principales pases del mundo. El ltimo publicado, correspondiente a 2005,
aborda el sugestivo tema de la riqueza de los pobres: gestionando los ecosistemas para
la lucha contra la pobreza, y es un excelente complemento al Captulo 11 de este libro
[http://www.wri.org/wr2000].
En el mbito europeo, el llamado Informe Dobris (Stanners y Bourdeau, 1998), que
presentaba un estudio muy completo sobre la situacin del medio ambiente en Europa,
sus principales problemas y retos, puede considerarse como pionero. Fue elaborado
por encargo de la Agencia Europea del Medio Ambiente en 1995, a peticin de los
ministros competentes en el tema, en la Conferencia Ministerial celebrada en el castillo de Dobris, entonces Checoslovaquia, en junio de 1991. [http://reports.eea.eu.int/
92-826-5409-5/en]. Pocos aos despus apareci un segundo informe, que revisaba y
completaba el anterior, y que puede obtenerse en castellano en http://reports.eea.eu.
int/92-828-3351-8/es. Adicionalmente, puede encontrarse un Compendio estadstico
que facilita valiosa informacin estadstica y metodolgica [http://reports.eea.eu.int/
92-828-3548-0/en]. En la actualidad acaba de aparecer el correspondiente a 2005. Para
lectores escasos de tiempo se recomienda la consulta de http://reports.eea.eu.int/
92-827-5122-8/es. En cualquier caso, es de sealar la riqueza y amplitud de informes
que sobre distintos temas ambientales produce regularmente la Agencia Ambiental
Europea, de gran ayuda para el investigador, y tarea en la que jug un papel muy relevante Domingo Jimnez-Beltrn. Tambin resultan especialmente relevantes la Seccin
de Medio Ambiente de la OCDE [http://www.OECD.org/environment], y la pgina de
la Direccin General de Medio Ambiente de la Comisin Europea [http://europa.eu.
int/comm/environment].
En Espaa, existen dos instituciones que informan regularmente sobre el estado del
medio ambiente. Por un lado, el Ministerio de Medio Ambiente, que publica anualmente un til Perfil Ambiental de Espaa basado en indicadores. En segundo lugar, el Observatorio de la Sostenibilidad en Espaa (OSE) comenz a publicar en 2006 un Informe anual sobre la Sostenibilidad en Espaa, tambin de gran utilidad [www.
sostenibilidad-es.org], as como algunos estudios monogrficos (vase por ejemplo, el
referido a los cambios de ocupacin del suelo, de 2006).
Con respecto al problema del cambio climtico y sus eventuales repercusiones de
todo tipo en Espaa resulta de gran inters el libro coordinado por Flix Hernndez
(1999). A nivel global, los textos clsicos en este terreno son los de Cline (1992),
Fankhauser (1995) y Nordhaus (1994). Una visin panormica de los principales problemas ambientales, tambin desde una perspectiva espaola, se encuentra en Novo
(1999). Para una visin provocativa de estos problemas y su relevancia se recomienda
la lectura de Le Bras (1997).

LOS PROBLEMAS AMBIENTALES

31

Vnculos de Internet
El cambio climtico
http://www.unfccc.de/resource/iuckit/index.html [Kit informativo sobre cambio climtico datos, presentaciones, resumen de conclusiones].
http://ghg.unfccc.int/ [Base de datos sobre el inventario de Gases de Efecto
Invernadero].
http://www.gcrio.org/ [Oficina de Estados Unidos sobre Cambio Climtico].
http://europa.eu.int/comm/environment/climat/home_en.htm [Seccin de
Cambio Climtico de la Direccin General de Medio Ambiente].
http://themes.eea.eu.int/issues/climate [Cambio climtico en la Agencia Europea del Medio Ambiente].
http://gcmd.gsfc.nasa.gov [Directorio de la NASA sobre cambio global].
El agotamiento del ozono estratosfrico: el adelgazamiento de la capa de
ozono:
http://vest.gu.se:70/1s/ozone [Vnculos sobre la capa de ozono].
http://www.undp.org/seed/eanda/montreal.htm [Programa del PNUD sobre la
capa de ozono].
http://themes.eea.eu.int/issues/ozone [Seccin sobre ozono de la Agencia
Europea del Medio Ambiente].
El ciclo del nitrgeno:
http://www.wri.org/wri/trends/nutrient.html [La sobrecarga de nutrientes: el
desequilibrio del ciclo global de nitrgeno, World Resources Institute].
La prdida de diversidad biolgica:
http://themes.eea.eu.int/issues/biodiversity [Seccin sobre diversidad biolgica de la Agencia Europea del Medio Ambiente].
http://www.wwf.org [Fondo Mundial para la Naturaleza, ONG].
http://envirolink.org/species [Lista mundial de especies animales, vegetales y
microbiticas].
http://www.iucn.org [Organizacin Internacional para la Conservacin de la
Naturaleza].
http://www.nature.com [Revista Nature].
http://www.iisd.ca [Instituto Internacional para el Desarrollo Sostenible].
http://research.amnh.org [American Museum of Natural History].
La contaminacin atmosfrica:
http://visibleearth.nasa.gov [Imgenes actualizadas de la tierra. Hay una seccin especfica de la atmsfera].
http://themes.eea.eu.int/issues/air_quality [Seccin sobre contaminacin atmosfrica de la Agencia Europea de Medio Ambiente].
http://www.york.ac.uk/inst/sei/africa/afpol1.html [Proyecto sobre contaminacin atmosfrica en frica del Instituto de Medio Ambiente de Estocolmo y
la Universidad de York].

32

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

El acceso al agua potable y la contaminacin hdrica:


http://www.worldwater.org/waterData.htm
http://www.gwpforum.org/gwpef/wfmain.nsf/Organisations
http://www.gwpforum.org/gwpef/wfmain.nsf/Databases
La contaminacin y prdida del suelo: erosin, deforestacin y desertizacin:
http://www.wri.org/biodiv/foresthm.html [World Resources Institute].
http://wcm.org.uk/dynamic/desert/ [Centre for Earth Conservation].
http://www.undp.org/seed/unos/index.htm [Oficina de lucha contra la desertizacin y sobre los problemas de sequa].
http://www.itto.org [International Tropical Timber Organization].
Generacin de residuos:
http://www.ciwmb.ca.gov/WPW/ [Programa sobre Waste Prevention World
de la Integrated Waste Management Board].
http://www.nrdc.org/nuclear/nudb/datainx.asp [Datos sobre residuos nucleares
del Natural Resources Defense Council].
La contaminacin de los mares y la sobreexplotacin de los recursos pesqueros:
http://www.noaa.gov/
http://www.unep.ch/seas/main/hoverex.html
Contaminacin acstica:
http://themes.eea.eu.int/issues/noise
http://europa.eu.int/comm/dg11/noise/home.htm
http://interact.uoregon.edu/MediaLit/WFAEHomePage

ANEXO. PRINCIPALES ACUERDOS INTERNACIONALES


PARA LA CONSERVACIN DE LA NATURALEZA
De carcter mundial
Sistema del Tratado Antrtico, que incluye el Tratado Antrtico (Washington,
1959), el Convenio para la conservacin de las focas antrticas, la Convencin
sobre recursos marinos vivos de la Antrtida (Canberra, 1980), y el Protocolo
de Madrid sobre la proteccin ambiental del Tratado Antrtico (1991).
Convenio RAMSAR (Irn, 1971), en vigor desde 1982, relativo a Humedales
de Importancia Internacional, especialmente como hbitat de aves acuticas.
[http//ramsar.org/].
Convencin para la Proteccin del Patrimonio Cultural y Natural de la Humanidad. Pars, 1972. [http/unesco.org/whc].
Convenio de Washington sobre Comercio Internacional de Especies Amenazadas de la Flora y Fauna Silvestre (CITES), 1973, ratificado por Espaa en
1986. [http://www.cites.org o http://www.cnie.org/nle/biodv-7.html].

LOS PROBLEMAS AMBIENTALES

33

Convenio de Bonn (1979), relativo a la Conservacin de Especies Migratorias


de Aves Silvestres, ratificado en 1985. [http//www.wcmc.org.uk/cms/].
Convenio de las Naciones Unidas sobre Derecho del Mar (Montego Bay, 1982),
ratificado en 1996. Sobre conservacin, utilizacin y administracin de recursos
vivos. [http//www.un.org/depts/los/losconv1.htm].
Convenio de Viena para la proteccin de la capa de ozono (1985), y Protocolo
de Montreal (1987) relativo a las sustancias perjudiciales para la capa de ozono. [http//www.unep.org/ozone/].
Convenio de Basilea para el Control de Movimientos Transfronterizos de Residuos Peligrosos y su depsito, 1989. [http://www.basel.int o http://www.unep.
ch/basel/].
Convenio sobre la Diversidad Biolgica. Nairobi 1992, ratificado por Espaa
en 1993. [http://www.biodiv.org].
Convenio Marco de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climtico (1992).
[http://www.unfccc.de].
Acuerdo Internacional sobre Madera Tropical. Ginebra, 1994.
Convenio de las Naciones Unidas de Lucha contra la Desertificacin en los
Pases Afectados por Sequa o Desertificacin Graves. Pars, 1994, ratificado
por Espaa en 1996. [http://www.unccd.ch].
Convenio sobre los Efectos transfronterizos de accidentes industriales [http://
www.unece.org/env/teia/welcome.html].
Convenio sobre el Acceso a la informacin y la participacin pblica en la toma
de decisiones y el acceso a la justicia en cuestiones ambientales [http://www.
unece.org/env/pp/].
Convenio de Estocolmo contra los Contaminantes Orgnicos Persistentes. Firmado por 126 pases en mayo de 2001, pendiente de ratificacin. Auspiciado
por el PNUMA.

De carcter suprarregional (PNUMA, 2000)


frica

Convenio sobre la langosta migratoria africana. Kano, 1962.


Convenio y estatuto del Desarrollo de la Cuenca del Chad. Fort Lamy, 1964.
Convencin Fitosanitaria para frica. Kinshasa, 1967.
Convenio Africano sobre la conservacin de la Naturaleza y los Recursos Naturales. Argel, 1968.
Convenio del ro Senegal. Nuakchott, 1972.
Convenio de Lucha contra la Sequa en el Sahel. Uagadug, 1973.
Convenio para la Proteccin del mar Mediterrneo contra la Contaminacin.
Barcelona, 1976.
Convencin constitutiva de la Autoridad de la Cuenca del Nger. Faranah,
1980.
Convenio sobre la Cooperacin para la Proteccin y el Desarrollo del Medio
Marino y las Zonas Costeras de la Regin del frica Occidental y Central.
Abidjn, 1981.
Convenio Regional para la Conservacin del Medio Ambiente del Mar Rojo y
el Golfo de Adn. Jeddah, 1982.

34

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Convenio para la Proteccin, Ordenacin y Desarrollo del Medio Marino y de


las Zonas Costeras de la Regin del frica Oriental. Nairobi, 1985.
Protocolo relativo a Zonas Protegidas y a la Flora y Fauna Silvestre de la Regin del frica Oriental. Nairobi, 1985.
Acuerdo sobre el Plan de Accin para la Ordenacin Ambiental Racional del
Sistema Fluvial Comn del ro Zambeze. Harare, 1987.
Convenio de Bamako sobre la Prohibicin de la Importacin en frica y el
Control de los Movimientos Transfronterizos y la Gestin de los Desechos Peligrosos en frica. Bamako, 1991.
Acuerdo de Lusaka sobre Operaciones Conjuntas de Represin del Comercio
Ilcito de Fauna y Flora Silvestres. Lusaka, 1994.
Tratado Constitutivo de la Organizacin de Pesca del Lago Victoria. Kisumu,
1994.
Protocolo de la SADC (Comunidad de Desarrollo del frica Meridional) sobre
Sistemas de Cursos de Agua Compartidos. Johannesburgo, 1995.
Asia y Pacfico
Acuerdo de Proteccin Fitosanitaria para la Regin del Asia Sudoriental y el
Pacfico. Roma, 1956.
Convencin Interina para la Conservacin de las Focas de Pelo Fino del Pacfico Norte. Washington, 1957.
Enmienda a la Convencin Internacional para la prevencin de la contaminacin de las Aguas del Mar por los Hidrocarburos de 1954, relativas a la Proteccin de la Gran Barrera de Arrecifes. Londres, 1971.
Convenio sobre la Conservacin de la Naturaleza en el Pacfico Meridional.
Apia, 1976.
Tratado sobre la zona Desnuclearizada del Pacfico Sur. Rarotonga, 1985.
Acuerdo de la ASEAN sobre la conservacin de la Naturaleza y los Recursos
Naturales. Kuala Lumpur, 1985.
Convenio para la Proteccin de los Recursos Naturales y el Medio Ambiente de
la Regin del Pacfico Sur. Noumea, 1986.
Protocolo para Prevenir la contaminacin por Vertidos en la Regin del Pacfico
Meridional. Nomea, 1986.
Acuerdo sobre la Red de Centros de Acuicultura en Asia y el Pacfico. Bangkok, 1988.
Convenio para la Conservacin del Atn de Aleta Azul del Sur. Canberra,
1993.
Acuerdo de Cooperacin para el Desarrollo Sostenible de la Cuenca del ro
Mekong. Chiang Rai, 1995.
Convencin sobre la Prohibicin de la Importacin a los Pases Insulares del
Foro de Desechos Peligrosos y Radiactivos y sobre el Control de Movimientos
Transfronterizos y la Ordenacin de Desechos Peligrosos en el Pacfico Meridional. Waigani, 1995.
Europa y Asia Central
Acuerdo para la Proteccin de Camarones Gigantes, Bogavantes Europeos,
Langostas Noruegas y Cangrejos. Oslo, 1952.

LOS PROBLEMAS AMBIENTALES

35

Convenio relativo a la Pesca en el ro Danubio. Bucarest, 1958.


Convenio relativo a la Pesca en el Mar Negro. Varna, 1959.
Protocolo relativo a la Proteccin del Mosela contra la Contaminacin. Pars,
1961.
Acuerdo relativo a la Comisin Internacional para la Proteccin del Rin contra
la Contaminacin. Berna, 1963.
Acuerdo Europeo sobre la Restriccin del Uso de Determinados Detergentes en
los productos de limpieza. Estrasburgo, 1968.
Convenio Europeo para la Proteccin de los Animales en el Transporte Internacional. Pars, 1968.
Convenio europeo sobre la Proteccin del Patrimonio Arqueolgico. Londres,
1969.
Acuerdo para la Cooperacin en la Lucha contra la contaminacin del Mar del
Norte por Hidrocarburos. Bonn, 1969.
Convenio del Benelux sobre la Caza y la Proteccin de las Aves. Bruselas,
1970.
Convenio sobre Pesca y Conservacin de los Recursos Vivos del Mar Bltico y
sus Estrechos. Gdansk, 1973.
Convenio sobre la Proteccin del Medio ambiente celebrado entre Dinamarca,
Finlandia, Noruega y Suecia. Estocolmo, 1974.
Convenio sobre la Proteccin del Medio Marino de la zona del Mar Bltico.
Helsinki, 1974.
Convenio para la proteccin del Mar Mediterrneo contra la Contaminacin.
Barcelona, 1976.
Convenio Europeo para la Proteccin de los Animales Utilizados en la Agricultura. Estrasburgo, 1976.
Acuerdo relativo a la Proteccin de las Aguas de las Costas del Mediterrneo.
Mnaco, 1976.
Convenio sobre la Proteccin del Rin contra la Contaminacin Qumica. Bonn,
1976.
Convenio relativo a la Proteccin del Rin contra la contaminacin por Cloruros.
Bonn, 1976.
Convenio Europeo para la Proteccin de los Animales de Matanza. Estrasburgo,
1979.
Convenio sobre la Conservacin de la Fauna y Flora Silvestres y los Hbitats
Naturales en Europa. Berna, 1979.
Convenio sobre la Contaminacin Atmosfrica Transfronteriza a Larga Distancia. Ginabra, 1979.
Convenio del Benelux para la Conservacin de la Naturaleza y la Proteccin del
Paisaje. Bruselas, 1982.
Acuerdo para la Cooperacin en la Lucha contra la Contaminacin del Mar del
Norte por Hidrocarburos y Otras Sustancias Peligrosas. Bonn, 1983.
Convencin Europea para la Proteccin de Animales Vertebrados Utilizados
con Fines Experimentales y Otros Fines Cientficos. Estrasburgo, 1986.
Convencin Europea para la Proteccin de animales de Casa. Estrasburgo,
1987.
Convencin sobre la Evaluacin de los Efectos en el Medio Ambiente en un
Contexto Transfronterizo. Espoo, 1991.
Convencin relativa a la Proteccin de los Alpes. Salzburgo, 1991.

36

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Acuerdo sobre la Conservacin de los Murcilagos en Europa. Londres, 1991.


Convenio para la Proteccin del Medio Marino y la Zona Costera del Atlntico
Nororiental (Convenio OSPAR). Pars, 1992.
Convencin sobre la conservacin de Especies Andromas en el Pacfico Septentrional. Mosc, 1992.
Acuerdo sobre la Conservacin de Pequeos Cetceos del Mar Bltico y del
Mar del Norte. Nueva York, 1992.
Convencin sobre la Proteccin y la Utilizacin de Cursos de Agua Transfronterizos y de Lagos Internacionales. Helsinki, 1992.
Convenio sobre la Proteccin del Medio Marino en la Zona del Mar Bltico.
Helsinki, 1992.
Convencin sobre la Proteccin del Mar Negro contra la Contaminacin. Bucarest, 1992.
Acuerdo sobre la Proteccin del Mosa. Charleville Mzires.
Acuerdo sobre la Proteccin del Escalda. Charleville Mzires.
Convencin sobre la Cooperacin para la Proteccin y Utilizacin sostenible
del Ro Danubio. Sofa, 1994.
Tratado de la Carta Europea de la Energa. Lisboa, 1994.
Amrica Latina y el Caribe
Convencin sobre la Proteccin de la Naturaleza y Preservacin de la Flora y
Fauna Silvestre en el Hemisferio Occidental. Washington, 1940.
Tratado para la Proscripcin de las Armas Nucleares en la Amrica Latina y el
Caribe. Mxico, 1967.
Tratado de la Cuenca del Plata. Brasilia, 1969.
Convencin sobre la Defensa del Patrimonio Arqueolgico, Histrico y Artstico
de las Naciones Americanas (Convencin de San Salvador). Santiago, 1976.
Tratado de Cooperacin para el Desarrollo de la Cuenca Amaznica. Brasilia,
1978.
Tratado para la Conservacin y Manejo de la Vicua. Lima, 1979.
Convenio para la Proteccin del Medio Marino y la zona Costera del Pacfico
Sudeste. Lima, 1981.
Acuerdo sobre la Cooperacin Regional para el Combate contra la Contaminacin del Pacfico Sudeste por Hidrocarburos u otras Sustancias Nocivas en Caso
de Emergencia. Lima, 1981.
Protocolo Complementario del Acuerdo sobre la Cooperacin Regional para el
Combate contra la Contaminacin del Pacfico Sudeste por Hidrocarburos u
otras Sustancias Nocivas en Caso de Emergencia. Quito, 1983.
Protocolo para la Proteccin del Pacfico Sudeste contra la Contaminacin Proveniente de Fuentes Terrestres. Quito, 1983.
Convenio para la Proteccin y el Desarrollo del Medio Marino en la Regin del
Gran Caribe. Cartagena de Indias, 1983.
Protocolo de Cooperacin para Combatir los Derrames de Hidrocarburos en la
Regin del Gran Caribe. Cartagena de Indias, 1983.
Convenio Centroamericano para la Proteccin del Ambiente. San Jos, 1989.
Protocolo relativo a las Zonas y la Fauna y Flora Silvestres Especialmente Protegidas, del Convenio para la Proteccin y el Desarrollo del Medio Marino de
la Regin del Gran Caribe. Kingston, 1990.

LOS PROBLEMAS AMBIENTALES

37

Convenio para la Conservacin de la Biodiversidad y Proteccin de reas Silvestres Prioritarias en Amrica Central. Managua, 1992.
Acuerdo Regional sobre el Movimiento Transfronterizo de Desechos Peligrosos. Panam, 1992.
Convencin Regional para la Gestin y Conservacin de Ecosistemas de Bosques Naturales y la Ordenacin de Plantaciones Forestales. Ciudad de Guatemala, 1993.
Amrica del Norte
Tratado sobre Aguas Fronterizas. Washington, 1909.
Convenio para la Proteccin de Aves Migratorias. Washington, 1916.
Convenio sobre la Proteccin de la Naturaleza y la Conservacin de Especies
Silvestres en el Hemisferio Norte. Washington, 1940.
Tratado para la Utilizacin de las Aguas de los ros Colorado y Tijuana, y del
Ro Grande. Washington, 1944.
Convenio para el Establecimiento de una Comisin Interamericana del Atn
Tropical. Washington, 1949.
Tratado sobre el Desvo del Ro Nigara. Washington, 1950.
Acuerdo sobre la Calidad del Agua en los Grandes Lagos. Ottawa, 1972/78/87.
Convenio sobre la Futura Cooperacin Multilateral en las Pesqueras del Atlntico Noroeste. Ottawa, 1978.
Acuerdo de Cooperacin para la Proteccin y Mejora del Medio Ambiente en
la Zona Fronteriza (Acuerdo de la Paz). La Paz, 1983.
Acuerdo entre los Estados Unidos y Canad sobre la Circulacin Transfronteriza de Desechos Peligrosos. Ottawa, 1986.
Acuerdo sobre Ordenacin Cooperativa de la Cabaa de Carib en la Regin
del Ro Porcupine. Ottawa, 1987.
Acuerdo entre Canad y los Estados Unidos sobre Cooperacin en el rtico.
Ottawa, 1988.
Acuerdo de Cooperacin Ambiental entre el Canad y Mxico. Mxico, 1990.
Acuerdo entre Canad y los Estados Unidos sobre la Calidad del Aire Atmosfrico. Ottawa, 1991.
Convenio de Conservacin de Especies Andromas en el Pacfico Norte. Mosc, 1992.
Acuerdo de los Pases Norteamericanos para la Cooperacin Ambiental. Ottawa
y Mxico, 1993.
Acuerdo entre los Estados Unidos y Mxico para el Establecimiento de una
Comisin de Cooperacin Fronteriza Medioambiental y la Creacin de un Banco de Amrica del Norte para el Desarrollo. 1994.
Asia Occidental
Acuerdo para el Establecimiento de una Comisin para la Lucha contra la Langosta del Desierto en el Cercano Oriente. Roma, 1965.
Convenio para la Proteccin del Mar Mediterrneo contra la Contaminacin.
Barcelona 1976.
Convenio Regional de Kuwait sobre Cooperacin para la Proteccin del Medio
Marino contra la Contaminacin. Kuwait, 1978.

38

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Convenio Regional para la Conservacin del Medio Ambiente del Mar Rojo y
el Golfo de Adn. Jeddah, 1982.
Protocolo relativo a Cooperacin Regional para Combatir en Situaciones de
Emergencia la Contaminacin Causada por Hidrocarburos y otras Sustancias
Perjudiciales. Jeddah, 1982.
Protocolo sobre la Contaminacin Marina Producida por la Exploracin de la
Plataforma Continental. Kuwait, 1989.
Protocolo para la Proteccin del Medio Ambiente Marino contra la Contaminacin Procedente de Fuentes Terrestres. Kuwait, 1990.

CAPTULO

DOS
EL PROBLEMA DESDE UN PUNTO
DE VISTA ECONMICO

Los problemas ambientales presentados en el captulo anterior se producen por una


multitud de causas, algunas de las cuales son naturales (una erupcin volcnica, por
ejemplo) y otras, la mayora, producto de la intervencin de la especie humana. sta,
sin embargo, lleva ya unos cuantos miles de aos conviviendo con las dems en este
planeta, y nunca hasta ahora, aparentemente, haban revestido tal magnitud los problemas ambientales: nunca haban alcanzado tal gravedad. El objetivo del presente captulo es bien sencillo: trata de explicar qu es lo que ha cambiado a lo largo de la historia para que las cosas se hayan precipitado de esta manera. Trata de mostrar que no
slo es que somos ms y es difcil hacernos sitio, sino que, adems, la forma como
resolvemos algunos de nuestros principales problemas es la que est trayendo como
consecuencia el grado actual de degradacin ambiental. Cualquier explicacin terica
con aspiraciones de generalidad ha de trabajar con modelos. stos, por su propia naturaleza, se ven obligados a simplificar la realidad, prescindiendo de muchos de sus
componentes, para poder centrar la atencin del analista sobre los que se consideran
ms relevantes. Se pierde con ello matiz y realismo, pero a cambio no slo se hace ms
manejable el objeto de estudio, sino que las variables relevantes ocupan el centro de la
imagen, relegando los detalles a la periferia. Valga lo anterior como justificacin del
procedimiento que se va a seguir a lo largo de este captulo, y del libro en general.
Supondremos, en efecto, que la degradacin ambiental no es producto de la ignorancia
(aunque en ocasiones lo sea), ni de la mala fe o las ganas de perjudicar a alguien
(dem), sino que es el producto, generalmente desconocido y no deseado, de una conducta racional que trata de resolver determinados problemas, en un marco institucional
concreto. El principal problema al que se enfrentan las personas, y la sociedad, es el
de satisfacer sus necesidades ms bsicas. Utilizan para ello los medios de que disponen, tanto los que les ofrece la propia naturaleza como los que a lo largo del tiempo
han sido capaces de producir, adquirir y heredar (trabajo, bienes de capital, tecnologa,
etc.). El acceso a estos bienes, lo que se puede y no se puede hacer con ellos, est regulado por el marco institucional que rige las relaciones entre unas personas y otras, y

40

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

el catlogo de derechos y deberes que se reconocen entre s, y para con los dems. Pues
bien, el supuesto bsico del que se parte en este libro es el de que la degradacin ambiental es el resultado de un proceso en el que las personas, y en ocasiones la sociedad,
trata de resolver racionalmente un problema de maximizacin condicionada, en el que
la informacin procesada no es la correcta, y no se cuenta con los incentivos necesarios
para actuar en consecuencia: el problema de maximizar el valor de las necesidades que
se satisfacen con el acceso a una serie de recursos limitados, en el marco de una economa de mercado. El presente captulo se abre, por tanto, con una introduccin al
anlisis del mercado como sistema de resolucin del problema mencionado: el problema de la asignacin de recursos. En el segundo epgrafe se introduce la biosfera como
un recurso ms en este proceso de satisfaccin de necesidades: a sabiendas de que la
biosfera es algo ms que un recurso, pero sin perder de vista que tambin es un recurso. En este epgrafe se analizan las deficiencias del sistema de mercado como mecanismo de asignacin de valor en el caso de muchos de los servicios que proporciona la
biosfera y cmo, en consecuencia, las personas resuelven sus problemas sin darle a la
naturaleza el valor que tiene, y degradndola. Dos ejemplos, desarrollados en el tercer
epgrafe, ayudan a redondear esta idea. El cuarto epgrafe introduce un concepto ciertamente controvertido, el nivel de contaminacin ptimo que, simplemente, plantea un
hecho aparentemente poco discutible: es difcil, llegados a este punto, satisfacer las
necesidades humanas sin agredir de una u otra forma a la biosfera y a su capacidad de
proporcionar una serie de servicios. Por ello se hace necesario buscar un equilibrio
entre el valor que la sociedad concede al hecho de satisfacer las necesidades de algunos
de sus miembros, y el que le da a la degradacin ambiental que ello lleva consigo. El
siguiente epgrafe aborda el anlisis de una propuesta de solucin de los problemas
ambientales que ha gozado de gran predicamento en los ltimos aos: la extensin del
mercado a los servicios de la biosfera de la mano de su privatizacin. A la vista de las
limitaciones que ofrece esta solucin, basada en el Teorema de Coase y el llamado
paradigma de los derechos de propiedad, el sexto epgrafe introduce los conceptos bsicos que pueden ayudar al analista a centrar mejor el objetivo social perseguido, en
funcin del que se justifica un comportamiento ms equilibrado y menos agresivo con
el medio natural. El captulo se cierra, finalmente, con un resumen y una nota para
consultas adicionales.

2.1. INTRODUCCIN: MERCADO Y SATISFACCIN


DE NECESIDADES
La especie humana, organizada en distintos niveles, tiene que resolver muchos problemas, algunos de los cuales tienen un contenido marcadamente econmico. Entre stos
cabra destacar el de satisfacer una serie de necesidades de sus miembros, desde las ms
bsicas (la propia supervivencia) hasta las que muchos observadores consideraran superfluas, tanto individuales como colectivas. Cuenta para ello con una serie de recursos:
tierra, mano de obra, maquinaria, infraestructuras, tecnologa, recursos naturales, etc.
Cmo organizar estos recursos para obtener de ellos el mximo bienestar, en funcin
de las necesidades satisfechas, es uno de los principales problemas de los que se ocupa
la economa. En una sociedad como la nuestra, el mercado juega un papel fundamental
en la resolucin de este problema: de hecho vivimos en una sociedad regida por el sistema de mercado. Su funcionamiento es conceptualmente sencillo. El mercado es como
una inmensa cmara de compensacin en la que se procesa toda la informacin que las

EL PROBLEMA DESDE UN PUNTO DE VISTA ECONMICO

41

personas proporcionamos con respecto a nuestras preferencias y a nuestras posibilidades, y de la que surgen unas seales sobre el valor de las cosas: los precios. Estos precios, que informan sobre el valor que el mercado otorga a los distintos bienes y servicios, son los que contienen la informacin necesaria para que las personas organicen
su comportamiento tanto en su papel de consumidores como en su papel de productores. Vale la pena detenerse un instante en este ltimo punto y tratar de interpretar el
significado de este valor que el mercado otorga. En principio, este valor, reflejado en
un precio, contiene una triple informacin:
Obsrvese el comportamiento de una persona que adquiere voluntariamente un
objeto cuyo precio es conocido: un libro, por ejemplo. La relacin que esta persona establece con el libro, y que hace que el libro tenga para ella valor, es algo
perfectamente subjetivo, que difcilmente nos ser dado conocer. Se ignora incluso para qu adquiere el libro, si para leerlo, regalarlo, rellenar un hueco de
la librera o calzar un mueble. Ahora bien, dado que se parte del supuesto de
que la persona es racional y est actuando voluntariamente, puede deducirse
que el valor que le concede a la necesidad que satisface con la adquisicin de
ese bien, y que es estrictamente subjetivo, es, como poco, igual al que le concede a la posesin de los euros que se ha gastado: es decir, a lo que hubiera
podido hacer con esa cantidad de dinero. En otras palabras: el precio, algo objetivo en tanto que observable, mensurable y comparable, sirve como indicador
del valor que las personas otorgan a la posesin de las cosas: de la importancia
que le dan a la necesidad que satisfacen con el acceso a su uso y disfrute1.
En el otro extremo, alguien puso el libro al alcance del comprador: el vendedor.
Cuando realiza su venta, se quedar con un margen, que considerar compensa
los recursos que ha dedicado a ello (su tiempo, el local, etc.), y con el resto
pagar a la editorial que se lo proporcion. sta, a su vez, recuperar lo que
invirti en producirlo (trabajo, papel, instalaciones, derechos de autor), y se
quedar con otro margen de beneficios. Si aceptamos que estos mrgenes netos
que se han quedado tanto vendedor como editor remuneran su trabajo, entonces
el precio del libro es la suma de todos los pagos que han recibido los recursos
necesarios para ponerlo a disposicin del lector potencial. En otras palabras, el
valor de lo que la sociedad ha necesitado para producirlo.
Analicemos, por ltimo, el precio de un factor de produccin: por ejemplo, el
trabajo. Supongamos que una persona le ofrece a otra una remuneracin determinada, a cambio de que le pinte una habitacin de su casa. Si la respuesta es
afirmativa, se pueden deducir varias cosas. En principio, que esta propuesta es,
al menos, tan atractiva como cualquier otra que tuviera la persona contratada
para ese tiempo, y por eso la acepta. Alternativamente, si no tena ninguna oferta, pero necesita trabajar, la cantidad de dinero ofrecida le compensa, al menos,
por lo que se gasta al hacerlo (transporte, herramientas, material): supera al llamado salario de reserva. Finalmente, si no contemplaba la posibilidad de trabajar esa tarde, y lo hace, ello quiere decir que la cantidad recibida a cambio
del trabajo le compensa por el valor de una tarde dedicada al ocio. En cualquier
caso, el dinero ganado proporciona un bienestar (gracias a lo que se puede hacer
con l) al menos igual al valor que la persona le da al coste de oportunidad de
1
Obsrvese que esto es cierto con independencia de la opinin que nos merezca el tipo de necesidad que
la persona est satisfaciendo.

42

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

dedicar una tarde a pintar esa habitacin: no trabajar en otra cosa, dedicar la
tarde al ocio o una combinacin de ambas. Lo mismo es cierto de quien le contrata. Si ste es un empresario, y lo quiere para que colabore en el proceso de
produccin (para que le ayude a recoger la cosecha, pongamos por caso), lo
har siempre y cuando lo que el trabajo de esta persona le aporta (el valor de la
produccin que aada), durante el tiempo que est contratada, sea, al menos,
igual a lo que le paga. De otra forma, no le saldran las cuentas. El valor de lo
que la persona aporta al proceso de produccin durante el tiempo que est trabajando es lo que, en economa, se denomina su productividad marginal: no lo
que hace (que es su productividad media), sino lo que contribuye a hacer. En
definitiva, el precio del trabajo (el salario) iguala el valor que la persona que lo
desempea le da a aquello a lo que renuncia por trabajar, con el que le da a lo
que hace, quien le contrata.
Los precios de mercado, por tanto, en esta representacin idealizada de su funcionamiento, encierran una doble informacin sobre el valor de las cosas: la prioridad que
la persona le da a la necesidad que satisface con su ayuda, y el de los recursos que se
necesitan para proporcionrsela. En el Captulo 3 habr ocasin de analizar con ms
detalle las implicaciones de esta forma de hacer las cosas, pero mientras tanto vale la
pena retener la idea de que sta es la informacin que gua el comportamiento de las
personas, sea como consumidores, sea como productores.

2.2. BIOSFERA Y MERCADO


La biosfera tiene un valor indudable, incluso en el sentido en el que se est empleando
el trmino en este captulo: un valor econmico. ste le viene dado por el hecho de que
proporciona una serie de servicios que permiten satisfacer necesidades humanas y, por
tanto, aumentar el bienestar de las personas. Convencionalmente se han agrupado estos
servicios alrededor de cuatro grandes tipos de funciones que la biosfera cumple:
En primer lugar, la biosfera es para la especie humana el sustento de la vida y
de su diversidad. Es difcil decir algo ms contundente en favor de la idea de
que la biosfera tiene indudablemente valor.
En segundo lugar, los recursos de la biosfera forman parte de la funcin de produccin de innumerables bienes y servicios. No se trata nicamente de que
utilicemos los recursos naturales para la elaboracin de bienes y servicios: madera para producir muebles. La calidad del aire, por ejemplo, determina la productividad con la que los factores de produccin convencionales, tierra, trabajo,
agua, energa, etc., combinados de acuerdo a una tecnologa determinada, son
capaces de proporcionar maz. Una concentracin excesiva de ozono en superficie, un deterioro en la calidad del aire, puede dar al traste con los esfuerzos
del agricultor.
En tercer lugar, la biosfera, gracias a su capacidad de asimilacin, funciona
como un sumidero para muchos de los residuos y desperdicios que genera la actividad econmica, y que la sociedad quisiera eliminar. La humanidad, en efecto, no slo extrae recursos de la biosfera en su proceso de produccin, distribucin y consumo de bienes y servicios, sino que le devuelve una serie de residuos
con los que ya no cuenta y de los que quiere desprenderse. Si no se supera la

EL PROBLEMA DESDE UN PUNTO DE VISTA ECONMICO

43

capacidad de absorcin de los distintos medios (agua, aire y suelo), la biosfera


no slo absorbe estos desechos, sino que, en ocasiones, los transforma de nuevo
en productos que vuelven a tener un valor econmico.
Finalmente, los recursos de la biosfera entran a formar parte de la funcin de
produccin de utilidad de las economas domsticas, como cualquier otro insumo productivo. Pongamos un ejemplo. Las personas tienen su propia funcin
de produccin de salud: a la vista de sus restricciones, deciden el nivel de salud
que desean tener. Para ello utilizan una serie de recursos que pueden englobarse en tres grandes grupos. El primero est constituido por aquellos bienes y
servicios que se adquieren en el mercado, pagando un precio por ellos, directa
o indirectamente: medicina preventiva, alimentos ms sanos, ejercicio fsico en
instalaciones adecuadas, etc. El segundo grupo est compuesto por todos aquellos recursos que no se tienen que adquirir porque la persona es duea de ellos,
pero que tienen un coste de oportunidad: el tiempo dedicado al deporte o al
sueo, los hbitos alimenticios, el no fumar2. Finalmente, la eficacia con la que
esta inversin en salud consigue sus objetivos depende de un tercer grupo de
bienes que ni se compran, ni son propiedad de la persona, pero que influyen, a
veces de forma decisiva, sobre su salud: la calidad del aire que se respira, del
agua que se consume o del suelo en el que se vive. Lo mismo podra decirse de
la funcin de produccin de bienestar a partir del disfrute de la naturaleza: la
utilidad que una familia obtiene de una tarde en el campo depende de una serie
de bienes que adquiri pagando un precio por ellos (el automvil, la gasolina,
el equipo de fotografa); del tiempo que le ha dedicado a la excursin y a prepararla (leyendo, documentndose, entrenndose); de la calidad de las carreteras que utiliz para llegar all; y del estado del sitio en cuestin (limpieza, conservacin, diversidad, congestin).
Una perspectiva muy interesante de clasificar los servicios que proporciona la
biosfera es la que introduce el Millennium Ecosystem Assessment (2003) y que aparece
reflejada en la Tabla 2.1.
Resulta evidente, por tanto, que la biosfera proporciona una serie de servicios que
tienen un indudable valor para la especie humana, ya que le permiten satisfacer toda
una serie de necesidades, comenzando por las ms bsicas.
Desgraciadamente, el sistema que la sociedad ha escogido para resolver un problema tan importante como el de la asignacin de recursos, el sistema de mercado, es
incapaz de poner un precio a estas funciones, que refleje su valor econmico. De esta
forma, quien utiliza las funciones de la biosfera en su propio provecho no toma en
cuenta al tomar sus decisiones la prdida de bienestar de quienes se ven privados por
ello de estos servicios, ya que no tiene que pagar el montante de este perjuicio. Carece
por tanto de los incentivos necesarios para introducir el valor de los servicios naturales
2
Es probable que, en muchas ocasiones, cuando la persona tiene satisfechas sus necesidades bsicas, no
sea errneo afirmar que podra alcanzar un nivel de salud mejor que el que tiene: un poco ms de deporte,
una alimentacin ms sana, algo ms de sueo, podran mejorar la salud del cuerpo. Si observamos que la
persona no lo hace, no podemos deducir por ello que est actuando de manera irracional. Todo lo contrario:
poniendo en una balanza el beneficio adicional que le proporciona ese extra de salud (el beneficio marginal),
y el coste de conseguirlo (el coste marginal) trasnochando un poco menos, comiendo un poco mejor, madrugando para hacer deporte, decide que no le compensa. sta es una muestra clara de racionalidad econmica: la inversin en salud se lleva hasta el punto en el que el beneficio marginal de la misma iguala a su
coste marginal.

44

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Tabla 2.1. Clasificacin de los servicios de los ecosistemas de acuerdo


con el Millenium Ecosysten Assessment

SERVICIOS
DE PROVISIN
Productos obtenidos
de los ecosistemas

SERVICIOS
DE REGULACIN
Beneficios obtenidos
de la regulacin de los
procesos de los ecosistemas

Alimentos
Agua dulce
Madera
Fibra
Compuestos bioqumicos
Recursos genticos

Regulacin del clima


Regulacin de enfermedades
Regulacin del ciclo hidrolgico
Polinizacin

SERVICIOS
CULTURALES
Beneficios inmateriales
obtenidos de los ecosistemas

Religiosos y espirituales
Recreo y ecoturismo
Estticos
Inspiracin
Educacin

SERVICIOS DE SOPORTE
Servicios necesarios para la produccin del resto de servicios del ecosistema
Formacin de suelo

Ciclo de nutrientes

Produccin primaria

Fuente: MEA (2003).

que utiliza en su funcin de decisin. No quiere esto decir que la ausencia de precio
sea la nica responsable de la degradacin ambiental, pero s una de las ms importantes. Esta carencia de precio aparece en tres contextos.

2.2.1. Externalidades
Cuando un empresario productor de aceite de oliva contrata a un trabajador para que le
ayude en la recogida de la aceituna, tiene que pagarle un salario que, como se apunt
ms arriba, refleja el coste que para el resto de la sociedad supone que l utilice ese
factor de produccin: la productividad marginal del trabajador contratado (lo que hubiera contribuido a producir en otro sitio), o el valor del ocio. De esa forma, tendr
buen cuidado en no utilizar mayor cantidad de mano de obra de la estrictamente necesaria, ya que cualquier error al respecto ser l quien lo pague. Cuando ese mismo
empresario contrata al arroyo que pasa por las proximidades de su trujal para que se
lleve los residuos de la molturacin de la aceituna, los alpechines que l no quiere, no
paga nada por ello, a pesar del perjuicio que causa a todos los dems. Utiliza libremente los servicios de un recurso ambiental, degradndolo de tal forma que se reduce el
disfrute que otras personas hubieran podido obtener del mismo, sin pagar por ello.
En la terminologa del anlisis econmico, cuando esto ocurre se dice que el empresario que vierte sus residuos al cauce est generando una externalidad, en este caso
negativa, al resto de los usuarios del ro. Las externalidades aparecen cuando el comportamiento de un agente cualquiera (consumidor o empresa), afecta al bienestar de otro
(su funcin de produccin, o su funcin de produccin de utilidad), sin que este ltimo
haya elegido esa modificacin, y sin que exista un precio, una contraparte monetaria,
que lo compense3. Como es natural, las externalidades pueden ser tanto positivas (cuan3
El concepto de externalidad, o de economas externas, como se las llamaba antiguamente, ha ido cambiando a lo largo del tiempo. Hacia mediados del siglo pasado era frecuente la distincin entre las externali-

EL PROBLEMA DESDE UN PUNTO DE VISTA ECONMICO

45

do una persona mantiene bien cuidada su finca, y los paseantes disfrutan con su contemplacin), como negativas (cuando el ruido generado por el paso de una motocicleta
impide or la radio). A veces las externalidades aparecen no como resultado de una
conducta consciente por parte de quien las genera, sino por simple desconocimiento:
qu duda cabe de que la utilizacin de los CFC genera una externalidad negativa que
repercute en perjuicio de toda la humanidad. Sin embargo, cuando fueron descubiertos,
y durante algn tiempo, se consider que constituan una forma particularmente poco
daina de resolver el problema de la refrigeracin. Es importante, finalmente, no perder
de vista que para que exista una externalidad negativa debe haber alguien que causa el
perjuicio, y alguien que lo recibe. Corregir esta situacin requiere tomar en cuenta este
hecho y obrar en consecuencia. La presuncin de que el causante de una externalidad
negativa ha de ser penalizado requiere de algunas matizaciones. La afirmacin de que
las personas tienen derecho a disfrutar de la naturaleza sin intromisiones, por ejemplo
ruidos, a pesar de su indudable vaguedad, o quiz por ello, despierta un elevado grado
de consenso. Suponga, sin embargo, que est usted solo en una inmensa playa desierta.
Extiende su toalla sobre la arena y se dispone a leer un buen libro acompaado de la
msica que le proporciona su radiocasete, y que usted ha seleccionado para la ocasin.
A los cinco minutos aparece una segunda persona, extiende su toalla a dos metros de la
suya (a lo que tiene todo el derecho del mundo), y le pide que apague la msica ya que
le molesta. Visto as, quin est generando una externalidad negativa a quin?, usted
forzando a su vecino a escuchar una msica que no desea?, o su vecino a usted obligndole a apagar su aparato? La respuesta no es en absoluto sencilla: el ejemplo ha
escogido un caso extremo slo para sembrar la duda. La solucin al problema econmicamente ms eficiente depender del coste que a cada una de las partes le suponga
evitar esta interrelacin, si es que se puede: a su vecino seleccionar un emplazamiento
ms alejado, y a usted apagar la radio, o irse con ella a otra parte. Es de esperar que la
sociedad haya definido de tal forma el derecho al disfrute del medio ambiente que la
identificacin de quin es el causante de la externalidad, y quin el perjudicado, sea
inmediata. A veces esta definicin de los derechos de propiedad sobre el medio legitima
para recibir las compensaciones correspondientes, a veces no. El dueo de una parcela
de tierra puede impedir que se edifique por encima de ella, aun cuando no se toque el
suelo de su propiedad, pero no puede impedir que un avin la sobrevuele si lo hace a
una determinada altura, por mucho que le moleste (Frank, 2001, pgina 525).

2.2.2. Bienes pblicos


En muchas ciudades del mundo, el transporte colectivo est operado por compaas
autnomas, pblicas (municipales) o privadas. Estos autobuses, debido al combustible
utilizado, son una de las fuentes principales de la contaminacin atmosfrica. El prodades pecuniarias y las externalidades tecnolgicas, introducida por Jacob Viner (1892-1970) en los aos
treinta. Las primeras, las pecuniarias, surgan cuando el comportamiento de un agente modificaba los precios
a los que se enfrentaban los dems: su demanda de mano de obra, por ejemplo, elevaba el precio del trabajo
para todos los dems empresarios. Las externalidades tecnolgicas, por su parte, afectaban a la funcin de
produccin: una empresa qumica que, al contaminar el cauce de un ro, disminuye la produccin de una piscifactora aguas abajo. La literatura no tard en descubrir que las llamadas externalidades pecuniarias no esconden sino una redistribucin de renta (lo que pierden los empresarios lo ganan los trabajadores), por lo que
el concepto ha quedado identificado exclusivamente con las segundas: las externalidades tecnolgicas. No debe
confundirse el concepto de economas externas, o externalidades, con el de economas de escala. Este ltimo
hace referencia a la cada de costes que se produce cuando una empresa aumenta su volumen de produccin.

46

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

blema podra resolverse, en parte, si las compaas hicieran la inversin necesaria para
modernizar sus flotas y reconvertirlas, por ejemplo, a la utilizacin de gas natural. Al
hacerlo beneficiaran a todos los habitantes, y visitantes, de la ciudad. Supongamos que
todos los habitantes de la ciudad son conscientes del problema, y todos tienen un gran
deseo de solucionarlo (su demanda de aire limpio es muy alta). Dado el indudable beneficio que todos los vecinos recibiran de una medida de esta naturaleza, el Ayuntamiento podra invitarles a contribuir a un fondo que financiara esta reconversin.
Cunto pagara cada uno de ellos para conseguir esta mejora? La respuesta ms probable es que nada. Y ello a pesar de que algunas de estas mismas personas se estn
gastando una cantidad de dinero superior a la que les tocara pagar si se hiciera un reparto proporcional de las cargas, para conseguir una calidad del aire inferior a la que la
medida propuesta les supondra (saliendo al campo a oxigenarse, o instalando filtros
de aire en sus casas). Una posible explicacin para este comportamiento, aparentemente irracional, es la derivada del hecho de que la calidad del aire es un bien pblico.
Los bienes pblicos estn en las antpodas de los llamados bienes privados (que se
adquieren en el mercado), y estn caracterizados por dos propiedades:
La primera es la de que si ese bien se ofrece a una persona cualquiera, se ofrece a todas las dems. El alcalde que obliga a los transportistas a cambiar su
flota para limpiar el aire, puede estar preocupado exclusivamente por la salud
de los miembros de su familia. Puede incluso que en su municipio viva tambin
un grupo opositor al que le gustara ver, es un ejemplo, pudrindose en el infierno. El hecho es que, cualquiera que sea el motivo que le ha impulsado a
tomar la medida, no puede impedir que todo el mundo, incluidos sus peores
enemigos, se beneficien de ella. sta es la llamada propiedad de no exclusin.
En segundo lugar, si una persona consume el bien pblico en cuestin, no impide por ello que otra tambin lo consuma. El hecho de que yo escuche un programa de radio, circule con mi bicicleta por una va verde (antiguos trazados
ferroviarios abandonados que han sido rehabilitados para su uso por ciclistas o
paseantes) o contemple una puesta de sol, no le impide a usted hacer lo mismo,
a no ser que yo congestione el acceso (cosa imposible en la radio, pero que a lo
mejor ocurre con la bicicleta o con la puesta de sol en un escenario determinado). sta es la llamada propiedad de la no rivalidad en el consumo.
Cuando un bien cualquiera tiene estas dos propiedades, se dice que es un bien pblico puro4. En estas condiciones, los incentivos que una persona pudiera tener para
pagar por garantizarse el acceso al mismo, son ms bien escasos: sabe que si ella paga,
todos los dems se van a beneficiar igualmente, y que si otro lo hace, nadie podr impedirle su disfrute. Por eso estos bienes no pueden racionarse, como los privados, a
travs de los precios, y tienen que proporcionarse libremente. Que sean pblicos no
quiere decir, sin embargo, que sean gratuitos: quiere decir que no puede cobrarse directamente por su consumo, pero como tienen un coste de produccin equivalente al de
cualquier bien privado, tendrn que pagarse indirectamente, a travs de los impuestos
o de cualquier otra va. Que sean pblicos tampoco quiere decir que tengan que ser
4
La presencia de la congestin ha llevado a afirmar que los bienes pblicos puros se transforman en
bienes pblicos impuros. Probablemente sea ms adecuado afirmar, utilizando el concepto introducido en el
apartado anterior, que el usuario que congestiona un bien pblico genera una externalidad negativa para el
resto de los consumidores del mismo.

EL PROBLEMA DESDE UN PUNTO DE VISTA ECONMICO

47

producidos por el sector pblico: de hecho muchos de ellos son producidos por el sector privado (programas de radio y de televisin no codificados). Lo que s es cierto es
que quien los produce genera un valor, pero no se ve directamente recompensado por
ello a travs de un ingreso. Reviste gran importancia, en el anlisis econmico de los
problemas ambientales, no perder de vista el hecho de que, as como existen bienes
pblicos globales (la capa de ozono), tambin existen bienes pblicos locales (la calidad del aire en una ciudad).
Los vecinos de una ciudad contaminada por el humo de los autobuses probablemente no contribuirn a financiar la reconversin de la flota. El hecho de que la calidad del
aire sea un bien pblico puede explicar este comportamiento. Existe, sin embargo, una
segunda posible causa para esta conducta que, aunque ya no tiene que ver con el caso
de los bienes pblicos, vale la pena mencionar por el tipo de cuestiones que plantea.
Esta segunda causa no es otra que el convencimiento de que el problema tiene que
arreglarlo quien lo crea, no quien lo sufre. Esta afirmacin, sin embargo, es ms compleja de lo que parece. Permtasenos una breve disquisicin para ilustrar la dificultad
apuntada. El transporte colectivo es un servicio pblico que las empresas ofrecen de
acuerdo a las condiciones que les habr impuesto la municipalidad. Al hacerlo, contaminan directamente con las emisiones de sus autobuses, pero tambin reducen la contaminacin indirectamente, disminuyendo la utilizacin del vehculo privado, y haciendo ms fluido el trfico para los restantes. Las compaas de transporte pblico podran
repercutir el coste de la inversin necesaria para la reconversin de su flota en el precio
de los billetes, pero esto supondra cargar sobre los usuarios el coste de una medida que
favorece a todos, lo que no sera justo. Adems, ello reducira la eficacia de la medida,
ya que ante el aumento del coste del billete, desviara parte de la demanda de nuevo
hacia el transporte privado.

2.2.3. Recursos comunes: el problema del libre acceso


El fabricante de muebles que, paseando por el campo, ve en una finca un rbol idneo
para sus propsitos, puede intentar comprrselo a su dueo. ste sopesar lo que el
rbol le significa (la sombra que le da, su belleza, los frutos, el hecho de que fuera un
ser querido quien lo plantara) y, si la oferta le compensa por la prdida de estos valores,
acceder a la transaccin. En cualquier caso, quien se hace con este recurso tiene que
pagar el valor que ste tiene para su dueo. Por el contrario, el pescador que lanza sus
redes en alta mar, fuera de las aguas jurisdiccionales de cualquier pas, no paga nada
por la cantidad de pescado que captura, salvo el coste mismo de capturarlo, a pesar de
que esos peces tambin tenan un valor para los dems. Lo mismo puede decirse de
quien extrae agua de un acufero, o petrleo de un yacimiento, cuando stos no estn
controlados. Hardin (1968), en un conocido texto, caracteriz hace ya bastantes aos
este problema como el de la tragedia de los recursos comunes (The Tragedy of the
Commons). Los recursos comunes, es decir, propiedad de un colectivo, pueden estar
caracterizados por el acceso restringido, o por la libertad de acceso. En el primer caso
tendramos, por ejemplo, los montes del comn, o los cotos sociales de caza. El acceso
est restringido a los miembros del club propietario del recurso, y ste suele estar
gestionado como cualquier bien privado, aun cuando en ocasiones sea difcil poner de
acuerdo a todos sus miembros con respecto a las modalidades de su disfrute. La evidencia histrica, y la propia experiencia, muestran que son muy abundantes los casos
de colectivos que han cuidado sus recursos comunes sin llevarlos, ni mucho menos, a

48

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

la degradacin y al agotamiento. Como sealaron Dasgupta y Mler (1991), la caracterizacin de Hardin fue ciertamente desafortunada, y los ejemplos mencionados por l
(pastizales, bosques) hacen referencia en la mayor parte de las ocasiones a recursos
mantenidos durante siglos por sus dueos comunales5. El problema aparece con aquellos recursos comunes caracterizados por el libre acceso: es decir, por el hecho de que
cualquiera puede apropiarse de los mismos o de sus servicios. Los ejemplos mencionados unas lneas ms arriba caan dentro de esta categora: caladeros en aguas internacionales, acuferos no regulados, bosques abiertos, etc. En este caso, hace su aparicin
la llamada ley de captura, que lleva a su degradacin y desaparicin como tal recurso
econmico. Es sta una versin muy sencilla de la paradoja del aislamiento o del dilema del prisionero. Podra ocurrir, en efecto, que todos los pescadores que faenan en
un determinado caladero fueran conscientes de que con el nivel de capturas promedio
existente, el banco no puede mantenerse, y est llamado a desaparecer. Estara en el
inters de todos restringir la pesca y mantener las capturas en el nivel que, dada la
ecuacin de comportamiento dinmico del sistema, garantizara la sostenibilidad del
banco y permitiera una tasa de capturas constante en el tiempo6. Sin embargo, el hecho
de que cualquiera pueda acceder al lugar y lanzar sus redes, impide llegar a un acuerdo
de este tipo. Lo que un barco cualquiera deja de capturar para ayudar a la conservacin
del banco es difcil que permanezca all mucho tiempo: probablemente otro vendr y
se lo llevar. Como es natural, antes de que eso ocurra, cada barco capturar todo lo
que pueda, y el caladero se degradar sin remedio. No es, por tanto, la propiedad colectiva la que ha condenado a este activo a la desaparicin, sino el libre acceso. nicamente una autoridad, supranacional en este caso, que tenga la facultad de hacerse respetar y poner un poco de orden, puede evitar un resultado que a todos perjudica:
introduciendo, por ejemplo, un sistema de cuotas, de licencias o una serie de paradas
biolgicas.
El punto anterior puede ilustrarse con ayuda de una representacin grfica, tal como
muestra la Figura 2.1. En la parte superior medimos, en el eje vertical, cantidad de peces (Y: biomasa); y en el eje horizontal, el esfuerzo hecho para su extraccin (N: nmero de barcos, homogneos, pescando). La curva Y  f (N) representa la evolucin del
tamao del banco de pesca como una funcin de su propia dinmica interna, y de la
presin a que est sometido en trmino de capturas (nmero de barcos que faenan).
Supongamos, para simplificar el argumento, que el precio del pescado capturado es
igual a la unidad, con lo que el rendimiento de la pesca puede medirse tambin en el
eje vertical, y viene dado por el valor de la distancia existente entre la curva Y  f (N)
y la recta 0CT, para cada punto. Como puede observarse, hasta alcanzar un determinado punto N0, la entrada de nuevos barcos en el caladero no pone en peligro la reproduccin del mismo. A partir de dicho punto, sin embargo, la intensificacin de las capturas
hace que comience a reducirse el tamao total del stock. Supongamos que el coste
marginal de enviar a un barco a este caladero, idntico para todos ya que se ha supuesto que son homogneos, es constante e igual a la tangente de a, coste que incluye el
5

Que los recursos de propiedad comn pero de acceso restringido sean conservados a lo largo del tiempo no quiere decir, sin embargo, que sean explotados de forma ptima, en trminos de rendimiento sostenido.
Stevenson (1991), por ejemplo, muestra que los prados comunales y cooperativos de los Alpes producen
menos leche por cabeza de ganado que los privados (citado en Garrod y Willis, 1999, pgina 18).
6
El lector familiarizado con el razonamiento econmico habr observado que, en esta afirmacin, se ha
deslizado implcitamente un supuesto sobre el valor del tipo de inters, que es el que hace que la sustentabilidad del banco sea, para todos, la estrategia ptima. Este supuesto, sin embargo, es probablemente muy
realista.

EL PROBLEMA DESDE UN PUNTO DE VISTA ECONMICO

49

Y
Biomasa
Ingresos
y costes
totales

CT
Mximo
beneficio

Y = f (N)
a
0

N*

N0

N1

N (Barcos)

Ingresos
y costes
marginales
y medios

CMg
IMe

N*

N0

N1

N (Barcos)

IMg

Figura 2.1.

beneficio normal del armador, equivalente al de cualquier otro empresario en el resto


de la economa. En la parte inferior de la figura, en la que el eje horizontal coincide
con el anterior, y refleja por tanto el nmero de barcos enviados a faenar (el esfuerzo
pesquero), en el eje vertical se miden los costes e ingresos marginales de la pesca: el
coste de cada barco adicional (CMg), y el ingreso que proporciona (IMg). Tambin se
representa la curva del ingreso medio que cada embarcacin obtiene (IMe). Como los
costes de enviar cada barco son constantes, la lnea que representa los costes marginales es una recta horizontal: cada barco cuesta lo mismo. Como cada uno que llega no
slo encuentra las cosas cada vez ms difciles, sino que dificulta tambin las capturas
de los que ya estn al ir reduciendo el tamao del banco, el ingreso marginal de cada
recin llegado es menor que el del anterior, y presiona a la baja el de todos ellos, que
es lo que representan las curvas correspondientes.
Si el caladero estuviera controlado por un nico agente, la cantidad de barcos de
pesca faenando en l sera N*, ya que en ese punto se maximiza la diferencia entre el
rendimiento bruto de la pesca, y el coste en que se ha incurrido para obtenerlo (las rectas RR y 0CT son paralelas). Como puede comprobarse en la parte inferior de la figura,
en ese punto el ingreso marginal de la actividad pesquera iguala a su coste marginal.
ste sera el punto ptimo desde una perspectiva social en ausencia de distorsiones del

50

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

mercado. En ese punto, adems, el mantenimiento del banco est garantizado. Sin embargo, en esas condiciones, los barcos que faenan en el caladero estn obteniendo beneficios extraordinarios por lo que, si cualquiera puede ir a trabajar all, seguirn llegando nuevos barcos. La entrada de nuevas embarcaciones desplazar hacia la derecha
el nuevo punto de equilibrio. Se sobrepasar el punto N0, que caracteriza el mximo
rendimiento biolgico obtenible (la mxima produccin), y se llegar hasta N1. En la
nueva situacin, ningn barco obtiene ya beneficios extraordinarios: de hecho el ingreso marginal que cada uno de ellos aporta es negativo, y slo cubren costes. El sencillo
diagrama utilizado para ilustrar el equilibrio econmico de un recurso de libre acceso
no permite recoger la complejidad del comportamiento dinmico del recurso a largo
plazo. Utilizando modelos ms complejos y realistas, la ecuacin dinmica que representa la evolucin del stock informar sobre la tendencia en el tiempo del mismo con
ese nivel de capturas. Si, como es probable que ocurra, se ha sobrepasado la tasa que
hubiera permitido mantener el banco, en un contexto dinmico, a partir del nuevo equilibrio (N1), la curva Y  f (N) ir contrayndose progresivamente, hasta llevar al recurso
a su completa extincin.
Tanto los recursos comunes analizados en este epgrafe, como los bienes pblicos
que se presentaron en el anterior, no son realmente sino dos casos particulares de externalidades, adornadas por una serie de propiedades adicionales. Utilizando la informacin recogida hasta ahora, se podran clasificar los distintos bienes tal y como aparece en la Tabla 2.2.

2.3. RACIONALIDAD ECONMICA Y DEGRADACIN


AMBIENTAL
Los problemas ambientales tienen, como es obvio, multitud de causas. Algunas de ellas
son naturales: la actividad volcnica, por ejemplo, agrava los problemas de contaminacin atmosfrica. Poco es lo que puede hacerse en este sentido, salvo una cuidadosa
ordenacin del territorio. Ahora bien, la mayora de las causas de la degradacin ambiental tienen que ver con la actividad del ser humano, y stas son las que interesan al
economista, porque implican que puede hacerse algo al respecto. Podran distinguirse
dos grandes tipos de causas antrpicas:
Por un lado, la degradacin ambiental puede deberse al desconocimiento de los
efectos que sobre el medio tienen distintas actuaciones del ser humano. Este desconocimiento, a su vez, puede ser debido a la existencia de una serie de incgnitas que las
ciencias naturales no han sido capaces de despejar, o que ni siquiera se han planteado:
recurdese, por ejemplo, el problema del adelgazamiento de la capa de ozono, ya mencionado, y el papel que en este problema han tenido los CFC que, sin embargo, fueron
saludados en su da como un avance cientfico, incluso en el campo ambiental. Puede
Tabla 2.2.
Exclusin

No exclusin

Rivalidad

Bienes privados

Recursos comunes de libre acceso

No rivalidad

Bienes pblicos con congestin


Bienes de club

Bienes pblicos puros

EL PROBLEMA DESDE UN PUNTO DE VISTA ECONMICO

51

darse el caso, sin embargo, de que el desconocimiento sobre las consecuencias de un


acto concreto sobre el medio ambiente se deba, no a la existencia de una falta de conocimiento cientfico, sino a una inversin insuficiente de recursos para despejar la incgnita. Sera el caso, por ejemplo, de los impactos que la construccin de un embalse
tendr sobre el delta de un ro, o sobre la evolucin de las playas cercanas a su desembocadura: una inversin suficiente de los recursos necesarios probablemente permitir
simular los resultados de la construccin dentro de unos lmites de incertidumbre aceptables. En ambos casos, y esto es lo importante, puede hacerse algo: invertir lo necesario para despejar las incgnitas y, al menos, conocer las consecuencias de lo que se
planea hacer. Ahora bien, esta posibilidad plantea inmediatamente un problema econmico: invertir recursos en hacer avanzar el conocimiento no slo resulta beneficioso
para la situacin concreta que se quiere resolver, sino para muchas otras (genera pues
externalidades positivas), pero tambin consume una serie de recursos que hubieran
podido destinarse a satisfacer otras necesidades humanas. Se hace necesario, por tanto,
tratar de aplicar las herramientas del Anlisis Coste Beneficio (el lector las encontrar
en el Captulo 6), en un contexto de elevada incertidumbre, para decidir sobre el nivel
de inversin ptimo en investigacin. Al tiempo, el concepto de valor de cuasi opcin
(vase el captulo siguiente) y el principio de mxima precaucin (Captulo 6), sern
de gran utilidad. Sea como fuere, lo importante es sealar que el anlisis econmico ya
tiene un papel que jugar cuando la causa de la degradacin ambiental es alguna forma
de desconocimiento.
Por otro lado, puede que el deterioro ambiental no sea debido a ningn tipo de desconocimiento, sino al comportamiento racional de personas (agentes econmicos) perfectamente informadas. Esta tercera causa de degradacin ambiental es, probablemente,
la ms importante y la que ms interesa desde el punto de vista del anlisis econmico.
Qu quiere decir un comportamiento racional en este contexto? Simplificando mucho:
que el agente en cuestin tiene una determinada funcin objetivo que tratar de maximizar, sujeto a una serie de restricciones. En otras palabras: que resolver un problema
de maximizacin condicionada y, al hacerlo, generar el deterioro ambiental. Este planteamiento puede sonar excesivamente esotrico, as que quiz valga la pena tratar de
ilustrar su funcionamiento aplicndolo a un determinado problema ambiental. Apliquemos este marco de anlisis al problema de la deforestacin del bosque tropical primario, uno de los principales problemas ambientales a los que se enfrenta la humanidad.
La evidencia emprica muestra que dos son los principales causantes de la desaparicin del bosque tropical primario: los colonos y las empresas madereras. Cada caso
puede analizarse por separado.

2.3.1. El problema de la deforestacin: los colonos


La primera causa de deforestacin en algunas regiones del mundo es, en efecto, la aparicin de una serie de colonos que tumban o desmontan el bosque (a menudo por medio
del fuego) para transformarlo en terreno agrcola o ganadero.
El colono es pues, en este caso, el agente econmico que est directamente detrs
de la deforestacin. Apliquemos el marco conceptual anterior: el colono trata de resolver un problema de maximizacin condicionada, y lo hace racional y eficientemente.
Cul es su funcin objetivo? Probablemente todos estaramos de acuerdo en ello:
sobrevivir. El colono busca garantizar su supervivencia y la de su familia. Todava podra aadirse algo ms: cuanto mayor sea el perodo de tiempo para el que consigue

52

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

resolver este problema, mejor. Si puede resolverlo para los prximos veinticinco aos
mejor que si slo lo resuelve para cinco. No sufre, pues, de miopa.
A qu restricciones se enfrenta? Simplificando mucho podran agruparse en varias
familias:
Tiene una cantidad finita de recursos productivos que le serviran, en principio,
para resolver este problema: una capacidad de trabajo (que incluir a los distintos miembros de la familia), unos conocimientos (sobre cmo cultivar la tierra,
por ejemplo), quiz una parcela de tierra en su lugar de origen, quiz algunos
aperos.
En segundo lugar, se enfrenta a un sistema, normalmente el sistema de mercado,
que le permite transformar parcialmente algunos de esos recursos, va precios,
en los bienes que necesita para sobrevivir. El mercado valora el trabajo de los
miembros de la unidad familiar y sus conocimientos; tambin valora los bienes
y servicios que esta unidad produce y no dedica al autoconsumo, as como los
que necesita adquirir porque no los produce.
Finalmente se enfrenta a una serie de restricciones institucionales. Por ejemplo:
el rgimen de acceso y propiedad de la tierra, que le limita la cantidad de la
misma de la que puede disponer. El rgimen de utilizacin de recursos comunes
(pastos, bosques).
Aplicando el marco de anlisis anterior, ya se puede extraer una primera conclusin
ciertamente relevante.
En efecto, si se observa que esta familia ha abandonado su lugar de origen y se ha
desplazado a la selva para colonizar el bosque virgen, probablemente ello ser debido
a que, en su lugar de origen, no era capaz de resolver satisfactoriamente el problema
planteado, el de su supervivencia, ya que, en general, nadie abandona su tierra por gusto7. Luego, si se quisiera resolver el problema de la deforestacin asociado a este proceso, el primer corolario es claro: la solucin estriba en conseguir que esta familia sea
capaz de resolver su problema sin necesidad de desplazarse a la frontera agrcola, actuando sobre las restricciones que se lo impiden en su lugar de origen. Actuando, en
otras palabras, sobre su acceso a los recursos productivos (acceso a la tierra, por ejemplo, o al capital humano); sobre su capacidad de transformar esos recursos productivos
en alimentos (precios, salarios, posibilidades de empleo); o sobre las variables institucionales que lo dificultan (acceso a la tierra, acceso al crdito para adquirir capital
humano o hacer aflorar el espritu empresarial, etc.). Alternativamente se podra tratar
de conseguir que esta familia resolviera su problema, si no puede hacerlo en su lugar
de origen, en algn otro emplazamiento en el que el coste ambiental no fuera tan elevado.
Avancemos, sin embargo, un paso ms: la familia ya se ha desplazado, y est cultivando en la parcela de bosque que ha deforestado. Parece sensato aceptar que, si lo
ha hecho, es porque piensa que en la nueva situacin va a poder resolver el problema.
Si se analiza, sin embargo, lo que ha cambiado es fcil concluir que muy poco. La familia tiene la misma capacidad de trabajo, los mismos conocimientos, y puede que
7
Prescindimos aqu de la posibilidad de que la familia haya sido expulsada de sus tierras por una violencia de cualquier tipo, no porque no sea una situacin relevante en muchos contextos, que lo es, sino porque en este caso el tipo de anlisis que estamos presentando aqu tiene muy poca relevancia. ste es vlido
para cuando es la pobreza, y la ausencia de perspectivas de futuro, la que expulsa al colono.

EL PROBLEMA DESDE UN PUNTO DE VISTA ECONMICO

53

menos aperos (quiz haya tenido que vender algo para poder pagarse el traslado). Lo
nico que ha cambiado es el acceso a la tierra. Ahora bien, una vez producido el desplazamiento y la ocupacin de las nuevas tierras, el dao ambiental que ello provoque
depender del tipo de actividad econmica que emprenda el colono.
Vamos a forzar un poco el anlisis, sin perder sin embargo plausibilidad, para seguir
explorando las posibilidades que ofrece el marco analtico propuesto.
Supongamos que el colono tiene ante s dos posibilidades excluyentes:
En primer lugar, puede prenderle fuego al bosque y cultivar productos para el autoconsumo, para su eventual comercializacin, o una combinacin de los dos. Sin embargo, sabe que la tierra que est ocupando es muy frgil, poco adecuada para el cultivo, y
que su fertilidad apenas le durar unos pocos aos, tras de los cuales malamente soportar un poco de ganado y, luego, quedar yerma. La Figura 2.2 puede ayudar a visualizar esta opcin. En ella se representa, en el eje vertical, el nivel de produccin-ingresos
de la familia (Y); en el eje horizontal, el tiempo (t). Y s es el nivel mnimo de subsistencia: por debajo de ese nivel la familia no puede sobrevivir. La opcin de quemar y cultivar est representada por la lnea AA. Como puede comprobarse, permite resolver el
problema, pero slo a corto plazo: llegados a t1 (aproximadamente 3-5 aos), la tierra
ya no cubre las necesidades familiares, y un par de aos ms tarde ya no da para ms.
En segundo lugar, el colono podra iniciar una explotacin sostenible de la riqueza
silvcola que guarda la parcela de tierra que ha ocupado. En lugar de tumbar el bosque,
puede proceder a seleccionar las maderas ms valiosas e iniciar su explotacin, buscando la certificacin ambiental correspondiente (tal y como se analizar en el Captulo 12). Ir identificando los ejemplares ms valiosos, cortndolos y reponindolos, de
tal forma que terminar gestionando el bosque sin destruirlo. Ahora bien, esta operacin es relativamente costosa en sus inicios: no slo tiene que aprender algo probablemente nuevo para l, sino que tiene incurrir tambin en los costes de certificacin (que
no son pequeos) y de bsqueda de los canales de comercializacin adecuados. Sin
embargo, una vez superada esta etapa, superada la denominada curva de aprendizaje,
Y

B
B`
A

Ys

A`

R`

A
0

t1

Figura 2.2.

Ys

A`
t

54

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

los rendimientos anuales de la explotacin silvcola resultan ser sustancialmente ms


elevados que los de la opcin anterior de cultivar la tierra. Todo ello es lo que se representa en la Figura 2.2 mediante la curva BB: durante los primeros aos no se alcanzan
a cubrir las necesidades familiares, pero una vez alcanzado el punto de madurez, los
rendimientos sostenibles de la explotacin son muy superiores a los de su alternativa.
Desde el punto de vista ambiental no hay duda sobre cul de las dos alternativas es
preferible: la segunda, si no todas, guarda gran parte de las funciones ambientales del
bosque; la primera las destruye. Parece, por otro lado, que desde el punto de vista del
colono, tambin esta opcin es ms atractiva: permite mejores niveles de vida durante
ms tiempo; arroja, en definitiva, un mayor valor presente neto.
No obstante, la evidencia muestra que, incluso en este caso, el colono optar por
quemar el bosque y cultivarlo. Ignorancia? Irracionalidad? En absoluto. Escogiendo
la opcin A el colono habr resuelto eficientemente el problema de maximizacin condicionada que se le presentaba.
El planteamiento anterior, en efecto, adoleca de serias carencias. Variables muy
relevantes fueron totalmente omitidas. Entre las principales:
El colono necesita financiacin para sobrevivir durante los primeros aos, hasta que la explotacin forestal le genere un rendimiento suficiente para cubrir sus
necesidades: hasta que la curva BB corte a la recta YsY s. Necesita financiar el
rea sombreada. En principio esto no debera suponer ningn problema. A la
vista de los rendimientos esperados de la explotacin silvcola, cualquier banco
o intermediario financiero le prestara esa cantidad, ya que va a poder devolverla en el futuro. Al colono esto le supondr que los rendimientos netos, despus
de pagar los intereses, sern menores (lnea BB'), pero le sigue interesando la
opcin. Sin embargo, el lector es consciente de que las cosas no van a funcionar
de ese modo. El motivo es sencillo: el colono no va a recibir ningn prstamo,
porque no posee ningn activo o propiedad, colateral, que pueda ofrecer como
garanta. Ha ocupado una tierra sobre la que no tiene ningn ttulo de propiedad.
En segundo lugar, y an cuando consiguiera dicha financiacin, los problemas
no han desaparecido. La opcin B, en efecto, es la ms rentable, pero slo en el
medio y largo plazo. Para que sea la preferida, es necesario que el colono tenga
la seguridad de que podr seguir explotando su empresa durante bastantes aos:
formalmente, ms all del punto t* para el que el valor de la integral de las dos
curvas entre el origen y dicho punto t* es el mismo. Sin embargo, y como se
apunt un poco ms arriba, el colono no tiene ninguna seguridad, ni jurdica ni
de ningn otro tipo, con respecto a su permanencia en el lugar. En cualquier
momento puede verse desplazado y perder toda la inversin. El horizonte temporal con el que resuelve su problema de subsistencia es pues muy corto, no por
miopa, sino porque objetivamente es as. Ahora bien, para horizontes temporales muy cortos, la opcin dominante no es B sino A.
En tercer lugar, la comparacin entre las opciones A y B hecha hasta ahora es
incompleta. En ausencia de restricciones vinculantes a la ocupacin, cuando el
colono ve que la fertilidad de la tierra comienza a disminuir proceder a ocupar
una nueva parcela similar a la anterior: lo normal es que cuando se instale por
primera vez, ya se guarde un respaldo para su ocupacin posterior. La comparacin correcta no es, por consiguiente, entre una senda BB y otra AA, sino
entre BB' y una trayectoria ARA'R'A''R'', etc. Por supuesto que, en este segundo

EL PROBLEMA DESDE UN PUNTO DE VISTA ECONMICO

55

caso, la deforestacin se multiplica, pero el rendimiento de la produccin agrcola y ganadera aumenta.


En definitiva: el colono ha actuado racionalmente para resolver su problema de
supervivencia, a la vista de las restricciones de todo tipo con las que se enfrentaba. Este
es el marco que propone el anlisis econmico para descubrir las causas ltimas de una
parte muy relevante del deterioro ambiental. No se debe ste al desconocimiento, la
irracionalidad o la mala fe de quien lo causa, aunque tampoco puedan descartarse, sino
al hecho de que las familias, las empresas y la propia Administracin resuelven algunos
problemas, en ocasiones tan esenciales como el de la supervivencia, de una forma racional y eficiente, a la vista de las restricciones (o ausencia de ellas) de todo tipo, a las
que se enfrentan.
Un segundo ejemplo puede ayudar a redondear esta idea.

2.3.2. El problema de la deforestacin: las empresas madereras


El otro gran agente de deforestacin en el mundo no es otro que la empresa maderera.
Apliquemos el mismo marco analtico que en el ejemplo anterior.
El objetivo de la empresa maderera es maximizar beneficios, para lo que necesita
garantizarse el acceso a la materia prima (madera) al menor coste posible. Al igual que
en el caso del colono, cuanto mayor sea el perodo de tiempo para el que adquiere esta
garanta, mejor.
Dado que muchas de estas empresas no son propietarias de tierras en cuanta suficiente, adquieren el acceso a la madera a travs de licitaciones. Las autoridades de los
pases subdesarrollados en los que se encuentran los bosques tropicales, abren licitaciones internacionales para la explotacin de una determinada superficie forestal, por un
perodo de tiempo dado, y la conceden al mejor postor. Supongamos, al igual que en el
ejemplo anterior, que la empresa maderera que ha ganado el concurso, tiene ante s dos
posibilidades:
En primer lugar, la empresa puede efectuar una tala a rasa y sacar toda la madera existente, sin preocuparse de reponer los rboles cortados, dejando tras de
s un erial.
Alternativamente podra realizar una entresaca selectiva, reponiendo los ejemplares extrados, y convirtiendo paulatinamente el bosque no intervenido en una
plantacin forestal. De esta forma la empresa, que probablemente se encuentre
en condiciones ms favorables que sus competidoras para renovar la concesin,
se garantizara un suministro estable de madera por un perodo ms prolongado
de tiempo.
Al igual que en el ejemplo anterior, y desde el punto de vista ambiental, la segunda
opcin es preferible. El problema es que, a corto plazo, esta opcin es ms costosa que
la primera: hay que seleccionar los rboles que se van a cortar y reponerlos. El traslado
de los mismos tambin es ms oneroso. Qu incentivos podra tener la empresa para
adoptarla? Sencillamente: un flujo regular de madera durante ms tiempo, algo que
dista mucho de ser irrelevante. El problema se plantea pues como un ejercicio de
clculo de rentabilidad de inversiones. La segunda opcin puede contemplarse como
una inversin cuyo coste viene dado por la diferencia entre los costes de explotacin

56

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

de una alternativa y otra, y cuyo beneficio es la garanta de suministro estable de materia prima durante una serie de aos. Para que una inversin resulte preferida frente a
otras, tal y como se analizar en el Captulo 6, no es suficiente con que obtenga unos
beneficios superiores a sus costes, una relacin beneficio-coste superior a la unidad:
tiene que tener una relacin beneficio-coste mayor que la de sus alternativas. La relacin beneficio-coste de las dos alternativas presentadas (tala a rasa y entresaca selectiva) depende, al menos, de las dos variables siguientes:
Del valor financiero del beneficio obtenido con la entresaca selectiva. Este beneficio es, sencillamente, lo que la empresa se ahorra por no tener que buscar
una fuente alternativa de suministro de madera. Este ahorro es lo que le costara
a la empresa conseguir otra concesin similar. Si la propia Administracin que
concedi la primera licencia de explotacin forestal est dispuesta a conceder
la segunda, o lo est el pas de al lado, y el precio que cobra por ello (precisamente por esta competencia) no es muy alto, el beneficio de la opcin ms respetuosa con el medio ambiente, la entresaca selectiva, se reduce.
Del horizonte temporal relevante. La segunda de las opciones, al igual que en
el caso anterior, es ms rentable que la primera, siempre y cuando el horizonte
temporal no sea excesivamente corto. Ahora bien, detengmonos por un momento a analizar cmo consigui esta empresa la concesin para explotar un
rea forestal en un pas subdesarrollado. Si, por casualidad, ha tenido o ha querido pagar sobornos a polticos y funcionarios para conseguir la concesin, su
horizonte temporal puede acortarse drsticamente, en funcin de la estabilidad
percibida del gobierno en general, o del funcionario correspondiente, en particular. La inestabilidad poltica puede llevar a un cambio de rgimen, o a una
limpieza en el departamento correspondiente, y a la denuncia de estas prcticas
corruptas bien sea por el grupo rival, bien por el propio gobierno. En ese caso
la empresa se vera, con bastante probabilidad, denunciada y llevada ante los
tribunales. El horizonte con el que la empresa planifica sus actividades, por
tanto, no es otro que el perodo de tiempo que espera permanezca en el puesto
el funcionario o poltico corrupto: normalmente, ms bien corto.
Si como resultado de la competencia entre los propios pases subdesarrollados, o
entre las mismas ramas de la administracin de un pas (distintos Estados o Departamentos), los costes de las concesiones madereras son reducidos, y los mecanismos a
travs de los cuales se ganan las licitaciones internacionales no son, para decirlo suavemente, enteramente limpios, no es de extraar que las empresas madereras lleven a
cabo una poltica de esquilmar sin reponer (a no ser que, como se analizar en el Captulo 10, la presin de sus clientes y accionistas se lo impida), y que sus inversiones
en el pas sean mnimas, ya que podran ser expropiadas como castigo a estas prcticas
corruptas.
En definitiva, los agentes toman sus decisiones con base en un conjunto de decisin
incompleto, que excluye una parte fundamental del valor de los activos ambientales, y
carecen de los incentivos necesarios para incorporar el impacto ambiental de lo que
hacen en su funcin de decisin. Resuelven su problema, maximizan su funcin objetivo, con un conjunto de restricciones inadecuado, ya que no incorpora el coste de
oportunidad de los activos ambientales sacrificados: el valor de todo aquello que proporcionaban. Cuando el gobierno concedi la concesin, slo tuvo en cuenta lo que las
empresas demandantes estaran dispuestas a pagar por el derecho a sacar madera. No

EL PROBLEMA DESDE UN PUNTO DE VISTA ECONMICO

57

introdujo de ninguna manera en el precio de la misma el valor de las externalidades


negativas que sobre el resto de la sociedad impona destruir o transformar el bosque8.
El colono, por su parte, por muy consciente que sea del valor ecolgico del bosque, est
fundamentalmente interesado en sobrevivir. Existe una divergencia evidente entre lo
que es privadamente rentable, y lo que es socialmente rentable.
Descubrir este valor, y obligar a quien se beneficia del mismo a introducirlo en su
contabilidad de costes y beneficios podra ser, por tanto, un paso en la direccin correcta. Hacerlo implicaria, sin embargo, que se deja en manos del decisor la eleccin entre
degradar y pagar el correspondiente precio, o no hacerlo. Esto es factible siempre y
cuando las situaciones comparadas (degradacin con pago y no degradacin) sean ecolgicamente viables y socialmente aceptables: es decir, que sean estados de la naturaleza que no pongan en peligro la supervivencia de nuestra especie sobre el planeta, ni
activos revestidos de un valor social superior. Cuando las opciones contempladas no
cumplen este requisito bsico (se plantea por ejemplo seguir aumentando las emisiones
de CO2 a la atmsfera, acabar con la diversidad biolgica o urbanizar un entorno natural protegido), no tendra mucho sentido permitir que quien pueda permitrselo, pague
e imponga a los dems el deterioro ambiental correspondiente. En este segundo caso,
la va tiene que ser otra: la necesidad de respetar un determinado equilibrio ecolgico
aparece como una restriccin adicional en el problema econmico de maximizacin
planteado (maximizar la renta, la produccin, etc.).

2.4. EL NIVEL DE CONTAMINACIN PTIMO


Como se apunt ms arriba, la degradacin ambiental de origen antrpico es, normalmente, un acompaante necesario aunque no deseable del proceso de produccin, distribucin y consumo de bienes y servicios: en otras palabras, de la satisfaccin de una
serie de necesidades. Es importante, en este sentido, sopesar cuidadosamente el bienestar que proporciona la satisfaccin de las mismas, con el coste de hacerlo, para tratar
de alcanzar alguna nocin de equilibrio. Vamos a intentarlo, con la ayuda de algunos
elementos muy simples del anlisis econmico.
Analicemos, por ejemplo, el caso del agua, y preguntmonos por el bienestar que
le proporciona a una persona cualquiera poder satisfacer una serie de necesidades gracias al acceso a este bien. Supongamos que esta persona slo contara con un litro de
agua al da. No tardaremos mucho en ponernos de acuerdo en que el valor que para esta
persona tiene el bienestar que este litro le proporciona no andar muy lejos de infinito:
su vida depende de ese bien, la necesidad que satisface con l no es otra que la de la
propia supervivencia. Aadamos ahora un litro adicional, y luego otro, y otro. Esta
persona, racionalmente, ir satisfaciendo necesidades que cada vez sern, en su valoracin, menos prioritarias: cuando tenga calmada la sed, dedicar el litro adicional a la
higiene corporal, y despus a la higiene de la ropa y de la casa hasta que, si le seguimos proporcionando litros adicionales, los emplear para refrescarse, regar las macetas
o para baldear la calle. En cualquier caso, para cubrir necesidades cada vez menos
8
El argumento de que la madera da dinero y el bosque no intervenido no, es muy relevante en el caso
de los pases subdesarrollados. Sin embargo, del mismo no puede derivarse que lo que hay que hacer es sacar
madera. Si el valor del bosque no intervenido es superior al de la madera que contiene, como suele ser el
caso del bosque tropical, la solucin debera ir en la direccin de remunerar la preservacin, no la destruccin
del bosque.

58

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

perentorias y que, por tanto, tienen para ella menos valor. Si representramos grficamente esta evolucin del bienestar que le proporciona cada litro de agua adicional, el
resultado sera algo similar a la curva BMg que aparece en la Figura 2.3.
En esta figura, en el eje horizontal se mide la cantidad de litros de agua que se tienen, y en el vertical, el valor que la persona concede al incremento de bienestar que le
supone tener ese ltimo litro adicional. El primer litro (L1) tiene un valor infinito, ya
que satisface la necesidad ms bsica: la curva BMg es asinttica al eje de ordenadas.
El litro Lj tiene ya un valor finito Vj, puesto que satisface una necesidad mucho menos
urgente: cuando ya se tiene garantizado el acceso a Lj 1 litros, el siguiente se usa para
lavar la ropa, actividad que representa un aumento en el bienestar de la persona igual a
Vj. Esto que parece evidente para el caso del agua, que los incrementos de bienestar que
proporcionan cantidades adicionales de este lquido son cada vez menores, puede generalizarse para cualquier bien: cuanto ms se tiene de algo, menos aade el tener un
poco ms. El anlisis econmico denomina a este fenmeno la ley del decrecimiento de
la utilidad marginal del consumo, ley que, aunque no ha sido probada de la forma que
uno esperara a partir de tan impactante nombre, parece acomodarse bastante bien al
anlisis de nuestra propia experiencia9. La curva BMg tiene pues una pendiente negativa, precisamente como resultado de la vigencia de esta ley. Ahora bien, en qu unidades se ha medido este incremento de bienestar, este beneficio marginal, que aade el
tener un litro ms de agua? La pregunta es bastante ms complicada de lo que parece,
ya que estamos hablando de cuantificar algo no slo fundamentalmente subjetivo, el
bienestar de una persona determinada, que incluso con toda probabilidad necesitar de
una precisin mayor que la que se le otorga en el lenguaje coloquial (qu es el bienestar?), sino que no da la impresin de que pueda medirse de manera anloga a como
se hace con la altura de esta persona, o la fiebre que tiene. A beneficio de inventario,
quiz pueda aceptarse, sin embargo, un atajo que utiliza normalmente el anlisis econmico convencional para resolver este problema: la disposicin a pagar de la persona
por esa cantidad adicional del bien. Al fin y al cabo, si la persona adquiere voluntariamente esa ltima unidad del bien, al hacerlo est informando de que el valor que le
otorga al cambio esperado en el bienestar que dicha unidad le proporciona es, al menos,
igual al que le habra producido dedicar esa cantidad de dinero a hacer cualquier otra
cosa (comprar otros bienes, regalarlo, ahorrarlo, o tirarlo). No deja de ser por tanto una
forma, aunque problemtica, como se tendr ocasin de analizar ms adelante, de medir el valor que la persona le concede a lo que para ella supone tener acceso a una
unidad adicional del bien que se est analizando. Aceptemos, pues, que en la Figura 2.3
el valor del beneficio marginal que supone cada litro de agua adicional para el consumidor se mide en unidades monetarias: recogiendo la disposicin a pagar de la gente
por tenerlo. Los costes de proporcionarle esa satisfaccin son los que se representan en
la curva CMg. stos son los costes en los que se incurre para llevar cada litro adicional
a la vivienda de estas personas. Supongamos que una empresa, puede ser municipal, es
la encargada de suministrar este servicio. Es probable que los primeros litros de agua
los pueda ofrecer a un coste muy bajo: recogiendo el agua de lluvia, captndola de los
9
De hecho, los primeros economistas neoclsicos que la introdujeron en la segunda mitad del siglo XIX,
la tomaron prestada de la psicologa experimental. En efecto, adaptaron la llamada Ley Weber-Fechner, que
relacionaba la intensidad de una sensacin con la intensidad del estmulo recibido. La ley afirma que la intensidad con la que se siente un determinado estmulo depende de la cantidad previa existente del mismo.
Fue formulada originalmente por el fisilogo alemn Ernst Heinrich Weber (1795-1878), y modificada por
su discpulo Gustav Theodor Fechner (1801-1878), fundador de la psicofsica y la psicologa experimental.

EL PROBLEMA DESDE UN PUNTO DE VISTA ECONMICO

59

BMg
CMg

CMg

Vj

P
Vm

BMg

L1

Lj

Lm

Figura 2.3.

ros o arroyos cercanos, perforando pozos que la extraen de un acufero existente en la


localidad. Sin embargo, a medida que aumenta la cantidad de agua que se quiere ofrecer, los costes de cada litro adicional se incrementan: las fuentes de agua cercanas se
agotan, y hay que ir a buscar ms lejos, y bombear desde mayor profundidad. Por eso
la curva CMg tiene pendiente positiva: proporcionar cada litro adicional de agua aade
ms al coste total de la empresa que lo que cost suministrar el anterior. Esto es lo que
se denomina el coste marginal de producir el bien (en este caso, colocar un litro de
agua de determinada calidad en la vivienda de una familia) y refleja, como decimos, lo
que la produccin de esta ltima unidad aade al presupuesto de costes de la empresa.
Los componentes del coste para la empresa (tendido y mantenimiento de conducciones,
energa, depuracin) se miden en unidades monetarias, lo que facilita mucho las cosas,
al permitir la comparacin con la medida de los beneficios marginales que se introdujo
con anterioridad. Ahora se puede alcanzar una primera aproximacin al concepto de
equilibrio. En efecto, en el punto P, de la Figura 2.3, ambas magnitudes son iguales: se
producen y consumen 0Lm litros de agua. El beneficio marginal que produce el ltimo
litro es 0Vm, que es, tambin, lo que ha aadido al coste de la empresa el haberlo producido. El punto P es un punto de equilibrio ptimo: producir y consumir 0Lm litros de
agua, y cobrar por cada uno la cantidad 0Vm, es lo mejor que puede hacerse. En efecto,
si se produjera y consumiera un litro menos (si la sociedad se situara en un punto ligeramente a la izquierda de P), habra renunciado a un litro de agua cuyo coste marginal
(lo que hubiera aumentado la factura total el haberlo producido) est por debajo de lo
que este mismo litro aade al bienestar de quien lo consume: su beneficio marginal. No
sera conveniente, por tanto, hacerlo. Si, por el contrario, la sociedad se situara ligeramente a la derecha de P, produciendo y consumiendo un litro ms, se estara gastando
en hacerlo ms de lo que ese ltimo litro le aporta. P es pues el punto ptimo10, en el
10
En condiciones normales, es decir, cuando se trata de empresas competitivas, el precio cobrado por el
bien les permitir, adems, cubrir costes, sin obtener ganancias extraordinarias. No es el caso de las empresas
suministradoras de agua, que generalmente proporcionan un servicio pblico en rgimen de monopolio (monopolio natural).

60

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

sentido de que el valor que proporciona en trminos de bienestar la ltima unidad consumida del bien es idntico al valor que sacrificamos para hacerlo: el valor de los bienes que podran haberse conseguido utilizando los recursos dedicados a producirlo, en
hacer otra cosa. Con ello se garantiza la mxima diferencia entre el beneficio total que
proporciona toda el agua consumida, y el coste total de su suministro.
Ahora bien, la optimalidad del equilibrio logrado ser cierta, siempre y cuando se
hayan reflejado todos los costes en los que la sociedad incurre para suministrar agua a
sus miembros, y ste no ha sido el caso. La empresa ha computado aquellos costes que
le han supuesto una erogacin monetaria, un flujo de caja negativo: los costes de personal, construccin, mantenimiento, energa, etc. Sin embargo, contemplado desde una
perspectiva global, el proceso es algo ms complejo: lo que la empresa suministradora
ha hecho ha sido tomar en un punto un recurso renovable, con una determinada calidad,
y en una cantidad dada, y devolverlo al ciclo hdrico en otro punto, con una calidad
distinta, y en menor cantidad. En el camino, no slo se ha incurrido en los costes que
se reflejan en la contabilidad de la empresa, ya mencionados. A ellos habra que aadir,
al menos, los siguientes:
El coste de oportunidad del recurso agua en el punto donde fue captada. Supongamos que la toma se hizo en un cauce fluvial. El agua in situ cumpla una
serie de funciones que ahora, al verse mermado el caudal, pueden verse resentidas: desde constituir un hbitat para determinadas especies, a la provisin de
servicios recreativos para los visitantes, que a lo mejor ya no pueden nadar,
pescar o simplemente disfrutar del paisaje como estaba.
El impacto ambiental de las obras necesarias para asegurar el aprovisionamiento de los usuarios. La construccin de un embalse, por ejemplo, tiene una serie
de impactos ambientales de sobra conocidos: ocupacin del espacio, alteracin
del curso fluvial, reduccin del transporte de sedimentos, etc. Externalidades
negativas que reducen el bienestar global de la sociedad.
El transporte del agua captada hasta la residencia del usuario no slo supone
unos costes de construccin de conducciones, energa y mantenimiento: tambin tiene los impactos ambientales propios de una obra civil de estas caractersticas, que pueden llegar a ser considerables cuando las distancias a recorrer
son sustanciales. La propia energa utilizada habr supuesto, en su proceso de
produccin y distribucin, la aparicin de unos costes ambientales que tampoco
estarn reflejados en el precio de la misma, al no verse reflejados en la contabilidad de las empresas productoras.
Finalmente, el agua utilizada y parcialmente devuelta es de una calidad inferior
a la originalmente captada: en ocasiones, incluso, est severamente contaminada. Si no se toman medidas para depurarla, ello se traduce en una degradacin
del medio receptor: un curso fluvial, el litoral, el propio acufero. Incluso cuando se procede a su depuracin, es difcil que el agua recupere su calidad original.
En definitiva, en el proceso de suministro de agua potable a la poblacin (o de agua
de riego a la agricultura) se ha incurrido en una serie de costes ambientales que no se
ven reflejados en el precio que el usuario paga por ella. El coste marginal que permita
alcanzar el ptimo en la Figura 2.3 es una infravaloracin del coste total que le supone
a la sociedad proporcionarla: no incluye ni el valor del agua en s (producida por la
naturaleza), ni la degradacin ambiental que su captacin, traslado y utilizacin supo-

EL PROBLEMA DESDE UN PUNTO DE VISTA ECONMICO

61

nen. En estas condiciones, el usuario no est pagando por el bien el equivalente del
valor que la sociedad sacrifica para proporcionrselo, sino que lo est recibiendo subvencionado. El resultado es un consumo excesivo del bien, y una degradacin ambiental superior a la deseable. Si el consumidor tuviera que soportar todos los costes que
supone el suministro de agua, reducira su consumo en consecuencia, y la degradacin
ambiental sera menor. En este caso se habra logrado internalizar la externalidad anterior mediante el mencionado pago. Obsrvese la Figura 2.4, que reproduce en parte
la informacin contenida en la Figura 2.3.
La nica diferencia entre ambas es que se han aadido dos nuevas curvas. La primera, CMg (amb), recoge los costes ambientales marginales que supone aadir un litro
adicional a la cantidad de agua suministrada, y que se acaban de mencionar. Se supone
que estos costes aumentan al irse elevando la cantidad de agua ofrecida: mayor captacin, mayor distancia, mayor cantidad de energa necesaria. La segunda, CMg (total),
es el resultado de sumar esta nueva curva a la curva de costes marginales, CMg (privado), de la empresa suministradora, que viene de la figura anterior. El nuevo punto ptimo de equilibrio es ahora P*, que viene caracterizado por un menor consumo, y
produccin de agua (0L*) , y un mayor precio de la misma, reflejo del coste marginal
total de proporcionarla (0V*). A diferencia del anterior, ste es un ptimo social, ya
que, si se han computado correctamente todos los costes de produccin, distribucin y
consumo del bien, tanto directos como indirectos, el valor del bienestar que su consumo
genera no es inferior al valor del bienestar al que la sociedad renuncia para proporcionarlo. Al nivel de degradacin ambiental asociado con el suministro y consumo de una
cantidad de agua igual a 0L* , medido por la integral de la curva CMg (amb), o por la
diferencia del valor de la integral de las dos curvas de costes (privados y totales), entre
los puntos 0 y L*, y que aparece representado en la figura por el rea sombreada, ha
dado en denominrsele el nivel de contaminacin ptimo, en el sentido apuntado.
Alcanzar a identificar el nivel de contaminacin ptimo puede ser ciertamente deseable, pero no es tarea fcil. Requiere de una identificacin y posterior valoracin
monetaria de todos los costes ambientales en los que se incurre al producir y distribuir

BMg
CMg
V
CMg (total)

CMg (privado)

P*
V*

CMg (amb)

Vm

BMg

L*

Lm

Figura 2.4.

62

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

cualquier bien o servicio. De las dificultades que surgen al intentarlo se ocupar el Captulo 4. Con ello se habra dado, en cualquier caso, un paso muy importante para eliminar el problema que supone la inexistencia de un precio que refleje el valor econmico total de aquellos servicios de la biosfera que ofrecen los grados de libertad
suficientes como para poder elegir entre distintos estados de la naturaleza compatibles
con la sustentabilidad global, en el sistema de mercado. Calculados los costes marginales ambientales, se podra introducir esta informacin en el proceso correspondiente
de toma de decisiones, obligando a productores y consumidores a tenerla en cuenta, y
consiguiendo de esta forma una situacin ptima. Vale la pena, por tanto, intentar analizar las posibilidades que ofrece el anlisis econmico para cuantificar y monetizar los
impactos ambientales de la actividad econmica. Antes de hacerlo, sin embargo, conviene detenerse un momento en el anlisis de dos afirmaciones contradictorias con
respecto a esta bsqueda de un valor monetario para los servicios de la biosfera, como
complemento de los precios de mercado. La primera sostiene que no es necesario, y se
analizar en el siguiente epgrafe. La segunda argumenta que no es la va adecuada, y
a ella se dedicar el Epgrafe 2.6. Vayamos, pues, por partes.

2.5. EL TEOREMA DE COASE Y EL PARADIGMA


DE LOS DERECHOS DE PROPIEDAD
Si de lo que se trata es de completar la informacin que proporciona el sistema de mercado, construyendo unos precios all donde ste se muestra incapaz de proporcionarlos,
puede que el esfuerzo no sea realmente necesario. En efecto, da la impresin de que lo
que subyace detrs de esta ausencia de precio es el hecho de que los recursos de la
biosfera son de todos y no son de nadie. Es decir, que carecen de un dueo que, controlando el acceso a sus servicios, pudiera cobrar a cada usuario el valor que ste obtiene de los mismos. Se resolvera el problema si se otorgara la propiedad de los recursos de la biosfera en favor de algn titular privado que, con capacidad de restringir
el acceso a su disfrute, los gestionara en funcin de su valor? Algo as se vio que poda
funcionar en el caso de los caladeros internacionales. Vale la pena pues analizar con
algo ms de detalle esta posibilidad.
En efecto, si fuera posible crear un mercado en el que el acceso a las funciones
ambientales de la biosfera fuera objeto de compraventa, el problema, en principio, se
simplificara notablemente: el mercado se encargara de ponerle un precio, y con ello
el valor de estos servicios quedara integrado en el proceso de toma de decisiones que
les afecta. La empresa municipal de servicios que contempla la posibilidad de captar
agua de un cauce fluvial, o de verter en l las aguas servidas sin tratamiento, sabra
ahora que tendra que pagar a su propietario por hacerlo, y ya vera hasta qu punto le
compensaba. El propietario del ro, si no se aprovecha de su posicin de monopolio,
cobrara por el agua, o por permitirle arrojar sus residuos, por lo menos, la merma de
ingresos que le producira el no poder vender a otros usuarios del mismo (regantes, por
ejemplo) sus servicios al mismo precio, dada la prdida de cantidad y de calidad del
agua experimentada. El problema se centrara, pues, en analizar las condiciones que
haran aceptable este precio como un exponente del valor econmico del impacto ambiental generado.
La popularidad de este tipo de soluciones, que ponen el nfasis en la ausencia de unos
derechos de propiedad bien definidos y protegidos como la verdadera responsable de la
falta de un mercado, se produce a raz de la aparicin del llamado Teorema de Coase.

EL PROBLEMA DESDE UN PUNTO DE VISTA ECONMICO

63

Ronald Coase, economista britnico afincado en la Universidad de Chicago, recibi


en 1991 el Premio Nobel de Economa, entre otras cosas, por el Teorema que lleva su
nombre. Realmente el teorema nunca fue formulado como tal por su autor, lo que no
impide que exista un amplio consenso sobre su contenido. El punto de partida de Coase es la afirmacin de que para que exista una externalidad siempre tiene que haber dos
partes: alguien que la cause, y alguien que la sufra (recuerde el lector el ejemplo de la
playa). El teorema afirma que, en ausencia de costes de transaccin, el problema
causado por las externalidades podra resolverse asignando en favor de una de las partes
el derecho de propiedad sobre el medio a travs del que se transmite la externalidad:
dejando a favor de una de las partes la definicin de lo que se puede y no se puede hacer en ese medio. Por ejemplo, si un ganadero instala su granja porcina en la parte de
su parcela que linda con un pequeo hotel rural que se anuncia precisamente por sus
posibilidades de disfrute de la naturaleza, genera una externalidad negativa que puede
dar al traste con el negocio. Coase mostraba, y ste es el punto esencial de su teorema,
que desde la perspectiva de la eficiencia econmica, resultara irrelevante en favor de
quin se definen los derechos de propiedad sobre el medio: el agresor (el ganadero)
o el agredido (el dueo del hotel). Una vez definido este derecho a favor de una de
las partes, la negociacin entre ambos llevara siempre al mismo punto, a la misma
asignacin de recursos, que adems resultara ser un ptimo de Pareto11. Si se le reconoce al dueo del hotel el derecho a decidir lo que se puede transferir por la atmsfera
en esa zona, el ganadero tendr que negociar con l cuntos cerdos puede poner y dnde, o si le interesa dedicarse a la cra de caballos en su lugar (con lo que, probablemente, le generara una externalidad de signo positivo). Si es al contrario, el propietario del
hotel tendr que pagar al ganadero para que instale sus cerdos ms lejos, en menor nmero, o se dedique a otra cosa. Si no le salen las cuentas, tendr que pensar en otro
negocio. Como se apunt un poco ms arriba, el Teorema de Coase implica no slo la
necesidad de identificar plenamente a los afectados por cualquier externalidad, sino que
stos no sean de tal naturaleza que haga que cualquier negociacin entre las dos partes
resulte prohibitiva, sea por el nmero de personas involucradas, su lejana, los costes de
obligarlas a cumplir lo pactado, etc.: que los denominados costes de transaccin (de
poner a las partes de acuerdo y obligarlas a cumplir lo pactado) no sean prohibitivos12.
Ahora bien, cuando esta negociacin fuera posible, bastara con definir estos derechos de propiedad sobre los recursos ambientales en favor de alguien para que algunos
problemas ambientales quedaran solucionados: ya se encargara, como se acaba de ver,
su nuevo propietario de cobrar el precio correspondiente al coste de oportunidad de su
uso. Esta lanza en favor de la privatizacin del medio ambiente y los recursos naturales,
con la que no hubiera estado de acuerdo, todo hay que decirlo, el propio Coase, resulta, sin embargo, ms endeble de lo que parece. Y ello, aun en el caso de que fuera
institucionalmente posible, por varias razones:
Es probable, en primer lugar, que la privatizacin se quede a mitad de camino,
al no poder el dueo explotar todos los beneficios de su recin adquirido recur11

Una formulacin estndar del teorema sera la siguiente (Cooter, 1991).: La asignacin inicial de
derechos de propiedad es irrelevante, desde el punto de vista de la eficiencia:
1. Siempre y cuando puedan ser intercambiados libremente.
2. Siempre y cuando los costes de transaccin sean nulos.
3. Siempre y cuando puedan ser intercambiados en un mercado perfectamente competitivo.
12
El reconocimiento de que ste no sola ser con frecuencia el caso es el que hizo que Coase insistiera en
la importancia de las instituciones, y fuera con frecuencia intervencionista antes que defensor del mercado.

64

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

so. Recordemos el ejemplo del rbol anteriormente mencionado. Si el fabricante de muebles quiere hacerse con su madera, tendr que comprrselo al propietario. ste, como vimos, analizar lo que el rbol le supone (la sombra que le
da, lo bonito que es, la necesidad que pueda tener del terreno que ocupa), y
decidir en consecuencia. Proyecta, al hacerlo, el valor que el rbol tiene para
l. Pero ese mismo rbol tambin tiene valor para otras personas: los paseantes
que disfrutan de su presencia, los vecinos que lo ven, los habitantes de la localidad que lo tienen ya como algo suyo. Ese valor, que se perdera si desaparece,
no est reflejado en el precio que el industrial pagar, en su caso, por l: lo
comprar por un precio que subestima su valor, ya que una parte del mismo son
las externalidades que el rbol generaba, y que no repercuten en beneficio de su
dueo. Supongamos, ahora, que en lugar de un rbol, el problema planteado se
refiere al valor de un bosque. El valor del mismo para su propietario estar en
funcin del valor de la madera que hay en l, que es lo que podra vender. Un
bosque, sin embargo, es mucho ms que un depsito de madera. Cumple muchas otras funciones, algunas de las cuales su dueo no va a poder capitalizar
por la dificultad de encontrar un interlocutor con el que negociar su valor: previene la erosin, el aterramiento de los embalses, fija el carbono atmosfrico,
mantiene la diversidad biolgica, etc. El valor social del bosque es algo muy
distinto al valor privado de una plantacin forestal. Los casos del colono y de
la concesin para la explotacin maderera ilustraban este punto.
En segundo lugar se encuentran los problemas relativos al horizonte temporal
que le da valor al bien ambiental. Los bosques, ros, humedales, generan una
serie de servicios para la humanidad que, si se respetan sus ciclos naturales,
podrn ser disfrutados, en general, por un buen nmero de generaciones futuras.
Aun en el caso de que su dueo pudiera apropiarse de todos los beneficios proporcionados por el bosque (no existieran pues externalidades), su vida, sin embargo, es mucho ms corta, y ste planificar su explotacin financiera (la venta de sus servicios), a modo de obtener el mayor provecho posible durante ese
horizonte vital. Para que los intereses de las generaciones futuras con respecto
a estos servicios del bosque se manifestaran en su valor presente, y el bosque
preservara la situacin que genera un mayor bienestar, se requerira que ste
fuera vendido por cada generacin a la siguiente, por un valor que capitalizara
estas rentas futuras, cosa no siempre fcil de conseguir en presencia de incertidumbre con respecto al futuro.
Incluso si se cumplieran las condiciones establecidas en el epgrafe anterior
para garantizar una transicin ordenada del bosque de una generacin a la siguiente, la preservacin del mismo (que se ha supuesto es la que genera un
mayor bienestar social), requiere no slo de la inexistencia de externalidades no
aprovechadas, sino del equilibrio del resto de los mercados (y precios) del sistema. Un caso obvio es el de la madera: si el gobierno subvenciona directa o
indirectamente su produccin, puede hacer de la explotacin silvcola del bosque la opcin financieramente ms rentable para su dueo, aun cuando desde
una perspectiva social encierre un menor bienestar global. El remedio es simple:
acabar con la subvencin y restablecer los precios relativos de equilibrio. Un
segundo caso, sin embargo, ya no es tan sencillo de arreglar. Como se analizar
ms detenidamente en el Captulo 11, muchos pases subdesarrollados atraviesan graves problemas de balanza de pagos, lo que hace que las divisas extranjeras sean ms valiosas de lo que su precio oficial indica. Esto empuja a la

EL PROBLEMA DESDE UN PUNTO DE VISTA ECONMICO

65

Administracin a primar la exportacin, o la sustitucin de importaciones, frente a la produccin para el consumo interno. De nuevo, esta distorsin de los
precios relativos puede empujar a incentivar aquellos usos del bosque susceptibles de generar divisas hoy, frente a aquellos otros que se derivan hacia el consumo interno, o la preservacin. El tercer desequilibrio es prcticamente imposible de corregir, y se refiere al tipo de inters. En efecto, a la hora de
seleccionar el conjunto de usos del bosque que maximiza su rendimiento financiero, el propietario del mismo utiliza como referencia el tipo de inters del
mercado. La presencia del bosque tambin influye positivamente sobre el bienestar de las generaciones futuras, y este impacto ha de ser descontado para poder calcular su valor presente, tal y como se analizar en el Captulo 5. El tipo
de descuento apropiado para llevar a cabo esta operacin, la tasa social de inters es con frecuencia inferior al tipo de inters del mercado. Esta divergencia
entre el tipo de inters del mercado y la tasa social de inters se traduce en que
aquellas opciones de uso del bosque que generan una rentabilidad en el corto
plazo (explotacin) resultan ms atractivas que las que tienen un mayor perodo
de maduracin (conservacin). En definitiva, que para que la privatizacin de
los recursos de la biosfera resuelva los problemas ambientales, se requiere no
slo la ausencia total de externalidades, sino el equilibrio en todos los mercados, algo realmente difcil de conseguir.
Finalmente, vale la pena hacer referencia a un problema terico del Teorema de
Coase, que tiene que ver con la asignacin de los derechos de propiedad. De
acuerdo a lo planteado por Coase, la utilizacin final del recurso ambiental ser
la misma, cualquiera que sea la persona en favor de quien se reconoce el derecho de propiedad. Esto, sin embargo, no es cierto: el valor que se le otorga al
recurso, en funcin de las propiedades que tiene para su dueo, depende, precisamente, del hecho mismo de la propiedad. Aclaremos este extremo con ayuda
de un ejemplo. Supongamos que un grupo de esquiadores y una sociedad defensora de la conservacin se disputan el uso de un determinado entorno natural: el primer grupo es partidario de la puesta en funcionamiento de una serie
de caones de nieve artificial para facilitar la prctica del esqu, mientras que el
segundo defiende el disfrute del entorno tal y como est, y se opone a su instalacin. Si se otorgara el derecho de propiedad del lugar a los esquiadores, el valor
de los servicios que presta en su condicin de no intervenido vendra medido, de
acuerdo al Teorema de Coase, por la cantidad de dinero que los conservacionistas estaran dispuestos a pagar para evitar la instalacin de los caones de nieve. Sin embargo, si la propiedad recayera en la sociedad conservacionista, este
mismo valor vendra medido por la cantidad de dinero que exigiran para renunciar a l, y permitir la instalacin de los caones: por la compensacin exigida
para dar el correspondiente permiso. Tanto la teora como la evidencia emprica
muestran que estas dos cantidades, que reflejaran de acuerdo a la lgica del
mercado el valor de la prdida de los servicios del entorno en su estado natural,
son muy diferentes. Luego la rentabilidad relativa de las distintas opciones de
uso depende finalmente de quin sea el propietario, lo que obligara no slo a
privatizar el recurso, sino a discutir en favor de quin13.

13
El lector interesado en profundizar sobre estos aspectos del Teorema de Coase puede consultar Azqueta (1993).

66

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Con independencia, por tanto, de la validez en otros terrenos del Teorema de Coase, no es de esperar que la institucionalizacin de unos derechos privados de propiedad
sobre el medio ambiente, y la consiguiente creacin de un mercado en el que intercambiar sus servicios, resuelva el problema. Lo que nos sita en el punto de partida: en la
necesidad de valorar estos servicios, para poder actuar en consecuencia.

2.6. EL VALOR DEL MEDIO AMBIENTE


EN PRESENCIA DE RESTRICCIONES
Los ejemplos analizados en el epgrafe anterior planteaban situaciones entre las que era
posible elegir: conservar un bosque determinado o explotarlo como depsito de madera; embalsar un ro para garantizar el suministro de agua potable a un ncleo urbano o
dejarlo como est; permitir la construccin de una estacin de esqu en un paraje que
se presta a ello o desarrollar otro tipo de oferta, menos agresiva con el entorno, para el
disfrute de la naturaleza. En cualquier caso, todas las alternativas contempladas eran
compatibles con el equilibrio ecolgico global del sistema, aunque la calidad ambiental
asociada a cada una de ellas fuera distinta: de eso precisamente se trataba, de sopesar
las posibles prdidas de calidad ambiental en funcin de los beneficios obtenidos con
ello. En ocasiones, sin embargo, esta libertad de eleccin desaparece. No se puede optar por un curso de accin (seguir aumentando las emisiones de CO2 a la atmsfera),
que ponga en peligro la supervivencia de la especie. En este caso, el proceso de valoracin del impacto ambiental toma una nueva direccin. Podra afirmarse que cualquier
accin humana que violara un equilibrio ecolgico previamente definido como esencial
tendra un coste econmico igual a infinito, ya que infinito es el valor de la funcin de
la biosfera para la especie humana que queda degradada (el ser sustento de la vida). Sin
embargo, esta argumentacin es insatisfactoria: no por errnea, sino por incompleta.
En efecto, admitamos que aumentar las emisiones de CO2 tiene un coste infinito, y
supongamos que se plantea la construccin de una nueva central termoelctrica, con su
correspondiente aumento de las emisiones a la atmsfera, cuya capacidad de absorcin
est ya saturada. Siendo el coste de este impacto inaceptable, el valor de la prdida de
calidad ambiental imputable a la construccin de la nueva planta sera infinito, y se le
debera negar la autorizacin para operar. Hacerlo podra ser, no obstante, un error. La
empresa productora de energa elctrica podra comprometerse a no aumentar las emisiones netas de CO2 a la atmsfera al poner en funcionamiento la planta, consiguiendo
una reduccin equivalente en algn otro punto del sistema. Podra, por ejemplo, reforestar la superficie necesaria para que el crecimiento de los nuevos rboles fijara una
cantidad de carbono igual a la emitida; o podra invertir en la transformacin tecnolgica de cualquier operacin productiva que tambin emita CO2 (otra planta termoelctrica ms obsoleta, por ejemplo, en otra localidad o pas) y reducir de esta forma las
emisiones totales en una cuanta equivalente. En cualquier caso, el coste de reforestar,
o el de invertir en una planta distinta para reducir sus emisiones, no es infinito. Obligada, como es natural que est, a respetar el equilibrio global, ya ver la empresa interesada (y los demandantes de energa elctrica) si les interesa pagar el precio correspondiente. El coste, por tanto, de emitir una tonelada de CO2 a la atmsfera no es
infinito, sino que viene dado por el de conseguir su reduccin en algn otro punto. ste
es el denominado precio sombra del impacto, y es el resultado de introducir una nueva
restriccin operativa en el problema de maximizacin condicionada que se quiere resolver: maximizar el bienestar social, con una serie de restricciones que vienen dadas

EL PROBLEMA DESDE UN PUNTO DE VISTA ECONMICO

67

por la cantidad de recursos con que cuenta la sociedad y la necesidad de no exceder


un nmero mximo de toneladas de CO2 en la atmsfera.

2.7.

RESUMEN

A lo largo de este captulo se han analizado las causas econmicas de la degradacin


ambiental. Se ha mostrado cmo, en un sistema de mercado, los precios son las seales
que informan sobre el valor de las cosas. La biosfera, en este sentido, proporciona una
serie de funciones que, aunque de un valor indudable, carecen de precio, al quedar enmarcadas en uno de estos tres casos:
Externalidades.
Bienes pblicos.
Recursos comunes de libre acceso.
La ausencia de precio se traduce en que, en una economa de mercado no intervenida, se tratan los servicios de la biosfera como carentes de valor, con la degradacin
ambiental correspondiente. Para evitar este deterioro, se ha visto la necesidad de descubrir el valor econmico de las funciones de la biosfera y, de esa forma, poder sopesar
las ventajas y los inconvenientes de cualquier actividad econmica que, produciendo
un aumento en el bienestar de la sociedad, tiene tambin un impacto ambiental negativo sobre ellas. Cuando el impacto ambiental negativo es inaceptable, porque afecta a
alguno de los equilibrios ecolgicos bsicos del sistema, se ha visto cmo el valor buscado tomaba la forma del precio sombra de la restriccin: es decir, el coste econmico
de seguir manteniendo el equilibrio en presencia del impacto. Dado que, como se vio
a lo largo del captulo, la ausencia de precio para las funciones de la biosfera se debe
a la ausencia de un mercado donde poder intercambiarlos, y sta, a su vez, a la inexistencia de unos derechos de propiedad bien definidos sobre las mismas, se han explorado las posibilidades que ofrece la privatizacin de la biosfera como medio de solucin
de los problemas ambientales, en el contexto del llamado Teorema de Coase y el paradigma de los derechos de propiedad, concluyendo que son realmente mnimas.

Nota para consultas adicionales


La presentacin que se ha hecho en este captulo de los problemas ambientales sigue
las lneas bsicas de la denominada economa ambiental. Como se apunt en la Introduccin, la llamada economa ecolgica tiende a presentar la problemtica ambiental
con una perspectiva diferente. El lector interesado en esta segunda alternativa, y en su
modo de ver las cosas, puede consultar Martnez-Alier (1998), Riechmann et al. (1995)
o Cuerdo y Gorostiza (2000), un texto panormico muy recomendable. En esta misma
lnea se encuadran los ensayos contenidos en Snchez y Supelano (2001). Sigue siendo,
asimismo, muy til la lectura de Jacobs (1996).
Sobre los conceptos bsicos de externalidades, bienes pblicos y recursos comunes,
se recomienda la lectura de cualquier texto introductorio de Microeconoma. El de
Frank (2001) tiene la ventaja no slo de ser particularmente ameno, sino de utilizar
bastantes ejemplos del mbito ambiental. Para el lector que busca algo ms detallado y
elaborado, se recomienda la consulta de Varian (1992) o, ms especficamente, Cornes
y Sandler (1996).

68

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

El artculo original de Garret Hardin se halla reproducido, en castellano, en Hardin


(1991).
El lector interesado en analizar la progresiva desvinculacin del pensamiento econmico con respecto a la esfera de lo natural encontrar de gran inters el trabajo de
Jos Manuel Naredo (Naredo, 1996, 2006).
Los trabajos de Seroa da Motta y Snchez y Morel en Varas (1995) y Enkerlin
et al. (1997) presentan una perspectiva latinoamericana del problema ciertamente
interesante.

CAPTULO

TRES
EL VALOR DEL MEDIO AMBIENTE

El acto de valorar supone, de acuerdo con la Real Academia de la Lengua, un proceso


mediante el cual se seala el precio de una cosa o, en trminos ms amplios, se
reconoce el valor de una cosa. Esta definicin, en apariencia sencilla, esconde, sin
embargo, una realidad bastante compleja. Valor, de acuerdo con la misma fuente, es el
grado de utilidad o aptitud de las cosas, para satisfacer las necesidades o proporcionar
bienestar o deleite. Si se quisiera, por tanto, analizar el valor del medio ambiente en
dos alternativas cualesquiera, entre las que es posible elegir, sera necesario descubrir
su capacidad de satisfacer necesidades, o proporcionar bienestar o deleite, en cada una
de ellas. Entre parntesis, y abundando en lo visto en el captulo anterior, la relacin
existente entre la utilidad o el deleite y la capacidad de elegir, es la que hara prcticamente imposible la accin de valorar cuando, por tratarse de necesidades vitales, o
bienes insustituibles, no hay lugar para la eleccin. Ahora bien, volviendo al hilo del
argumento, y aceptando la definicin anterior de valor, el primer problema que se plantea en este contexto es el de decidir para quin tiene valor el medio ambiente. En otras
palabras: a quin se le reconoce el derecho a que su bienestar o deleite sea tenido en
cuenta a la hora de decidir sobre cualquier modificacin de la calidad ambiental: por
ejemplo, sobre el nivel de contaminacin ptimo analizado en el captulo anterior. El
problema planteado con esta pregunta es ciertamente complejo, ya que el proceso de
valoracin establece un entramado de derechos y obligaciones entre el sujeto que valora, el sujeto en nombre de quien se lleva a cabo la valoracin, y el propio objeto valorado, que lleva la discusin a desembocar en el no siempre fcil campo de la discusin
tica1. Es difcil, en efecto, obviar la conclusin de que, en el proceso de valoracin del
medio ambiente, se est explicitando una determinada concepcin moral con respecto
al marco de relaciones que establece la especie humana con el resto de la biosfera. Este

1
De hecho, como recuerda Rawls (2001, pgina 196), la idea de que utilidad y justicia estn unidas y
vinculadas aparece ya en el Contrato Social de Rousseau.

70

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

entramado se puede condensar, a los efectos que interesan en este texto, alrededor de
algunas cuestiones bsicas, que sern las que se analicen en la primera parte de este
captulo. As, ste se abre con una discusin sobre la causa ltima del valor de la biosfera, en la que se pasa revista a las principales posturas ticas que se han planteado al
respecto. Una vez aceptada, no sin problemas evidentes, una de ellas, el segundo epgrafe aborda la problemtica de las implicaciones distributivas que cualquier proceso
de valoracin ha de resolver, tanto desde el punto de vista de la equidad intra, como
intergeneracional. El tercer epgrafe introduce el concepto de Valor Econmico Total,
y describe sus principales componentes. Como, a pesar de tan sonoro adjetivo, el Valor
Econmico Total no agota todos los posibles tipos de valor que puede tener el patrimonio natural, en el cuarto epgrafe se aborda el campo de los valores intrnsecos y superiores. Finalmente, el quinto epgrafe aborda el estudio del sistema de mercado como
mecanismo de valoracin y asignacin de recursos: sus pros y sus contras. Se analizan
las implicaciones del sistema de mercado con respecto a la eficiencias, a la equidad, y
su papel en la produccin de mercancas. Como es habitual, el captulo se cierra con
un resumen y una nota para consultas adicionales.

3.1. LA TICA Y EL ORIGEN DEL VALOR


DEL MEDIO AMBIENTE
Preguntarse por el valor de algo es ms complejo de lo que parece, aunque sea una
operacin que las personas hacen casi todos los das. No es lo mismo discutir sobre el
valor de una vivienda que sobre el de un libro, el de un perro, el de su perro, o sobre
el valor de una persona.
Valorar supone una operacin de la razn que, hoy por hoy, parece que slo efectan los seres humanos: ellos son los nicos que analizan las implicaciones que su
comportamiento tiene sobre los dems, y a veces se refrenan en consecuencia. Ahora
bien, el hecho de que nicamente el ser humano est en condiciones de valorar, no
quiere decir necesariamente que todo valor tenga su origen en l. Podra darse el caso
de que otros seres vivos o inanimados tambin tuvieran un valor en s mismos, con
independencia de que los humanos tengan a bien reconocrselo2. En este sentido es
conveniente distinguir entre tres tipos de valor:
Valor inmanente, que pertenece a la esencia misma del ser de modo inseparable,
y tienen los seres u objetos por s mismos, con independencia de su reconocimiento por parte de quien puede hacerlo. Es lo que Rolston (1982) denomina
valor intrnseco fuerte (strong intrinsic value).
Valor intrnseco, que siendo esencial e ntimo al sujeto que lo posee, es otorgado por un ente ajeno al mismo, y es pues un valor derivado. Rolston lo denomina valor intrnseco dbil (weak intrinsic value).
Valor extrnseco, que es el que poseen determinados seres u objetos inanimados,
sin ser caracterstica esencial de los mismos, porque as tiene a bien otorgrselo
quien puede hacerlo.

Requiere el valor, de la presencia de un sujeto que valore? De acuerdo a las teoras objetivas del
valor, s. Pero la cuestin est lejos de haber sido resuelta, como seala el propio ttulo de un trabajo en
cualquier caso recomendable: El valor de la naturaleza Hay alguien ah? (Partridge, 1986).

EL VALOR DEL MEDIO AMBIENTE

71

Esta propiedad de poder valorar que, sin duda, tienen los humanos, viene acompaada, adems, del reconocimiento de un derecho fundamental: el de que poseen como
tales un valor inmanente, independientemente de la opinin de los dems al respecto.
Ello hace a los seres humanos acreedores a una cierta consideracin moral que, entre
otras cosas, les lleva a reconocerse como iguales.
Aceptando, pues, este punto de partida bsico, cul es el estatus moral de los dems miembros de la biosfera en este sentido? En el contexto de derechos y obligaciones, de consideracin moral, en que se presenta el problema de la valoracin, la primera interrogante que se plantea es obvia: con independencia de que la especie humana,
la sociedad, es quien valora, y decide en consecuencia, en nombre de quin lo hace?,
qu derechos reconoce con respecto al medio, y a qu o quin?, qu tipo de relaciones desea establecer con el resto de los componentes de la biosfera?, goza el resto de
los componentes de la biosfera de los mismos derechos que los seres humanos?, son
igualmente merecedores de consideracin moral?3 La respuesta, como resulta obvio,
no es sencilla, y el abanico de posibilidades existente lo demuestra claramente.

3.1.1. La tica antropocntrica


La que podra considerarse postura convencional, acorde con una tradicin cultural que
ha colocado a la persona en el centro del cosmos, afirma que es precisamente la especie
humana quien da valor al resto de sus componentes, y en funcin de quien stos lo adquieren4. El ser humano es, por tanto, el nico sujeto del derecho fundamental arriba
mencionado: no slo tiene un valor inmanente, sino que est revestido asimismo del derecho a decidir qu otros seres o cosas tienen valor, y qu tipo de valor. El ser humano
reconoce sus obligaciones, en pie de igualdad, para con el resto de los miembros de su
especie, pero no con respecto al resto de las especies. De acuerdo con esta postura, si la
biosfera tiene valor es, exclusivamente, porque el ser humano ha decidido otorgrselo,
bien porque satisface sus necesidades, bien por cualquier otro motivo. El resto de los
seres vivos e inanimados tendran, pues, un valor intrnseco o extrnseco, pero en cualquier caso derivado, y a menudo instrumental: en tanto en cuanto y en la medida en que
se lo dan las personas. La naturaleza, en consecuencia, se vera carente de derechos e
incompetente para generar deberes: no podra ser soporte de valores. El mundo de la naturaleza pertenecera al universo de lo ticamente neutral, caracterizado no por lo que se
debe hacer (campo de la tica), sino por lo que se puede hacer (campo de la ciencia).
Es importante recordar, en cualquier caso, que la tica antropocntrica presenta, al
menos, tres vertientes que no deberan ser confundidas, ya que, de hacerlo, se caera en
un reduccionismo injustificado (Elliot, 1995, pginas 4 y siguientes):
La ms generalizada es la utilitarista, que pone el nfasis en el bienestar de los
individuos como criterio de demarcacin de los distintos valores y, en consecuencia, otorga valor a todo aquello que contribuya positivamente al bienestar
de la persona.
3
Se afirma, en este sentido, que la consideracin moral es el derecho a ser tenido en cuenta directamente en los juicios y evaluaciones morales, mientras que la significacin moral es la medida del grado de consideracin moral (Elliot, 1995).
4
Se suele afirmar que esta posicin deriva de cuatro fuentes fundamentales: el clasicismo griego, la
tradicin judeo-cristiana, la metafsica atomista de Descartes y Newton, y la filosofa kantiana (Mathews,
1995; Garca Gmez-Heras, 1997).

72

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

En segundo lugar, sin embargo, se encuentra la tica de la perfeccin, que se


interesa no tanto en lo que las cosas representan para el bienestar de las personas, como en los logros de estas mismas personas: desarrollo del conocimiento,
de la cultura, de la expresin artstica, etc. En este caso, el valor de la naturaleza, y de su preservacin, vendra dado por su contribucin, indispensable, a la
consecucin de estos logros.
En tercer lugar aparece la tica de la virtud, que pone el nfasis en la correccin
moral del comportamiento como exponente de un carcter apropiado. En este
sentido, determinadas actitudes con respecto al medio natural seran moralmente condenables precisamente como reflejo de un comportamiento no adecuado.
Algunas variantes del ecofeminismo entraran en esta categora, al establecer (y
condenar como moralmente inaceptable) un paralelismo entre la dominacin de
la mujer por el hombre, y el de la naturaleza por el ser humano (Plumwood,
1991). En la misma lnea, pero a partir de un planteamiento diferente, algunos
autores han defendido la preservacin de la naturaleza como un exponente de
la defensa de los propios ideales humanos: dejar correr libremente un ro es
ejemplificar el ideal humano de la autonoma y la realizacin (Sagoff, 1995).
Esta concepcin tica, caracterstica como decimos de la cultura occidental, que en
sus distintas variantes contempla al ser humano como centro y dominador del universo,
y otorga a la naturaleza un valor delegado, choca, sin embargo, con algunas dificultades.
En primer lugar, una dificultad bsica: no es fcil, en efecto, determinar cul o
cules son las caractersticas de la especie humana que la facultan para poseer
un atributo que, obviamente, niega a las dems: el de ser, en definitiva, titular
del derecho de decidir sobre el valor del resto de la biosfera. Varias son las razones que se han ofrecido para justificar esta discriminacin. Entre ellas destaca una. Los seres humanos son los nicos seres vivos que poseen las propiedades que los hacen susceptibles de ser personas morales: razn y libertad, de las
que se derivaran el lenguaje y la capacidad de reciprocidad y, sobre todo, de
formar preferencias. Por un lado, la racionalidad que caracteriza a la especie
humana, frente a las dems5. Por otro, su capacidad de reciprocidad. Slo frente a quienes son capaces de reconocer sus derechos, y capaces asimismo de
obligarse en algn sentido, se reconoce la especie humana en principio con algn tipo de obligacin. Los problemas de una argumentacin de este tipo son
evidentes. Comoquiera que se haya definido la racionalidad, no es fcil justificar ticamente por qu adquiere esta importancia tan trascendental: nada menos
que la de separar a quienes tienen un valor inmanente de quienes slo tienen
derechos derivados.
En segundo lugar, aparece una aparente inconsistencia interna. En efecto, cuando se pretende dar un contenido operativo a la capacidad de raciocinio, aproxi5

El concepto de racionalidad, sin embargo, es particularmente problemtico. Una de las acusaciones que
se le formulan al anlisis econmico convencional es, precisamente, la de utilizar una concepcin muy particular de este trmino: desarrollar sus proposiciones a partir de una racionalidad de resultados, derivada de una
estructura formal construida para la comprensin del universo (matemtica-tecnolgica), frente a una racionalidad axiolgica, de valores (teleolgica o metafsica). Se argumenta incluso que el desplazamiento de la
segunda a favor de la primera es una de las razones de la crisis ecolgica actual. Autores como Habermas van
incluso ms lejos, defendiendo la idea de que el anlisis econmico ha elevado este tipo de racionalidad econmica a la categora de ideologa, sustituyendo de esta forma la razn moral (Garca Gmez-Heras, 1997).

EL VALOR DEL MEDIO AMBIENTE

73

mndola por ejemplo a alguna variante de la inteligencia, se tropieza con el


hecho de que ciertos miembros de otras especies parecen tener esta cualidad en
mayor medida que algunos miembros de la especie humana. Sin embargo, ello
no se traduce ni en privar a nuestros semejantes (incapacitados) de sus legtimos
derechos, ni en concedrselos a estos parientes cercanos (animales superiores).
En el caso de aquellos seres humanos incapaces de ejercer esta propiedad, o
carentes de ella (personas con graves deficiencias psquicas, enfermos en estado
de coma, no nacidos en avanzado estado de gestacin), se nombra un representante que defiende unos derechos de los que no han sido privados. En el caso
de aquellos animales que parecen mostrar muchas de estas cualidades que consideramos exclusivas del gnero humano, esta constatacin lleva a considerar
con mayor cuidado la definicin de lo que se denomina inteligencia o racionalidad, pero, hoy por hoy, todava no ha conseguido incluir a estos animales de
forma general entre los sujetos susceptibles de consideracin moral6. En cuanto
a la reciprocidad, ciertamente las generaciones futuras estn lgicamente imposibilitadas de ejercerla con respecto a la presente y, sin embargo, y como se ver
un poco ms adelante, se les reconoce el mismo derecho con respecto al medio
ambiente que a la actual.
La postura ms extendida en nuestro mbito cultural encuentra, pues, ciertas dificultades, y no pequeas, tanto desde un punto de vista tico como lgico.

3.1.2. Los derechos de los animales y seres vivos en general


Con base en las razones apuntadas, algunos autores7 consideran que los postulados defendidos en el apartado anterior no son sino una muestra ms de discriminacin injustificada, con respecto a colectivos semejantes al nuestro en el mbito del derecho: la
pertenencia a una determinada especie sera una diferencia moralmente irrelevante entre los seres vivos. Y as como el progreso social ha trado el desmoronamiento de
muchas de estas barreras de discriminacin en funcin del sexo, la raza o la condicin
social, el siguiente paso en este camino hacia una sociedad ms justa ser el de derribar
la barrera que separa a la especie humana del resto de las especies de la biosfera. Al
igual que el racismo o el sexismo, el especismo o racismo antropolgico (la discriminacin en funcin de la especie a la que se pertenece) no sera sino un mecanismo injustificado de dominacin y discriminacin. Esta postura, defendida tanto desde perspectivas consecuencialistas como deontolgicas, reivindica por tanto el hecho de que
muchos seres vivos, y no slo el ser humano, son portadores de un valor intrnseco
fuerte, y titulares de derechos inmanentes, no derivados8. No obstante, y al igual que
en el caso anterior, esta postura tambin encuentra algunas dificultades:
6
El lector interesado en la temtica de las diferencias existentes con respecto a estos atributos (inteligencia, lenguaje, etc.) entre las personas y algunos animales, encontrar de gran utilidad el texto de Cavalieri y Singer (1998) sobre el Proyecto Gran Simio, en el que se recogen una serie de experimentos que hacen
realmente tenue la frontera que separa a los chimpancs, gorilas y orangutanes de los seres humanos.
7
Entre los ms representativos, Singer (1975), Regan (1983), el famoso mdico alemn, premio Nobel
de la Paz en 1952, Albert Schweitzer y, en el mbito hispano, Mostern (1995).
8
Al igual que la tica antropocntrica parece encajar sin dificultad con una concepcin judeo-cristiana
de la vida, esta tica del derecho de los seres vivos sin distincin encontrara fcil acomodo en el marco de
la religin budista (Ehrlich y Ehrlich, 1992).

74

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

El primer problema que se plantea en este caso tambin es evidente: dnde se


traza la nueva frontera? Todos los seres vivos tienen un valor inmanente y, por
lo tanto, el mismo derecho a ser sujetos de consideracin moral? Convencionalmente se ha tendido a responder a esta pregunta ampliando la frontera ms all
de la especie humana, pero no indefinidamente, sino restringiendo el grupo de
los privilegiados hasta cubrir un determinado subconjunto del universo de los
seres vivos: aquellos que tienen capacidad de sentir, de sufrir. La frontera se
traza ahora en el punto de la escala filogentica en el que la capacidad de experimentar desaparece (Elliot, 1995, pgina 9). Sentir y padecer sustituiran, pues,
a razn y libertad. La razn, valga la redundancia, puede parecer intuitiva, pero
dista mucho de ser lgicamente correcta y ticamente aceptable: de hecho, encierra los mismos problemas que la racionalidad o la capacidad de reciprocidad
del apartado anterior. Por qu una propiedad fisiolgica, como la capacidad de
sentir, va a convertirse en un criterio de demarcacin con efectos tan contundentes? Como afirma Rolston (1985), limitar la extensin de la frontera a las criaturas capaces de sentir es aceptar que para poder tener un inters y, en consecuencia, recibir un dao, se requiere capacidad de experimentar, lo que es, en
su opinin, falso: bastara con tener un objetivo biolgico para ser considerado
sujeto de consideracin moral. Se han introducido otros criterios, aparentemente ms aceptables, entre los que destaca el de poseer un proyecto vital propio
que merecera no ser alterado (tienen las plantas, o los minerales, o los ros, un
proyecto vital de esta ndole?). Ahora bien, seguir ampliando la frontera no resolver fcilmente el problema: siempre ser necesario introducir algn criterio
separador, y no ser fcil justificar la razn.
En segundo lugar, se argumenta, la adopcin de esta postura tica (la tica del
respeto a la vida defendida por el ya mencionado Premio Nobel de la Paz Albert Schweitzer), pudiera obstaculizar aquello mismo que pretende defender, la
propia vida de los vivientes, cuando se tiene en cuenta que muchos de ellos
necesitan matar para vivir. El florecimiento de muchos seres vivos se da a costa del de otros seres vivos (Elliot, 1995).
En tercer lugar, vale la pena reflexionar sobre la posible incoherencia que supondra reconocer un valor moral inmanente a criaturas que han sido genticamente manipuladas por el ser humano, con el exclusivo propsito de satisfacer
sus necesidades de alimento y fuerza de trabajo, precisamente para salvaguardar
su proyecto de vida. Los guepardos africanos que se ven en los zoolgicos
europeos y norteamericanos son seres cautivos, no serviles. Esto no es cierto de
los terneros, cerdos, ovejas y pollos. Han sido creados en la docilidad, facilidad
de manejo, estupidez y dependencia. Sugerir que pudieran ser liberados es, literalmente, un sinsentido (Callicot, 1980, pgina 51).
Finalmente, algunos autores han llamado la atencin sobre lo que supondra el
reconocimiento efectivo de estos derechos, aun circunscritos a un subconjunto
de la especie animal, en trminos de presin sobre los recursos de la biosfera:
no slo habra que renunciar a casi todas las fuentes de alimento animal, sino
que se tendran que dedicar extensiones no desdeables del territorio tanto a
sustituirlas como fuente alternativa de protenas para el consumo humano, cuanto a alimentar a los miembros de toda una serie de especies animales, totalmente artificiales y absolutamente incapaces de valerse por s mismas, precisamente por ser creaciones del ser humano. La presin que esta necesidad supondra
sobre el resto de la biosfera no puede desdearse.

EL VALOR DEL MEDIO AMBIENTE

75

De hecho, muchos autores consideran que esta tica del derecho de los animales no
es sino una versin ampliada de la tica antropocntrica, que descansa sobre las mismas bases utilitaristas que esta ltima: el chovinismo humano no se remedia simplemente extendiendo el rango de los individuos a los que se concede consideracin moral
(Mathews, 1995).

3.1.3. La tica de la tierra de Aldo Leopold


Se requiere, por tanto, de un salto cualitativo que parta de la base de que la existencia
del ser humano est metafsicamente, y no slo causalmente, ligada a sus relaciones
con las otras cosas, de tal forma que se identifique con el universo como un todo. La
tica atomstica e individualista del propio inters se transformara, de esta manera, en
una tica del compromiso holstico (d.).
Poco antes de su muerte, acaecida en 1948, cuando le sobrevino un infarto de miocardio ayudando a un granjero vecino a apagar un incendio que amenazaba tambin a
su propiedad, el naturalista, ingeniero forestal y profesor de la Universidad de Madison
(Wisconsin), Aldo Leopold, escriba: El pivote que hay que mover para poner en marcha el proceso de evolucin que conducira a una tica de la tierra es simplemente ste:
dejar de pensar que el uso adecuado de la tierra es slo un problema econmico. Examinar cada cuestin en trminos de lo que es correcto desde el punto de vista tico y
esttico, adems de lo que conviene econmicamente. Algo es correcto cuando tiende
a preservar la integridad, estabilidad y belleza de la comunidad bitica. Es incorrecto
cuando tiende a otra cosa (Leopold, 1999, pgina 155). Leopold haba ido abandonando progresivamente las posturas que l consideraba simplemente conservacionistas (mantener la naturaleza de forma que pueda seguir proporcionando recursos a los
seres humanos), para adoptar un enfoque decididamente preservacionista (conservar
la naturaleza per se, sin necesidad de consideraciones utilitaristas): los pjaros deberan seguir existiendo por puro derecho bitico, sin tener en cuenta la presencia o
ausencia de ventajas econmicas para nosotros, los depredadores son miembros de
la comunidad, y ningn inters especial tiene el derecho a exterminarlos, en nombre de un beneficio real o imaginario (pgina 142). En definitiva, una tica de la
tierra, por supuesto, no puede impedir la alteracin, la gestin y el uso de esos recursos [el suelo, el agua, las plantas, los animales] pero afirma su derecho a continuar
existiendo y, al menos en algunos puntos, a continuar existiendo en estado natural
(pgina 136).
La postura de Leopold sobre el derecho a la existencia de la naturaleza pareca responder a la inquietud anterior, con base en dos pilares. Por un lado, un sentimiento de
connaturalidad y simpata con respecto al resto de los seres vivos. Por otro, el temor,
el miedo al desconocimiento con respecto a los efectos que la actividad incontrolada
del ser humano puede acarrear sobre el medio natural9: El ciudadano comn de ahora
9

Un medio natural, en cualquier caso, objeto de admiracin y respeto, pero no probablemente en el


sentido en el que plantearan esta cuestin los representantes de los derechos de los animales y seres vivos
en general. La postura de Leopold es claramente diferente de la anteriormente reseada. Es muy probable
que su opinin con respecto a los derechos que podran reclamar los animales no fuera enteramente compartida por los defensores de stos: En pocos minutos esa trucha est dando tambin coletazos en la cesta. Me
siento en la roca, en una feliz meditacin, mientras otra vez se seca el sedal, y pienso en la manera de ser
de las truchas y de los hombres. Cmo nos parecemos a los peces! (pgina 71). Un gallo lira macho
tamborilea su disgusto ante ese ruido de coches que pasan. Mi perro sonre cuando nos damos cuenta de su

76

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

supone que la ciencia sabe cmo funciona el reloj de la comunidad; el cientfico est
convencido de lo contrario. Sabe que el mecanismo bitico es tan complejo que su
funcionamiento nunca puede ser comprendido del todo (pgina 136). Algunos de sus
discpulos, sin embargo, y en concreto Callicot (1980), adoptaron a partir de estos principios una postura mucho ms radical. En su opinin, los nicos que tienen un valor
moral inmanente, y por tanto un derecho fundamental a la existencia, son los ecosistemas como tales, las comunidades biticas, y no los miembros individuales de cada
especie: son los ecosistemas los que pueden reclamar el derecho a la consideracin
moral, ya que en funcin de su derecho fundamental a la existencia, se establece la
bondad o no de todo lo dems. Los individuos de las distintas especies tendran un valor meramente instrumental. El criterio de moralidad quedara ocupado ahora por las
propias leyes de la naturaleza: sera moralmente aceptable aquello que las respeta, y
condenable lo que las viola. La homeostasis (tendencia de un sistema biolgico a
mantener un equilibrio dinmico mediante la actuacin de mecanismos reguladores)10
ocupara el lugar del imperativo categrico (Garca Gmez-Heras, 1997). En lugar de
imponer al resto de los animales nuestra alienacin con respecto a la naturaleza y los
procesos y ciclos naturales, los seres humanos haramos bien en reafirmar nuestra participacin en el mundo natural aceptando la vida como es, sin tratar de edulcorarla. En
lugar de imponer una legalidad y unos derechos artificiales a la naturaleza, deberamos
tomar el camino opuesto, y aceptar y reafirmar las leyes de la biologa en la esfera personal y social. sta parece haber sido la postura con respecto a la vida de las tribus del
pasado. Es imposible, hoy en da, volver a la relacin simbitica del hombre con la
naturaleza que caracteriz a la Edad de Piedra, pero el ethos de esta etapa podra ser
adaptado e integrado en una futura cultura humana en busca de una relacin viable y
mutuamente beneficiosa con la naturaleza. (Callicot, 1980, pgina 54).
Al igual que en los casos anteriores, sin embargo, no son dificultades las que faltan
a la hora de defender estos planteamientos.
En primer lugar, el indisimulado determinismo moral que subyace a esta postura. En efecto, como recuerdan algunos autores, el mundo de la tica, de la consideracin moral, se basa en la libertad, en la capacidad de elegir. Las normas
de la tica son morales precisamente porque no son naturales11. Al basar la consideracin moral sobre las leyes de la naturaleza, se la priva de su misma sustancia: si la tica de la Tierra condena la tica sin naturaleza del antropocentrismo, corre el peligro de desembocar en una naturaleza sin tica (Garca
Gmez-Heras, 1997, pgina 61).
En segundo lugar, la reintroduccin de la falacia naturalista, versin actualizada de la falacia de composicin denunciada por el amigo y maestro de Adam
posicin. Estamos de acuerdo en que ese individuo necesita un poco de ejercicio; vamos a echarle una ojeada. () La cuestin es si el pjaro y la escopeta se ponen de acuerdo en cmo hay que dividir un segundo
(pgina 86).
10
Real Academia de Ciencias Exactas, Fsicas y Naturales, Vocabulario Cientfico y Tcnico, Madrid,
Espasa Calpe, 1990.
11
Este determinismo fue el que, entre otras cosas, distanci al padre del utilitarismo moderno, Jeremy
Bentham (1748-1832), de los revolucionarios franceses, que le haban hecho ciudadano de honor de la recin
nacida Repblica. Bentham negaba la existencia de un derecho natural, superior a cualquier ordenamiento
positivo, y al que ste debera adaptarse. En su opinin, todo derecho era una creacin social. Por ello, el
criterio de demarcacin moral no poda ser la adecuacin a este derecho inmanente, sino algo mucho ms
pragmtico: la utilidad. El mayor bienestar para el mayor nmero de personas.

EL VALOR DEL MEDIO AMBIENTE

77

Smith, David Hume: no es lgicamente correcto derivar juicios morales (ticos)


de proposiciones de hecho (cientficas), las leyes morales no pueden desprenderse de las leyes naturales. Algo que, entre parntesis, no le preocupa demasiado a Callicot, quien lo considera, simplemente, como un problema lgico
propio de una tica formal que ha de ser superada (Callicot, 1980, pgina 40).
Algunos eclogos dudan, en tercer lugar, de que la estabilidad de los ecosistemas sea en s misma un valor (Clements, 1995)12.
Finalmente, es probable que las implicaciones prcticas de esta postura no sean
fcilmente aceptadas por la sociedad. En efecto, los componentes individuales
de las distintas especies adquieren un valor esencial nicamente cuando la especie en cuestin se encuentra en peligro de extincin, y si su desaparicin
puede poner en peligro la estabilidad global del ecosistema (entre parntesis:
situacin en la que, por desaparecer la condicin de optar, no cabra siquiera la
accin de valorar). Como es obvio, los miembros de la especie humana no parecen ser buenos candidatos a la valoracin en este contexto: ms bien se considera que su crecimiento excesivo es el mayor peligro potencial para el equilibrio de la comunidad bitica13. Es probable que se encuentren dificultades para
que las consecuencias derivadas de una postura de este tipo puedan ser consideradas ticamente aceptables. Como se han encargado de sealar algunos discpulos de Leopold, entre ellos el ya mencionado Garret Hardin, se deberan
endurecer las polticas con respecto a las naciones y pueblos que padecen hambre, ya que de esa manera se recuperara, parcialmente, el equilibrio perdido:
hacer un gran esfuerzo para salvar la vida de un individuo slo tiene sentido
cuando hay escasez en su gnero. No he escuchado ltimamente que haya escasez de gente (Hardin, 1969)14. A pesar de la simpata con la que puedan
recibirse algunos otros de los planteamientos emanados de la tica de la Tierra
de Aldo Leopold, da la impresin de que, para bien o para mal, nuestra sociedad
no se siente identificada con una lnea de pensamiento que desemboca en consecuencias como las apuntadas.

3.1.4. Una tica antropocntrica ampliada


Esta breve descripcin de las principales posturas existentes en el campo de la tica
relativa al medio ambiente, carente de pretensin cientfica o exhaustiva, buscaba no
obstante mostrar dos cosas: que merece la pena reflexionar con mayor profundidad
sobre el problema de las relaciones que la especie humana quiere establecer con el resto de la biosfera; y que no resulta fcil suscribir sin ms una determinada postura tica,
mxime cuando se analizan sus consecuencias.
Como han sealado algunos autores, es muy probable, en cualquier caso, que la
tica antropocntrica descrita en el primer epgrafe sea capaz de responder, sin aban12
Este punto podra relacionarse fcilmente con la validez de la popular hiptesis Gaia de Lovelock
(1983).
13
Y no digamos los de algunas otras especies: Desde el punto de vista de la tica de la tierra, un rebao de vacas, ovejas o cerdos es tanto o ms daino para el paisaje que una flota de vehculos todo-terreno.
(Callicot, 1980, pgina 50).
14
Otro ejemplo: antes mato a un hombre que a una serpiente (Abbey, 1968), citado en Callicot
(1980).

78

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

donar su marco conceptual bsico, muchas de las dudas que han surgido con respecto
a su aplicacin a las relaciones del hombre con la naturaleza.
Para ello requiere, en primer lugar, pulir alguno de los conceptos utilizados, liberndolos de sus simplificaciones ms groseras, y devolvindoles su riqueza original.
Podra comenzarse por el significado mismo de valor, y del acto de valorar. Existen
distintas formas de valorar, de manera que las cosas se diferencian no slo por su valor,
sino tambin por cmo se valoran. Anderson (1993), por ejemplo, introduce varias posibilidades que son relevantes para el caso que nos ocupa:
Muchas cosas, que se definen como convenientes, tienen un valor que deriva de
su utilidad, por lo que el proceso de valoracin con respecto a ellas se basa en
el reconocimiento de esta cualidad.
Los animales, sobre todo los de compaa, adquieren un valor que se basa en la
consideracin15, lo que presupone un determinado tipo de conducta hacia ellos,
aunque no necesariamente su elevacin al estatus de sujetos plenos de consideracin moral.
La naturaleza inanimada, adems de utilidad, puede producir admiracin, asombro, respeto en definitiva, por lo que su valor, y la forma en la que se valora, se
apoyara, en este segundo caso, en la apreciacin como punto de partida, ciertamente no utilitarista.
Finalmente, los seres racionales ven reconocido su valor inmanente a travs del
respeto.
Estas distintas formas de valoracin son las que determinan la matriz de relaciones
sociales dentro de la que se manifiestan, distribuyen y disfrutan los distintos valores.
De esta manera, los seres humanos (que reflejan en el conjunto de valores reflexivamente mantenidos el tipo de persona que consideran que deberan ser), van otorgando,
o descubriendo, valores funcionales, econmicos, ecolgicos, estticos, culturales, histricos, etc.16. Ahora bien, aceptado que no todos los valores ni las formas de valorar
son utilitaristas, resta el problema de saber cules de estos valores conllevan el reconocimiento de una consideracin moral. Es obligado, en efecto, distinguir un plano ms
elevado, en el mundo de los valores, que es el de los valores morales. El antropocentrismo ampliado afirma, en efecto, que los seres vivos y la naturaleza en general poseen
casi todos los tipos de valores apuntados ms arriba (no meramente instrumentales), y
los seres humanos deben basar sus relaciones con ellos, en el aprecio, la admiracin y,
eventualmente, tambin en la utilidad. Pero que no son depositarios de valores morales.
No es lo mismo moralmente vlido que ecolgicamente valioso. El nico depositario
de este tipo de valor es el ser humano, que es, por tanto, el nico susceptible de ser
sujeto pleno de consideracin moral.
En segundo lugar, el antropocentrismo debe aceptar que el conocimiento cada vez
mayor de la complejidad de las relaciones en las que se encuentra inmerso con el resto
de especies de la biosfera, obliga al hombre a concluir que el mundo de los deberes del
ser humano para con el ser humano, implica deberes y obligaciones del hombre para

15
Fernando Savater prefiere hablar de piedad, un compaerismo de la existencia que concede a los animales superiores intereses, pero no derechos (El Pas, 29 de agosto de 1999).
16
Algunos autores sealan, asimismo, en la estela de Jean Jacques Rousseau, el valor profilctico de una
vida en contacto con, y no de espaldas a, la naturaleza (Patridge, citado en Garca Gmez-Heras, 1997).

EL VALOR DEL MEDIO AMBIENTE

79

con la naturaleza, en cuanto hbitat en donde ste alcanza su felicidad (Garca GmezHeras, 1997, pgina 66).
Con la ayuda de estas dos matizaciones, es probable que el antropocentrismo ampliado pueda proporcionar un marco tico medianamente satisfactorio en el que inscribir las relaciones de la especie humana con respecto al resto de componentes de la
biosfera. El anlisis econmico, en general, y el que se desarrollar a lo largo de este
texto, en particular, se encuentra en esta rbita.

3.2. VALOR Y EQUIDAD


El medio ambiente adquiere, pues, toda una serie de valores porque cumple una gama
de funciones que afectan positivamente al bienestar, utilidad o deleite de las personas
que componen la sociedad, bien sea como productor de bienes y servicios, espacio de
placer, estmulo para la perfeccin personal, reducto de civilizacin o smbolo de cultura (Anderson, 1993). Ahora bien, aceptado este primer principio, surge de inmediato
la necesidad de delimitar el colectivo de personas que pueden exigir que las potenciales modificaciones de su bienestar, que supone un cambio de la situacin ambiental,
sean tenidas en cuenta a la hora de tomar decisiones: dnde se traza la frontera que
separa a quienes tienen este derecho de quienes no estn investidos de l? El tema es
doblemente complicado, ya que cada vez son ms frecuentes los casos en los que la
actividad nociva (o positiva) para el medio ambiente se origina en un grupo social determinado (un pas, por ejemplo), mientras que las consecuencias negativas las padecen otros.
La pregunta sobre dnde trazar la lnea de demarcacin se desdobla en dos direcciones claramente diferenciadas: en el espacio y en el tiempo.

3.2.1. Equidad intrageneracional: la frontera en el espacio


La primera parte de la cuestin tiene un sencillo planteamiento: quin tiene derecho a
decidir sobre lo que se hace con los distintos componentes de la biosfera? Son stos
patrimonio nacional, local, o son, por el contrario, patrimonio de la humanidad? Recursos ambientales como la atmsfera ofrecen pocas dudas sobre su carcter comn, aunque ello no se haya traducido todava en acuerdos efectivos sobre su utilizacin conjunta y sustentable. Sin embargo, muchos recursos naturales susceptibles de apropiacin
privada y explotacin comercial, como los bosques, cumplen una serie de funciones
ambientales de importancia global para el equilibrio ecolgico del sistema: quin est
capacitado para decidir sobre ellos, teniendo en cuenta que en la mayora de las ocasiones su explotacin comercial va en detrimento de sus funciones ambientales? El
problema es difcil de tratar desde una perspectiva tica: no parece justo, en efecto, que
quienes son por definicin los menos culpables de que las cosas hayan llegado al extremo al que lo han hecho (los pases y regiones que han preservado estos recursos
naturales), tengan que renunciar al disfrute de los rendimientos econmicos que les
podran proporcionar (tremendamente necesarios, por otro lado), y ello porque se lo
demandan, en nombre de la humanidad, quienes no tuvieron ningn reparo en acabar
con los que les haban correspondido. Aunque la respuesta a este problema tico no sea
fcil, el anlisis econmico permite desdoblar la cuestin de una forma quiz ms operativa, planteando dos preguntas diferenciadas:

80

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

qu rgimen de propiedad es el ms eficaz a la hora de garantizar el objetivo


propuesto (una utilizacin sustentable del medio ambiente)17?
qu repercusiones econmicas tendra la adopcin de este rgimen de propiedad sobre el recurso, y cmo podran ser compensados, si se considera de justicia, los perjudicados por el mismo?
Un buen ejemplo de aplicacin del razonamiento anterior, basado en el reconocimiento de que un recurso natural determinado (la atmsfera) es patrimonio comn y,
por lo tanto, todas las personas tienen el mismo derecho a utilizarlo, se analizar con
detalle en el Captulo 12. No es del todo evidente, en cualquier caso, que si la utilizacin de estos recursos como patrimonio particular ha sido la causante de los problemas
con los que hoy se encuentra la humanidad, repetir la experiencia sea la mejor forma
de evitarlos. En este sentido, el anlisis econmico tiende a ser concluyente. Supongamos un recurso natural cuyo mayor valor econmico est constituido por una serie de
funciones ecolgicas de inters general, pero no apropiables por su dueo. Al mismo
tiempo, este recurso tiene tambin un valor de mercado, inferior, que su dueo podra
realizar, pero a costa de las funciones anteriores: talando el bosque para obtener madera. En este caso, cuanto mayor es la diferencia entre el tamao del grupo de propietarios
de un recurso, y el del grupo de beneficiarios por la conservacin del mismo, mayor es
el peligro que se cierne sobre su preservacin, cuando sta entra en conflicto con su
explotacin comercial. En efecto:
La explotacin comercial de un recurso favorece directamente a sus dueos:
cuanto menor sea su nmero, mayor ser lo que cada uno perciba por este concepto. La concesin de una explotacin maderera, que acabar con un bosque
tropical privado, tiene una indudable repercusin positiva sobre los bolsillos de
sus propietarios, tanto mayor cuanto menor sea su nmero.
Los beneficios de su conservacin son externalidades que favorecen a un grupo
ms numeroso de personas, pero que no repercuten monetariamente en beneficio de sus dueos. La prdida de diversidad biolgica, de un depsito de carbono, de un estabilizador del ciclo hdrico y un freno a la erosin, tambin recaer finalmente sobre sus propietarios. Lo normal es que esta prdida social, en
trminos meramente econmicos, supere en varios rdenes de magnitud al beneficio privado que sus propietarios han recibido al acabar con el recurso, pero
a stos las cuentas les salen: mientras que las ganancias monetarias se reparten
entre unos pocos, y tocan a mucho, las prdidas, cuando no pueden directamente evitarse (trasladndose a vivir a otro lugar, por ejemplo), se reparten entre
muchos ms: en casos extremos, entre varios miles de millones de personas.
Cuanto mayor es, por tanto, la diferencia entre el tamao del grupo propietario del
recurso, y el del grupo afectado por su conservacin, menores sern sus probabilidades
de supervivencia, si sta entra en colisin con su explotacin comercial. Lo anterior no
est reido en absoluto con la afirmacin de que los mejores gestores del recurso son
quienes viven en l, o de l: simplemente sostiene que la decisin sobre lo que debera
17
La pregunta, as planteada, es un tanto simplista: regmenes de propiedad que, vistos con la suficiente
perspectiva histrica, gestionaron correctamente en ocasiones el patrimonio natural, como el clero y la nobleza, lo hicieron con un costo social elevadsimo, poniendo en peligro la propia sustentabilidad social.
Agradecemos a Flix Hernndez esta precisin.

EL VALOR DEL MEDIO AMBIENTE

81

hacerse con el recurso ha de ser tomada de la forma ms general posible y, una vez
hecho esto, dejar que sea quien mejor conoce el recurso, quien lo gestione (pensar globalmente, actuar localmente). La privatizacin de los recursos naturales o ambientales,
la descentralizacin de la propiedad de los mismos (que no de su gestin), no parecen
ser, en estos casos, el mejor camino para garantizar su preservacin.

3.2.2. Equidad intergeneracional: la frontera en el tiempo


La segunda parte de la pregunta hace referencia a la cuestin del tiempo: a los eventuales derechos de las generaciones futuras. El problema en este sentido es bastante similar al anterior: muchas de las decisiones que se toman hoy con respecto al medio ambiente, van a tener unas consecuencias que afectarn a quienes todava no han nacido.
Hasta qu punto han de ser tenidos en cuenta sus intereses? Y cmo, si por definicin
no estn aqu para expresarlos?
Afirmaciones como la naturaleza no es un legado de nuestros padres, sino un
prstamo de nuestros hijos, que parecen haberse incorporado ya al lenguaje comn,
dan a entender la existencia de un amplio consenso con respecto a los derechos de
nuestros descendientes. De este consenso es partcipe tambin la economa ambiental,
que parte del supuesto de que los miembros de las generaciones futuras tienen exactamente los mismos derechos sobre la biosfera que los de la generacin presente. Esta
afirmacin de derechos obliga, sin embargo, a replantear algunos elementos importantes dentro del anlisis econmico. En efecto, en una economa de mercado, las preferencias que cuentan a la hora de tomar decisiones son las que se expresan explcitamente: lo mismo puede decirse de las preferencias polticas en una votacin. Esto,
aplicado al campo de la defensa de los derechos de las generaciones futuras, plantea
una triple dificultad:
Puede, en primer lugar, que a quienes decidan hoy les traiga sin cuidado el bienestar de las generaciones futuras, y no muestren con respecto a ellas ningn
sntoma de altruismo18. Es lo que tiende a suponer, entre parntesis, la teora
econmica convencional, al aceptar el supuesto de independencia de las preferencias individuales (el bienestar de una persona cualquiera no depende, ni para
bien ni para mal, del bienestar de otra), lo que no deja mucho sitio para una
conducta altruista (ni envidiosa). En este caso, el proceso de eleccin social que
supone dejar la decisin en manos de quienes pueden expresar hoy sus deseos
(sea mediante el mercado o mediante la votacin pura y simple), no respetara
esta asignacin de derechos a favor de las generaciones futuras.
18
Vale la pena recordar, de todas formas, que pueden distinguirse dos tipos bien diferenciados de altruismo:

a) El que podramos llamar altruismo puro, que se da cuando el bienestar de la persona B entra a formar
parte del bienestar de la persona A (la altruista),
b) El altruismo paternalista, que se da cuando el consumo de determinado bien por parte de la persona
B es el que entra a formar parte del bienestar de la persona A, que interpreta que el bienestar de B ha
mejorado. El altruista se pronuncia, pues, sobre lo que le conviene al otro.
Sen (1977), por su parte, distingue entre simpata (la utilidad del otro forma parte de la funcin de utilidad individual) y compromiso (commitment: se escoge una conducta altruista aunque ello redunde en un
menor bienestar individual).

82

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Puede, no obstante, que las personas sean altruistas y, por tanto, el anlisis econmico convencional se haya equivocado al suponer esta independencia. En este
caso, como el bienestar de los dems se toma en cuenta por quienes deciden hoy,
los intereses de las generaciones futuras sern defendidos por aquellos que votan (que influyen sobre las decisiones finalmente adoptadas). Por desgracia, es
probable que, en ocasiones, las circunstancias no permitan expresar este altruismo. En efecto, el bienestar de los dems, bajo este nuevo supuesto, forma parte
de la funcin de utilidad de cada sujeto: de la persona A, pongamos por caso.
Ahora bien, como tal, el bienestar ajeno tiene el carcter de un bien pblico, es
decir, cualquiera que sea el mecanismo a travs del que se consigue elevar el de
la persona B, la persona A se siente mejor. Cuando se trata de bienes pblicos,
sin embargo, surge con frecuencia el problema de la paradoja del aislamiento,
que impide a las personas mostrar sus preferencias como miembros de un colectivo (altruistas), llevndolas a actuar de forma individualista (egosta). Un
sencillo ejemplo ayudar a ilustrar la paradoja. Los habitantes de un determinado municipio de tamao medio y clima benigno afrontan un problema cada vez
ms grave de congestin viaria: atascos prolongados, ruido, humos, malos olores, y todo lo que acompaa a este fenmeno. Supongamos que todo el mundo
es consciente de ello y que, adems, todo el mundo deseara remediarlo, ya que
considera que la convivencia, para todos, sera ms agradable. Dadas las caractersticas del municipio que se ha descrito, a las que se aade ahora su carcter
llano, una posible solucin podra ser la adopcin de la bicicleta como medio de
transporte. Supongamos, para facilitar el argumento, que los costes que supondra el adoptar este nuevo medio de transporte, si es que son tales, fueran inferiores a lo que todos y cada uno de los habitantes del municipio hubiera estado
dispuesto a pagar para eliminar el problema, en funcin de este mayor bienestar
colectivo que se conseguira con ello. Es dudoso, sin embargo, a pesar de que
todos desean solucionar el problema, y de que todos estaran dispuestos a asumir el coste necesario para hacerlo, que finalmente se adopte la bicicleta como
medio de transporte, en ausencia de una regulacin (una intervencin superior).
La razn es que las personas estn dispuestas a colaborar en la solucin del problema, si el problema realmente se resuelve; si todos cambian su medio de movilidad. El sistema de mercado, desgraciadamente, no puede garantizar esto. La
persona A cumple su parte, pero nadie le garantiza que los dems harn lo propio. Por eso es muy probable que, en esas condiciones, decida que no va a ser
la nica que hace un esfuerzo para resolver un problema de todos y que todos
hagan lo mismo. sta es la paradoja del aislamiento: aunque tengan unas funciones de utilidad altruistas, puede que las personas reflejen unos comportamientos estrictamente individualistas. No basta, por tanto, con saber si las preferencias personales son o no independientes, y modelizar correctamente el
comportamiento individual. Se trata asimismo de comprobar hasta qu punto el
sistema permite la expresin de estas preferencias altruistas, y puede que, en
muchos casos, la respuesta sea negativa. Este fenmeno se agrava considerablemente cuando el altruismo se manifiesta en el tiempo, a favor de las generaciones futuras. Muchas personas estaran dispuestas a modificar sus patrones de
consumo, por ejemplo, para transmitir un entorno natural menos explotado y
degradado, pero ante la falta de seguridad con relacin al comportamiento de los
dems al respecto, optan por no modificar su conducta. De nuevo aparece, en
este segundo caso, una dificultad insalvable, en ausencia de una intervencin

EL VALOR DEL MEDIO AMBIENTE

83

que coordine las voluntades individuales garantizando el comportamiento colectivo, para que las generaciones futuras vean respetados sus derechos con respecto al medio ambiente.
Supongamos, por ltimo, que las preferencias individuales son altruistas, y que
no se produce ninguna variante de la paradoja del aislamiento. Con ello, sin
embargo, se sigue negando que las generaciones futuras (o los vecinos afectados por lo que se hace pero sin poder de decisin al respecto) sean sujetos de
derecho: es la generacin presente la que es titular de derechos, la que puede
exigir que se respeten sus preferencias, aunque ahora d la casualidad de que
esas preferencias incluyen el bienestar de las generaciones futuras (o de los vecinos). No es fcil aceptar esta situacin como ticamente correcta19.
El hecho, en cualquier caso, es que los mecanismos convencionales de decisin
colectiva suponen, con respecto a los grupos afectados por lo que se hace, pero sin poder de decisin con respecto a lo que se hace, que sus intereses sern defendidos, siempre y cuando su bienestar sea tomado en cuenta por quienes deciden: es decir, en la
medida en que quienes deciden sean altruistas y se preocupen por el bienestar de los
dems. Dada la insatisfaccin moral que este procedimiento despierta, se hace necesario que el Estado se erija en defensor de los derechos de las generaciones futuras, votando por los que todava no pueden hacerlo.
El segundo problema que se plantea es de orden operativo: cmo podra el Estado
introducir las preferencias de las generaciones futuras en la balanza si, por definicin,
se desconocen? La respuesta ms sencilla, y probablemente la ms operativa, sera la
de considerar que los miembros de las generaciones futuras son idnticos a los de la
presente, no slo en cuanto a sus derechos, sino tambin en cuanto a su estructura de
preferencias. De esta forma, es como preguntarse cul sera el sentido de nuestro voto
si, en lugar de vivir ahora, lo hiciramos dentro de cien aos. El decisor podra acudir,
en defensa de este procedimiento, a una slida y respetada autoridad en el campo de la
tica: John Rawls. En efecto, algunos autores han aplicado las teoras de Rawls al problema de la eleccin intertemporal. De acuerdo a esta regla, se le presentara al decisor
una informacin completa sobre las distintas alternativas posibles: cmo son y pueden
ser las cosas en el futuro, dependiendo de las acciones tomadas en el presente. El decisor, con base en esta informacin, habra de elegir lo que considerara ms conveniente, desconociendo el momento del tiempo (la generacin) en el que le tocara vivir. De
esta forma, y gracias a la introduccin de este particular velo de ignorancia, parece
que los derechos de las generaciones futuras quedaran garantizados a partir de una
premisa de comportamiento tico aceptable.
Resueltos los dos problemas anteriores, el cambio en el bienestar experimentado
por los pertenecientes a las generaciones futuras deber ser traducido, en tercer lugar,
a su equivalente actual, lo que introduce la no desdeable dificultad de seleccionar la
tasa de descuento apropiada, tal y como se analizar en el Captulo 5.
Con todo ello, sigue perdurando, sin embargo, un problema de fondo: al fin y al
cabo, se estn sacrificando los intereses de la generacin presente en aras de los derechos de un ente que, por definicin, es hoy por hoy inexistente, y que cuando deje de
19
Obsrvese que ello es totalmente independiente del resultado final de la forma de proceder de la generacin presente. Al fin y al cabo, como recordaba irnicamente Solow (1974), la generacin actual no
puede quejarse en exceso del comportamiento de las precedentes, si analiza su propia actuacin y la compara con la de estas ltimas

84

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

serlo no podr ejercer la reciprocidad con respecto a quien se sacrific por l20. Vemos,
pues, en cualquier caso, que no estamos frente a un problema de fcil solucin, mxime
teniendo en cuenta la polmica que han suscitado las tesis de Rawls y su posible aplicacin a las reglas de eleccin colectiva (Mc Murrin, 1988). En definitiva: la resolucin
de las cuestiones relativas a quin tiene derecho a que sus intereses con respecto al
medio ambiente sean tenidos en cuenta, y cmo, se encuentra en una fase muy incipiente, aun dentro del marco de la tica antropocntrica ampliada, que se mencionaba
en el epgrafe anterior.

3.3. EL VALOR ECONMICO TOTAL


Una vez decidido el conjunto de derechos de los distintos colectivos sociales con respecto al disfrute de la naturaleza, resulta operativo tratar de condensar la informacin
obtenida en una serie de categoras que ayuden al analista a aproximarse a los distintos
componentes del valor de aquello que est estudiando, hasta alcanzar su denominado
Valor Econmico Total. Como se ha ido exponiendo a lo largo de este captulo, el medio ambiente puede tener distintos tipos de valor, de acuerdo con el sentido literal del
trmino, para diferentes personas y colectivos. La primera gran distincin que puede
establecerse en este sentido es aquella que separa los valores de uso, de los valores de
no uso21:

3.3.1. Valores de uso


El valor de uso es el ms elemental de todos, y hace referencia a ese carcter instrumental que, en ocasiones, adquieren los atributos de la naturaleza, y que les hacen ser
cosas tiles: las personas utilizan los bienes ambientales, y se ven afectadas, por tanto,
por cualquier cambio que ocurra con respecto a la calidad, existencia o accesibilidad
de los mismos. En el caso de un parque natural, por ejemplo, ste tiene un valor de uso
para aquellos que lo visitan: por esparcimiento, para estudiar la naturaleza o para cualquier otra cosa. Este planteamiento, en apariencia sencillo, encierra sin embargo algunas limitaciones, ya que no est claro cmo quedaran clasificadas, por ejemplo, algunas situaciones como las siguientes:
Quienes viven en las proximidades de una ruta utilizada por aves migratorias, y
disfrutan simplemente con su contemplacin, estn utilizando este bien ambiental?, tiene para ellos un valor de uso? En la literatura se suele denominar
a este disfrute del bien, uso no consuntivo, para diferenciarlo del uso en sentido
ms estricto, o uso consuntivo del recurso.
Quienes disfrutan con la lectura de un libro sobre el bien en cuestin, o con la
contemplacin de unas fotos, de una pelcula o de un programa de televisin
sobre el mismo. De nuevo se plantea la misma pregunta que en el caso anterior,
20
Qu ha hecho el futuro por m?, es una pregunta que se escucha con mucha frecuencia, en este
contexto, cuando se trata de sacrificar el presente.
21
Paralelamente podra distinguirse entre los usuarios del bien ambiental (para los que ste tiene un
valor evidente), y los no usuarios (para los que tambin puede tener valor, como veremos enseguida). Sin
embargo, tiende a preferirse la primera clasificacin a la segunda, ya que no puede descartarse el hecho de
que un bien ambiental cualquiera tenga un valor adicional para los usuarios: que no tenga slo valor de uso
sino que tenga algo ms que un valor de uso.

EL VALOR DEL MEDIO AMBIENTE

85

esta vez con respecto a lo que ha venido en denominarse el uso delegado, o uso
vicario del bien.
Se est produciendo en estos casos una utilizacin del recurso? Posee por tanto
un valor de uso para estas personas? Aun aceptando la paradoja de que, si la respuesta
es afirmativa, podra darse el caso de que tuvieran un valor de uso bienes que ya no
existen (entornos naturales o especies desaparecidas, pero de los que ha quedado memoria filmada o grabada), el hecho es que no parece que haya que violentar mucho el
trmino para que as fuera considerado. Pueden distinguirse, asimismo, aquellos bienes
o recursos que tienen un valor de uso directo, al generar directamente utilidad (los peces), de aquellos otros cuyo valor de uso es indirecto, por ser necesarios para la obtencin del valor anterior (el plancton).

3.3.2. Valores de opcin


En segundo lugar, existen personas que, aunque en la actualidad no estn utilizando el
bien ambiental, prefieren tener abierta la opcin de hacerlo en algn momento futuro.
Para ellas, por tanto, la desaparicin de un parque natural (aunque no hayan estado en
l jams), supone una prdida indudable de bienestar, mientras que su preservacin o
mejora, lo eleva. ste es el llamado valor de opcin del bien. Conviene, sin embargo,
aclarar un poco este concepto, ya que en la literatura especializada se utilizan dos trminos muy prximos, con distinto significado:
Valor de opcin propiamente dicho. Es el ya mencionado, y se deriva de la incertidumbre individual: la que experimenta la persona con respecto a si el bien
ambiental en cuestin estar o no disponible para su utilizacin en el futuro. La
persona tiene adems otras fuentes de incertidumbre (si querr utilizarlo, los
riesgos que puede suponer su utilizacin), pero la apuntada es la relevante. El
valor de opcin, de acuerdo con la utilizacin del trmino ms comn en la literatura, se refiere precisamente a eso: al valor que tiene no cerrar la posibilidad
de una futura utilizacin del bien.
El valor de cuasi-opcin. Es el derivado de un segundo tipo de incertidumbre,
que no tiene gran cosa que ver con la anterior, aunque asimismo de gran relevancia en el campo del medio ambiente y la gestin de los recursos naturales:
la incertidumbre del decisor. Emana sta del hecho de que quien toma las decisiones ignora, en muchas ocasiones, la totalidad de los costes y los beneficios
de las acciones emprendidas; bien por la propia falta de conocimientos cientficos al respecto (pinsese, por ejemplo, en el grado de desconocimiento existente sobre los efectos de alterar el medio, en el equilibrio de un determinado
ecosistema), bien por la ausencia de informacin sobre relaciones econmicas
relevantes. Problemas todos ellos seriamente agravados cuando aparece el fenmeno de la irreversibilidad, del que hablaremos ms adelante. El valor de cuasi-opcin refleja, precisamente, el beneficio neto obtenido al posponer la decisin, en espera de despejar total o parcialmente la incertidumbre, mediante la
obtencin de mayor informacin. Como es obvio, este planteamiento, en principio, no tiene nada que ver con el problema de la valoracin que las personas
otorgan a un determinado bien, sino con la bsqueda de un proceso ptimo de
toma de decisiones.

86

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

A pesar de que los valores de opcin se han aislado como si se trataran de una categora independiente, a efectos de facilitar la presentacin, de hecho no son sino un
subconjunto de los valores de uso, en este caso, de uso futuro.

3.3.3. Valores de no uso


Finalmente, los atributos ambientales pueden tener para determinadas personas un valor de no uso, es decir, un valor no ligado a la utilizacin, consuntiva o no consuntiva,
presente o futura del bien. El fundamental, entre estos valores de no uso, es el denominado valor de existencia. Un tercer grupo de personas que, en efecto, pueden considerarse afectadas por lo que ocurre con un bien ambiental, es el de aquellas que no
lo utilizan directa ni indirectamente (no son pues usuarias del mismo), ni piensan hacerlo en el futuro, pero que valoran positivamente el simple hecho de que el bien exista. Su desaparicin, por tanto, supondra para ellas una prdida de bienestar22. Son
diversos los motivos que se han sealado para explicar la existencia, valga la redundancia, de este valor de existencia. Entre los ms repetidamente mencionados se encuentran:
La benevolencia: la estima que despiertan amigos y parientes, y que lleva a desear su mayor bienestar. En este sentido, el bien se valora porque se considera
que ellos lo hacen: una muestra pues de altruismo localizado y paternalista.
La simpata para con la gente afectada por el deterioro de un bien ambiental,
aun cuando no tengamos ninguna relacin directa con ellos: altruismo global.
El motivo de herencia, o de legado. Es decir, el deseo de preservar un determinado bien para su disfrute por parte de las generaciones futuras: altruismo intertemporal.
El valor simblico que puede llegar a tener un determinado bien ambiental, o
recurso natural, como parte de la identidad cultural de un colectivo.
La creencia en el derecho a la existencia de otras formas de vida, incluyendo
por tanto a animales, plantas o ecosistemas: una postura congruente con las diferentes variantes de la tica no antropocntrica vistas en la primera parte de
este captulo.
Son, como puede comprobarse fcilmente, motivos que introducen consideraciones
de altruismo, haciendo bastante complicados, entre parntesis, los modelos de la teora
microeconmica que los incorporan, pero no por ello menos reales. Se ha sealado, por
ejemplo, que el hecho de que organizaciones como Greenpeace, ADENA, WWF, etc.,
se financien en gran medida con aportes de sus socios sera un buen indicador de la
existencia de este motivo, ya que en la mayora de los casos no son stos usuarios reales ni potenciales del patrimonio natural defendido por ellas.
La caracterstica fundamental de estos valores de no uso es que relacionan a la persona que valora, no con un objeto (el bien valorado), sino con otras personas, y lo que
se valora es la relacin misma existente entre ellas y el sujeto que valora, o el bienestar
22
A caballo entre el valor de uso y el valor de existencia, quiz emparentado con el valor de opcin, se
encontrara el valor de investigacin, tambin citado en la literatura. Preservar un entorno, un ecosistema,
una especie, permite preservar un laboratorio viviente para la experimentacin y la investigacin, cuyos beneficios pueden revertir eventualmente sobre la propia persona.

EL VALOR DEL MEDIO AMBIENTE

87

de estas ltimas. Asimismo, los valores de no uso derivan del reconocimiento de los
derechos de otros sujetos depositarios de valor intrnseco. Como es natural, estas posibilidades modifican sustancialmente el contexto mismo de la valoracin y su significado. El siguiente epgrafe desarrolla algo ms este punto.

3.4. VALORES INTRNSECOS Y VALORES SUPERIORES


Tanto los valores de uso y de opcin, como una parte de aquellos valores de no uso
ligados a las diferentes formas de altruismo, pueden ser considerados como valores
extrnsecos. Es decir, se valora el bien en cuestin, porque se valora algo distinto al
mismo bien: el propio bienestar o el bienestar ajeno. Muchos de estos valores extrnsecos, aunque no todos, tienen asimismo un carcter instrumental (casi todos los valores
de uso y de opcin). Sin embargo, los dos ltimos motivos aludidos para explicar la
aparicin de los valores de no uso (el valor simblico y el reconocimiento de derechos
fundamentales en favor de otras especies o ecosistemas), hacen referencia a la existencia de un tipo de valor ms esencial, al hecho de que estos bienes poseen, por estos
conceptos, un valor intrnseco, en opinin del sujeto o grupo social que as los valora.
Como es natural, y dado el carcter de la relacin que se establece en este caso con el
bien objeto de consideracin, el significado del propio proceso de valoracin, as como
los mecanismos a travs de los que se lleva ste a cabo, no pueden ser los mismos que
en el caso de los valores extrnsecos de la biosfera. Vale la pena recordar, de todas formas, que no hay nada de contradictorio en el hecho de que un determinado bien ambiental (un paraje natural determinado, por ejemplo) tenga al mismo tiempo, y para la
misma persona, tanto un valor de uso directo o indirecto, como un valor de existencia
intrnseco.
Por otro lado, tanto los valores intrnsecos, como un subconjunto de los valores
extrnsecos, son considerados valores de orden superior. Con ello se quiere dar a entender que la relacin que se establece entre el sujeto que valora y el bien, o servicio,
valorado trasciende el campo de los simples valores de uso, y no permite que el objeto
de valoracin sea considerado como una simple mercanca23. Las implicaciones de este
hecho se analizarn detalladamente en el siguiente captulo. Mientras tanto, la informacin recopilada hasta ahora podra resumirse tal y como aparece en la Figura 3.1.
Sea como fuere, stos son a grandes rasgos los distintos tipos de valor, tanto de uso
como de no uso, que puede tener un determinado bien para distintas personas. Como es
natural, la decisin sobre cules de ellos van a ser tenidos en cuenta a la hora de valorar
cambios en el bienestar, condiciona la seleccin del colectivo que va a ser objeto de
estudio. El analista se enfrenta a un problema que requiere pues de una definicin pre23
Hace algunos aos, se plante la posibilidad de sustituir algunas esculturas de la fachada de una famosa catedral espaola por rplicas exactas hechas con resina e inmunes a la amenaza del mal de piedra, que
pona en peligro la vida de las autnticas. Inmediatamente se produjo un clamor en contra de la medida por
parte de algunos sectores de la opinin pblica: ya no sera lo mismo. Sin embargo, con la tecnologa actual,
y a la altura a la que se encontraban las figuras amenazadas, la probabilidad de que el ojo humano, incluso
el ms experto, notara la diferencia, era mnima. Qu era, por tanto, lo que haca que, con el cambio, la
fachada de la catedral perdiera una parte importante de su valor, para quienes manifestaban su oposicin a la
sustitucin? No podra ser, ciertamente, la prdida de su funcin decorativa (un valor instrumental). El hecho de saber que eran rplicas, aunque fuera imposible percibir la diferencia? Probablemente. Pero esto es
precisamente lo que identificara la presencia de un valor superior: no es tanto el objeto en s, o su funcin,
lo que se valora, sino la relacin que la persona establece con la cultura, la historia y la personalidad de quien
lo hizo

88

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Valor
econmico total

Valores
de uso

Valor
de uso directo

Consuntivo

Valor
de uso indirecto

Valores
de no uso

Valor
de opcin

Valor
de existencia

Valor
de herencia

No consuntivo

Figura 3.1. Tipologa del valor econmico total.

via de los derechos individuales y colectivos con respecto al medio ambiente, y que se
relaciona con lo ya apuntado un poco ms arriba. Es necesario definir, en efecto, cules
son los valores, de entre los anteriormente enunciados, que la persona o el colectivo de
referencia, puede exigir que se consideren a la hora de tomar una decisin, como parte
de sus derechos. Restringir, como es prctica tradicional, el anlisis a los directamente
afectados como usuarios por la modificacin propuesta, puede constituir una limitacin
ilegtima de los derechos de un colectivo de personas mucho ms amplio.

3.5. EL MERCADO COMO MECANISMO DE VALORACIN:


UNA EVALUACIN CRTICA
En una sociedad como la occidental, es el mercado el que informa sobre el valor de una
gran cantidad de bienes y servicios, y el que organiza en consecuencia su proceso de
produccin y distribucin. Tendra sentido, por tanto, tratar de descubrir el valor asociado a los distintos estados de la naturaleza entre los que hay que optar, y que difieren
en cuanto a la calidad ambiental de cada uno de ellos, utilizando para ello la misma
lgica que emplea el sistema de mercado para valorar el resto de bienes y servicios que
quedan bajo su dominio24. De esta forma, se colocaran en pie de igualdad las funciones
de la biosfera (no esenciales para la supervivencia del ecosistema: en este caso estaramos hablando de restricciones y precios sombra), con las de los bienes y servicios que
pueden obtenerse a cambio de su deterioro, o viceversa. Conviene introducir una pe24
Quiz convenga recordar a los lectores familiarizados con el anlisis econmico, que la expresin
estados de la naturaleza se emplea en este libro en su acepcin ms comn, y no en el sentido con el que
la utiliza en ocasiones la teora econmica: situaciones caracterizadas por la presencia de incertidumbre, e
independientes del comportamiento de los agentes.

EL VALOR DEL MEDIO AMBIENTE

89

quea precisin en este punto. No se trata, en efecto, de permitir que sea el mercado el
que decida la calidad ambiental con la que la sociedad quiere convivir: como se analiz en el Captulo 2, el sistema de mercado ha sido, precisamente, el gran culpable del
deterioro ambiental actual, al ser incapaz (entre otras cosas) de proporcionar informacin sobre el valor de la biosfera. Lo que se plantea ahora es la posibilidad de utilizar
la lgica inherente a este sistema para aplicarla al mbito del medio ambiente, y descubrir as tanto el valor del mismo cuanto, como resultado, la situacin objetivo en
trminos de calidad ambiental a la que la sociedad deseara encaminarse. Ahora bien,
la lgica del mercado como mecanismo de asignacin de valor tiene, como todo, sus
ventajas y sus inconvenientes: sirve para unas cosas, mientras que no sirve, y puede
llegar incluso a ser contraproducente, para otras.
En el Captulo 2 se explic, a grandes rasgos, cmo asigna valor el mercado a las
cosas, a partir de la informacin que proyectan sobre el particular los consumidores, por
un lado, y los productores, por otro. El concepto clave en ese proceso era el de la disposicin a pagar, directamente por un bien, o indirectamente por lo que se renuncia al
utilizar los distintos factores en la produccin de dicho bien (su coste de oportunidad).
A juzgar por su popularidad en los tiempos que corren, no cabe duda de que el sistema
de mercado ha de tener muchos elementos positivos a su favor (o las alternativas muchos negativos). En efecto, estas caractersticas positivas quiz no sean muchas, pero s
son contundentes. El anlisis comenzar, por tanto, con una revisin de las mismas, para
desembocar, a continuacin, en un repaso de sus principales deficiencias. El objetivo de
esta pequea excursin introductoria no es alcanzar un juicio definitivo sobre el sistema
de mercado como mecanismo de asignacin de recursos. Se trata ms bien de ir delimitando con mayor precisin el mbito de decisin social en el que sera aplicable.

3.5.1. Mercado y eficiencia


Lo primero que puede decirse en favor del sistema de mercado como mecanismo de
asignacin de recursos, es que es eficiente, siempre y cuando no se presenten los problemas planteados en el Captulo 2. Conviene matizar un poco esta afirmacin ya que
el trmino eficiencia, a pesar de su gran popularidad, puede resultar vaco de contenido.
En el lenguaje econmico se dice de algo o alguien que es eficiente, si consigue el objetivo propuesto (es, por tanto, eficaz), con el menor coste posible25. En trminos ms
estrictos, se dice que la asignacin de recursos a la que lleva el mercado es eficiente,
por dos motivos:
Porque no se podra encontrar una manera distinta de hacer las cosas en la que
se produjera una unidad ms de cualquier bien o servicio, sin que se tuviera que
reducir la produccin de otro.
Porque no se podra encontrar una forma diferente de repartir lo producido, tal
que alguna persona resulte favorecida con el nuevo reparto, sin que al menos
una resulte perjudicada.
Estas dos propiedades garantizan que no puede haber ganancias netas con respecto
a la situacin en la que ha desembocado el funcionamiento del mercado: si se quiere
25
De hecho, la eficiencia cubre no slo el anlisis de cmo se consigue un objetivo, sino que analiza
igualmente la seleccin del propio objetivo.

90

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

algo ms de un bien, ser a costa de algo menos de otro; si se desea mejorar a una persona, ser a costa de empeorar a otra. Desde luego que habr situaciones que puedan
resultar socialmente preferidas a la solucin del mercado, pero no unvocamente: siempre habr alguien que pierda en el cambio, y ello obligar a sopesar las ganancias de
unos con las prdidas de otros. Lo que s se evita es la ineficiencia que supondra quedarse en una situacin que pudiera resultar superada por otra, tambin alcanzable, que
fuera preferida por alguna o algunas personas, y que al resto le resultara indiferente26.
Aplicado lo anterior a la problemtica ambiental, querra decir que si el mercado funcionara sin ningn tipo de fallo ni imperfeccin, y hubiera mercado para todo, se garantizara la imposibilidad de conseguir una mayor calidad ambiental sin tener que
renunciar al disfrute de una cantidad determinada de bienes y servicios. No es suficiente, por supuesto, por lo que se ver enseguida, pero tampoco est mal.

3.5.2. Mercado e intensidad de las preferencias


Como se apunt en su momento, el mercado es un sistema que procesa informacin
sobre lo que la gente quiere, y lo que con los factores de produccin disponibles se
puede hacer: es, por tanto, un sistema de eleccin colectiva que permite descubrir lo
que la sociedad prefiere que se haga con los medios que tiene a su alcance, y cmo
quiere que se reparta. Ahora bien, como tal mecanismo de eleccin colectiva, tiene una
ventaja sustancial sobre los utilizados convencionalmente en un sistema democrtico,
y es que informa no slo sobre la direccin de las preferencias, sino tambin sobre su
intensidad. Esto permite evitar algunas soluciones de carcter democrtico, pero que
desembocan en una asignacin subptima. Quiz un ejemplo ayude a aclarar este punto. Supongamos que una empresa quiere recompensar a un grupo de empleados que han
destacado particularmente durante el ejercicio, y les ofrece como premio un fin de semana con todo pagado en una de estas dos localidades alternativas: Pars o Roma (para
la empresa el coste unitario es idntico). Rene a los empleados en cuestin, supongamos que son diez, y les pide que decidan adnde quieren ir. Se plantea, por consiguiente, un problema de eleccin colectiva, y nos gustara saber en cul de las dos alternativas posibles, Pars o Roma, el grupo estara mejor, alcanzara un mayor bienestar.
Confrontados con este problema, probablemente a todos se les ocurrira la misma solucin: votar. Supongamos que, en efecto, se procede de esta forma, y el resultado
arroja siete votos a favor de Pars, y tres a favor de Roma. El grupo, por tanto, se va a
Pars. Era sta la mejor solucin? La que encerraba un mayor bienestar para el colectivo? No es seguro. Continuando con los supuestos, podra darse el caso de que las
siete personas que optaron por Pars tuvieran una preferencia muy leve por esta ciudad
con respecto a Roma, mientras que los tres que preferan Roma no slo deseaban fervientemente pasar ese fin de semana all (se celebraba un concierto de su grupo de rock
favorito), sino que adems estaban ya aburridos de visitar Pars. Por supuesto, no hay
nada ms subjetivo que las preferencias, y es imposible compararlas, pero se podra
ensayar el siguiente camino. Podra ocurrir, por ejemplo, que los tres perdedores se
reunieran, y se pusieran de acuerdo en hacer a los ganadores la siguiente propuesta: si
cambiis el sentido de vuestro voto, estis invitados al concierto27. Podra ocurrir, final26
El lector familiarizado con el anlisis econmico habra cado en cuenta de que lo anterior es equivalente a afirmar que la solucin del mercado es un ptimo de Pareto.
27
De hecho, bastara con que intentaran comprar el voto de tres de sus compaeros, pero no vamos
a romper la cohesin del grupo! Siguiendo con los paralelismos del anlisis econmico, lo que se ha hecho

EL VALOR DEL MEDIO AMBIENTE

91

mente, que los siete aceptaran el trato, y votaran ahora por ir a Roma. Lo que esta posibilidad pone de manifiesto es que la votacin pura y simple hubiera desembocado en
una solucin subptima: el bienestar del grupo como un todo es mayor si va a Roma,
que si va a Pars. Hay ms bienestar total en Roma que en Pars, y eso es lo que ha
puesto de manifiesto el pequeo trato introducido: los que prefieren Roma estn dispuestos a pagar para conseguirlo ms de lo que exigen los favorables a Pars para renunciar a su opcin. De hecho, lo nico que ha ocurrido es que se ha introducido un
mercado de compra de votos, que ha hecho aflorar la intensidad de las preferencias.
Aunque probablemente la advertencia sea superflua, tngase en cuenta que esta compraventa de votos es aceptable, en principio, porque se ha desarrollado en circunstancias muy especiales: cada votante se representaba a s mismo, era su bienestar exclusivamente el que estaba en juego, y participaba informada y voluntariamente en la
negociacin. En cualquier caso, de lo que se trataba era de mostrar que el mercado, al
recoger la intensidad de las preferencias individuales (la disposicin a pagar por algo),
proporciona una informacin ms completa que otros mecanismos de decisin colectiva que descubren el sentido de las preferencias, pero no su intensidad. El problema, sin
embargo, es que, para poder cambiar el sentido del voto en el ejemplo anterior, los
perdedores necesitan tener el suficiente poder adquisitivo como para comprar las entradas de sus amigos, y no slo un ferviente deseo de ir a Roma. Es ms: el ejemplo anterior estaba trucado, ya que cada persona tena un voto, nico e igual para todos. En
el mercado, por el contrario, el poder de voto de cada persona viene dado por su poder
adquisitivo, de forma que sus preferencias por algo (su disposicin a pagar) dependen
de su renta.

3.5.3. Mercado y equidad


La sociedad no slo quiere resolver sus problemas de forma eficiente, tambin necesita sentirse a gusto con la solucin: considerarla moralmente aceptable. Esto es particularmente importante cuando se trata de resolver el problema de cmo la gente va a
satisfacer sus necesidades, comenzando por las ms bsicas. No se trata slo de garantizar que nadie pueda mejorar sin que otro empeore, como garantizara un mercado
perfecto, sino de que, como miembros de un determinado colectivo, hemos utilizado
los recursos a nuestro alcance, y hemos repartido el acceso a los bienes y servicios
producidos con ellos, de forma que nos hace sentirnos bien, a gusto. El punto de partida para conseguir esta legitimidad, en una sociedad como la presente, probablemente
lo constituya la afirmacin de que todas las personas son iguales. Es decir, nos sentimos moralmente cmodos en una sociedad que se rige por este principio. Dado que
la afirmacin anterior dista mucho de ser una proposicin que tenga que ver con el
mundo de los hechos (exactamente todo lo contrario: no hay dos personas iguales), y
se refiere por tanto al mundo de los deseos, se hace necesario darle algn contenido
ms concreto: igualdad, en qu sentido? Cuando de lo que se trata es de repartir lo
poco o mucho que hay entre los distintos miembros de un colectivo para que vean algunas de sus necesidades satisfechas, comenzando por las ms bsicas, en qu se
traduce la afirmacin de que todas las personas son iguales? En el caso concreto de
la satisfaccin de necesidades econmicas, o que pueden satisfacerse mediante el acceha sido, simplemente, someter estas dos alternativas al criterio de Kaldor-Hicks, y descubrir que la compensacin potencial existe: es el precio de la invitacin al concierto.

92

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

so a una serie de bienes y servicios producidos en la esfera de la economa, esta declaracin de principios puede verse materializada de distintas formas, pero vale la pena
destacar dos de sus expresiones extremas (Sen, 1995):
Igualdad de resultados. Es decir, garantizando a todas las personas por igual el
acceso a la misma cesta de bienes y servicios. Algunas sociedades han optado
por legitimarse a travs de esta va, aunque con grandes dificultades28. No es
ste el lugar para analizar en detalle las ventajas y los inconvenientes de una
solucin de este tipo, pero simplificando mucho, y nicamente a ttulo ilustrativo, se podran mencionar, entre sus principales dificultades, tres. En primer lugar, el hecho de que el tener a su disposicin la misma cesta de bienes no quiere decir que todas las personas alcancen el mismo resultado en trminos de
bienestar, ya que no todas son capaces de extraer lo mismo de su acceso a una
cantidad determinada de bienes y servicios, y algunas (los discapacitados, por
ejemplo) se encuentran en inferioridad de condiciones. En segundo lugar, el
convencimiento sostenido por muchos autores de que, en trminos de un componente esencial del bienestar, como es la autoestima, tan importante como el
resultado final al que se llega es el camino por el que se llega. Finalmente, el
principal inconveniente de esta va, desde el punto de vista de lo que pretende,
es que puede tratar de igual forma, en trminos de satisfaccin de necesidades
materiales, a personas que no han contribuido por igual al proceso de produccin, de acuerdo a sus posibilidades. Este punto, inaceptable en trminos de la
consistencia interna de esta postura, se complica adems por las negativas implicaciones que tiene, en cuanto a los incentivos que propone para hacer las
cosas bien. En efecto, uno de los requisitos bsicos para alcanzar una asignacin
de recursos satisfactoria es que la sociedad obtenga el mximo de necesidades
satisfechas a partir de los recursos de los que dispone. Para ello necesita que los
factores de produccin se utilicen all donde su productividad es mayor lo que,
normalmente, requiere algn tipo de incentivo. Si las personas vinculan estos
incentivos a sus posibilidades de consumo, o a su nivel de ingresos, el sistema
de a cada quien segn sus necesidades no garantiza el de cada quien segn
sus capacidades. El resultado puede ser no slo un volumen de produccin
total menor, sino que quienes estaban llamados a ser los favorecidos por este
sistema de asignacin social, los menos capaces, terminen estando peor que en
el sistema alternativo, que se analizar a continuacin, ya que el nivel de consumo que alcanzan todos los miembros de la sociedad por igual, es inferior al que
hubieran alcanzado los menos favorecidos en un reparto desigual29.
Igualdad de oportunidades. Esta segunda va, que puede identificarse con el
ideario liberal, trata de garantizar una competicin justa, es decir, en la que
todos los corredores salen del mismo punto de partida, y ninguno tiene alguna
ventaja aadida o alguna desventaja. En este caso, la sociedad se muestra satisfecha con el reparto resultante de los bienes y servicios producidos, ya que todo
el mundo tuvo las mismas oportunidades. Para ello el Estado ha de garantizar
28
Es una postura no muy alejada del criterio del maximin de Rawls, por el que el bienestar de un
determinado grupo social se identifica con el del peor situado de sus miembros. El hecho de que el bienestar
social no mejore en tanto no mejore el de esta persona le concede un cierto derecho de veto que determinados
autores consideran injustificado.
29
Para poder afirmar con mayor rigor que estaran peor, habra de probarse que la variable relevante en
el anlisis es la pobreza absoluta y no la pobreza relativa.

EL VALOR DEL MEDIO AMBIENTE

93

no slo la cobertura de las necesidades bsicas de educacin, salud, alimentacin, vivienda, etc., para todos los nios que van a participar en la carrera (con
independencia de que sus padres puedan o quieran pagrselas), sino que ha de
suprimir, asimismo, el derecho a la herencia de todo aquello que pueda suponer
una ventaja para cualquier corredor. La igualdad de oportunidades se traducir,
como es obvio, en la desigualdad de resultados: unos llegarn ms lejos que
otros, algunas personas vern satisfechas necesidades que la colectividad considerar superfluas, mientras que otras no podrn cubrir ni las ms acuciantes.
Parte de esta diferencia vendr explicada por el esfuerzo, el inters, el tesn de
los corredores. Pero otra, no desdeable, se deber a que las personas no son
igualmente capaces, ya que la madre naturaleza no ha tenido a bien repartir sus
dones de forma equitativa, y algunas personas han nacido altas, guapas, bien
dotadas fsicamente, inteligentes y otras no. Sin que las primeras tengan mrito alguno en ello, ni las segundas un demrito especial. La carrera ser, por
tanto, limpia, pero es difcil aceptar que la distribucin de los bienes y servicios
de la sociedad en funcin de sus resultados sea una forma enteramente justa de
hacer las cosas.
Como puede observarse, no es fcil disear un mecanismo de decisin con respecto a qu producir, y sobre todo, a cmo repartir lo producido, que sea moralmente
aceptable. En este sentido, el sistema de mercado se encuentra, como es obvio, en la
rbita de la segunda de las posiciones y, como tal, padece las dificultades de aceptacin
mencionadas. Esta sociedad nuestra parece aceptar la idoneidad de un sistema que garantice la igualdad de oportunidades para todos, siempre y cuando compense al mismo
tiempo, as sea parcialmente, las discriminaciones introducidas por la madre naturaleza
entre sus miembros30. Para ello se intenta garantizar a todas las personas, con independencia de su condicin, la cobertura de sus necesidades bsicas y, a partir de ah,
dejar que el mercado siga. Resumiendo: el mercado es compatible con una determinada concepcin de la igualdad que, aunque probablemente no sea equitativa, se encuentra en sintona con el pensamiento liberal que parece caracterizar a la sociedad en que
vivimos.
A pesar de los aspectos positivos mencionados hasta aqu, dejar en manos del
mercado la solucin al problema de qu es lo que la sociedad quiere conseguir, a partir de lo que tiene, y cmo va a repartirlo, es notablemente peligroso. Por ello las
distintas sociedades intervienen en mayor o menor medida el sistema, condicionando
su funcionamiento, y excluyendo sectores completos de su mbito de actuacin. Como
ya se ha mencionado con anterioridad, el sistema de mercado tiene fallos, y ello impide que pueda proporcionar, como se prometa en el epgrafe correspondiente, una
solucin eficiente. En estos fallos se encontraba, de hecho, el origen de una parte importante de la problemtica ambiental. Ahora bien, lo que interesa en este momento
no es tanto el anlisis del funcionamiento del sistema en el mundo real, sino la aceptabilidad de su lgica como mecanismo de decisin social. Analicemos por tanto algunas de sus caractersticas, ahora ms problemticas, como procedimiento de valoracin social.
30
Esta discriminacin positiva de la naturaleza en favor de determinadas personas se traduce en la aparicin de las denominadas rentas ricardianas puras, hacia las que el anlisis econmico ha vuelto sistemticamente sus ojos a lo largo de la historia, en la bsqueda de una fuente de ingresos impositivos eficiente y
aceptable.

94

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

3.5.4. Mercado y produccin de mercancas


En las condiciones apuntadas hasta ahora, y con los limitantes mencionados, el mercado es un mecanismo eficiente de produccin y distribucin de un tipo muy concreto de
bienes y servicios: aquellos que pueden ser considerados como mercancas. En efecto,
al valorar los distintos bienes y servicios, a partir de la informacin que se le proporciona, el mercado desarrolla este proceso con unas peculiaridades que vale la pena resaltar (Anderson, 1993):
La informacin que recibe es personal y egosta: la persona revela lo que el bien
o servicio en cuestin representa en su funcin individual de bienestar, aun
cuando en ella pueda haber componentes altruistas (recurdese en cualquier
caso la paradoja del aislamiento). No informa sobre lo que, en su opinin, ese
bien puede representar para el bienestar de otras personas en general, salvo que
sea ella quien se lo d.
La persona no tiene que razonar sobre el papel que el bien o servicio en cuestin
juega en la satisfaccin de sus necesidades: la nica informacin relevante es lo
que est dispuesto a pagar por l. Esto tiene su aspecto positivo, ya que libera
a la persona de tener que explicar para qu quiere el bien en cuestin, pero a
cambio de no poder discriminar entre necesidades bsicas y caprichos.
En lnea con lo anterior, el mercado no escucha ms informacin que la derivada de una demanda solvente, en el sentido de respaldada por un poder de compra, sin prestar atencin a aquellas necesidades que, por muy bsicas que sean,
no estn respaldadas por el suficiente poder adquisitivo.
Finalmente, el proceso de valoracin del mercado establece una relacin muy
particular entre el sujeto que valora, y el bien o servicio valorado: se plantea el
intercambio del objeto valorado por una determinada cantidad de dinero. No
repugna, en absoluto, esta relacin de equivalencia que se establece entre el bien
o servicio valorado, y el dinero. De hecho, esto es lo que lleva a cabo el anlisis
econmico convencional cuando, en los mapas de indiferencia del consumidor,
se representa en el eje vertical el bien numerario, el dinero, y en el horizontal las
cantidades consumidas de un bien: cualquier cambio de un punto a otro, dentro
del conjunto de eleccin de la persona, no es sino un intercambio de una determinada cantidad del bien, por otra de dinero.
La sociedad parece estar de acuerdo en que sta es una buena forma de producir y
distribuir mercancas, es decir, bienes y servicios que adquieren un valor, fundamentalmente de uso, que se revela mediante el proceso anterior. Sin embargo, con ellos no se
agota el conjunto de bienes y servicios econmicos que satisfacen necesidades humanas: existen muchas otras cosas que, tanto como individuos, como en calidad de miembros de un colectivo social, a las personas no les gustara producir y distribuir de acuerdo a esta lgica. Son bienes que, sea por la relacin que se establece directamente con
ellos, sea por la relacin que se establece con alguna persona o grupo social con la que
estn ligados, adquieren un valor superior.
En primer lugar, aquellos bienes y servicios cuya produccin, pudiendo revestir
sin violencia la categora mercantil (de hecho pueden encontrarse normalmente
en el mercado), se inscribe en un conjunto de relaciones sociales que los sita
en una esfera diferente. Dentro de la unidad familiar, por ejemplo, se desarrolla

EL VALOR DEL MEDIO AMBIENTE

95

una intensa produccin y distribucin de bienes y servicios entre sus miembros:


desde las tareas domsticas ms elementales (cocinar, limpiar), hasta la ayuda
en el estudio y el trabajo. Muchos de estos servicios se podran adquirir en el
mercado y tienen un precio conocido. Sin embargo, la familia no los produce ni
distribuye atendiendo a esta lgica.
En segundo lugar, algunos bienes y servicios cambian de carcter de forma
esencial cuando se distribuyen en el mercado, precisamente porque modifican
el tipo de vnculo que se establece entre las personas que participan en la relacin. El caso de los servicios sexuales constituye un ejemplo bastante clarificador en este respecto: el mercado convierte en una mercanca, en algo simplemente til, un bien cuyo valor se basa normalmente en el respeto, modificando
al mismo tiempo la dignidad de las personas envueltas en la relacin (Anderson,
1993, pgina 154)31.
Finalmente, tambin existe resistencia a aplicar la lgica del mercado a un tercer grupo de bienes, como la educacin bsica, que tienen el carcter de bienes
compartidos, en el sentido de que dependiendo de las modalidades de su produccin, distribucin y consumo, as ser el tipo de sociedad en la que tocar
vivir. Estos bienes tampoco suelen ser producidos y distribuidos de acuerdo a
esta lgica, en las sociedades adelantadas. Lo mismo podra decirse, quiz, con
respecto a la salud, la informacin, el arte y la cultura, o la participacin poltica: son bienes econmicos como muchos otros, en el sentido de que requieren
de unos recursos escasos para ser producidos, pero la sociedad no desea que la
decisin sobre la cantidad en que son producidos, su modalidad y la forma
como son distribuidos, se deje a las fuerzas del mercado.
En este ltimo caso, que es el ms relevante desde el punto de vista de la eleccin
social y de la problemtica ambiental, es probable que la sociedad no quiera un proceso de produccin y distribucin caracterizado por las propiedades que se mencionaron
al comienzo de este epgrafe (individual, egosta, ausente de razonamiento, y en el que
las cosas se intercambian por dinero), y prefiera adoptar uno en el que:
Los bienes se proporcionen de forma no exclusiva, propiciando un consumo de
los mismos no rival sino compartido.
Se produzcan y distribuyan no atendiendo a la intensidad de la demanda efectiva, sino a criterios aceptados socialmente como razonables.
Las personas expresen sus preferencias a travs del razonamiento, no de su disposicin a pagar por ellos.
En condiciones normales sea considerada como fuera de contexto, e incluso
ilcita, la propuesta de intercambiar el acceso al disfrute de estos bienes por una
determinada cantidad de dinero.
La lgica del mercado tiene, en definitiva, elementos a favor y elementos en contra. El punto esencial, sin embargo, es el de establecer con claridad los lmites de lo
que el mercado debera proporcionar, y de las condiciones en las que puede hacerlo.
31

No puede perderse de vista, sin embargo, el hecho de que en algunas sociedades, el mercado en el
campo de los servicios sexuales puede representar un paso adelante en el proceso de liberacin femenina, y
as ha sido reconocido por algunos movimientos feministas.

96

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

El problema no es otro que el de delimitar claramente qu es lo que la sociedad quiere que se produzca y distribuya de acuerdo a esta lgica: a qu quiere dar la consideracin de mercanca, y qu bienes se considera que tienen un valor superior, y deben
ser producidos y distribuidos de acuerdo a una lgica distinta. Si se pretende descubrir
el valor que las personas otorgan a cambios en la calidad del medio ambiente utilizando para ello la lgica del mercado, como hacen los mtodos que van a ser analizados en el siguiente captulo, es necesario circunscribir el proceso nicamente a
aquellas funciones de la biosfera que puedan ser consideradas, legtimamente, como
mercancas.

3.6.

RESUMEN

Se han analizado a lo largo de este captulo algunos de los principales problemas derivados de la necesidad de valorar las funciones que la biosfera cumple para las personas.
En primer lugar, se ha abordado el tema de qu es lo que hace que la biosfera tenga
valor: si se trata de una cualidad inmanente a la misma, o es un valor otorgado por el
ser humano. La respuesta a esta pregunta informa sobre cmo se contempla el individuo
en relacin con el resto de especies de la biosfera y, en ese contexto, se ha pasado revista a las diferentes posturas ticas que aparecen en este campo: desde las que afirman
que el nico sujeto de consideracin moral es el ser humano y la biosfera no es depositaria de valores morales (tica antropocntrica), hasta las que sostienen que otras especies y ecosistemas tienen los mismos derechos fundamentales que el hombre (derechos
de animales, y tica de la Tierra). Una vez planteadas las dificultades lgicas y de contenido de la aceptacin de cualquiera de estas posturas, y adoptada una tica antropocntrica ampliada, el captulo se ha dirigido a intentar delimitar el colectivo de personas
que, en cada momento, tienen el derecho a valorar lo que representa un determinado
estado de la naturaleza con respecto al medio ambiente. Es decir, el grupo de personas
en nombre de quien se intentan descubrir estos valores, y que de esta forma ven introducido en el proceso de toma de decisiones con respecto al estado del medio, lo que
cualquier cambio de ste supondra sobre su bienestar. Es necesario trazar esta frontera
en un doble sentido: en el espacio (equidad intrageneracional), y en el tiempo (equidad
intergeneracional). Definido el colectivo cuyos derechos sobre el medio ambiente van a
ser considerados en el proceso de valoracin, se han descrito, en tercer lugar, los distintos tipos de valor que la biosfera puede tener para la persona o grupo social. Junto a los
consabidos valores de uso que pueden tener los recursos ambientales y naturales, y que
les confieren por ese concepto un carcter instrumental en la funcin de bienestar individual y social, se han analizado asimismo los valores de opcin (en sus dos acepciones), y los valores de no uso, fundamentalmente el valor de existencia. Esta divisin, sin
embargo, trascenda el campo de los valores instrumentales para introducir la posibilidad de que, abandonado este carcter, bien en funcin del sujeto de consideracin (el
altruismo dirigido hacia el otro), bien en funcin del carcter mismo del bien valorado,
o de la relacin establecida con l, aparecieran tanto los valores intrnsecos como bienes
de orden superior. El captulo se ha cerrado con una breve excursin a travs de las principales caractersticas del sistema de mercado como sistema de valoracin. Se ha pasado revista a sus principales ventajas e inconvenientes desde el punto de vista de la decisin sobre qu producir, cmo hacerlo y cmo distribuir lo producido, en trminos de
la eficiencia y la equidad de la solucin ofrecida. Todo ello limitado, vale la pena volver
a hacer hincapi en ello, al campo de la produccin y distribucin de mercancas.

EL VALOR DEL MEDIO AMBIENTE

97

Nota para consultas adicionales


Los principales problemas de la tica ambiental se encuentran tratados de forma clara
y asequible para el lector no especializado en el texto coordinado por Garca GmezHeras (1997), sobre todo en el captulo introductorio, debido al mismo autor. Tambin
resulta de gran utilidad la lectura del texto editado por Elliot (1995), con la ventaja
quiz de poder consultar de primera mano a algunos de los autores actuales ms representativos de las distintas tendencias ticas en este campo. Asimismo recomendables
son el texto debido a Stenmark (2002), y el artculo de Sderholm y Sundquist (2003).
La conocida obra de Aldo Leopold ha sido traducida al castellano en una cuidada edicin de Jorge Riechmann (Leopold, 1999). En ella encontrar el lector, adems del
famossimo A Sand County Almanac, lectura muy amena y que despierta una inmediata simpata con respecto a su autor, sus trabajos ms representativos. Del propio Riechmann, esta vez en colaboracin con Jess Mostern, es un libro muy interesante sobre
los derechos de los animales desde una perspectiva filosfica: Riechmann y Mostern
(1995). Tambin se hallan traducidos al castellano algunos de los trabajos ms representativos de autores como Jonas (1994), Passmore (1978) y Singer (1984). Gmez-Pin
(2006), Premio Planeta de Ensayo, es una excelente y provocativa disquisicin sobre
las distintas posturas que tratan de equiparar la condicin tica de animales y seres
humanos.
Una interesante aproximacin a las relaciones entre tica y medio ambiente, especialmente dirigida a los profesionales de la ingeniera puede el lector encontrarla en
Vesilind y Gunn (1998).
Sobre el concepto de valor en las ciencias sociales, y sus implicaciones, se recomienda el excelente trabajo de Anderson (1993), en el que se hacen reiteradas alusiones
al problema de la valoracin del medio ambiente en una economa de mercado. Tambin es recomendable el texto de Radin (1996), algo ms complejo, as como la excelente revisin crtica que del mismo hizo Arrow (1997). Las teoras de Rawls se encuentran reflejadas en Rawls (1971) y, en castellano, en Rawls (2001). Finalmente, el
lector encontrar en Azqueta y Delacmara (2006), una discusin ms elaborada de los
lmites que supone para las herramientas del anlisis econmico la presencia de valores
superiores.

CAPTULO

CUATRO
MTODOS DE VALORACIN DE LA CALIDAD AMBIENTAL

Una vez discutido, en el captulo anterior, el marco conceptual en el que se encuadra


el proceso de valoracin del mercado, sus ventajas e inconvenientes, as como sus lmites, este captulo aborda el estudio de los distintos mtodos que el anlisis econmico proporciona para tratar de descubrir el valor de los servicios de la biosfera. Para ello,
se encuentra estructurado como sigue. El primer epgrafe pasa revista a los principales
mtodos indirectos de valoracin: el mtodo de los costes de reposicin, los mtodos
basados en la funcin de produccin, el mtodo de los precios hednicos, el mtodo
del coste de viaje y los modelos de utilidad aleatoria. El segundo epgrafe se detiene en
el ms importante de los mtodos directos de valoracin: el mtodo de la valoracin
contingente. De forma quiz un tanto reiterativa, el tercer epgrafe recuerda las limitaciones de estos mtodos. El cuarto epgrafe, por su parte, presenta una herramienta que
guarda cierto parentesco con los mtodos aqu presentados: el anlisis de equivalencia
de hbitat. A la vista de lo costoso que resulta en la mayora de las ocasiones la aplicacin de estos mtodos, el quinto epgrafe se detiene en un campo de creciente importancia tanto emprica como terica: las condiciones en las que podra procederse a
utilizar los resultados obtenidos en un ejercicio de valoracin para otro caso distinto:
la problemtica envuelta en la transferencia de resultados. Como colofn, se presenta,
en el sexto epgrafe, un ejemplo de estudio de valoracin que se apoya tanto en los
mtodos aqu presentados, como en la transferencia de resultados. Como es habitual el
captulo se cierra con un resumen y una nota para consultas adicionales.

4.1. MTODOS DE VALORACIN DE LA CALIDAD


AMBIENTAL: MTODOS INDIRECTOS
Los mtodos que el anlisis econmico proporciona para la valoracin del medio ambiente buscan descubrir qu importancia concede la persona a las funciones que ste
desempea. El problema estriba en que, normalmente, y dado el hecho de que estos bie-

100

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

nes, o muchas de sus funciones, carecen de mercado, la persona no revela explcitamente lo que para ella significa el acceso a sus servicios. Ha de buscarse, por tanto, algn
camino que descubra este valor. Una primera posibilidad aparece cuando se constata que
muchos de los bienes o servicios ambientales se combinan con otros bienes, normales y
corrientes, para producir determinados bienes y servicios o para generar directamente un
flujo de utilidad. A partir de esta base es posible analizar cmo revelan las personas su
valoracin de los bienes ambientales, estudiando su comportamiento en los mercados
reales de los bienes con los que estn relacionados (preferencias reveladas): sta ser la
posibilidad en la que se apoyarn los llamados mtodos indirectos de valoracin, que se
analizarn en este epgrafe. Cuando es imposible establecer este tipo de vnculos, el analista no tiene ms remedio que acudir a los mtodos directos que se analizarn a continuacin, y que se basan en lo que las personas afirman al respecto (preferencias declaradas). En cualquier caso, los mtodos directos de valoracin pueden aplicarse en
cualquier contexto, as que su utilizacin no est restringida a esta ausencia de relacin.
Los mtodos indirectos se apoyan, como decimos, en las relaciones que se establecen en las funciones de produccin, bien sea de bienes y servicios, bien sea de utilidad,
entre los bienes o servicios ambientales objeto de valoracin, y bienes, servicios o insumos productivos que se adquieren en el mercado. Estas relaciones, como es obvio,
pueden ser de dos tipos:
Relaciones de complementariedad, que se establecen cuando el disfrute de los
bienes ambientales, o de sus servicios, requiere o se ve potenciado por el consumo de bienes privados. Por ejemplo, para disfrutar de la observacin de las
tortugas galpagos en su medio natural, se necesita un pasaje areo o martimo.
El mtodo de los precios hednicos y el mtodo del coste de viaje se apoyan en
este tipo de relaciones.
Relaciones de sustituibilidad, que aparecen cuando los bienes ambientales entran en la funcin de produccin de bienes y servicios, o de utilidad, junto con
otros insumos que pueden ser adquiridos en el mercado, y que podran reemplazarlos en estas funciones. Por ejemplo: el agua que proporciona un ro con una
determinada calidad, y que utiliza una empresa de abastecimiento urbano, puede ser tratada con una serie de tcnicas de depuracin (que tienen un coste que
viene dado, al menos parcialmente, por el mercado), cuando por las razones que
sean su calidad se deteriora. El mtodo de los costes de reposicin, y los mtodos basados en la funcin de produccin, se basan en este tipo de relaciones.
Analicemos por tanto, as sea someramente, estos mtodos indirectos:

4.1.1. El mtodo basado en los costes de reposicin


Como su nombre indica, este mtodo consiste simplemente en calcular los costes necesarios para reponer a su estado original todos aquellos activos afectados negativamente
por un cambio en la calidad de un recurso natural o ambiental. Este mtodo suele ser
el preferido en la normativa relativa a la Declaracin de Impacto Ambiental. Sin embargo, desde el punto de vista de la eficiencia, deja algo que desear, ya que no permite
a los afectados elegir su combinacin preferida de atributos ambientales y bienes privados. En efecto, los bienes privados (y los no privados) suelen estar constituidos por
un conjunto de caractersticas que no slo diferencian a unos de otros, sino que explican

MTODOS DE VALORACIN DE LA CALIDAD AMBIENTAL

101

parcialmente su precio, como se tendr ocasin de comprobar cuando se aborde el estudio del mtodo de los precios hednicos. Un automvil, por ejemplo, se diferencia de
otro en una gran cantidad de atributos: potencia, consumo, seguridad, capacidad, aspecto exterior, aos de vida, etc. Normalmente su precio es una funcin de todas estas
caractersticas. Cuando, como suele ser el caso, el mercado ofrece una gama limitada
de opciones al consumidor, ste no puede escoger, salvo incurriendo en unos costes de
bsqueda prohibitivos, la combinacin exacta de caractersticas que deseara, por lo que
opta por situarse en el punto ms cercano al ptimo a su alcance. Cuando, con el paso
del tiempo, el bien va modificando sus caractersticas, los costes de bsqueda, a los que
ahora se aaden los de transaccin (vender un coche y comprar otro no son operaciones
gratuitas), pueden llevar a que este alejamiento del ptimo se acente. Llegados a este
punto, el mtodo de los costes de reposicin puede ofrecer una informacin incorrecta
sobre el valor de determinados atributos ambientales. Podra recomendarse, por ejemplo, aproximar los costes ambientales que supone la contaminacin acstica generada
por la ampliacin de un aeropuerto, mediante el cmputo de los costes de insonorizacin de las viviendas afectadas. Pasemos por alto que sta ser, en cualquier caso, una
medida incompleta: estas inversiones no cubren del ruido a las personas que quieren
disfrutar de su jardn, pasear con sus hijos de camino al colegio o abrir las ventanas
cuando el calor del verano aprieta. Supongamos, sin embargo, que la medida es perfecta: la insonorizacin deja las cosas exactamente igual que estaban antes de la ampliacin del aeropuerto. Seran los costes de la misma una buena medida de la prdida de
bienestar que experimentan las personas afectadas? No es fcil dar una respuesta inequvoca a esta pregunta:
Por un lado, los costes de reposicin indican el esfuerzo necesario para recuperar el valor integral de un bien que se haba perdido: la sociedad recobra el
valor ntegro del activo que se haba visto perjudicado por la prdida de calidad
ambiental. La actividad responsable del deterioro ambiental gener una prdida
de valor econmico que se podra medir analizando el coste de las inversiones
necesarias para neutralizarla.
Por otro lado, sin embargo, cuando el mercado no ofrece la posibilidad de que
cada persona est disfrutando de los bienes con la combinacin exacta de caractersticas que desea, hacer frente a los costes de reposicin (insonorizar las
viviendas) puede generar una respuesta inadecuada al problema. Un ejemplo
quiz ayude a ilustrar este punto. La persona A posee un automvil que ya tiene
diez aos, unos cuantos km encima, y que necesitara una rectificacin de motor. Su aspecto exterior, por otro lado, es impecable. Una maana, al salir de su
casa, se encuentra con que el automvil tiene un gran rayn lateral con algunas
pequeas abolladuras: su vecino de aparcamiento no tuvo mucho cuidado al
salir. Como su vecino es una persona honrada, le ofrece inmediatamente hacerse cargo del desperfecto y devolverle el coche como estaba. Por la tarde le comenta que se ha puesto en contacto con un taller especializado, y le han informado de que el coste de dejarle el coche como estaba es de 1.500 euros. Bien,
ste es el valor del coste de reposicin. Mide el coste de oportunidad de los
recursos que la sociedad tiene que dedicar a neutralizar el dao que se ha hecho,
la prdida de valor del activo (el coche) afectado. Mide la prdida de bienestar
que ha experimentado el seor A? Esto es ms dudoso. Cuando el seor A llega
por la noche a su casa, todava le est dando vueltas a lo que le ha dicho su
vecino: 1.500 euros por quitar unas abolladuras! Si a l lo de que el coche se

102

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

vea ms o menos bonito por fuera le trae casi sin cuidado, lo que l quiere es
que el motor responda. Y si le propusiera a su vecino que, simplemente, le
diera el dinero, y l se hara cargo de todo? Es ms, hasta se lo dejara en 1.200
euros para hacerle ms atractiva la propuesta. Con estos 1.200 euros, y un poco
ms, ya tendra la rectificacin de motor. Si este ejemplo no es del todo descabellado, lo que est poniendo de manifiesto es que la cuanta de los costes de
reposicin sobreestimaba el valor de la prdida de bienestar experimentada por
el seor A: con menos de 1.500 euros se hubiera conformado. Algo parecido
podra suceder con las viviendas: quin sabe si los propietarios afectados hubieran preferido una cantidad menor, pero de libre disposicin, a que les dejaran
las cosas como estaban. En cualquier caso, de lo que no cabe duda es de que
los costes de reposicin, cuando dejan las cosas exactamente como estaban,
devuelven al activo afectado su valor original.
La respuesta, pues, no es sencilla. Para evitar los casos ms flagrantes de ineficiencia, es normal que la normativa establezca la necesidad de reponer la naturaleza a su
situacin original, siempre y cuando exista proporcionalidad entre el valor del dao
causado y los costes de reposicin. En estos casos es en los que adquiere todo su relieve la discusin anterior sobre los distintos tipos de valor y su reconocimiento social.
En efecto, el dao causado incluye nicamente la prdida de valores de uso, o comprende tambin los valores de no uso? Y sea cual sea la respuesta dada a la pregunta
anterior: valores de uso y valores de no uso, de quin?1.

4.1.2. Mtodos basados en la funcin de produccin


En este segundo caso se produce, de nuevo, una relacin de sustituibilidad entre determinados bienes ambientales y algunos bienes privados que tienen un precio de mercado, slo que, ahora, se permite que la persona o empresa afectada reaccione libremente ante el cambio producido, e informe de esa manera de lo que para ella supone. En
otras palabras, el bien ambiental forma parte de una determinada funcin de produccin, y el analista observa la reaccin de los afectados ante un cambio en este ltimo.
Puede presentarse este caso en dos contextos distintos:
Funcin de produccin de bienes y servicios. El aire, o el agua, aparecen como
insumos en la funcin de produccin de muchos bienes. La productividad de la
tierra agrcola, por ejemplo, depende de la calidad del aire que se encuentra
sobre ella: una concentracin excesiva de ozono troposfrico puede dar al traste con la cosecha.
Funcin de produccin de utilidad. La calidad del agua no slo entra directamente en la funcin de utilidad de una persona (aprecia su sabor al consumirla),
1

El caso ms paradigmtico a este respecto es el del Exxon Valdez. Si slo se hubieran computado los
valores de uso perdidos por los residentes de la zona, la compaa responsable del derrame de crudo en el
estrecho del Prncipe Guillermo, en Alaska, no hubiera tenido que restaurar enteramente el entorno, y se
hubiera limitado a compensar a los pescadores y operadores tursticos por los beneficios perdidos (aproximadamente 4 millones de dlares). Computando, sin embargo, los valores de no uso perdidos por los residentes norteamericanos, los costes de reposicin guardaban ya proporcin con el total del dao causado, y
la empresa responsable tena que hacerse cargo de la restauracin completa del entorno: 4.000 millones de
dlares (Randall, 1993).

MTODOS DE VALORACIN DE LA CALIDAD AMBIENTAL

103

sino que tambin influye en otro de los elementos que forman parte de este
bienestar: su salud. Suponga que las autoridades sanitarias llevaran a cabo una
campaa de fluoracin del agua corriente para combatir la incidencia de la caries entre la poblacin infantil: la funcin de produccin de salud se vera afectada positivamente, con el consiguiente aumento en el nivel de bienestar de las
personas afectadas.
Cualquier cambio que se produzca en la capacidad del recurso natural considerado
para seguir desempeando sus funciones, podra computarse calculando el valor presente neto del flujo de servicios perdido para los agentes afectados. Una primera posibilidad podra consistir en calcular el rendimiento de una determinada actividad
productiva, por ejemplo, bajo unas condiciones ambientales dadas, y compararlo con
el rendimiento de esa misma actividad cuando cambian: comparar el rendimiento neto
de una parcela dedicada al cultivo de maz bajo dos concentraciones de ozono diferentes. La diferencia que un incremento de la contaminacin supondra, por ejemplo,
sera un exponente del valor de la prdida de bienestar que, por este concepto, se deriva del deterioro de la calidad ambiental. Bastara con aplicar las denominadas funciones dosis-respuesta, que vinculan el nivel de una variable objeto de estudio (la
respuesta) con el que tiene una variable ambiental (dosis), para obtener el valor buscado. Proceder de esta forma, sin embargo, encontrara dos tipos de dificultades de
muy distinto signo:
En primer lugar, el desconocimiento de una gran parte de las funciones dosisrespuesta relevantes (que cuantifican el impacto sobre los distintos receptores),
a lo que se aadira el problema de establecer en muchos casos la necesaria
vinculacin causa-efecto: fundamental en el terreno de los impactos sobre la
salud, por ejemplo.
En segundo lugar, es probable que los afectados no sean slo los directamente
perjudicados o beneficiados en primera instancia. Cuando el agente primeramente afectado no toma ningn tipo de medida ante el cambio surgido, en ocasiones, el perjuicio se reparte tambin con los consumidores: un vertido de
efluentes contamina el agua, reduciendo la capacidad de produccin pisccola
del ro y elevando el precio del pescado en el mercado local, con la consiguiente prdida del excedente de los consumidores. El consumidor que, ante la prdida de calidad del agua potable, no tiene ms remedio que adquirir agua mineral, puede generar un beneficio extraordinario a los propietarios de la planta
embotelladora. Alternativamente, el agente afectado puede tomar una serie de
medidas defensivas, que intentan recuperar la productividad de sus recursos.
Ante un aumento de la contaminacin atmosfrica, el agricultor afectado podra
modificar la composicin de cultivos o intensificar la utilizacin de otros insumos, intentando con ello mantener la productividad de su tierra. Al actuar de
esta forma, es probable que afecte al bienestar de los consumidores (cambio de
precios al variar la oferta); al de los productores de otros insumos (al aumentar
la demanda); al de sus competidores (mayor demanda por sus productos), etc.
Finalmente, como el cambio en la calidad ambiental modifica la renta de la
persona afectada, tambin es probable que ello se refleje en una modificacin
del consumo de los otros bienes, lo que termina de complicar sustancialmente
un anlisis operativamente complejo: al fin y al cabo, el valor del cambio ambiental viene identificado como la suma de todas estas variaciones.

104

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Normalmente, el analista observar una combinacin de las tres situaciones contempladas (el afectado escoger la combinacin ptima), y un reparto del impacto entre
productores, consumidores y productores de bienes competitivos y complementarios.
Por ello, si lo que se pretende no es tanto descubrir la prdida de bienestar de los perjudicados, sino la prdida de valor econmico experimentada por la sociedad debido a
la degradacin de un determinado bien ambiental, probablemente resulte ms operativo
comenzar por aplicar las correspondientes funciones dosis-respuesta a las funciones de
produccin afectadas, y calcular de esta forma la prdida de recursos reales que ello
supone.
4.1.2.1. Un caso particular: valoracin de los impactos
sobre la salud de las personas
En multitud de ocasiones, la salud del propio ser humano es una de las principales
afectadas por un cambio en la calidad ambiental. As ocurre con multitud de cambios
en los niveles de contaminacin atmosfrica o del agua, tanto de boca como de riego o
de disfrute. Estos cambios en la salud pueden tener consecuencias irreversibles: modifican por tanto la tasa de mortalidad del colectivo expuesto, y se traducen en la prdida
de una serie de vidas humanas. Ms adelante nos ocuparemos de ello. A veces, sin
embargo, las consecuencias no son tan irreparables, y la prdida de calidad ambiental
tiene un impacto sobre las tasas de morbilidad de los afectados: sobre la incidencia de
determinadas enfermedades no mortales (enfermedades respiratorias, por ejemplo, en
el caso de la contaminacin atmosfrica; trastornos gastrointestinales, en el caso de la
contaminacin hdrica). Enfrentado con el problema de valorar econmicamente la
prdida de bienestar que, por este segundo concepto, supondra un aumento en la contaminacin, el analista podra acudir a dos mtodos que representan sendas variantes
de los apuntados hasta ahora:
En primer lugar, podra aplicar el mtodo del coste de tratamiento. En trminos
muy sencillos, el procedimiento sera ms o menos como sigue. Partiendo de la
aplicacin de las correspondientes funciones dosis-respuesta, el analista averigua la incidencia que el cambio en la calidad ambiental objeto de estudio va a
suponer sobre la poblacin afectada: cuntos casos adicionales de personas con
trastornos intestinales van a aparecer como resultado de lo ocurrido. A continuacin, analiza el coste que para la sociedad supone el que estas personas
caigan enfermas. Este coste se desdobla, a su vez, en dos. Por un lado, el de
devolverle la salud: coste de las visitas al mdico (general, especialista), ms
costes del tratamiento propiamente dicho (anlisis, medicamentos, hospitalizacin, etc.). Por otro, la prdida que representa el que la persona deje de trabajar,
su coste de oportunidad. Esta cantidad de bienes y servicios que la sociedad
deja de obtener, suele venir medida por su salario, neto de las contribuciones a
la seguridad social2. Sumando estos dos componentes, se obtendra el coste so2
La cosa es un poco ms compleja, ya que a veces quien cae enfermo no estaba trabajando (nios, jubilados). En este caso, se computa el coste de oportunidad de la persona que, normalmente dentro de la familia,
tiene que hacerse cargo de su cuidado. El trabajo de las amas de casa, sea que es ella la que se ve directamente afectada, o que se hace cargo del enfermo, se computa atendiendo al coste de mercado de lo que hace: lo
que costara contratar a una persona para que la sustituyera. A veces la persona cuya salud se resiente no se
encuentra tan mal como para dejar de ir a trabajar. En este caso se considera que la persona no rinde al 100
por 100, y el coste de estos das de trabajo restringido se aproxima como un porcentaje de su salario.

MTODOS DE VALORACIN DE LA CALIDAD AMBIENTAL

105

cial de la enfermedad. Como el lector ya habr descubierto, esta forma de hacer


las cosas deja fuera del clculo un componente del coste que puede ser muy
importante: el derivado del sufrimiento de la persona enferma, y el de sus allegados. No puede ser considerado, por tanto, sino como una primera aproximacin a la prdida de bienestar social que supone el impacto sobre la salud de las
personas, que subestima el coste total.
En segundo lugar, podra apoyarse en la funcin de produccin de salud de las
personas afectadas. La funcin de produccin de salud, como ya se ha indicado,
recoge la combinacin de insumos (propios, pblicos o comprados) que la persona utiliza para conseguir un determinado estado de salud. Si uno de estos insumos, por ejemplo la calidad del aire, cambia, la persona probablemente reaccione utilizando ms intensivamente otros (comprando un aparato purificador),
para tratar de recuperar el nivel perdido3. Comparando el gasto en salud en las
dos situaciones, la diferencia medira la prdida de bienestar experimentada.
Es prcticamente imposible que, confrontados con el mismo cambio, estos dos mtodos arrojen el mismo resultado. La funcin de produccin de salud incluir los costes
subjetivos de estar enfermo (la persona decidir su nivel de inversin en salud teniendo
en cuenta lo que le supone perderla). Sin embargo, si est cubierta por un seguro, y la
empresa le respeta su salario durante al menos una parte del tiempo que est de baja,
no incluir estos dos elementos en su funcin de demanda, cosa que s hace el primero
de los mtodos contemplados.

4.1.3. El mtodo del coste de viaje


Este tercer mtodo se utiliza para valorar los servicios recreativos que proporciona la
naturaleza, cuando la persona tiene que trasladarse a un entorno particular para disfrutarlo. Su fundamento es bien simple. Aunque en general no se paga una entrada para
acceder a un espacio natural determinado (cosa que s se hace cuando se va al cine o a
visitar un parque de atracciones), el disfrute de sus servicios dista mucho de ser gratuito: la persona realiza una serie de gastos para poder hacerlo, incurre en unos costes de
viaje, de desplazamiento. Computando estos gastos, se podra analizar cmo vara su
demanda del bien ambiental (el nmero de visitas, por ejemplo), ante cambios en este
coste de disfrutarlo, y cualquier otra variable relevante. Estimada de esta forma la funcin de demanda, sera posible analizar los cambios en el bienestar de la persona que
un cambio de su calidad producira, as como la incidencia de las variables ms relevantes para explicar su comportamiento: caractersticas socioeconmicas de la familia, propiedades del entorno, presencia y accesibilidad de emplazamientos alternativos, etc.
Para ello se necesita, en primer lugar, estimar en qu medida se demandan los servicios del bien objeto de estudio, un paraje natural determinado. Cabe hacerlo de tres
maneras, una vez definida el rea de influencia del sitio:
Coste de viaje zonal. Fue el primeramente propuesto en la literatura, y consiste
en tratar de descubrir la propensin media a visitar el emplazamiento objeto de
estudio, desde las distintas zonas en las que se divide su rea de influencia. Para
3
Aunque, debido a que ahora la persona es ms pobre (su renta se ve reducida por la compra del aparato), su demanda total de salud, como la de cualquier bien normal, se ver disminuida.

106

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

ello, como se ver ms adelante, se averigua el lugar de procedencia de los visitantes y, comparando este dato con la poblacin de la zona de origen, se obtiene la propensin media a visitar el sitio desde cada zona. Esta propensin se
compara con el coste de desplazamiento correspondiente a cada zona, para ajustar una curva de demanda en la que la variable dependiente es la propensin
media a visitar el lugar, y la variable independiente, el coste de hacerlo.
Coste de viaje individual. En este segundo caso, se intenta descubrir la demanda de los servicios de un emplazamiento especfico, realizando una encuesta al
respecto entre los visitantes, ms completa que en el caso anterior. Ahora se
pregunta directamente por el coste en el que se ha incurrido para acceder al
lugar, el nmero de vistas que se realizan al cabo del ao y las caractersticas
socioeconmicas de la familia en cuestin. Con ello puede tratar de derivarse la
correspondiente curva de demanda. Al igual que en el caso anterior, la encuesta se realiza in situ, lo que supone algunas dificultades con respecto a la determinacin del colectivo de poblacin analizado, ya que slo se tiene en cuenta a
quienes han consumido el bien, dejando fuera a quienes tienen una demanda
potencial que aflorara si cambiara alguna de las variables que inciden sobre ella
(se redujera el tiempo de viaje o aumentara su renta, por ejemplo).
Modelos de eleccin discreta. Estos modelos, ms generales, intentan derivar la
demanda individual de los servicios de un emplazamiento natural determinado,
en funcin de las caractersticas diferenciales del mismo, lo que obliga a incluir
en el anlisis los espacios sustitutivos del que constituye el objeto de estudio. Se
centran en la estimacin de las tasas de participacin, por parte de una persona
o unidad familiar, en una serie de actividades recreativas que tienen que ver, en
este caso, con la naturaleza: montaismo, vela, acampada, esqu, pesca, senderismo, etc., y que podran realizarse en el sitio. Se obtienen, por tanto, a travs
de encuestas a muestras representativas de la poblacin del rea de influencia del
entorno natural analizado (Loomis, 1995; Feather et al., 1995).
En segundo lugar, se requiere informacin sobre el coste de acceder al lugar. Con
relacin al viaje, existen algunos costes que son ineludibles: los derivados estrictamente del desplazamiento. Lo ms sencillo, y utilizado, es hacer una estimacin del coste
de gasolina por km, y aadir los costes de amortizacin y mantenimiento del vehculo.
Alternativamente se puede computar el coste de los billetes de tren, autobs o pasajes
areos. Se aadiran, en su caso, los costes de aparcamiento en el sitio, y los de entrada,
si los hubiese. Otros, sin embargo, ya son ms dudosos, por lo que la polmica sobre
si deben ser incluidos o no, es ms viva. El traslado al lugar escogido para el esparcimiento puede implicar la necesidad de comer por el camino, o incluso de pernoctar en
l, o al llegar al destino. Pueden ser considerados estos gastos como parte del coste de
disfrutar de los servicios recreativos del lugar? No es fcil adelantar una respuesta en
un sentido inequvoco: al fin y al cabo, en muchas ocasiones la parada en un sitio determinado a comer forma parte de los atractivos de la excursin. Lo mismo puede decirse, a veces, de la necesidad de pasar alguna noche fuera de casa. De ah que se haga
nfasis, en este caso, y para intentar resolver el dilema, en el carcter no discrecional
de los gastos que han de ser incluidos. Es decir, slo se consideran parte del coste de
viaje aquellos que no se buscan porque aaden un componente propio de utilidad a toda
la experiencia, y ello, adems, teniendo en cuenta los costes diferenciales, no los absolutos: quedarse en casa puede hacer innecesaria la visita al restaurante, pero no elimina
la necesidad de alimentarse. Finalmente, conviene no olvidarse del tiempo: tanto el

MTODOS DE VALORACIN DE LA CALIDAD AMBIENTAL

107

invertido en el viaje, como el pasado en el sitio. La consideracin del tiempo plantea


un doble problema: ha de ser incluido como un coste ms? Si es as, cmo se valora?
Comencemos por el tiempo transcurrido en el viaje: el problema radica en que, en ocasiones, el mero hecho de desplazarse hacia el lugar elegido, ya proporciona placer.
Muchas veces se elige incluso la ruta, no necesariamente la ms corta, precisamente
por este motivo. En estas circunstancias no tendra mucho sentido computar esas horas
como una parte del coste de alcanzar el emplazamiento final. Por otro lado, los interminables embotellamientos de la vuelta a casa, despus de disfrutar de un fin de semana fuera, cabe poca duda que generan muy escasa utilidad. Se trata por tanto, al igual
que en el caso anterior, de una cuestin sobre la que no se pueden establecer reglas
concretas y que queda, en gran medida, al buen discernimiento del analista. En cuanto
a la inclusin del tiempo pasado en el lugar de destino como un coste ms, constituye
un tema muy controvertido. Sin aspirar a zanjarlo, podra hacerse el siguiente planteamiento: una vez decidida idealmente la combinacin ocio-consumo que maximiza el
bienestar, la persona se enfrenta con dos tipos de restricciones. Por un lado, la restriccin presupuestaria: debe escoger la cesta de bienes que desee, pero dentro de las posibilidades que le permite la eleccin anterior. Por otro, en cuanto al ocio, la del tiempo:
tiene un nmero finito de horas para ello. Ahora bien, una vez establecidas ambas, slo
tendra sentido incluir el coste de oportunidad de las horas dedicadas al ocio en trminos del salario perdido, si realmente la persona hubiera tenido la posibilidad de trabajar, y ganar ese dinero, durante el tiempo que pasa en el parque4.
Resueltas de una u otra forma las consideraciones anteriores, podra procederse de
la siguiente forma:
En primer lugar, se divide el entorno de influencia del emplazamiento objeto de
estudio en zonas, de tal forma que cada una se caracterice por un determinado
coste monetario de viaje hasta el mismo. Zonas ms alejadas supondran, por
tanto, costes mayores. En la Figura 4.1, por ejemplo, C1 representara el coste
de llegar desde la zona 1 al punto analizado (el coste de llegar desde Cceres
hasta Monfrage, por ejemplo). De la misma forma, C2 sera el coste de llegar
desde la zona 2 (Madrid, Sevilla, Salamanca); C3 desde la zona 3 (Catalua, el
Pas Vasco), y as sucesivamente. Tendramos, por tanto, el precio pagado (gasolina, tiempo) para poder disfrutar de estos servicios recreativos5.
En segundo lugar, se realiza una encuesta entre los visitantes para conocer su
zona de procedencia. Se les pregunta, asimismo, por una serie de caractersticas
socioeconmicas: nivel de renta de la unidad familiar, educacin, nmero y
edad de los hijos, etc. A no ser que se tenga mucha confianza en la respuesta
4

En cuanto al valor econmico del tiempo, se acostumbra a dividir ste entre tiempo de trabajo y tiempo
libre. El tiempo de trabajo se valora de acuerdo al salario-hora de la persona, con el argumento de que ste
refleja su productividad marginal. El valor del tiempo libre se suele aproximar como una fraccin de este salario, con base en el estudio del comportamiento de la persona cuando sta tiene que elegir entre tiempo y
dinero (viajar en autobs o en avin, en tren normal o en el AVE, etc.). El lector interesado en analizar con
mayor profundidad cmo se llevan a cabo estos clculos puede consultar, por ejemplo, Hess et al. (2005) para
una visin general, y Earnhart (2004) para el caso especfico del valor del tiempo en actividades recreativas.
5
Uno de los problemas obvios que plantea este procedimiento es el de dnde considerar que acaba el rea
de influencia del sitio. El riesgo que se corre al ir alejndose progresivamente del mismo es doble: por un lado,
el de que las pautas de comportamiento de los visitantes ms alejados (en cuanto a la duracin de la estancia,
por ejemplo), as como sus motivaciones, difieran sustancialmente de las de los ms cercanos; por otro, la
probabilidad de que los visitantes que vienen de lejos no se limiten a disfrutar del lugar objeto de anlisis,
tambin se hace mucho mayor, lo que, como veremos enseguida, introduce complicaciones adicionales.

108

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

que ofrece la persona con respecto al papel que ha jugado la visita en concreto
en el bienestar derivado de toda la excursin, es ms seguro descartar de la encuesta efectuada a todos aquellos que visitan no slo el parque objeto de anlisis, sino otros emplazamientos de la zona (entornos naturales, histrico-artsticos), porque en estas circunstancias, es muy difcil atribuir a cada uno de los
sitios la parte correspondiente del coste en que se ha incurrido que, en cualquier
caso, se reparte entre todos ellos.
Conocida la poblacin total de cada una de las zonas definidas y el nmero de
visitantes originarios de ella, se construye la propensin media a visitar el parque
para cada zona: simplemente dividiendo el nmero de visitantes por la poblacin
total6. Con ello se obtiene la informacin relativa a la cantidad demandada de
servicios del parque, que se mide en el eje horizontal de la Figura 4.1.
Uniendo ambas informaciones, aparece una nube de puntos que indicarn el
coste de acceder al parque desde cada zona, y el nmero promedio de visitas
por habitante desde cada una de ellas7. Es posible ahora, con los datos obtenidos, ajustar una regresin en la que la propensin media a visitar el lugar sea la
variable dependiente, y el coste de viaje sea la variable independiente. Con ello
se obtiene la curva de demanda agregada de los servicios del parque, tal y como
aparece en la figura (NRS).
Esta curva de demanda implcita es la que permitira valorar, en trminos monetarios, el bienestar que las personas derivan del disfrute de los servicios del sitio: midiendo, para cada grupo, el excedente neto del consumidor (el rea comprendida entre
la curva de demanda, y el precio que se paga). En efecto. Supongamos que la persona A y la persona B son iguales en todo: edad, nivel de educacin, composicin familiar, gustos, renta, etc. La nica diferencia estriba en que mientras que A vive en Cceres, B vive en Bilbao. Dados los costes a los que se enfrentan, B visita Monfrage una
vez al ao (V3) mientras que A lo visita tres (V1). Ahora bien, como son exactamente
iguales, si A viviera en Bilbao tambin hara alguna excursin a Monfrage (una, en
este caso), y pagara por esta nica visita anual lo que B: C3. Esto quiere decir que,
por la primera visita, A hubiera estado dispuesta a pagar C3 euros, y sin embargo, slo
paga C1. Por la segunda visita, hubiera estado dispuesto a pagar lo que una tercera persona de Sevilla, idntica a las anteriores, paga por cada una de las dos que realiza, C2,
y sin embargo, al igual que antes, slo paga C1, ya que todas las visitas le cuestan lo
mismo. De esta forma, la presencia de Monfrage representa para A, por lo menos, los
beneficios que se derivan de tener ms barato el acceso a un entorno (y a unos servicios),
por los que hubiera estado dispuesto a pagar ms de lo que paga. sta es la diferencia
que se denomina el excedente del consumidor. Volviendo a la Figura 4.1, en su caso, y
en el de todos los que como ella viven en Cceres, ste vendra dado por el rea C0SC1.

6
Podra haberse utilizado, alternativamente, el anlisis de las tasas de participacin, realizando la encuesta por zonas y averiguando la frecuencia de visitas al mismo desde cada una de ellas.
7
El supuesto implcito que se encuentra detrs de este procedimiento es el de que la persona reacciona
de la misma forma a cualquier cambio en el coste de disfrutar de los servicios del emplazamiento, y por ello
pueden todos resumirse en uno solo: el coste de viaje. La validez de este supuesto, sin embargo, no puede
aceptarse sin mayores matizaciones. Bell y Leeworthy (1990), por ejemplo, analizan la distinta influencia de
los costes de viaje y los costes de alojamiento; mientras que Loockwood y Tracy (1995) muestran cmo una
cada de los gastos de estancia puede muy bien traducirse en una reduccin en el nmero de visitas (menos
viajes pero estancias de mayor duracin).

MTODOS DE VALORACIN DE LA CALIDAD AMBIENTAL

109

C
C0

C3

C2

S
C1
BMg

V3

V2

V1

Figura 4.1.

Para los madrileos, por el rea C0RC2, y as sucesivamente8. La introduccin en la


encuesta de algunas preguntas relativas a las caractersticas socioeconmicas de la familia; la valoracin de determinados atributos del emplazamiento elegido; las actividades realizadas en l; o los emplazamientos que el entrevistado considerara como alternativas, permitiran, una vez especificada la funcin de demanda, analizar el valor de
un cambio en la calidad del emplazamiento. Por ejemplo, cualquier mejora (un centro
de interpretacin) desplazara la curva de demanda hacia fuera, mientras que un deterioro (la congestin), la desplazara en direccin al origen, con lo que el anlisis de las
modificaciones producidas en el excedente del consumidor permitira valorar econmicamente este cambio cualitativo.
El mtodo del coste de viaje, como no podra ser de otra forma, tiene algunos problemas. Podran agruparse en cuatro grandes grupos:
En primer lugar, los derivados de la unidad de medida que se utiliza para reflejar la demanda. En efecto, sta suele expresarse a travs del nmero promedio
de visitas al lugar, a lo largo de un ao9. Ahora bien, no es lo mismo pasar una
tarde en el sitio, que un fin de semana, o que una semana. Y sin embargo, todas
estas alternativas quedaran registradas como una nica visita. Podra, alternativamente, contabilizarse el nmero de das pasados en el lugar, pero aparecera
un problema simtrico al anterior: no es lo mismo quince das de una vez, que
8

C0 es el llamado precio de exclusin: un coste tan alto de alcanzar el sitio, que nadie lo visita.
Tomar el ao natural como perodo de referencia ha sido la prctica habitual. Algunos autores, sin
embargo, realizan el anlisis contemplando perodos de tiempo ms largos, lo que permite incluir un proceso
de aprendizaje (Englin y Shonkwiler, 1995).
9

110

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

quince visitas de un da. El dilema sobre cul de las medidas utilizar no tiene
fcil solucin y, en la prctica, lo que se hace es estimar distintas funciones de
demanda: para los visitantes en el da, los de fin de semana, y los de una semana o ms, ya que el perfil de los visitantes en cada caso, y sus motivaciones,
suelen variar.
El distinto comportamiento de los visitantes habituales con respecto a los visitantes ocasionales. Podra darse el caso, por ejemplo, de que una persona que
visite el sitio por primera vez, y encuentre muy satisfactoria la experiencia, no
repita, porque lo que le interesa es seguir conociendo otros lugares: del mismo
modo que a usted puede haberle encantado una pelcula, sin que ello signifique
que volver a verla cada vez que vaya al cine. Caso distinto es el del visitante
habitual, que encuentra satisfactorio el sitio para la realizacin de una serie de
actividades y repite: como se repite la salida a un determinado restaurante, o la
audicin de una sinfona. Los motivos de la demanda difieren, por lo que se
justificara concederles un tratamiento diferencial, ya que, efectivamente, pueden responder a distintas motivaciones10.
En tercer lugar, no hay que olvidar que la decisin que ha tomado, o piensa tomar, la persona o familia analizada, es ms compleja de lo que parece. En efecto, supongamos que se est analizando el posible impacto de alguna medida que
afecta a la calidad de los servicios ofrecidos por un determinado espacio natural:
la reduccin de la congestin. El analista sabe que se traducir en un desplazamiento de la funcin de demanda. Ahora bien, para poder cuantificar con mayor
precisin este impacto, conviene recordar que el cambio incide sobre una funcin de decisin (la del visitante potencial), que est compuesto por cuatro tipos
de decisiones encadenadas. Para empezar, la persona ha de decidir sobre si participa en la actividad que se le ofrece (visitar un entorno natural para hacer senderismo). A continuacin, debe seleccionar el sitio. Una vez escogido ste, decidir, en tercer lugar, sobre la frecuencia con que lo visitar. Por ltimo, tendr
que decidir la duracin de cada una de estas visitas. El cambio que se plantea
puede incidir sobre todos y cada uno de estos eslabones, por lo que, tal y como
se analizar en el epgrafe siguiente, se hace necesario modelizar toda la secuencia de decisiones (Loomis, 1995).
Finalmente, el que provoca el hecho de que el analista atribuye al visitante el
coste de haber accedido al lugar: computa los kilmetros y el tiempo, y deduce
el coste correspondiente. Este proceder, sin embargo, implica un doble riesgo.
Por un lado, es probable que el analista no impute todos los costes en los que
se ha incurrido para disfrutar de la experiencia (y que tampoco lo haga el propio
afectado)11. Por su parte, es casi seguro que el visitante tendr una visin muy
10

Algunos autores distinguen, de hecho, cuatro tipos de visitantes con comportamientos diferenciados:

Visitante puro, cuyo nico objetivo era el lugar analizado.


Visitante multipropsito, que inclua la visita al sitio estudiado como una parte de un paquete de
visitas ms amplio.
Visitante de paso, que hace una parada incidental en el sitio.
Veraneante (en sentido amplio): persona que est de vacaciones en la zona, y visita de vez en cuando el lugar.
11
La depreciacin del vehculo, por ejemplo, debera incluirse como un coste ms? Lo normal es que
el vehculo se deprecie con el paso del tiempo, con independencia de que se haga o no el viaje en cuestin.
Pero y si se ha escogido un modelo ms costoso y con ms prestaciones, precisamente para poder efectuar
este tipo de desplazamientos? Aunque el gasto se realiz en el pasado, la mayor depreciacin diferencial del

MTODOS DE VALORACIN DE LA CALIDAD AMBIENTAL

111

distinta de las cosas. Si se le pregunta por lo que le ha costado llegar hasta all,
es ms que probable que su respuesta no tenga nada que ver con la cantidad que
le atribuye el analista. Puede que slo compute el coste de la ltima vez que
repost gasolina, pero lo cierto es que posee una informacin crucial, de la que
carece quien le entrevista: sabe mejor que nadie el coste de oportunidad de su
tiempo. Por todo ello, los estudios ms recientes incluyen preguntas relativas al
coste percibido por el visitante, as como a su opinin con respecto al desplazamiento (agradable-desagradable): de esta forma se puede decidir con mayor
conocimiento de causa la inclusin o no como un coste del tiempo invertido en
el viaje12.
En cualquier caso, conviene no perder de vista el hecho de que el alcance de estas
crticas depender, fundamentalmente, del uso que se quiera dar a la informacin obtenida mediante la aplicacin del mtodo. No cabe duda de que si se quisiera afinar
mucho en el anlisis de los posibles cambios producidos en el excedente del consumidor, habr que tomar con muchas reservas los resultados obtenidos. Ahora bien, si de
lo que se trata es de comparar rdenes de magnitud y de conocer las caractersticas
esenciales de la funcin de demanda, el mtodo del coste de viaje ofrece una informacin ciertamente relevante.

4.1.4. Modelos de utilidad aleatoria


El mtodo del coste de viaje es muy til para calcular el valor econmico de los servicios recreativos que proporciona un determinado entorno natural, pero es slo un primer paso para descubrir las caractersticas de la demanda con respecto a estos servicios
recreativos. En ocasiones, sin embargo, la gestin de un determinado emplazamiento
natural desde un punto de vista turstico, requiere conocer cules son las caractersticas
de dicho emplazamiento que resultan ms atractivas para cada tipo de visitante, de forma que pueda adoptarse una poltica turstica acorde con los objetivos del planificador.
En este sentido le resultara de gran utilidad conocer qu peso tuvo cada una de estas
caractersticas o atributos del espacio natural en la decisin final de visitarlo: cmo
aumentara o disminuira la probabilidad de que una determinada persona visite el sitio
en cuestin si se cambia la cantidad o calidad de uno de estos atributos. Los modelos
de utilidad aleatoria (random utility model: RUM) tratan, precisamente, de dar respuesta a este interrogante.
vehculo debera imputarse como un coste ms del disfrute de la experiencia. Lo mismo podra decirse de los
prismticos, el equipo de esqu o el tiempo invertido leyendo una gua sobre el sitio que se va a visitar.
12
Existen, asimismo, una serie de problemas economtricos derivados de la eleccin de la variable en
que se expresa la demanda. El nmero de visitas es una variable discreta. Adems, como ya se mencion, se
suele trabajar nicamente con los que visitan el sitio, dejando fuera a los que son usuarios potenciales (tienen
una demanda positiva de los servicios del parque, pero el precio actual es demasiado alto), por lo que la
variable dependiente es una variable truncada. Si en la muestra se incluyeran personas que no han estado en
el sitio (cuando se trabaja con tasas de participacin, por ejemplo), la variable dependiente dejara de estar
truncada, pero pasara a estar censurada (mltiples respuestas con valor cero: no visitas), lo que tambin
acarrea las correspondientes dificultades economtricas. Todo ello, como es natural, introduce sesgos en la
estimacin cuando sta se realiza por mnimos cuadrados ordinarios. Para resolver este problema, se suele
acudir a la estimacin de coeficientes de mxima verosimilitud, con ayuda de los modelos de transformaciones probit o logit (Hellerstein, 1992).

112

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Estos modelos son herramientas complejas, que plantean numerosos retos de carcter metodolgico y operativo, adems de forzar a un esfuerzo notable por parte del
analista para comunicar los resultados con sencillez. En las lneas que siguen se tratar
de exponer sus elementos fundamentales de la manera ms sencilla posible.
Existen dos enfoques bsicos para enfrentar el problema planteado:
El primero de ellos se basa en la descripcin detallada del producto para el que
desean realizarse las predicciones de demanda: una playa, por ejemplo. En este
caso, el nfasis de la fase de diseo del estudio debe recaer precisamente sobre
la descripcin precisa del bien en cuestin sobre el que se quiere estimar la demanda potencial.
En el segundo enfoque, el bien de inters se percibe nicamente como uno entre
otros muchos, que difieren en la posicin que ocupan en la estructura de preferencias de la persona, en funcin de una serie de rasgos clave (atributos) del
activo: esta playa dentro de un conjunto ms amplio de posibilidades vacacionales. Aqu, el nfasis de la fase de diseo est en definir cuidadosamente caractersticas de los activos para desarrollar una descripcin de la oferta en su
conjunto sobre la que la persona pueda revelar sus preferencias. En esta segunda aproximacin pueden distinguirse, a su vez, dos variantes: se pueden mostrar
todas las descripciones de activos de una vez (anlisis conjunto); o se pueden
presentar conjuntos de opciones excluyentes (anlisis experimental de eleccin
o experimental choice analysis).
El segundo enfoque no exige una descripcin tan precisa de un activo concreto, sino
mayor rigor en la definicin de las caractersticas de los bienes (los llamados atributos)
que se emplean para describir los diferentes conjuntos de eleccin: actividades que se
pueden realizar (buceo, surf), tipo de alojamiento, distancia, precio, etc. En este caso,
la metodologa empleada consiste en utilizar un cuestionario en el que se le presentan
a la persona distintas combinaciones de atributos y niveles de los mismos, para que
elija entre ellos, sobre la base de un experimento de eleccin convenientemente diseado13.
Para llevar a cabo un estudio de estas caractersticas es preciso conocer dos tipos
de informacin: por un lado, la estructura de preferencias de las personas y, por otro
lado, los atributos que caracterizan cada una de las ramas del rbol de preferencias y el
vnculo existente entre dichos atributos. A su vez, para garantizar la consistencia interna del anlisis (en trminos microeconmicos) es conveniente conocer los vnculos con
otras categoras de bienes y servicios as como respecto a la presencia de una restriccin presupuestaria (y previsiblemente frente a una restriccin de carcter temporal).
Los pasos bsicos de la aplicacin de este mtodo son:
Identificacin del conjunto de atributos relevantes de los diferentes espacios
naturales.
Seleccin de la unidad de medida para cada atributo.
13
De hecho, el anlisis experimental de la eleccin no es ms que una ampliacin del anlisis conjunto,
en el que se pretende representar preferencias o juicios individuales sobre estmulos multiatributo. En la
prctica, por lo tanto, cualquier ejercicio de valoracin contingente, como los que se analizarn a continuacin, con formato dicotmico o aplicaciones del mtodo del coste de viaje con eleccin discreta, siguen la
estructura de un modelo de utilidad aleatoria.

MTODOS DE VALORACIN DE LA CALIDAD AMBIENTAL

113

Especificacin del nmero y magnitud de los niveles de atributos.


Diseo experimental.
Diseo del cuestionario.
Estimacin del modelo de utilidad aleatoria.
Simulacin de la eleccin (mediante el empleo de los parmetros estimados).

Los requisitos de informacin de un modelo de estas caractersticas son los siguientes. En primer lugar, es preciso disponer de informacin sobre los atributos de las alternativas elementales, y sobre el rbol de utilidad mediante el que se describe el proceso de decisin del turista: salgo o no salgo de vacaciones, salgo una semana o dos,
voy a la playa o a la montaa, me quedo en el pas o viajo fuera, etc. Adicionalmente,
para garantizar la consistencia interna del anlisis, es preciso conocer los vnculos con
otras categoras de bienes y servicios, as como la presencia de una restriccin presupuestaria y temporal.
A la vista de las alternativas, el mtodo de eleccin directa sobre atributos, es decir
el modelo de utilidad aleatoria, permite entender y modelizar cmo los individuos evalan los atributos de cada alternativa y eligen entre ofertas en competencia.
Sin embargo, podra darse el caso de que una persona cualquiera no optara por la
que aparece como la alternativa preferida a ojos del analista. Esta aparente anomala
podra explicarse mediante la incorporacin de un elemento aleatorio, como un componente ms de la funcin de utilidad de la persona en cuestin. De ese modo, una
funcin de utilidad aleatoria descompone la utilidad real (U, inobservable) asociada a
una persona (i) y una alternativa de eleccin concreta, en dos componentes, un componente conocido (sistemtico) de la misma (Vi) y un trmino de error (e, componente
aleatorio), tal como:
Ui  Vi ei

(4.1)

La presencia de este componente aleatorio permite realizar juicios probabilsticos


respecto al comportamiento del turista, de ah que el inters de este anlisis resida en
modelizar la probabilidad de que el turista elija una alternativa concreta (i) entre un
conjunto de opciones factibles (Z):
P (i Z)  Pr (Ui  Uj)  Pr (Vi ei)  (Vj ej), j Z

(4.2)

El componente sistemtico de la utilidad es el que puede explicarse en funcin de


las caractersticas o atributos del bien. Ahora bien, la capacidad del analista para capturarlo depende de sus propias percepiones sobre cmo estructuran los turistas su proceso de decisin y la identificacin de aquellos factores que deberan ser incluidos en
cada uno de los dos componentes de la funcin de utilidad. Esto permite entender que
no haya un modelo de utilidad aleatoria igual a otro, cuando se pretende modelizar la
misma decisin. Una vez identificados esos factores es preciso especificar cmo se
combinan estas variables para construir preferencias. Es decir, ser el momento de proponer una funcin de utilidad para especificar la relacin formal entre las variables
explicativas y la decisin misma. Sin perder en generalidad, el componente sistemtico de la funcin de utilidad puede expresarse como una funcin lineal en los parmetros de las variables explicativas:
Vi  b' Xi

(4.3)

114

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Se estima, por tanto, un vector de parmetros b' asociados a las variables explicativas de la decisin.
A partir de este punto, se trata de estimar un modelo de eleccin probabilstica a
travs de diferentes supuestos sobre la distribucin de los errores (es decir, del componente aleatorio)14. El componente sistemtico (o media) de la utilidad puede ser identificado, y sus parmetros estimados, a partir de un cuestionario para identificar en qu
medida las decisiones varan en respuesta a diferencias en los atributos de cada alternativa y a diferencias individuales.
En realidad, el objetivo ltimo de estimar el modelo de eleccin es obtener estimadores no sesgados del vector de parmetros b, que contiene las utilidades marginales
de los atributos. Si hay una ventaja del modelo elegido es precisamente la riqueza de
la especificacin. En concreto, es posible identificar parmetros que no podran ser
estimados en modelos ms sencillos (por ejemplo, debido a efectos de orden superior,
interacciones entre variables, diferencias individuales). Ahora bien, el analista debe
prestar especial atencin en la especificacin del modelo al trmino de error. El modelo ms comn (el Logit multinomial) asume que el error se distribuye uniformemente
entre las alternativas y los individuos. La literatura seala, sin embargo, la conveniencia
de emplear especificaciones ms complejas de la matriz de covarianzas de la distribucin de error, con modelos tales como el Probit multinomial y Logit multinomial en su
versin anidada, si bien las restricciones en los recursos financieros pueden forzar a
obviar estas opciones15.

4.1.5. El mtodo de los precios hednicos


Continuando con el anlisis de las posibilidades que ofrecen las relaciones de complementariedad existentes entre algunos bienes ambientales y determinados bienes privados, se presentar, a continuacin, uno de los mtodos ms populares de valoracin de
intangibles. El marco terico es idntico al del mtodo del coste de viaje, pero, en este
caso, el bien ambiental conforma una de las caractersticas del bien privado.
Como se apunt un poco ms arriba, muchos bienes no tienen un nico valor de
uso, sino que son bienes multiatributo: satisfacen varias necesidades al mismo tiempo,
o la misma necesidad de formas diferentes (recuerde el lector el ejemplo del automvil). Los llamados precios hednicos intentan, precisamente, descubrir todos los atributos del bien que explican su precio, y averiguar la importancia cuantitativa de cada uno
de ellos.
Uno de los casos ms obvios y, por tanto, ms utilizados en la literatura, es el de la
vivienda. Cuando se adquiere una casa, en efecto, no slo se estn comprando una serie
14
Una distribucin normal de dos variables conduce a emplear el modelo binario Probit, cuya generalizacin para mltiples variables es el modelo Probit multinomial de eleccin discreta; una distribucin Gumbel conduce a emplear el modelo Logit multinomial; y una distribucin de valor extremo generalizado fuerza a recurrir a un modelo Logit multinomial anidado (McFadden, 1981).
15
Existe una tendencia a creer que el trmino de error en modelos de eleccin directa con atributos podra explicarse en trminos de covarianzas que impactan la magnitud de los elementos de la matriz de covarianzas. Por ejemplo, Swait y Adamowicz (1997) demuestran que la complejidad del escenario de decisin
tiene influencia sobre la magnitud de la varianza del trmino de error y Cameron y Englin (1997) muestran
que la varianza de las medidas de bienestar depende sistemticamente de la experiencia previa del encuestado con el bien en cuestin. Es imprescindible, al mismo tiempo, identificar fuentes de heterogeneidad en las
preferencias (renta, educacin, actitudes hacia cuestiones ambientales) que podran ocasionar diferencias
sustanciales de comportamiento (Boxall y Adamowicz, 2002).

MTODOS DE VALORACIN DE LA CALIDAD AMBIENTAL

115

de metros cuadrados de una determinada calidad, sino que tambin se est escogiendo
un entorno, que tiene una serie de propiedades, tanto con respecto al barrio como con
respecto a la calidad del medio ambiente que la rodea. En trminos muy sencillos, si
se encontraran dos viviendas iguales en todas sus caractersticas excepto en una, la dotacin de zonas verdes por ejemplo, la diferencia de precio entre ellas reflejara el valor
de este atributo que, en principio, carece de un precio explcito de mercado.
sta es la idea que vamos a explorar ms detenidamente. Formalicemos para ello
el problema. Supongamos un bien privado h, miembro del conjunto de la clase de bienes Y: una vivienda determinada. Su precio (Ph) ser una funcin del conjunto de caractersticas que posee:
Ph  fh(Sh, Nh, Xh)

(4.4)

expresin en la que:
Sh = Sh1,,Shn,  es el vector de caractersticas estructurales de la vivienda: metros
cuadrados, materiales de construccin, zonas comunes, terraza, ascensor, chimenea, nmero de baos.
Nh = Nh1,,Nhm,  es el vector de caractersticas del vecindario: dotacin de comercios, colegios, centros recreativos, composicin de la poblacin,
nivel de seguridad ciudadana, proximidad del centro comercial.
Xh = Xh1,,Xhq,  es, finalmente, el vector de caractersticas ambientales del entorno:
calidad del aire y del agua, nivel de ruido, proximidad de zonas
verdes, de la playa en su caso, vistas.
Esta agrupacin, como cualquier otra, tiene algo de arbitraria: algunas caractersticas podran catalogarse tanto en un grupo como en otro. No es eso lo importante. Lo
fundamental es que queden recogidas todas aquellas relevantes a la hora de escoger la
vivienda y explicar su precio. Ahora bien, una vez especificada la ecuacin (4.4), su
derivada parcial con respecto a una cualquiera de las caractersticas (tPh /tZhj, por ejemplo), indicara la disposicin marginal a pagar por una unidad adicional de la misma:
su precio implcito.
El primer problema que se plantea es el de especificar y estimar la ecuacin (4.4),
llevando a cabo una regresin entre el precio observado de las viviendas y las propiedades mencionadas, utilizando para ello la forma funcional que produzca un mejor
ajuste. La especificacin de la ecuacin (4.4) es, pues, un problema emprico, de no
fcil solucin, pero que tiene claras implicaciones en cuanto a la valoracin de las caractersticas analizadas16. Una vez especificada la ecuacin correspondiente, la estimacin de sus parmetros a partir de los datos puede hacerse de dos formas:
A travs de un anlisis diagonal, o cross section, en el que se analiza un conjunto determinado de viviendas en un instante del tiempo, y se recogen tanto
sus precios como sus diferentes caractersticas.
16
Lo normal, en la literatura, es trabajar con especificacin de funciones no lineales (logartmica, semilogartmica, cuadrtica, exponencial, transformacin Box-Cox, etc.). Ello supone que el precio implcito de
cada caracterstica cambia con la cantidad de referencia de la misma. Lo interesante, en este caso, es analizar
el comportamiento que se asume, al hacerlo, con respecto al precio implcito del atributo ambiental.

116

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Mediante un anlisis temporal, en el que se estudia cmo cambia el precio de


una determinada vivienda, o conjunto de viviendas, al ir variando la calidad de
alguno de los bienes ambientales de la zona (con la construccin de un aeropuerto en las proximidades, por ejemplo).
La especificacin y estimacin de la ecuacin (4.4) es, sin embargo, apenas un primer paso, ya que presenta la configuracin de equilibrio del mercado, pero no las curvas de demanda de las distintas personas, lo que puede ser importante en funcin de
los objetivos perseguidos en el anlisis.
En efecto, las personas no son iguales, no todas tienen la misma demanda con relacin a los bienes ambientales, y se pueden cometer algunos errores si no se matiza la
informacin obtenida.
Por ejemplo, analicemos lo que ocurre en la Figura 4.2.
Vemos en ella cmo el precio de una vivienda de determinadas caractersticas
(normalizada), P, es una funcin positiva de la dotacin de parques de la zona (X).
La curva DD (tP/tX) de la parte inferior de la figura muestra precisamente el precio
implcito de las zonas verdes, tal y como lo determina el mercado: el diferencial de
precio que hay que pagar por un piso de estas caractersticas, al aumentar los metros
P
P = f(x)

0
tP
tX

X0

X1

B
D
DPj

C
DPi
0

X0

Figura 4.2.

X1

MTODOS DE VALORACIN DE LA CALIDAD AMBIENTAL

117

cuadrados de zonas verdes en la vecindad. Supongamos que, siendo la situacin inicial


la caracterizada por una dotacin X0, se abre un nuevo parque, y nos trasladamos a X1.
Sera correcto afirmar que el beneficio de la medida, y por tanto el valor implcito de
la mejora ambiental, podra aproximarse analizando la curva DD (la funcin de demanda de parques de acuerdo al precio hednico de la vivienda) y comparando el valor del
excedente del consumidor agregado en la situacin original y en la final? Depende, ya
que no todas las personas son iguales, ni tienen la misma renta. En la situacin inicial,
las personas que ocupaban el piso (la familia i) se encontraban en equilibrio: pagaban
por las zonas verdes, en el margen, exactamente lo que estaban dispuestos a pagar por
ellas (DPi). A la izquierda de A, el precio de los parques es inferior a esta disposicin, mientras que a la derecha la supera: A es pues un punto de equilibrio. Por ello, si
se les propusiera aumentar el consumo hasta X1, la respuesta es que estaran dispuestos
a pagar por ello una cantidad X1C, pero no ms: eso es lo que dice su curva de demanda implcita. En el mercado, sin embargo, la adicin de esos metros de zona verde
nuevos ha elevado el precio del piso en una cuanta mayor (X1B). Por qu? Porque hay
familias cuya demanda de zonas verdes es mayor (DPj): matrimonios con hijos pequeos, por ejemplo. Y ellos tambin estn en equilibrio, en el mercado, pagando por las
zonas verdes exactamente su disposicin a pagar por ellas: DPj, en el punto B. Al fin y
al cabo, la curva de demanda de zonas verdes estimada con ayuda de los precios hednicos de las viviendas no es sino el lugar geomtrico de los puntos de equilibrio de las
distintas curvas de demanda individuales, pero no indica cul es la demanda de cada
grupo, familia o persona. Esto depende de sus gustos, de sus caractersticas socioeconmicas, de su renta, etc.
Si se quisiera averiguar, por tanto, lo que cada persona o familia valora el cambio,
se hara necesario no slo conocer la funcin de precios hednicos implcita en el mercado, sino derivar la verdadera funcin de demanda de cada grupo, en funcin de sus
caractersticas17. Se hara necesario, pues, llevar a cabo una segunda estimacin estadstica, en la que los precios marginales implcitos obtenidos al estimar la funcin de
precios hednicos (Px) fuesen la variable dependiente, y las caractersticas socioeconmicas de la poblacin (renta, edad, nivel de educacin, estado civil, nmero y edad de
los hijos, etc.), las variables independientes, en una estimacin simultnea de segundo
orden. Con ello se lograra estimar la funcin implcita de demanda de los atributos
buscados, en funcin de todas estas variables18.
17

A no ser que se haga un supuesto simplificador bastante fuerte, aunque no por ello menos utilizado:
si todas las economas domsticas tienen la misma funcin de utilidad, e idntico nivel de renta, su disposicin marginal a pagar es la misma, y la funcin estimada de los precios hednicos sera la funcin inversa
de demanda de todas ellas.
18
La prctica tradicional de proceder con esta segunda estimacin en las mismas condiciones en las
que se haba realizado la primera no tard, sin embargo, en chocar con un obstculo importante: al utilizar
el mismo colectivo de personas para llevarla a cabo, poda quedar invalidado todo el resultado del ejercicio.
Se argumentaba, en efecto, que las personas cuyas caractersticas se tomaban ahora en cuenta, ya haban
expresado en el mercado sus preferencias por un tipo determinado de viviendas (funcin de dichas caractersticas), y que, por tanto, este segundo ejercicio de inferencia estadstica no podra sino duplicar los resultados del primero, al no incorporar nueva informacin (Brown y Rosen, 1982). Para resolver esta dificultad
se necesitaba introducir alguna informacin adicional no contemplada en la primera de las inferencias estadsticas realizadas, por lo que se recomendaba acudir a un modelo en el que se utilizaran ciudades distintas, entre las que la movilidad de la poblacin no fuera perfecta. De esta forma, podran explicarse las diferencias en el precio de las caractersticas de la vivienda encontradas entre ellas, y reflejadas en las
distintas funciones de precios hednicos estimadas, con base en las diferencias en la composicin de la
poblacin de cada ciudad. Ahora s, esta segunda inferencia estadstica se apoya en una informacin adicional, no contenida en la primera, y los resultados as obtenidos podran ser considerados vlidos. Algunos

118

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Ahora bien, volviendo al tema de la utilidad de estas estimaciones, si de lo que se


trata es de estimar los beneficios (o perjuicios) que causa una determinada medida con
respecto a un bien ambiental, y no la demanda del mismo por parte de los distintos
grupos sociales, la situacin es un poco ms complicada. En efecto, una vez que se ha
alcanzado la nueva situacin de equilibrio, y se han ajustado los precios de mercado a
la mejora en la calidad ambiental, quienes van a disfrutar del nuevo entorno son los
recin llegados, que tienen una demanda por el bien ambiental superior a los antiguos
residentes. Si las preferencias hubieran sido iguales, el rea que queda por debajo de la
curva del precio hednico de la vivienda entre los dos puntos relevantes (X0 y X1 en la
Figura 4.2) representara la ganancia de bienestar experimentada con la mejora. Al no
ser as, y tener curvas de demanda diferentes (DPi y DPj), se presenta el problema de
cul de ellas seleccionar para calcular el rea correspondiente (el valor de su integral
entre los dos puntos mencionados). Cuando los cambios son marginales (X0 y X1 estn
muy prximos), el problema no es muy grave, pero cuando son sustanciales (como en
la figura), la diferencia puede ser notable. La literatura carece, hoy por hoy, de una
respuesta clara a esta interrogante.
Un problema diferente es el de quin se beneficia del cambio. Cuando el mercado inmobiliario se ajusta inmediatamente a la nueva situacin de equilibrio, y los precios reflejan desde el primer momento la mejora, los beneficiarios del cambio no son
ya los inquilinos: ellos (los originales, o unos nuevos) vuelven a estar en equilibrio, ya
que pagan por la mejora exactamente lo que estaban dispuestos a pagar. Quien realmente se ha beneficiado es el dueo del apartamento que, sin haber movido un dedo, ha
visto cmo uno de sus activos (el piso) se ha revalorizado. Y la cuanta del beneficio
que experimenta es precisamente sa: la revalorizacin neta producida en la vivienda,
descontando cualquier aumento en la fiscalidad que ello suponga (Bartik, 1988).
El mtodo basado en los precios hednicos para la valoracin econmica de bienes
ambientales ofrece, sin embargo, algunas limitaciones tanto en lo referente a los supuestos necesarios para su validez como en lo referente a su mbito de aplicacin, que
conviene tener en cuenta.
El supuesto de la movilidad. En primer lugar, en efecto, es fundamental sealar
que para que el mtodo tenga plena validez, y el mercado permita inferir los
precios hednicos con fiabilidad, es esencial que todas las personas demandantes potenciales puedan expresar su disposicin a pagar por el cambio. La persona, llegado el caso, ha de ser lo suficientemente mvil como para cambiarse a
otra zona, donde el nivel de contaminacin sea distinto y ms acorde con sus
preferencias. En ausencia de movilidad, la persona no tiene eleccin y, por lo
tanto, los precios de los bienes de mercado no reflejan enteramente el cambio
producido. Este caso puede aparecer cuando existen mercados segmentados.
Supongamos, a modo de ilustracin, que en una ciudad hay dos barrios claramente diferenciados (por razones de raza u origen social de la poblacin), entre
los que el trasvase de poblacin es inexistente. Una mejora uniforme en las
condiciones de uno de ellos (por ejemplo, el cierre de una instalacin industrial
particularmente peligrosa que afectaba a la seguridad de todas las viviendas por
autores, como Goodman (1989), han recomendado el uso del anlisis factorial (factorial survey) para la
estimacin de estas funciones de demanda individuales fuera del punto de equilibrio de mercado. Sin
embargo, el procedimiento no est exento de problemas: vase Freeman (1991) y la respuesta del propio
Goodman (1992).

MTODOS DE VALORACIN DE LA CALIDAD AMBIENTAL

119

igual), no quedara reflejada en los precios, debido a que la falta de movilidad


impide a la poblacin del otro distrito expresar su disposicin a pagar por
ella. Cuando esta movilidad no existe, los precios hednicos de las viviendas no
reflejarn enteramente su dotacin de bienes ambientales.
Los costes de transaccin no han de ser prohibitivos. En efecto, la persona que
se encuentra con la aparicin de un deterioro ambiental serio en el entorno de
su vivienda, puede remediarlo mudndose a otra casa similar pero no sujeta a
contaminacin. Estara dispuesta a pagar una cantidad determinada (x) por librarse de ella, pero si el coste de cambiar de casa (los costes de transaccin)
resulta ser un poco mayor que esa cantidad (x 1), no dar el paso y, al no modificar su comportamiento, no expresar su valoracin de lo ocurrido, y el mercado no recoger sus preferencias. Ahora bien, en la prctica, los gastos que
conlleva cambiar de vivienda pueden ser muy altos (anuncios, tiempo de bsqueda, mudanza, impuestos, plusvalas, notara, asesora jurdica, escrituras, etc.),
lo que dificulta la aplicacin del mtodo.
4.1.5.1. Los salarios hednicos
La tcnica de los precios hednicos no tiene por qu circunscribirse al mbito de los
precios de algunos bienes de consumo final. Al igual que el precio de la vivienda es
una funcin de los atributos de todo tipo de la misma, el salario de equilibrio de un
determinado puesto de trabajo tambin ser una funcin de sus caractersticas. ste es
el punto de partida para la construccin de la funcin de los salarios hednicos. La
teora indica, en efecto, que el salario de equilibrio de un puesto de trabajo determinado (Wh) es una funcin de muchas variables, tal y como aparece reflejado en la siguiente ecuacin:
Wh  fh(CHh, Eh, Sh, Rh)

(4.5)

expresin en la que:
CHh  es el vector de los requerimientos de capital humano (nivel de estudios, experiencia) del puesto de trabajo.
Eh  es el vector de las caractersticas del entorno: tamao de la ciudad, atractivo del
barrio.
Sh  es el vector de caractersticas sindicales: presencia y tamao de los sindicatos
ms representativos en el sector.
Rh  es el vector de caractersticas que tienen que ver con variables como la temperatura, salubridad y, sobre todo, riesgo asumido al desempear la funcin correspondiente.
Debera ser posible, por tanto, acudiendo a la observacin estadstica de la evidencia al respecto, estimar una funcin de los salarios hednicos. Con ello se abre una
nueva posibilidad de valoracin de intangibles, ciertamente importante. En efecto, la
derivada parcial del salario con respecto a cualquiera de las variables relevantes, indicar la disposicin marginal a pagar (a travs de la aceptacin de un salario mayor o
menor), por disponer de una unidad adicional de esa caracterstica. Esta posibilidad que
abren los salarios hednicos ha sido utilizada en dos contextos diferentes.

120

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

En primer lugar, para valorar determinados bienes ambientales. En efecto, la calidad


de vida de un entorno, un barrio o una ciudad, por ejemplo, puede verse reflejada en el
menor salario que una persona estara dispuesta a aceptar con tal de trabajar en ella.
Combinando la informacin obtenida del precio de la vivienda (tanto ms cara cuanto
ms agradable la ciudad), con la que proporcionan los salarios hednicos (tanto menor
cuanto ms atractiva), algunos autores han elaborado ndices de calidad de vida de las
distintas ciudades. Los ndices as construidos tienen la doble ventaja de que no dejan
que sea el analista quien escoja las variables relevantes, y su ponderacin, para llevar a
cabo el ejercicio; y de que proporcionan una ordenacin cardinal de las ciudades analizadas (informan no slo sobre el puesto que cada una ocupa, sino sobre la distancia que
media entre ellas: la cantidad de dinero adicional que, en trminos de un menor salario
y un mayor alquiler, hay que pagar para vivir en una u otra).
En segundo lugar, y de mucha mayor relevancia, los salarios hednicos han sido
utilizados para descubrir el valor monetario de una vida estadstica, fundamental a la
hora de analizar los impactos de cambios en la calidad ambiental sobre las tasas de
mortalidad de la poblacin afectada. El tema, obviamente, es muy delicado. Sin pretender ofrecer sino una breve pincelada sobre el mismo, podra plantearse como sigue.
Obsrvese la ecuacin (4.5). Supongamos que se ha especificado y estimado correctamente, y que ello permite derivar el valor tWh /tRi, siendo Ri la variable riesgo: la probabilidad de muerte asumida al desempear ese puesto de trabajo en las condiciones
pactadas: por ejemplo, dirigir los trabajos de una empresa constructora de obras pblicas en un pas particularmente peligroso, o limpiar cristales de una torre de oficinas, en
el exterior, a treinta metros de altura. Supongamos, para simplificar el argumento, que
el ingeniero que dirige una obra similar en Espaa, o el operario que limpia cristales a
ras de suelo, tienen una probabilidad de muerte, por hacerlo, de cero. Sin embargo, si
se van al otro pas, o se suben al piso treinta, esta probabilidad pasa a ser de un uno por
mil. Asumir este riesgo viene compensado por la cantidad tWh /tRi. Si se multiplicara
esta cantidad de dinero por mil, el resultado sera lo que hara falta para convencer a un
colectivo de mil personas de que aceptaran colocarse en una situacin tal, que una de
ellas perdiera la vida. ste es el valor econmico de una vida estadstica. Estadstica
quiere decir en este contexto, simplemente, que se desconoce su identidad. De hecho,
lo que este valor refleja es la compensacin exigida por un determinado colectivo para
aceptar un incremento marginal en su probabilidad de muerte, no lo que se necesitara
para que una persona determinada aceptara perder la vida. El mtodo se apoya en el
hecho de que ninguna de las personas que asume el riesgo sabe quin va a ser finalmente el damnificado. Cuando de lo que se trata es de analizar un empeoramiento de la
calidad ambiental, que se traducir en un aumento de las tasas de mortalidad, es probable que estas vidas estadsticas terminen por ser vidas con nombres y apellidos, pero
cuando lo que est entre manos es una mejora de la situacin, lo normal es que permanezcan como tales vidas estadsticas: a quin se le ha salvado la vida al suprimir un
determinado punto negro en una carretera? Esta aplicacin de los salarios hednicos,
como se apunt ms arriba, no est exenta de problemas. Podran mencionarse, como
principales, tres. Por un lado, la necesidad de que la persona (o el sindicato que la representa) est bien informada de los riesgos que asume cuando negocia su salario, y no
se enfrente a un empleador que tenga todo el poder de negociacin. Por otro, el hecho
de que la funcin estimada es fuertemente no lineal: no se puede extrapolar el valor
obtenido en el caso anterior a otros contextos que involucran cambios diferentes en las
tasas de mortalidad. Finalmente, la importancia crucial de la variable renta en la estimacin de este valor: la cantidad exigida por el limpiador de cristales (o un trabajador

MTODOS DE VALORACIN DE LA CALIDAD AMBIENTAL

121

ilegal de la construccin) no tendr nada que ver con la que pide el ingeniero de obras
pblicas o el piloto de una lnea area. Sin embargo, como se analizar ms adelante
con mayor detenimiento, sta es una dificultad ms aparente que real. El analista no
tiene por qu escoger valores particularmente afectados por la falta de renta del colectivo analizado. La funcin de salarios hednicos le ha permitido descubrir la funcin de
demanda de seguridad (mayor esperanza de vida) en el mercado: no tiene ms que escoger el punto que le parezca ms oportuno. Estimadas las distintas funciones de salarios hednicos, no hay sino que seleccionar el valor de la vida estadstica que se
considere ms adecuado, el del limpiador, el ingeniero o el piloto, y utilizarlo como
representativo de toda la sociedad.

4.2.

MTODOS DIRECTOS

Los mtodos anteriores se basaban en la existencia de una determinada relacin entre


los bienes ambientales y los bienes normales y corrientes (de complementariedad o de
sustituibilidad; en la produccin o en el consumo). Cuando tal relacin no existe, la
persona no descubre en su comportamiento con respecto al bien privado el valor que
implcitamente le otorga al bien ambiental19. Este caso se presenta, entre otros, cuando
el recurso ambiental tiene para ella un valor de no uso. Cuando esto ocurre, no hay ms
remedio que aplicar un mtodo directo de valoracin. sta es la gran ventaja de los
mtodos directos: pueden aplicarse, en general, en los mismos casos que los mtodos
indirectos (lo que no quiere decir que siempre sea adecuado utilizarlos en estos casos),
pero cubren adems dos terrenos en los que, hoy por hoy, los mtodos indirectos resultan de poca ayuda:
El descubrimiento de los valores de no uso.
El descubrimiento de valores basados en el reconocimiento explcito de un derecho previo sobre el activo natural objeto de valoracin20.
Los mtodos directos cubren, por tanto, un espectro de valores ms amplio que el
de los mtodos indirectos. Tratan de descubrir el valor que las personas conceden a los
distintos recursos ambientales, simulando un mercado en el que pudieran adquirirse o
transarse los derechos sobre los mismos.

4.2.1. El mtodo de la valoracin contingente


Los mtodos englobados bajo la denominacin de valoracin contingente intentan averiguar la valoracin que otorgan las personas a un determinado recurso ambiental, preguntndoselo a ellas directamente. El hecho de que, en 1979, el Water Resource Coun19
En trminos formales se dice que, en este caso, la funcin de utilidad es estrictamente separable con
respecto a una particin que incluye a los bienes ambientales objeto de estudio en uno de los subconjuntos.
El lector interesado en este tema puede consultar Azqueta (1994, Captulo 2).
20
Los mtodos anteriores, salvo en el caso de los salarios hednicos, descubran la disposicin a pagar
de la persona por acceder al disfrute del bien objeto de valoracin, o por impedir su deterioro. En ocasiones,
cuando la persona tiene reconocido el derecho al disfrute de ese bien, no tendra sentido preguntarle por su
disposicin a pagar por el acceso al mismo, sino que habra que plantear la cuestin en trminos de la compensacin que exigira para privarle de su disfrute. La diferencia entre lo que una persona estara dispuesta a
pagar por impedir el deterioro de un bien ambiental, por ejemplo, y lo que exigira como compensacin para
permitirlo, suele ser muy grande, por lo que resulta muy relevante saber qu tipo de medida se est utilizando.

122

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

cil de los Estados Unidos incluyera el mtodo entre los tres recomendados para valorar
determinados beneficios de las inversiones pblicas, y que en 1986 se lo reconociera
como apropiado para medir beneficios (y perjuicios) en el marco de la Comprehensive
Environmental Response, Compensation, and Liability Act (Superfund), consolid su
respetabilidad, al tiempo que impuls la realizacin de gran nmero de estudios basados en esta metodologa.
El punto de partida obligado del mtodo lo constituyen las encuestas, entrevistas o
cuestionarios, en los que el entrevistador construye un mercado simulado para el bien
ambiental objeto de estudio, y trata de averiguar el precio que pagara el entrevistado
por el mismo. stas suelen venir estructuradas en tres bloqu es: el primero contiene la
informacin relevante sobre el objeto de valoracin; el segundo se dirige a intentar
averiguar la disposicin a pagar (o, en su caso, la compensacin exigida) de la persona
por el mismo; y el tercero indaga sobre algunas de sus caractersticas socioeconmicas
ms relevantes, de acuerdo al problema objeto de estudio (renta, edad, estado civil, nivel de estudios).
Como es natural, la encuesta puede realizarse de tres formas alternativas: mediante
entrevistas personales, telefnicas, enviando los cuestionarios por correo, o una combinacin de ellas. Cada una tiene sus ventajas e inconvenientes. As, por ejemplo, las entrevistas personales y las encuestas realizadas por correo, permiten apoyar la informacin
presentada mediante la ayuda de ilustraciones, dibujos, simulaciones, cosa que se hace
imposible en las entrevistas telefnicas. En estas ltimas, adems, se reduce sustancialmente el tiempo que puede dedicarse a la entrevista y, por tanto, el volumen de informacin ofrecido y el nmero de preguntas a realizar. Los cuestionarios enviados por correo
no permiten aclarar dudas ni organizar secuencialmente las preguntas, cosa que puede
ser importante cuando se entra en procesos iterativos. Como es obvio, tanto las entrevistas telefnicas como las enviadas por correo abaratan sustancialmente los costes, aunque
en el primer caso se puede incurrir en un sesgo que haga no representativa la muestra (en
muchos pases no todo el mundo tiene acceso al telfono), y en el segundo, el porcentaje de no respuestas tiende a ser muy alto (explicable tambin, en ocasiones, por la presencia de analfabetismo funcional). La eleccin entre uno u otro formato depender, en
definitiva, no slo de las caractersticas del problema planteado sino tambin, lo que
muchas veces es ms importante, del propio presupuesto con el que se cuente para llevar
a cabo el estudio. En cualquier caso, es indispensable ensayar previamente el modelo de
cuestionario o entrevista diseado con un subgrupo pequeo de control, y con una submuestra representativa de la poblacin, una o varias veces, y tratar de detectar a tiempo
las posibles deficiencias del mismo, antes de plantear la realizacin del ejercicio final.
Decidido el medio de realizacin de las entrevistas, lo que al analista le interesa,
bsicamente, es averiguar la valoracin econmica que para la persona abordada tiene
el recurso ambiental objeto de estudio. Ha de plantearse, por tanto, una pregunta relativa a lo que la persona estara dispuesta a pagar para mantenerlo, mejorar su calidad o
cualquier otra modificacin positiva que se proponga, o sobre la compensacin exigida
para renunciar a ello. Alternativamente, la pregunta puede girar sobre la disposicin a
pagar para evitar su prdida, o una merma de su calidad; o la compensacin exigida
para permitirlo. Para hacer ms creble la situacin, es necesario introducir un medio
de pago que se reconozca fcilmente y se considere aceptable. Varias son las frmulas
que pueden utilizarse para plantear la pregunta:
Formato abierto. En este caso, el entrevistador simplemente espera la respuesta
a la pregunta formulada: cunto vale para usted?, cunto pagara por?

MTODOS DE VALORACIN DE LA CALIDAD AMBIENTAL

123

Tiene la desventaja de que cosecha un elevado nmero de no-respuestas, ante


el simple desconocimiento por parte del entrevistado de lo que podra ser una
cifra razonable.
Formato subasta (bidding games). Para evitar el problema anterior, se utiliza
una segunda posibilidad que consiste en que el entrevistador adelanta una cifra,
y pregunta al entrevistado si estara dispuesto a pagar esa cifra o no. Si la respuesta es positiva, la cifra original se eleva en una cantidad predeterminada, y si
es negativa, se reduce, hasta que el entrevistado finalmente se queda con una
cantidad.
Formato binario o dicotmico. Una tercera alternativa, que goza de creciente
aceptacin, consiste en plantear la pregunta sobre la disposicin a pagar por un
cambio no de forma abierta, sino binaria: pagara usted tanto por?, s o
no? Es lo que se conoce tambin como el formato referndum. El procedimiento es sencillo de explicar, pero ms complejo de implementar. Seleccionada una muestra representativa de la poblacin, se subdivide en grupos igualmente representativos, y se les hace la pregunta mencionada, a cada uno de
ellos con una cantidad diferente. De las respuestas obtenidas se puede extraer,
analizando la frecuencia de respuestas positivas y negativas para cada precio, y
mediante una transformacin logit, por ejemplo, la estimacin economtrica
correspondiente de la disposicin a pagar de la poblacin por el cambio analizado (su curva de demanda implcita). Se suele argumentar en favor de esta
alternativa que, al fin y al cabo, se enfrenta a la persona con el mismo tipo de
decisiones que toma cotidianamente en casi todos los mercados: se compra a
ese precio, o no se compra. Conviene recordar, en cualquier caso, que el tamao muestral necesario para que los resultados sean significativos es mayor (lo
que encarece el proceso); que se presentan problemas derivados de la necesidad
de escoger correctamente los precios sometidos a consideracin: y que el
formato binario requiere una especificacin previa de la estructura de las funciones de demanda, para poder llevar a cabo correctamente la estimacin correspondiente, que lo hace vulnerable a los posibles errores cometidos en dicha
especificacin.
Un caso especial, con el que hay que tener un especial cuidado, es el constituido
por las respuestas-protesta. Conviene tener cuidado, en efecto, cuando la persona, a la
pregunta de cunto estara usted dispuesta a pagar por responde con un nada, o
se niega a responder. Existe la tentacin de considerar que su valoracin del bien es
nula, y que eso es precisamente lo que refleja en su respuesta. Puede, sin embargo, que
no sea as, y que lo que est manifestando la persona sea un rechazo al propio planteamiento que se le hace: bien porque no est de acuerdo con la moralidad del mismo
(cuando se le pregunta, por ejemplo, sobre la compensacin exigida para permitir la
explotacin econmica de un bosque virgen, y considera que no se tiene el derecho a
hacerlo); bien porque rechace alguno de sus extremos (cuando, pongamos por caso,
piensa que la Administracin, y no los particulares, debera correr con los gastos de la
mejora ambiental propuesta). En este caso, pues, no es que la persona no valore el cambio: es que no est de acuerdo con lo que se le plantea, y por ello emite una respuestaprotesta. Es fundamental, por tanto, tras una contestacin de esta naturaleza, intentar
descubrir la causa, presentando para ello un abanico de posibilidades que permita conocer el motivo de la negativa. De esta forma se separan, de aquellos para los que la
modificacin propuesta no tiene realmente valor, quienes slo estn expresando su dis-

124

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

conformidad con el planteamiento (y que distorsionaran la disposicin a pagar del


grupo si fueran considerados como personas no interesadas en el cambio).
Los principales problemas del mtodo de la Valoracin Contingente derivan bsicamente de la posibilidad de que la respuesta ofrecida por el entrevistado no refleje la
verdadera valoracin que le confiere al recurso analizado. Se trata, en efecto, de evitar
que la respuesta est sesgada por algn motivo, que impida que aflore la verdadera
disposicin a pagar (o compensacin exigida). Los posibles sesgos en la respuesta son
de varios tipos:
El sesgo originado en el punto de partida. Este sesgo, muy comn, aparece
cuando la cantidad primeramente sugerida, en el formato subasta, condiciona
la respuesta final: la persona ofrece una respuesta cercana a ella, para acortar
el tiempo de la entrevista, por ejemplo, o porque considera que, si se la sugiere quien aparentemente tiene mayor informacin al respecto, debe ser razonable.
El sesgo del medio, o vehculo de pago. Parece, en efecto, que las personas no
son indiferentes entre los distintos medios de pago, y que el ofrecido en el cuestionario puede condicionar su valoracin: es posible que la disposicin a pagar
por el mantenimiento de un determinado parque no sea la misma cuando se
solicita una contribucin para un fondo de conservacin que cuando se plantea
cobrar a la entrada del mismo. Conviene aadir, no obstante, que existen autores
para los que ste no sera un verdadero sesgo: en el mundo real las personas han
de escoger entre diferentes alternativas de provisin de bienes, incluyendo un
medio de pago determinado21.
El sesgo del entrevistador, o sesgo de complacencia. En efecto, cuando el ejercicio se lleva a cabo entrevistando directamente a la persona, se ha observado
que sta tiende a exagerar su disposicin a pagar por mejorar el medio ambiente, por temor a aparecer como poco solidaria o consciente del problema; por
simpata con la organizacin promotora de la medida; o, simplemente, para
caerle bien al encuestador.
El sesgo del orden. Aparece este sesgo cuando se valoran simultneamente varios bienes, y la valoracin de cada de ellos es funcin del puesto que ocupa en
la secuencia de presentacin: en concreto, la disposicin a pagar por un determinado bien es mayor cuando ste aparece en los primeros lugares de la secuencia, y menor si aparece en los ltimos.
El sesgo de la informacin. Partimos de la base de que la persona est informada sobre el cambio propuesto, sus caractersticas y lo que representa para ella.
Puede ocurrir, sin embargo, que desconozca las posibilidades reales de que, con
la respuesta dada, la situacin se modifique: responde a la pregunta, pero no
sabe si con la cantidad expresada y las que estn revelando los dems, la modificacin propuesta (dado su coste) se llevar a cabo. Cambiara su disposicin
a pagar si se le informara de ello? Si la contestacin es afirmativa, su respuesta
original estaba sesgada por una carencia de informacin. En estas circunstancias es posible que sea conveniente continuar la entrevista pero volviendo sobre
21
Aunque al fin y al cabo sea lo mismo, es probable que la persona entrevistada no est dispuesta a
pagar 100 euros adicionales a los costes de la visita, para preservar la diversidad biolgica de una isla encantadora, si se le plantea como un aadido a la factura del hotel (que le cuesta 25 euros noche), y no hubiera
puesto el menor reparo a que se le hubieran sumado al precio del pasaje areo (que le cost 1.000 euros).

MTODOS DE VALORACIN DE LA CALIDAD AMBIENTAL

125

la respuesta crucial (disposicin a pagar), e invitando a la persona encuestada a


modificarla, de acuerdo, por ejemplo, a una nueva informacin proporcionada
por el entrevistador.
El sesgo de la hiptesis. El problema que aparece con este sesgo es el siguiente: dado el carcter meramente hipottico de la situacin que se le plantea a la
persona (cunto estara usted dispuesto a pagar para poder disfrutar de?),
sta no tiene ningn incentivo para ofrecer una respuesta correcta. Al fin y al
cabo, todo se mueve en el terreno de la hiptesis, y en l, equivocarse no tiene
consecuencias aparentes. Podra disearse el cuestionario de forma que la persona se tomara inters: hacindole ver, por ejemplo, que de su respuesta depender la decisin que se tome al respecto. Esto, sin embargo, no garantiza que su
respuesta sea aceptable, porque podra invitar a que apareciera el ltimo, y ms
problemtico, de los sesgos que se van a analizar.
El sesgo estratgico. La persona puede tener un incentivo para participar en la
experiencia con inters, cuidando bien su respuesta, pero se argumenta que, si
ste es el caso, su respuesta no ser honesta sino estratgica. El incentivo aparece, en efecto, cuando la persona cree que, con su respuesta, puede influir en
la decisin final que se tome sobre la propuesta sometida a su consideracin, de
forma que salga favorecida. Como sealaba Paul Samuelson (1954) en un bien
conocido artculo, interesa a la persona, desde un punto de vista egosta, dar
seales falsas, pretender tener un inters menor del que realmente se tiene en
una determinada actividad colectiva. Aceptando esta actitud de la persona
como punto de partida, no es de extraar que la existencia de un sesgo estratgico en la respuesta se convirtiera en el problema esencial del mtodo de la
valoracin contingente. De ah la importancia que adquiere el hecho de que el
formato binario, o dicotmico, al ser incentivo-compatible, se encuentre libre
de este problema.
De todos ellos, naturalmente, el que ms quebraderos de cabeza ha proporcionado
ha sido el ltimo. Afortunadamente, sin embargo, la evidencia emprica parece ser un
poco ms condescendiente que la teora econmica en cuanto a la naturaleza de las
personas, y no recoge sistemticamente la existencia de un comportamiento tan calculador: ms bien lo contrario22.

4.2.2. El mtodo de la ordenacin contingente


Vale la pena sealar, finalmente, que en este camino de mejorar el mtodo haciendo las
cosas ms fciles para el entrevistado, ms fiables los resultados y mucho ms difciles
para el analista, destaca una nueva modalidad del mtodo de valoracin contingente,
que se conoce con el nombre de ordenacin o ranking contingente.
El mtodo consiste, sencillamente, en presentar a la persona entrevistada una coleccin de alternativas, y pedirle que las ordene de ms a menos preferida. Estas alternativas se componen, generalmente, de una combinacin de calidad ambiental (por ejemplo, la calidad del agua de un ro), y un precio que habra que pagar para conseguirla.
22

El ejemplo paradigmtico en este contexto es el de Bhm (1972), quien no encontr evidencia de la


presencia de este sesgo en un ensayo realizado con espectadores de televisin invitados a asistir en directo a
la grabacin de un programa muy popular.

126

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Una vez que la persona ordena las alternativas en cuestin, el analista puede tratar de
descubrir su funcin indirecta de utilidad23.
La principal ventaja que se aduce a favor de este mtodo es que a la persona le resulta ms fcil ordenar una serie de alternativas que valorar econmicamente la calidad
de algn atributo ambiental. Sin embargo, no existe un acuerdo total a este respecto.
Puede que sea cierto en el caso de la pregunta con formato abierto, o incluso para la
pregunta con formato subasta, pero no est tan claro en el caso del formato dicotmico:
puede que a la persona le resulte ms sencillo responder s o no a la pregunta sobre
si estara dispuesta a pagar una determinada cantidad por algo, que ordenar un conjunto de alternativas, sobre todo cuando los atributos incluidos en cada una de ellas son
mltiples. A ello habra que aadir que el mtodo requiere un mayor tamao muestral,
y la utilizacin de tcnicas estadsticas ms complejas y refinadas. Un tercer inconveniente del mtodo es que, si la persona tiene una ordenacin de las alternativas, pero
con valores muy distintos a los que se le presentan (estara dispuesta a pagar la mitad
de lo que se le propone), las ordenar, que es lo que se le pide, pero su nivel de utilidad
no ser el que el analista le imputa, con lo que se viola una de las condiciones necesarias para calcular el excedente (compensatorio), y no se podra derivar la funcin inversa de demanda buscada (Mitchel y Carson, 1989, pgina 86).

4.3. LIMITACIONES DE LOS MTODOS


stos son, a grandes rasgos, los mtodos que proporciona el anlisis econmico para
valorar algunas de las funciones no esenciales del medio ambiente. Recordemos de
nuevo, aunque sea reiterativo, algunas de sus principales limitaciones en cuanto a la
contribucin que aportan, ya que su mejor lnea de defensa consiste en tener muy claras
las caractersticas de la informacin que proporcionan, para no utilizarla all donde no
se debe.
Conviene recordar, en primer lugar, que todos estos mtodos se basan en la aceptacin de la tica antropocntrica ampliada: es decir, en la afirmacin de que el medio
ambiente tiene valor en tanto en cuanto el ser humano se lo da (incluidas las generaciones futuras); y en la medida en la que se lo da. No parece algo difcil de aceptar en
este caso, dado el tipo de funciones del medio que se analizan, aunque la cosa puede
complicarse algo ms en el terreno de los valores de existencia.
Es importante resaltar, en segundo lugar, que con los mtodos anteriores se busca
obtener la misma informacin que proporciona el mercado con respecto a los bienes
privados: un indicador de la intensidad de la preferencias individuales con respecto a
ellos. Son las personas, por tanto, a travs de la expresin de sus preferencias, las que
deciden la solucin al viejo problema de la asignacin de recursos (qu producir, cmo,
dnde, cundo, y cmo repartir lo producido). Ahora bien, aceptar que sean las personas, como consumidores, las que determinen en definitiva la estructura productiva y
distributiva de la sociedad (incluido el nivel de calidad ambiental), supone aceptar
como buenas, por lo menos, tres cosas.
23
El mtodo utilizado normalmente para descubrir las preferencias de la persona a partir de la ordenacin
que ha hecho es el logit ordenado, que proporciona las ponderaciones de los atributos que maximizan la probabilidad de obtener la ordenacin seleccionada. Una vez encontrada esta funcin indirecta de utilidad, el
valor del cambio en el bienestar asociado a un cambio determinado en la calidad ambiental se obtiene diferenciando la funcin estimada de utilidad con respecto a la renta y a la calidad ambiental, y computando el cambio en la renta monetaria que resultara equivalente a este cambio de utilidad (Freeman, 1993, pgina 174).

MTODOS DE VALORACIN DE LA CALIDAD AMBIENTAL

127

En primer lugar, el principio de la soberana del consumidor. Admitir, en otras


palabras, que la persona es el mejor juez sobre su propio bienestar, la que mejor
sabe lo que le conviene o deja de convenir. Esto, sin embargo, no siempre es
aceptado sin ms por la sociedad. En numerosas ocasiones el Estado interviene
precisamente porque cree lo contrario, sin que por ello sea tachado de no democrtico o no representativo. Es el caso, por ejemplo, de la obligatoriedad, bajo la
amenaza de una multa, de llevar puesto el cinturn de seguridad en el automvil
o el casco en la moto. Es muy probable que en el terreno ambiental, y teniendo
en cuenta tanto la incertidumbre sobre sus consecuencias como la irreversibilidad que acompaa a muchas de las decisiones que se adoptan sobre el medio,
esta cautela sobre a quin dejar la ltima palabra no sea del todo irrelevante.
En segundo lugar, el sistema de democracia de mercado. Como se analiz al
comienzo de este captulo, el sistema de mercado es democrtico: la gente expresa en l sus preferencias, adquiriendo unos productos en lugar de otros. Es
ms, revela tambin la fuerza de las mismas, de manera que la informacin que
se proyecta incluye no slo el sentido del voto, sino la intensidad del mismo.
Todo ello dentro de un lmite, sin embargo, porque en el juego del mercado, en
efecto, no es de aplicacin el principio de una persona-un voto, sino que cada
cual vota de acuerdo a su poder adquisitivo. Dado que las preferencias se recogen siempre y cuando vengan acompaadas de una disposicin a pagar solvente por el bien o servicio en cuestin, sera ms correcto hablar del principio de
un euro-un voto. Y los euros, como es bien sabido, no estn igualmente repartidos en la sociedad, de tal manera que cada persona tiene un poder de voto
diferente: sus preferencias no cuentan lo mismo. El mercado refleja, por tanto,
las preferencias de la sociedad, en funcin de cmo est repartido en ella el
poder adquisitivo. Supone, por tanto, aceptar como buena la distribucin de la
renta, de la que nos ocupamos a continuacin.
La distribucin de la renta existente. La renta per cpita, en efecto, es una variable fundamental a la hora de estimar el valor de los activos ambientales con
ayuda de los mtodos vistos ms arriba. De hecho, y como se sealaba en el
Captulo 2, la disposicin a pagar por un bien cualquiera es funcin, entre otras
cosas, de la capacidad de pago, y siendo en general los bienes ambientales bienes superiores (cuya elasticidad demanda-renta es mayor que la unidad), la
disposicin a pagar por los mismos aumenta ms que proporcionalmente con la
renta. ste es un resultado corroborado sistemticamente por la evidencia emprica: por ejemplo, la revalorizacin de las viviendas es porcentualmente mayor, ante una mejora ambiental, cuanto mayor es su valor de mercado. Lo mismo ocurre con el mtodo del coste de viaje y el de valoracin contingente: el
valor que se le otorga a un determinado bien ambiental depende positivamente,
en general, de la renta del afectado. Si se aceptara sin ms este hecho, el resultado ms inmediato sera la tendencia, por parte de la Administracin, a concentrar todas las medidas de mejora de la situacin en los estratos de rentas ms
altas, ya que son estas personas las que muestran una disposicin a pagar por
ellas ms elevada. Sensu contrario, las medidas conducentes a empeorarla se
dirigiran, en la medida de lo posible, hacia los sectores de rentas ms bajas, ya
que all es donde la disposicin a pagar por estos bienes es menor. Este corolario no parece muy aceptable pero, como se ver enseguida, y en el contexto del
anlisis coste-beneficio, que es el relevante en este caso, y que se analizar en
el Captulo 6, no ofrece mayores dificultades.

128

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Los mtodos presentados desembocan, pues, en un tipo de valoracin econmica


particular. Para soslayar los aspectos ms negativos de la misma, es normal introducir
dos matizaciones complementarias. En primer lugar, y para evitar la excesiva dependencia de las valoraciones encontradas con respecto a la distribucin de la renta, procediendo a normalizar en esta variable el resultado de los estudios empricos. Con ello
se evita la conclusin apuntada de que, dado que un medio ambiente de mayor calidad
es un bien superior, desde un punto de vista econmico, todas las medidas de mejora
del mismo deberan dirigirse hacia las zonas de alto poder adquisitivo (las que expresan
una mayor disposicin a pagar por ellas), mientras que el deterioro se concentrara en
las ms deprimidas. En segundo lugar, combinando esta forma individualista de valoracin, de expresin de preferencias, con una segunda va que tiene en cuenta las preferencias colectivas. Existe, en efecto, toda una serie de cuestiones sobre el medio
ambiente y los recursos naturales, cuya solucin sera tremendamente arriesgado dejar
en manos de un proceso de expresin de preferencias individuales como el apuntado.
Y ello, entre otras cosas, porque involucra a colectivos que no pueden expresar su opinin: incluyendo, por supuesto, las generaciones futuras. De ah que, hace ya muchos
aos, algunos autores distinguieran entre el comportamiento de la persona como consumidor (individualista) y su comportamiento como ciudadano (miembro de un grupo
social). Este ltimo canalizara sus preferencias a travs de las llamadas normas sociales. En este caso, no son los individuos como tales los que toman las decisiones, sino
un colectivo que, aun con base en las preferencias de sus componentes, trasciende el
individualismo ms estricto. De esta forma, cuestiones fundamentales para el proceso
de valoracin econmica del medio ambiente, tales como la equidad, tanto en su aspecto personal o espacial (factores de ponderacin distributivos), como en su aspecto temporal (tasa social de descuento), se abstraen de este proceso individualista, y se contemplan bajo esta perspectiva de la normativa social. Y as, tanto los factores de
ponderacin distributivos como la tasa social de descuento, se determinan atendiendo
no a las preferencias individuales, comoquiera que hayan sido expresadas, sino a la
opinin de los representantes sociales.
Recordar, por ltimo, que los mtodos indirectos de valoracin no pueden sino revelar valores de uso, y que el mtodo de la valoracin contingente es el nico que
podra descubrir los valores de no uso. Cuando los valores de no uso (existencia) reflejan valores superiores, sin embargo, no debera utilizarse el mtodo de la valoracin
contingente, ni ningn otro de los aqu presentados, para cuantificarlos. La razn es
bien sencilla. Todos estos mtodos, como se ha repetido hasta la saciedad, comparten
la lgica de valoracin del sistema de mercado, y son idneos, por tanto, para la valoracin de mercancas. Los valores superiores no pueden ser reducidos a esta consideracin24.
24
Cunto vale una puesta de sol? La pregunta puede resultar incluso insultante. Una puesta de sol es
precisamente un excelente ejemplo de que algunos atributos de la naturaleza se valoran no porque sean tiles,
sino porque causan admiracin y respeto. Sin embargo, si en un edificio de apartamentos en primera lnea
de playa, algunos de ellos dan al mar (por donde se pone el sol todas las tardes), y los de su espalda, a una
calle cualquiera, es probable que los primeros alcancen un precio mayor en el mercado que los segundos.
Siendo iguales en todo (de hecho se entra y sale por el mismo portal), qu refleja esta diferencia en su precio hednico?, el valor de la puesta de sol, de las vistas? En absoluto: este valor no puede ser medido en
dinero. Adems, la puesta de sol es un bien pblico (local): todo el que quiera puede disfrutar de ella situndose en el paseo martimo. Lo que valora este diferencial de precios es la comodidad con la que se puede
disfrutar de este bien, que en s no tiene precio: no es lo mismo disfrutar de ella sin levantarse del silln que
tener que desplazarse al sitio necesario. Las condiciones de disfrute del bien, sin embargo, s que entran en
la categora de mercancas.

MTODOS DE VALORACIN DE LA CALIDAD AMBIENTAL

4.4.

129

ANLISIS DE EQUIVALENCIA DE HBITAT

En ocasiones, la Administracin pblica opta por una compensacin en especie cuando


se tiene que enfrentar a un dao ambiental. Es decir, en lugar de someter al causante a
una multa o sancin de cualquier tipo, le exige que reponga a la sociedad un beneficio
ambiental equivalente al dao causado. En otras palabras: si una persona fsica o jurdica es responsable de un vertido de petrleo, por ejemplo, que genera un dao ambiental en la franja costera o en las orillas de un ro, la Administracin le obliga a llevar a
cabo una serie de inversiones en el medio natural que generen, como resultado, un beneficio ambiental equivalente al dao causado: restaurando un tramo de orilla del mismo ro alejado del punto en el que se produjo el derrame, pongamos por caso. Muchas
veces esta provisin legal o normativa se introduce como acompaamiento de la obligacin de reponer el medio a su estado natural (limpiar el derrame), mientras duran las
operaciones y el tiempo que el ecosistema necesita para recuperarse. En este caso, el
causante est obligado a proporcionar un flujo de servicios ambientales equivalente al
sacrificado durante el tiempo que el ecosistema requiere para volver a su estado original.
Tal fue, por ejemplo, la direccin seguida en Estados Unidos con la CERCLA
(Comprehensive Environmental Response, Compensation, and Liability Act), tambin
conocida como Superfund Act y, en la Unin Europea, con la Directiva de Responsabilidad Ambiental (2004/35/EC) de 21 de abril de 2004. Originalmente, la CERCLA
estipulaba un pago monetario por parte del infractor que sera invertido por la Administracin para obtener una mejora ambiental comparable al dao causado. A partir de comienzos de la dcada de los aos noventa del siglo pasado, sin embargo, la National
Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) cambia de enfoque e introduce la
denominada compensacin-restauracin que, como se apunt ms arriba, obliga al
responsable a restaurar el ecosistema y a producir un flujo de servicios ambientales
igual al perdido mientras el ecosistema se recupera. Esta es tambin la lnea seguida
por la legislacin europea.
Con independencia de que en el Captulo 9 volver a abordarse el tema de la compensacin verde, de la que las presentes normativas no son sino un ejemplo ms, vale
la pena detenerse un momento sobre algunos aspectos de esta valoracin ambiental que, aparentemente, soslaya la necesidad de llevar a cabo una valoracin econmica.
El centro de esta metodologa es el llamado anlisis de equivalencia de hbitat, tal
y como reconoce la NOAA en los manuales que ha desarrollado para orientar al analista en el desarrollo de la misma (NOAA 2000). El proceso seguido sera, ms o menos, el siguiente (Dunford et al. 2004):
En primer lugar, se hace necesario identificar el dao realizado sobre el ecosistema afectado (un bosque, por ejemplo, afectado por un incendio), las medidas
necesarias para recuperar su estado original, y el tiempo que tardar en lograrse
esto ltimo. Con ello se estima el flujo de servicios del ecosistema perdidos
como consecuencia del dao recibido: la diferencia entre los que hubiera proporcionado de no producirse el evento en cuestin, y los que producir hasta
que se recupere totalmente. Este paso requiere, por tanto, estimar dos trayectorias diferentes: cmo hubiera evolucionado el bosque en ausencia del incendio,
por un lado, y cul ser la trayectoria seguida por el mismo en funcin de las
medidas de recuperacin adoptadas. Esto ltimo supone estimar las distintas

130

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

trayectorias seguidas por los diferentes servicios del bosque con respecto a su
recuperacin: lineales, logsticas, etc.
En segundo lugar, se identifica un espacio alternativo en el que podra llevarse
a cabo una intervencin (inversin) que mejorara su valor ambiental: un terreno
baldo cubierto de matorral que pudiera reforestarse. Se hace necesario, ahora,
estimar el flujo de servicios ambientales que proporcionar este nuevo ecosistema (el nuevo bosque) desde que se comienza la inversin hasta que se consolida, y luego, una vez consolidado, como una perpetuidad. Al igual que en el
caso anterior, el analista tiene que modelizar correctamente la trayectoria de
crecimiento del bosque hasta su madurez.
Finalmente, es necesario contemplar los servicios ambientales sacrificados al
transformar el entorno intervenido (terreno cubierto por matorral) en el nuevo
activo ambiental (bosque).
Efectuados estos clculos, debera ser posible estimar qu superficie (cuantas hectreas) de terreno baldo se tendran que reforestar para que el valor de los servicios que
proporcionar el nuevo bosque, menos los que proporcionaba el matorral, sea igual a
los perdidos por causa del incendio. Esto es lo que se conoce como anlisis de equivalencia de hbitat, cuyo eje central es, como habr observado el lector, la bsqueda de
la dimensin adecuada (scaling) del emplazamiento alternativo.
La base sobre la que reposa esta metodologa es la de que es posible valorar los
servicios de un ecosistema cualquiera en alguna unidad de medida agregada que permita su comparacin con los de otros ecosistemas, y de esta forma lograr la equivalencia. En el ejemplo anterior, se estn valorando, y comparando, los servicios ambientales
de un bosque, con los de otro bosque, en un emplazamiento diferente, y con los de un
terreno de matorral. Posteriormente se asocian estos flujos de servicio a una unidad de
superficie: hectreas de bosque perdidas, hectreas de matorral reforestado.
Este procedimiento, sin embargo, no est exento de problemas:
Por un lado, identifica servicios ambientales con valor. Se afirma, implcitamente,
que si se pierde el 17 por 100 de los servicios ambientales del bosque, se ha perdido
el 17 por 100 de su valor. Esto puede ser cierto para prdidas pequeas y homogneas, pero probablemente no lo sea para grandes prdidas en ecosistemas complejos.
El problema se hace mucho ms evidente, desde luego, si esta prdida se asocia con
una unidad de superficie: es dudoso que si se quema el 17 por 100 de un bosque se
haya perdido el 17 por 100 de su valor, pero no cabe duda de que si se quema el 70
por 100 del bosque no se ha perdido el 70 por 100 de su valor sino, probablemente,
bastante ms.
En segundo lugar, no es fcil agregar servicios ambientales distintos presentes en
una determinada unidad de territorio, una hectrea de bosque, en un nico indicador
que, adems, permita la comparacin con los servicios proporcionados por otra hectrea de un ecosistema diferente (matorral). Salvo, naturalmente, que se acuda a la valoracin econmica de los servicios de los distintos ecosistemas.
Finalmente, existe un problema de eficiencia: obligar a restaurar el dao producido,
y a compensar en servicios ambientales equivalentes la prdida que se produce mientras se alcanza la situacin de partida, no garantiza el uso ms eficiente de los recursos
que se necesitan para ello. Este es el problema, ya mencionado, de la compensacin
verde, que se abordar con ms detalle en el Captulo 9.
En definitiva, el anlisis de equivalencia de hbitat es una herramienta muy til en
aquellos casos en los que el legislador ha considerado conveniente una reparacin en

MTODOS DE VALORACIN DE LA CALIDAD AMBIENTAL

131

especie del dao ambiental producido. Ahora bien, ms que considerarlo como un
posible sustituto de la valoracin econmica de los servicios ambientales, es una herramienta que se beneficia notablemente de la misma, precisamente para asegurar la equivalencia buscada.

4.5. LA TRANSFERENCIA DE RESULTADOS


Cabe sealar que, en ocasiones, resultara ms eficiente tratar de adaptar los resultados
de valoracin obtenidos en otros estudios al caso que interesa, que llevar a cabo todo
el ejercicio de valoracin desde un principio: no puede perderse de vista que, en general, estos ejercicios demandan una gran cantidad de informacin de base y una cantidad
no despreciable de trabajo cualificado. No es de extraar, por tanto, que se haya abierto recientemente en la literatura una lnea de trabajo consistente en tratar de especificar
claramente las condiciones que ha de reunir este proceso para poder llevar a cabo la
transferencia.
La transferencia de resultados, tambin denominada transferencia de beneficios o
transferencia de valores, se basa en el hecho de que el valor econmico de un activo
ambiental puede ser extrapolado a partir de los resultados de algn estudio ya realizado,
de un estudio fuente (study site). La principal ventaja de este enfoque es que, al utilizar
fuentes de informacin secundarias, permite un gran ahorro de coste y tiempo. Como
tal, esta tcnica no es privativa de la economa ambiental. Lleva realizndose durante
mucho tiempo en el campo de la economa en general: es el caso, por ejemplo, de la
extrapolacin de elasticidades de respuesta de todo tipo para simular, en primera instancia, el impacto de una medida cualquiera de poltica econmica. En el campo propio
de la economa ambiental, sin embargo, la importancia de esta tcnica quiz sea algo
superior, debido a la confluencia de dos elementos:
La relativa novedad que supone la valoracin de los servicios de los activos
naturales, que hace que no sea sencillo contar con la experiencia, ni los datos
necesarios, como para llevar a cabo, estudios primarios, sin que los costes sean
prohibitivos.
La exigencia planteada por distintas legislaciones con respecto a la necesidad
de llevar a cabo un anlisis coste-beneficio (del que nos ocuparemos en el Captulo 6) con respecto a diferentes medidas de poltica ambiental, y que involucra la necesidad de contar con este tipo de valores.
La presin que esta confluencia de factores ha ejercido sobre distintos departamentos de la Administracin, obligados a realizar una serie de anlisis para los que no
contaran con los recursos humanos ni financieros, si quisieran realizarlos desde un
principio, o para los que no se justificara, aun cuando fuese asumible una inversin de
estas caractersticas, ha hecho que la salida consistente en importar los resultados obtenidos en estudios similares constituya una prctica muy extendida.
A la vista, por tanto, de la importancia que esta posibilidad estaba adquiriendo y las
consecuencias de todo tipo que de ella se derivaban, David Brookshire edit en 1992
un nmero monogrfico de la revista Water Resources Research (volumen 28, nmero 3) dedicado al tema de la transferencia de valores, y las condiciones en las que sta
debera llevarse a cabo para arrojar resultados aceptables. Aquel mismo ao, la asociacin de Economistas Ambientales y de Recursos Naturales (Environmental and Natural

132

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Resource Economists) organizaba un seminario sobre el mismo tema. Las conclusiones


que se derivaron de ambos eventos, y que la literatura posterior ha ido corroborando,
han enfriado un tanto las expectativas con respecto a lo que pudiera esperarse de la
transferencia de resultados: es una prctica aceptable, si se lleva a cabo con mucho
cuidado y nicamente durante las primeras etapas del proceso de decisin. A continuacin se desarrollarn algo ms, aunque sin pretensiones de exhaustividad, algunas de
las caractersticas principales del proceso de transferencia.

4.5.1. Las etapas previas del proceso de transferencia


El desarrollo del proceso necesario para la transferencia de beneficios se plantea, normalmente, en cinco fases. Las cuatro primeras constituyen pasos previos necesarios
para la seleccin de los estudios que actuarn como fuente de informacin primaria, y
en la quinta se realizar la transferencia de beneficios propiamente dicha25:
a) Anlisis del cambio a valorar econmicamente. En esta fase se analiza exhaustivamente el bien o servicio ambiental que va a ser objeto de la investigacin,
el cambio que se va a valorar en el mismo, as como las caractersticas socioeconmicas de la poblacin afectada. Algunos autores recomiendan tambin que se precise en esta fase inicial la exactitud exigida a las estimaciones
de beneficios a obtener.
b) Identificacin de los posibles estudios-fuente. Esta segunda fase se centra en
una labor de bsqueda bibliogrfica para identificar las aplicaciones de los
mtodos de valoracin que se hayan centrado en el bien o servicio ambiental
que en esta ocasin interesa. Lo normal es acudir a la literatura especializada
para encontrar trabajos de valoracin de activos similares, aunque recientemente han ido apareciendo algunas organizaciones especializadas en proporcionar
este material de base. Algunos autores han llamado la atencin con respecto al
posible sesgo que introducira el hecho de que slo se cuente con trabajos publicados como punto de partida, ya que lo normal es que nicamente aparezcan
en las pginas de las revistas especializadas aquellas investigaciones que arrojen un resultado positivo. Sin embargo, la evidencia emprica al respecto parece no corroborar este miedo (Desvousges et al. 1998, pgina 35).
c) Anlisis de la adecuacin de los estudios-fuente. El objetivo de esta tercera
fase es identificar, dentro de los estudios ya realizados, a los que mejor se
adapten a los elementos de la investigacin objetivo. Se recomienda la mayor
similitud posible entre el contexto para el que se pretenden transferir las estimaciones, y el contexto en el cual se han originado, atendiendo fundamentalmente a los siguientes factores:
Que el estudio pase los filtros exigibles a cualquier estudio riguroso: metodologa terica correcta; tcnicas empricas aceptables; datos adecuados,
25
Cuando se lleva a cabo una transferencia de resultados, lo normal es que se transfiera toda una serie
de etapas que culminaron en un valor, o en una funcin de valoracin. Estas etapas incluyen la utilizacin,
en muchos casos, de unas funciones dosis-respuesta que, por lo tanto, tambin resultan transferidas. En ocasiones, estas funciones son las nicas que son objeto de transferencia; otras veces se separan los distintos
pasos y se distingue la transferencia de funciones dosis-respuesta, de la transferencia de resultados finales.
Lo normal, sin embargo, es que la transferencia sea global (Desvousges et al. 1998).

MTODOS DE VALORACIN DE LA CALIDAD AMBIENTAL

133

y que permitan estimar una funcin de disposicin a pagar o a ser compensado. En el caso de los estudios basados en ejercicios de valoracin contingente, por ejemplo, la tasa de respuestas vlidas puede ser un buen indicador de la solidez del estudio fuente, as como el protocolo establecido
por el Blue Ribbon Panel, mencionado anteriormente (NOAA, 1993).
Que los atributos fsicos, biolgicos y ecolgicos del bien ambiental analizado sean similares a los del que se va a analizar. Por ejemplo, si se trata
de analizar el valor de los servicios recreativos de un lago: su tamao, la
orografa circundante, el tipo de actividades que se desarrollan en l, la
presencia de emplazamientos sustitutivos, etc.
Que el nivel de partida del bien ambiental en los dos casos sea similar, y
que lo mismo pueda decirse del cambio objeto de valoracin. En el primer
caso, como en general las funciones de valor no son lineales, extrapolar el
mismo cambio en dos puntos distintos arrojara resultados diferentes: un
aumento de un 1 por 100 en la concentracin de partculas en suspensin
en el aire no generar la misma incidencia sobre las tasas de morbilidad en
una pequea aldea que en la ciudad de Mxico, ya que los niveles de partida son muy distintos (Desvousges et al. 1998, pgina 28). En el segundo
caso, si no se respetara este principio, se estara extrapolando un valor marginal, vlido bajo determinadas condiciones, a un contexto diferente. Debido a que los servicios proporcionados por los bienes ambientales entran en
la funcin de produccin de utilidad de las economas domsticas de una
forma probablemente no lineal, es preferible evitar la extrapolacin de los
valores econmicos desde un contexto donde el cambio ambiental ha sido
pequeo, a otro donde los cambios ambientales son grandes, o viceversa
(Smith et al. 1999)26.
Que las caractersticas socioeconmicas de la poblacin sean asimismo
similares. Incluso cuando las caractersticas de la poblacin son comparables, y lo mismo ocurre con las del recurso valorado, los resultados no seran transferibles sin matizaciones, cuando la distribucin de la misma difiriera entre los dos emplazamientos considerados (Loomis, 1992).
Que la asignacin de los derechos sobre el uso y disfrute del bien ambiental permita utilizar la misma medida de valoracin, dado el cambio producido en el bienestar de la poblacin afectada.
Troy y Wilson (2006) sealan, por ltimo, que otro aspecto importante a
tener en cuenta a la hora de transferir resultados de valoracin es la escasez
de los recursos o servicios proporcionados por stos, as como el efecto de
sustitucin que puede darse entre los mismos. La escasez y la singularidad
hacen aumentar notablemente el valor de un activo, por lo que su trasposicin a lugares con abundancia de un mismo recurso arrojar resultados
imprecisos.

d) Comprobacin de la calidad de las estimaciones de los estudios-fuente seleccionados. La bondad de las estimaciones resultantes del proceso de transferencia depende en gran parte de la calidad de los estudios fuente utilizados. En
esta fase, se analizan los posibles estudios fuente prestando especial atencin
26
El no cumplimiento de esta condicin es la principal crtica que Smith y sus colaboradores (dem)
hacen al trabajo de valoracin de Constanza y sus asociados (Constanza et al. 1997).

134

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

a aquellos elementos que pueden introducir variabilidad, o sesgos en las valoraciones econmicas estimadas: credibilidad del escenario planteado, tamao
de la muestra, vehculo de pago, forma funcional de la funcin de demanda, etc.
Cuando se sospeche la existencia de sesgos, stos debern ser analizados para
determinar su magnitud y direccin. El analista debe considerar, en funcin de
los criterios anteriormente mencionados, la posibilidad de reducir los sesgos
mediante la realizacin de los ajustes necesarios. En otro caso, puede plantearse la posibilidad de rechazar el estudio como una fuente vlida para el objetivo
de transferencia de beneficios, o bien utilizar sus estimaciones en funcin del
anlisis previamente realizado de los sesgos y la exactitud exigida del proyecto de transferencia.

4.5.2. La transferencia del resultado


En esta fase, finalmente, se realiza la extrapolacin de los valores monetarios estimados
en los estudios-fuente seleccionados, al contexto del proyecto de investigacin que se
est llevando a cabo. Existen cuatro vas posibles de realizar esta transferencia:
a) Transferencia del valor unitario medio. Este proceso de transferencia es el ms
simple, ya que consiste en transferir un nico valor: la media de la disposicin
a pagar por un decibelio menos de ruido, por ejemplo, o el excedente del consumidor que obtiene una familia representativa al disfrutar de un da de playa27.
Este procedimiento asume la hiptesis de que un cambio en el bienestar experimentado por un individuo medio en el contexto del estudio-fuente, es igual al
experimentado por un individuo medio en el nuevo contexto de valoracin. La
transferencia implicara nicamente multiplicar este valor medio por unidad de
anlisis, por el cambio anticipado que resultara en el contexto objetivo, si la
valoracin es ex-ante; y por el cambio ambiental ya conocido, si la valoracin
es ex-post. La experiencia con este tipo de transferencia no ha resultado alentadora, as que nicamente se recomienda su uso cuando la funcin de valoracin
del estudio fuente, o los valores de las variables independientes de la investigacin objetivo, no estn disponibles, y, por tanto, es imposible proceder a la transferencia de la funcin de valoracin. Aun cuando esta situacin se presente, es
recomendable realizar ajustes en los valores medios antes de transferirlos.
b) Transferencia del valor medio ajustado. El proceso de extrapolacin es el mismo que en el caso anterior, pero los valores unitarios medios se ajustan antes
de ser transferidos. Este ajuste puede ser de dos tipos (Bateman et al. 2000):
En primer lugar, el que se realiza con base en la opinin de expertos. Se
han utilizado en el campo de la economa de la salud, pero tienen el inconveniente de que introducen un indudable elemento de subjetividad (Alberini y Krupnick, 2000).
En segundo lugar, se puede llevar a cabo una desagregacin de los resultados obtenidos en el estudio fuente, en funcin, por ejemplo, de las caractersticas socioeconmicas de la poblacin afectada (actividad realizada, ni27

En ocasiones, en lugar de transferir la media se transfiere la mediana, que es menos sensible a la presencia de valores extremos y, por tanto, ms estable, aunque ms difcil de incorporar en el contexto del
anlisis coste-beneficio (Bateman et al. 2000).

MTODOS DE VALORACIN DE LA CALIDAD AMBIENTAL

135

vel de renta), y elegir aquel subgrupo que se aproxime ms al de referencia


para llevar a cabo la transferencia.
c)

Transferencia de la funcin de valor. En este caso se transfiere la ecuacin de


demanda, en la que el valor obtenido (por ejemplo, la disposicin a pagar de
una persona i por visitar un emplazamiento determinado: DPi) aparece como
una funcin de las caractersticas del bien valorado (Xij) y las de la poblacin
analizada (Yik), tal como:
DPi  a bXij cYik ei

(4.6)

En la que ei es un trmino de error aleatorio. Como es natural, la literatura


recomienda que, en la medida de lo posible, se transfieran funciones de valor,
en lugar de valores unitarios, ya que los resultados son ms fiables (Kirchhoff
et al. 1997).
d) El meta-anlisis. Cuando se cuenta con un nmero suficiente de estudios fuente, es posible que los resultados obtenidos con cada uno de ellos sea diferente.
En este sentido, el analista podra escoger aquel que le despierta mayor confianza, con lo que estara introduciendo un componente de subjetividad importante
en el anlisis, al tiempo que pierde la informacin contenida en los estudios
descartados. Podra, alternativamente, establecer un rango de valores, situando
en un extremo el ms bajo, en el otro el ms alto, y optando por algn valor
intermedio como el ms probable, con lo que tambin se descartara un nmero
importante de estudios. Podra, en tercer lugar, agrupar a todos los estudios
fuente en funcin de su media y error estndar, para obtener un intervalo de
confianza predeterminado. Con ello les otorgara el mismo trato a todos, con
independencia de su calidad. Finalmente, quedara abierta la posibilidad de capturar la informacin contenida en todos ellos, incluida la relativa a la forma en
que se realiz el anlisis mismo. Es decir, tomara las observaciones procesadas
en cada ejercicio como aleatoriamente extradas de un conjunto comn que las
englobara a todas, y a partir del cual se pudiera estimar una funcin como:
DPs  a bXsj cYsk dZsm us

(4.7)

Expresin en la que s hace referencia ahora a cada uno de los estudios analizados, cuyas caractersticas quedaran recogidas en Zsm: mtodo utilizado (por
ejemplo, coste de viaje individual, zonal, valoracin contingente); tipo de pregunta realizada (abierta, dicotmica); valor descubierto (uso, no uso, ambos);
e incluso autor que realiza el estudio (Bateman et al. 2000)28. En el caso del
28

De hecho, el procedimiento es un poco ms complicado (Desvousges et al. 1998, pgina 31 y siguientes). Una vez seleccionados los estudios fuente correspondientes, se puede optar por una de las siguientes
vas:
Enfoque de efectos iguales: se supone que los parmetros que caracterizan a todos los estudios fuente utilizados son los mismos.
Enfoque de efectos fijos: se supone que los parmetros difieren de un estudio a otro, en funcin de
diversas caractersticas, y se ponderan en consecuencia para obtener los que van a ser objeto de transferencia.
Enfoque de efectos aleatorios: se supone que existe una distribucin-madre, comn a todos los estudios, que no son sino extracciones aleatorias de esta distribucin.

136

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

valor de la contaminacin acstica generada por el funcionamiento de un aeropuerto, por ejemplo, los estudios basados en los precios hednicos tienden
a ofrecer una depreciacin promedio de la vivienda de entre un 0,4 y un 1,1
por 100 por cada decibelio adicional aadido, mientras que los ejercicios de
valoracin contingente arrojan una depreciacin equivalente de entre un 2,4 y
un 4,1 por 100 (Johnson y Button, 1997).
Sea cual sea el camino adoptado, se hace necesario decidir, acto seguido, la poblacin de referencia a la que se va a aplicar el valor unitario transferido, o la funcin
correspondiente. Es quiz el paso que mayor influencia tendr sobre el valor finalmente obtenido, y sobre el que los estudios fuente, que no fueron pensados para ser transferidos, ofrecern muy poca informacin (Desvousges et al. 1998, pgina 9).
Cabe apuntar, en otro orden de cosas que, si bien la transferencia de resultados maneja generalmente variables econmicas, no deja de estar abierta a otras variables explicativas que no siempre siguen la estructura de un modelo terico de utilidad econmica29. La utilizacin de sistemas de informacin geogrfica (SIG) permite en buena
medida manejar factores sociodemogrficos y biogeogrficos que resultan decisivos en
la transferencia de resultados. Con ellos se puede controlar en alguna medida el contexto ecolgico, ciertos factores de mercado y de demografa y de medidas de bienestar
en el espacio. Spash y Vatn (2006), por ejemplo, presentan una estructura terica general para la transferencia de resultados que contempla elementos de las ciencias de la
naturaleza y de las ciencias sociales, dando importancia a factores como el marco institucional, geogrfico y ambiental (los ajustes de las condiciones de mercado exigen,
por ejemplo, unas variables sociales que no sigan de modo estricto el modelo terico
de utilidad econmica). Asimismo, Ready y Navrud (2006) exploran las posibilidades
de transferir resultados entre pases y argumentan que las transferencias internacionales
no son tan distintas a las que puedan realizarse dentro de una misma nacin, siempre y
cuando se realicen los necesarios ajustes para la consistencia de bienes y productos,
mercados y medidas del bienestar.
La transferencia de resultados exige, en cualquier caso, estudios consistentes de
valoracin a nivel regional o local, desarrollados en un contexto interdisciplinar. En
este sentido, resulta esencial la disponibilidad de bases de datos consistentes, que hagan
posible la transferencia de resultados. McComb et al. (2006) revisan algunas bases de
datos online que desde no hace mucho sirven de apoyo para este tipo de trabajos empricos. Entre las principales cabra destacar:
Environmental Valuation Reference Inventory o EVRI [URL: http://www.evri.ca,
que engloba 1.500 estudios de valoracin,
Envalue que rene unos 400,
Enfoque bayesiano: que utiliza el conocimiento previo del analista con respecto a las caractersticas
de los distintos estudios fuente (presencia de sesgos, relevancia, validez), para construir la funcin de
probabilidad de los parmetros objeto de transferencia.
29
Bergstrom y Taylor (2006) proponen un modelo terico general de transferencia de resultados basado
en el meta-anlisis, con el que testar hiptesis con variables influyentes, y predecir modelos meta-analticos
de transferencia de resultados, con diverso grado de exactitud para la transferencia. Demuestran que la teora
econmica proporciona una herramienta importante para la identificacin de modelos matemticos aceptables para el meta-anlisis, con variables determinsticas, subrayando que los estudios empricos de partida
deben ser suficientemente consistentes, pero dejando una cierta flexibilidad para la introduccin de variables
explicativas que no necesariamente sigan un modelo estricto de utilidad.

MTODOS DE VALORACIN DE LA CALIDAD AMBIENTAL

137

Ecosystem Services Database, con 300 casos,


Review of Externality Database, que contiene informacin proveniente de unos
200 trabajos.
Asimismo, el proyecto Ecovalue de la Universidad de Vermont,en Estados Unidos
[URL: http://ecovalue.uvm.edu] proporciona un sistema interactivo de apoyo a la toma
de decisiones enfocadas a la evaluacin de valores econmicos de los ecosistemas, los
recursos y sus servicios ambientales en un contexto geogrfico. Combina SIG y bases
de datos relacionales, proporcionando mapas y resultados de forma interactiva, generados mediante el cruce de los mtodos de valoracin extrados de la literatura y las coberturas del territorio. Sus principios bsicos son la aplicacin de las mejores metodologas y bases de datos disponibles, la creacin de una interfaz en la red que posibilita
a los usuarios la obtencin de valoraciones en el territorio elegido, y el diseo y calibracin de un algoritmo transparente para la transferencia de valores, que permita a los
usuarios la estimacin de valores econmicos en un contexto espacial. En definitiva, se
trata de un proyecto de transferencia de resultados similar al planteado por Costanza
et al. (1997), pero aplicado a escalas de ms detalle.

4.5.3. Fiabilidad y validez de las funciones


de transferencia de valor
La imposibilidad, en general, de conocer los verdaderos valores objeto de estudio, dificultan la tarea de saber hasta qu punto la forma en que se ha realizado la transferencia permite utilizarlos o no. Para intentar establecer algn tipo de recomendaciones al
respecto, se han propuesto tres criterios de validacin distintos (Brouwer, 2000):
La validez interna que analiza si las estimaciones obtenidas a partir de los mtodos utilizados se corresponden con los que predecira la teora. El tamao y
el signo de los coeficientes estimados son examinados y juzgados para ver si
son consistentes o inconsistentes con la teora.
La validez externa, que se centra en el anlisis del significado e interpretacin
de los resultados obtenidos. Particular atencin ha de dedicarse al problema de
las respuestas-protesta en los ejercicios de valoracin contingente: identificacin de las mismas y tratamiento posterior.
La validez de convergencia. Es quiz la ms apropiada, y se basa en la comparacin de los resultados que se obtendran mediante la transferencia, con los que
arrojara un anlisis primario del mismo bien o cambio a valorar: por ejemplo,
se realiza un estudio de valoracin mediante el mtodo del coste de viaje del
valor recreativo de una playa, y se compara con el que se hubiera obtenido realizando la transferencia a partir de una serie de estudios fuente previamente
identificados30. En general, este test de convergencia exige la verificacin de la
hiptesis de igualdad estadstica entre los coeficientes de la funcin de deman30
Cuando se utilizan con este propsito mtodos indirectos y mtodos directos (coste de viaje y precios
hednicos, por ejemplo, con valoracin contingente), existe el peligro de asumir que los resultados de uno
de los grupos representan las verdaderas medidas de cambio en el bienestar individual, algo sustancialmente incorrecto, ya que ningn enfoque est libre de la influencia de los juicios del analista y de las hiptesis necesariamente asumidas para su aplicacin.

138

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

da transferida a la investigacin objetivo, y la del estudio fuente. No obstante,


los resultados de esta comparacin no deben tomarse siempre como concluyentes, si se considera que la existencia de relaciones no lineales en la funcin de
disposicin a pagar, o en la funcin de demanda, producen asimetras que pueden implicar la divergencia entre funciones de beneficios estadsticamente similares y sus respectivos beneficios estimados. Es decir, debido a la existencia de
relaciones no lineales en la funcin de beneficios o de demanda, la igualdad de
los parmetros de estas funciones no necesariamente implica igualdad estadstica
de los beneficios. Por esta razn, los trabajos que analizan la validez de convergencia suelen plantear una segunda hiptesis para probar la igualdad estadstica
entre las estimaciones de beneficios con la transferencia y con los estudios primarios.
Rosenberger y Stanley (2006) identifican dos posibles errores en la transferencia de
resultados. Por un lado se habla del error de generalizacin geogrfica, que surge de
la diferencia entre el lugar de estudio para el cual se estima el valor correspondiente, y
los lugares de destino a los que se transfiere dicho valor, y que depende del grado de
heterogeneidad de los aspectos biofsicos, sociopolticos y de mercado entre ambos
emplazamientos. Por otro, el error de medida, radicado en el trabajo original del cual
se toma la medida en el lugar de referencia.
Con relacin al primero de ellos, Hoehn (2006) ha investigado los efectos del muestreo no aleatorio en estudios de transferencia de resultados, partiendo de la base de que
la valoracin que se toma como referencia no debe ser un fenmeno al azar. De hecho,
los estudios de valoracin normalmente son financiados por las autoridades pblicas, y
se dirigen a los recursos de inters poltico: suelen seleccionar servicios ambientales
que conllevan beneficios sociales importantes, por lo que en la transferencia de este
tipo de resultados se corre el riesgo de cierta imprecisin por sobreestimacin31.
En cuanto al segundo tipo de error, Johnston et al. (2006) examinan hasta qu punto los mtodos de investigacin y de anlisis tienen repercusin en la medida del error
de la transferencia. Emplean para ello mtodos estocsticos para estimar la distribucin
muestral de valores transferidos de un modelo meta-analtico de valoracin contingente. En el anlisis se identifica si en el estudio original de partida se aplican modelos
estadsticos de eleccin discreta, encuestas personales o por correo electrnico, instrumentos voluntarios o no voluntarios de pago, o mtodos de estimacin no paramtricos.
Los resultados muestran que la medida del error es sensible al nmero de casos que
contribuyen a la transferencia de resultados, de modo que aquellas que se basan en
apenas uno o dos valores primarios, resultan ser de seis a nueve veces menos precisas
que las que se construyen a partir de estudios de muestras numerosas, como es el caso
del meta-anlisis. En consecuencia, las transferencias que se limitan a uno, o unos pocos casos de estudio, introducen una incertidumbre sustancial y un amplio error en los
valores transferidos. Estos errores pueden ser reducidos nicamente ampliando los estudios de origen de los valores a transferir, o bien identificando los supuestos metodolgicos que son verdaderamente apropiados, decantndose los autores por lo primero
como ms factible.
31
Este autor propone un estimador de panel de datos en dos fases tipo Heckman para contrastar y ajustar los efectos de la seleccin, demostrando empricamente que al transferir beneficios totales, las desviaciones parecen ser menos susceptibles a la seleccin si se manejan valores incrementales asociados a los atributos de un ecosistema.

MTODOS DE VALORACIN DE LA CALIDAD AMBIENTAL

139

Los resultados obtenidos a travs de la aplicacin de estas pruebas de validez han


sido, como se apuntaba ms arriba, de todo tipo. La utilizacin de funciones de transferencia de resultados reduce considerablemente el tamao de los errores cometidos al
transferir valores unitarios, pero sin por ello dejarlos en un rango todava aceptable
(Loomis, 1992; Kirchhoff et al. 1997)32.
Las razones apuntadas para explicar esta falta de correspondencia entre el valor
transferido, y el hallado cuando se ha realizado el estudio primario, han sido de distintos tipos. Por un lado, se argumenta, en general no se controlan adecuadamente las
caractersticas tanto del bien valorado, como de la poblacin afectada, y se trabaja con
especificaciones estadsticas muy simples, que dejan poco sitio para la matizacin. Por
otro, el poder explicativo de los ejercicios de valoracin suele ser, en cualquier caso,
muy bajo, por lo que no debera sorprender esta divergencia entre un tipo de estudios
y otros (Brouwer, 2000).
Para tratar de superar estas dificultades y hacer ms aceptables los ejercicios de transferencia de resultados, se han propuesto algunas recomendaciones (Brouwer, 2000):
En primer lugar, tratar de no transferir valores muy agregados, sino de realizar
una descomposicin previa de los mismos (valores de uso directo, indirecto,
consuntivo, no consuntivo, de opcin, de existencia, etc.), y llevar a cabo la
transferencia a este nivel ms desagregado.
En segundo lugar, involucrar a los afectados por la decisin que se est analizando en el propio proceso de transferencia, de tal forma que puedan opinar
tambin sobre lo que se est haciendo.
En tercer lugar, contrastar el valor de los parmetros de la funcin de resultados
transferida, con un pequeo ejercicio de estimacin realizado con algn grupo
de control, representativo del contexto en el que se va a llevar a cabo la transferencia (Desvousges et al. 1998, pgina 40).
En cualquier caso, y en tanto no se resuelvan los problemas planteados, la transferencia de resultados ha de tomarse con mucha cautela. Hoy por hoy, quiz lo ms seguro sea afirmar que esta tcnica es un buen auxiliar en las primeras etapas del proceso
de decisin, cuando se trata de introducir un primer filtro entre alternativas poco desarrolladas todava, para descartar algunas, y para dirigir la atencin del analista sobre los
aspectos del proceso de valoracin en los que se justificara la inversin de recursos en
la realizacin de estudios adicionales. Como se ha sealado con respecto a las dificultades del procedimiento una aplicacin rigurosa del mtodo de la transferencia de
resultados demanda todo el conocimiento tcnico avanzado que se necesit para llevar
a cabo la investigacin original... y algo ms (Desvousges et al. 1998, pgina 1).

4.6.

ESTUDIO DE CASO: CALIDAD DEL AIRE Y SALUD


EN AMRICA LATINA Y EL CARIBE

Durante las ltimas dos dcadas, varios pases de Amrica Latina han comenzado a
tratar seriamente los problemas ambientales. Adems de fortalecer la institucionalidad
ambiental, diversos estndares ambientales se han utilizado a travs de la regin para
32

Sin embargo, conviene sealar que Muthke y Holm-Mueller (2004) encuentran que, en el caso de la
calidad de agua de los lagos en Noruega, la transferencia de valores ajustados ofrece mejores resultados que
la transferencia de funciones como tal.

140

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

resolver el problema de la contaminacin atmosfrica urbana, derivada fundamentalmente de industrias, vehculos y calidad del combustible. Sin embargo, y a pesar de
estos esfuerzos, estimaciones recientes sealan que ms de cien millones de personas
de Amrica Latina y el Caribe estn expuestos a niveles de contaminacin atmosfrica
superiores a los lmites sugeridos por la Organizacin Mundial de la Salud.
Por otro lado, el conocimiento en la regin del impacto sobre la salud de las personas de este tipo de contaminacin es limitado: de ah el inters del estudio que se va a
presentar a continuacin, y que constituye una primera aproximacin al valor del impacto de la contaminacin atmosfrica sobre la salud, en 41 centros urbanos importantes de la regin, en los que viven casi cien millones de personas (Cifuentes et al., 2005).
Estas estimaciones permiten acercarse al valor econmico de las mejoras en la calidad
del aire, y proporcionan al analista una base para evaluar polticas y medidas de abatimiento considerando los beneficios netos de las mismas.

4.6.1. Metodologa general


La metodologa bsica utilizada para valorar los impactos sobre el bienestar de cambios
en la calidad del aire que afectan a la salud de las personas fue la de los mtodos que
se apoyan en la funcin de produccin (funcin de dao), analizados en este captulo.
Estos mtodos, como es bien sabido, cuantifican los efectos fsicos que son luego valorados. Una de sus principales ventajas es que permiten desagregar la informacin
disponible en forma til para la confeccin de polticas. De hecho, al separar los distintos efectos, el planificador puede percatarse de la magnitud de los costes y beneficios
en diferentes reas.
Para evaluar los beneficios ambientales utilizando esta metodologa se requieren
una serie de etapas:
La primera, como se analizar con ms detalle en el Captulo 6, es la de definir el
escenario base (lo que ocurrira si no se adaptara ninguna medida), y el escenario-caso,
asociado al programa o poltica objeto de estudio. La comparacin de ambos permite
determinar los efectos asociados al cambio en la variable ambiental producto de las
medidas adoptadas.
La segunda etapa, por tanto, identifica la variacin de emisiones asociadas al programa o poltica en cuestin. Es decir:
$E  EC EB

(4.8)

donde E denota las emisiones; el subndice c se refiere al caso con programa o poltica,
mientras que B denota el caso base (sin poltica).
Esta variacin en las emisiones conlleva un cambio en la calidad ambiental. Estos
contaminantes, sin embargo, se emiten en un punto (chimenea, tubo de escape), pero
se trasladan (dispersan) por el espacio, afectando los niveles de concentracin en otros
puntos del mapa. El paso siguiente, pues, consiste en estimar la variacin en las concentraciones como resultado del cambio producido en las emisiones:
$C  C(EC) C(EB)
donde C denota las concentraciones.

(4.9)

MTODOS DE VALORACIN DE LA CALIDAD AMBIENTAL

Datos

Etapas

Modelos

Factores de emisin,
niveles actividad

Variacin
de emisiones

Modelo
de emisiones

Datos
meterolgicos

Variacin de
concentraciones

Modelo
de dispersin

Poblacin expuesta,
riesgo base

Variacin
de efectos

Modelo
de dao

Ingreso, elasticidad
DAP

Beneficios:
Valoracin de efectos

Modelo
de valoracin

141

Figura 4.3. El Mtodo de la funcin de dao: etapas, datos requeridos y modelos.

Posteriormente, utilizando las funciones dosis-respuesta (exposicin-respuesta) correspondientes se estima la variacin en el nmero de casos (de mortalidad y morbilidad) correspondientes33:
$Hi  f (riesgo, poblacin, incidencia, $C)

(4.10)

donde $Hi es el cambio en el nmero de casos asociado al efecto i.


Acto seguido, a cada efecto considerado se le asigna un valor unitario que permite
estimar los beneficios monetarios por efecto (Vi): muertes evitadas, casos de asma, das
de actividad restringida, etc. Finalmente, se agregan los beneficios monetarios asociados a cada uno de los efectos considerados para obtener el valor total de los efectos
sobre la salud ($T) debido a los cambios en la calidad ambiental producto de las medidas adoptadas:
N

$T 

 V $H
i

(4.11)

i1

La Figura 4.3 resume las etapas del mtodo e incluye los datos necesarios para su
aplicacin, as como el tipo de modelo necesario en cada etapa.

4.6.2. Escenarios
En el presente ejercicio slo se contemplaron las partculas en suspensin (PM10), a la
vista de la disponibilidad de datos y la relacin que tiene este contaminante sobre la
33

Estas funciones, como se recordar, pueden tener distintas formas funcionales, y dependen de un factor de riesgo, de la poblacin expuesta a ste, del cambio en las concentraciones y, en algunos casos, de la
incidencia inicial.

142

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

salud, tanto en el campo de la mortalidad como en el de la morbilidad34. Se asumi que


las concentraciones medias de cada ciudad se reduciran con respecto a los niveles
prevalecientes en ellas, lo que evitaba tener que estimar el impacto en las emisiones y
su posterior traduccin en un cambio en las concentraciones. Finalmente, se consideraron dos escenarios de mejoramiento de calidad del aire: el escenario C1 supona que
los niveles de concentracin promedio anuales de cada ciudad se reducan en un 10 por
100; el escenario C2 supona que cada ciudad cumplira con un nivel de concentracin
de referencia de 50 g/m3 anual, recomendado por distintas instituciones internacionales.
Para estimar los impactos ambientales de los dos escenarios, se utilizaron dos grupos de funciones dosis-respuesta. El primero utiliza datos de Amrica Latina (E1),
mientras que el segundo (E2) aplica modelos norteamericanos directamente a las ciudades de Amrica Latina consideradas en el estudio. El primero tiene la ventaja de representar las condiciones especficas de la regin. Sin embargo, los estudios norteamericanos suelen incluir un mayor nmero de efectos y enfermedades, adems de contar
con estudios asociados a enfermedades y condiciones crnicas o de largo plazo.
Para la valoracin econmica de esta mejora en la calidad ambiental, tambin se
consideraron dos conjuntos de valores unitarios: El primero (V1) corresponde a un grupo limitado de valores estimados especficamente para Amrica Latina; el segundo (V2)
transfiere valores unitarios estimados para ciudades de Estados Unidos, corregidos por
la diferencia de ingreso. Asimismo, para cada caso se consideraron dos subconjuntos
de valores, de acuerdo al mtodo de estimacin: un primer subconjunto de valores estimados mediante mtodos de demanda (DAP) y, un segundo, estimado mediante el
mtodo del coste del tratamiento (COI), que incluye tanto los costes de enfermedad
directos, como la productividad perdida del afectado tanto por motivos de mortalidad
como de morbilidad35.

4.6.3. Resultados y conclusiones


La Tabla 4.1 resume los principales resultados del anlisis. La valoracin llevada a cabo
utilizando tanto funciones de dao como valores norteamericanos (E2 y V2), supera en
12 veces (si se utilizan valores de DAP), y en 17 (usando valores de COI), a las estimaciones que se basan en funciones de dao y valores locales (E1 y V1). Los resultados
tambin revelan, como se observa, una elevada sensibilidad con respecto al mtodo de
valoracin empleado, resultando mayores si se utilizan estimaciones de DAP.
Las notables diferencias observadas entre aquellas estimaciones que utilizan datos
de la regin, y las que se apoyan en la transferencia de datos norteamericanos, incluso
ajustados, revela la importancia de desarrollar nuevos estudios tanto para la estimacin
de efectos como para la valoracin de los mismos.
Sin embargo, y a pesar de estas diferencias, e incluso considerando las estimaciones
ms conservadoras, se aprecia que si las ciudades contempladas alcanzaran los estndares internacionales se podran obtener beneficios sustanciales, lo que justifica la
34
Cabe sealar que hoy en da existe una mayor preocupacin por los daos provocados por las PM2.5.
Sin embargo, no existe informacin suficiente al respecto para estas ciudades.
35
Ntese que, en este segundo caso, slo se incluyen los costes de la produccin perdida. No se incluyen, por tanto, los costes de las vidas perdidas, valor de la vida estadstica, lo que sesga notablemente a la
baja el resultado final.

143

MTODOS DE VALORACIN DE LA CALIDAD AMBIENTAL

Tabla 4.1. Resumen de beneficios econmicos (millones de dlares anuales)


Beneficios totales

Funciones/valores

Escenario C1

Escenario C2

DAP

E1/V1
E2/V2

1.700
20.000

5.200
66.000

COI

E1/V1
E2/V2

.130
2.200

.390
6.200

inversin en el control de la contaminacin como una forma de proteccin a la salud


pblica. La Tabla 4.2 presenta el resultado desagregado por ciudades para valores
de DAP.
Tabla 4.2. Valores de DAP desagregados por ciudad para cada escenario
(millones de dlares anuales)36
Escenario

Pas

Ciudad

C1

C1

C2

C2

E1/V1

E2/V2

E1/V1

E2/V2

1.700
150

23.000
2.600

28
2

540
46

400
47

7.000
750

Argentina

Buenos Aires
Crdoba
Mendoza

300
32
3

3.200
450
190

Brasil

Campinas
Canoas
Caxias
Cubatao
Curitiba
Itaguai
Porto Alegre
Ro de Janeiro
So Joao de Meriti
So Jose do Campos
So Paulo
Sorocaba
Vitoria

9
3
9
1
14
0
8
110
9
3
85
3
1

220
74
160
20
360
13
290
1.700
110
83
2.000
98
50

Chile

Calama
Santiago
Temuco

1
74
2

23
1.100
53

2
240

42
4.200

Colombia

Bogot
Cali

45
12

1.200
550

68

1.800

Costa Rica

Heredia
San Jos

0
2

12
49

2
1

45
27

36
Los valores totales (de todas las ciudades) fueron aproximados para no otorgar un sentido de falsa
precisin.

144

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Tabla 4.2. Valores de DAP desagregados por ciudad para cada escenario
(millones de dlares anuales) (continuacin)
Escenario

Pas

Ciudad

C1

C1

C2

C2

E1/V1

E2/V2

E1/V1

E2/V2

18
9

280
170

67
15

1.100
290

Ecuador

Guayaquil
Quito

El Salvador

San Salvador

47

99

Honduras

Tegucigalpa

72

290

Jamaica

Kingston

110

17

320

Mxico

Guadalajara
Jurez
Ciudad de Mxico
Monterrey
Puebla
Valle de Toluca

41
21
650
51
22
6

460
160
3.400
440
190
100

62
66
1.300
85
16

720
540
7.400
740
140

Nicaragua

Managua

33

61

Panam

Ciudad de Panam

130

13

480

Per

Lima

66

1.100

410

7.200

Uruguay

Montevideo

78

700

510

6.400

Venezuela

Caracas

16

280

1.700

20.000

5.200

66.000

Todas las ciudades

4.7.

RESUMEN

A lo largo de este captulo se han analizado los mtodos que proporciona el anlisis
econmico para valorar los bienes que carecen de mercado y, ms en concreto, los bienes ambientales. Para ello conviene recordar el significado del proceso de valoracin
en el que desemboca la lgica del mercado, ya que es la que estos mtodos comparten.
Se lleg a la conclusin, en el captulo anterior, de que los mtodos analizados seran
tiles para valorar aquellos atributos y servicios de la naturaleza que pudieran ser considerados como mercancas. Sentada esta base de partida, el captulo fue abordando la
estructura y los problemas principales que ofrecen estos mtodos: los costes de reposicin; los mtodos basados en la funcin de produccin, con una referencia expresa al
mtodo del coste de tratamiento de la enfermedad; el mtodo del coste de viaje; el mtodo de los precios hednicos, incluyendo los salarios hednicos y su utilizacin en la
valoracin de la vida estadstica; y el mtodo de la valoracin contingente.
Podra afirmarse, por tanto, y a modo de resumen, que la fortaleza de estos mtodos se encuentra en descubrir lo que la gente pagara, en un hipottico mercado, por

MTODOS DE VALORACIN DE LA CALIDAD AMBIENTAL

145

el valor de uso de una serie de servicios no esenciales de los recursos ambientales:


sera incorrecto pretender otra cosa de ellos. La relevancia de esta informacin depende, por supuesto, tanto de la aceptacin de estas premisas de partida como del uso que
se haga de ella. Qu duda cabe de que en un contexto interdisciplinar como el que
caracteriza el anlisis del medio ambiente, el anlisis econmico no puede pretender
adquirir un papel excluyente. En este terreno confluyen tanto diversas vertientes del
conocimiento como distintos grupos sociales afectados de una u otra manera por los
cambios que se produzcan en el mismo. Esto no quiere decir, en cualquier caso, que
la contribucin de los mtodos de valoracin que acabamos de analizar sea irrelevante.
Por un lado, ayudan a conocer mejor el papel que el medio ambiente juega en el bienestar de las personas; por otro, obligan a los gestores a plantearse algunas preguntas
(sobre todo alrededor del concepto de coste de oportunidad), que no dejan de tener su
importancia.

Notas para consultas adicionales


El lector interesado en los mtodos de valoracin, en general, encontrar de gran utilidad los textos de Freeman (1993), o Garrod y Willis (1999), que presentan los distintos
mtodos de una forma amena y no muy complicada, y los ilustran con multitud de
ejemplos y aplicaciones. En castellano puede consultar Azqueta (1994).
Si se desea un mayor nivel de detalle, desde una perspectiva terica, sobre cada uno
de los distintos mtodos en particular, las recomendaciones iran en la siguiente lnea.
Para el mtodo de los precios hednicos, Gmez (1994). Para el mtodo del coste de
viaje: Mc Connel (1994). Para el mtodo de la valoracin contingente la referencia
obligada es el texto ya clsico de Mitchel y Carson (1989). Muy recomendable es el
trabajo de Bateman y Willis (1999), texto muy completo tanto desde el punto de vista
terico como de sus aplicaciones. Vale la pena, asimismo, consultar los trabajos de
Hausman (1993) y Hausman y Diamond (1994), para obtener una idea de las crticas
que se han realizado del mismo, sobre todo en relacin a los valores de no uso, y la
respuesta de Hanemann (1994).
En cuanto a las aplicaciones de los mtodos, en general, OConnor y Spash (1999)
contiene algunas muy interesantes.
Son muy recomendables, asimismo, dos estudios realizados en Espaa sobre el valor econmico total de determinados recursos naturales: Campos y Lpez Linaje (1998)
y Caparrs (2000). En Azqueta y Prez (1996) el lector encontrar una serie de aplicaciones de los mtodos de valoracin contingente y coste de viaje a distintos espacios
naturales espaoles. Aplicaciones del mtodo del coste de viaje en Espaa se encuentran en lvarez Farizo (1999), Prez et al. (1998), que tambin incluye un ejercicio de
valoracin contingente, y Riera Font (2000). En Espaa se han realizado ya bastantes
aplicaciones del mtodo de valoracin contingente, entre las que podran destacarse
Barreiro (1998), del Saz et al. (1999), del Saz y Garca-Menndez (2001) y Riera
(1993). Contribuciones con un contenido que va ms all de la aplicacin emprica
para, sin abandonarla, abordar problemas tericos y de implementacin de los distintos
mtodos se encuentran en: Camacho et al. (2003), Gonzlez y Len (2003), Jdez et
al. (2000), Kristm y Riera (1996), Len (1996), Len y Vzquez Polo (1998), Len
et al. (2003). Mucho ms escasas son las aplicaciones del mtodo de los precios hednicos en Espaa, hasta el punto de que, en la actualidad, slo parece contarse con una
estimacin de la funcin de los precios hednicos de la vivienda en la Comunidad de

146

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Madrid (Trnchez, 2001), y una aplicacin de la metodologa de los salarios hednicos


para valorar la vida humana (Albert y Malo, 1995).
Son escasos todava los ejemplos de aplicacin de los modelos de utilidad aleatoria
al campo de los activos tursticos. Entre los ms relevantes cabra destacar a Strand (2003)
que trata de analizar la demanda de zonas de playa por parte de la poblacin local, en la
isla Barbados para determinar en qu medida un cambio en los atributos o la accesibilidad
a las playas podra llegar a afectar el valor econmico total de las mismas; DeShazo y
Fermo (2002), con mayor nfasis en los aspectos metodolgicos, ya que tratan de establecer el impacto que tiene la complejidad de la decisin que se pretende simular con el
experimento de la eleccin, realizado en Costa Rica y Guatemala, en la consistencia de
los resultados; y Hearne y Salinas (2002) cuyo objetivo era el de descubrir las preferencias de los turistas que visitan volcanes por una serie de atributos que caracterizan estos
espacios (instalaciones y condiciones), con el propsito de hacer ms atractiva la visita al
volcn Barve, en Costa Rica, y poder as descongestionar los volcanes Pos e Irazu.
En el campo de los impactos sobre la salud de las personas, los trabajos empricos
son menos numerosos. Podran mencionarse, entre ellos: Fayissa y Gutema (2005) sobre la estimacin de funciones de produccin de salud en el mundo subdesarrollado.
En este mismo sentido, Monzn y Guerrero (2004) presentan un interesante trabajo
sobre los costes que sobre la salud tiene el trfico rodado en la ciudad de Madrid, utilizando el mtodo del coste de tratamiento y el valor estadstico de la vida humana, en
el marco del proyecto APHEA (EU, 2001).
En Amrica Latina son cada vez ms numerosos los ejemplos de aplicacin de los
mtodos de valoracin a distintos activos ambientales y ecosistemas. Entre ellos pueden
destacarse los trabajos de Lara Ynez y Seijo (manglares), Prez Septin (servicios recreativos), vila y Saad (ballena gris) y Romo (mariposa monarca), todos ellos en Mxico, recogidos en Bentez et al. (1998). Asimismo en Mxico, el captulo debido a Vega,
sobre diversidad biolgica, en INE-SEMARNAP (1997). Arigorri et al. (2000) aplican
el mtodo del coste de viaje para valorar los servicios recreativos del Parque Nacional de
Iguaz. En Uribe et al. (2003) se encuentran recogidos, tras una breve introduccin a los
distintos mtodos, una serie de estudios de caso de valoracin ambiental en Colombia.
Los primeros trabajos sobre la tcnica de la transferencia de resultados datan de los
aos ochenta del siglo pasado (Sorg y Loomis, 1984; Walsh et al., 1988). Pocos aos
despus Smith y Karou publicaron una primera aplicacin del meta-anlisis a los valores
recreativos a partir de 76 estudios primarios de valoracin, de una primera lista de ms
de 150 (Smith y Karou (1990), al tiempo que Loomis, de forma un tanto controvertida,
transfiri ecuaciones de demanda y costes de viaje entre distintos emplazamientos recreativos (Loomis, 1992). Como se apunt ms arriba, en el mismo ao de 1992 la tcnica
fue objeto de atencin por parte de la Association of Environmental and Resource Economists, as como de la Agencia de Proteccin Ambiental de los EE.UU. (EPA), publicndose un nmero monogrfico sobre la misma en la revista Water Resources Research
(Vol. 38, n. 3). En este monogrfico se pona especial nfasis en las carencias tericas
de la tcnica, as como en las dificultades de su aplicacin en la prctica (Boyle y Bergstron, 1992; Mc Connell, 1992). Algunos trabajos, por otro lado, proponan test sistemticos de validacin terica y significancia estadstica (Desvousges et al., 1992; Loomis,
1992; Luken et al., 1992). Durante la ltima dcada del siglo pasado, y la presente, la
literatura sobre la transferencia de resultados ha crecido sustancialmente. Con respecto a
la transferencia de resultados, en general, los textos ms recomendables son los de Van
de Bergh et al. (1997) y Desvousges et al. (1998), referido este ltimo al campo de la
economa de la salud. Otro conjunto de trabajos cubre aspectos ms especficos, como

MTODOS DE VALORACIN DE LA CALIDAD AMBIENTAL

147

su estructura terica (Bergstrom y De Civita, 1999; Rosemberg y Loomis, 2000; Woodward y Wui, 2001; Smith y Pattanayak, 2002; Bateman y Jones, 2003; Shestha y Loomis,
2003). Evaluaciones crticas de la metodologa de transferencia de resultados, ciertamente de inters, son las debidas a Brouwer (2000) y Kirchhoff et al. (1997).
Con respecto a la contaminacin atmosfrica, destaca el trabajo de Smith y Huang
(1995), en el que se lleva a cabo un meta-anlisis de 86 ejercicios de estimacin del
valor de una reduccin en la concentracin de partculas en suspensin, con ayuda del
mtodo de los precios hednicos.
En economa de la salud, el texto de referencia es el de Desvousges et al. (1998)
Tambin han aparecido nuevos enfoques metodolgicos (Smith et al., 2002) y trabajos
empricos que han servido para probar el potencial de esta tcnica as como sus limitaciones (Brouwer y Spaninks, 1999; Groothuis, 2005; Kristofersson y Navrud, 2005;
Morrison et al., 2002; Piper y Martn, 2001; Viscusi, 2004).
La distribucin espacial y biogeofsica de los activos naturales y la posible transferencia de resultados en estos casos ha sido el objeto de estudio de trabajos ms especficos: Eade y Moran (1996), Lovett et al. (1997), Bateman et al. (1999), Brainard et al.
(1999) y Wilson et al. (2004).
Por su parte, la revista Ecological Economics dedic, en diciembre de 2006, un
nmero monogrfico a este tema (Ecological Economics Vol. 60 (2)), editado por M.
A. Wilson y J. Hoehn en el que el lector encontrar artculos de gran inters sobre el
mtodo y sus aplicaciones.
Finalmente, son cada vez ms numerosos los que utilizan esta tcnica traspasando
las fronteras nacionales e importando resultados de pases distintos: Chotikapanich y
Griffiths (1998), French y Hitzhusen (2001), Chang et al. (2001), Navrud (2001), Robinson (2002), Len et al. (2002), para el caso de Espaa, Barton y Mourato (2003),
entre Costa Rica y Portugal, Morrison y Bennet (2004), Pattanayak (2004) y Brouwer
y Bateman (2005). Morrison y Bergland (2006) revisan algunos estudios que emplean
modelos de eleccin multiatributo dirigidos a la estimacin de valores marginales potencialmente transferibles de servicios ambientales y ecolgicos, procedentes de distintos pases, en los que se tienen en cuenta las caractersticas de los distintos emplazamientos, la demografa y la escala geogrfica. Para contrastar la adecuacin de estas
transferencias, los autores emplean una aproximacin bayesiana con modelos de decisin menos restrictivos que el habitual meta-anlisis.

CAPTULO

CINCO
EL DESCUENTO DEL FUTURO

En el presente captulo se va a abordar uno de los problemas ms intrincados del anlisis econmico: el del valor en el futuro. Parece que las personas tienen una fuerte
preferencia por el presente, por razones que sern analizadas en su momento. Esto significa que, en general, puestas a elegir, discriminan en contra del futuro: dan menor
valor a aquello que aparece lejano en el tiempo. Esta preferencia temporal positiva se
traduce en que exigen un premio para renunciar a algo hoy a cambio de ese mismo algo
maana, lo que coloquialmente se conoce como un inters positivo (su abstinencia del
consumo hoy, el ahorro, habr de ser remunerada con un tipo de inters positivo). Se
analizarn, por tanto, en primer lugar, los motivos que tienen las personas para descontar el futuro y preferir el presente. A continuacin veremos cmo estas motivaciones,
junto con la rentabilidad de la inversin que obtiene quien efecta la operacin inversa
(es decir, cambiar el futuro por el presente pidiendo prestado), determinan una oferta y
una demanda de fondos prestables que, en un mercado competitivo, generan la tasa de
inters, la tasa de descuento, de equilibrio: el precio del futuro1. Ahora bien, que las
personas descuenten el futuro no quiere decir, necesariamente, que la sociedad tambin
debiera hacerlo, siendo esta ltima la perspectiva relevante en este texto. Enfrentada a
la disyuntiva de escoger entre un mismo impacto positivo, que afecta al bienestar de
una persona representativa, en dos momentos del tiempo, por ejemplo, ahora y dentro
de cien aos, debera la sociedad conceder el mismo valor hoy al cambio experimentado por las dos?; o, al igual que hacen las personas, debera penalizar aquel que
ocurre en el futuro, otorgndole un menor valor? El planteado es, obviamente, un problema de equidad intergeneracional. En la segunda seccin se analizar por qu, tambin desde un punto de vista social, existen razones para descontar el futuro, y cmo

La tasa de descuento es la tasa a la que pierde valor algo por el paso del tiempo. La tasa de inters es
una de las manifestaciones de la tasa de descuento. En este captulo, sin embargo, se utilizarn los dos trminos de forma indistinta.

150

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

estas razones permiten calcular la tasa social de inters. En economas en equilibrio, a


partir de esta tasa social de inters, el proceso del descuento se realiza sin mayores
dificultades. No es ste el caso, sin embargo, de las economas subdesarrolladas. Debido al hecho de que la mayora de ellas se encuentran con una tasa de ahorro subptima,
es decir, no invierten tanto como desearan, la inversin en estas economas tiene un
premio sobre el consumo, y ello ha de reconocerse antes de proceder al descuento. ste
es el contenido del tercer epgrafe. A continuacin se abordar el problema que plantea
la valoracin del futuro en el muy largo plazo, que es el relevante para muchos de los
problemas ambientales ms importantes. Por pequea que sea la tasa de descuento utilizada, el valor de cualquier cosa que vaya a suceder dentro de cien o doscientos aos
es, hoy, prcticamente despreciable. Esta tirana del presente, este desprecio del futuro
lejano, introduce un elevado grado de insatisfaccin con respecto a la prctica del descuento en el campo medioambiental. Para tratar de superarla, el cuarto epgrafe aborda
el anlisis de dos alternativas que podran solucionar el problema: la utilizacin de una
tasa de descuento cero para los impactos ambientales y, mucho ms prometedora, la
introduccin del descuento hiperblico. Como es habitual, el captulo se cierra con un
resumen y una nota para consultas adicionales.

5.1. EL DESCUENTO DEL FUTURO


DESDE UNA PERSPECTIVA INDIVIDUAL
5.1.1. El significado del descuento
El descuento del futuro es la operacin por la que se reduce el valor de un activo cualquiera por el simple hecho del paso del tiempo, sin que ello tenga que ver con la obsolescencia (fenmeno debido a la presencia de progreso tecnolgico). La velocidad a la
que se va depreciando el recurso en cuestin es lo que recoge, precisamente, el llamado factor de descuento; factor que depende, a su vez, de la tasa de descuento (r), o tasa
de inters. Cuanto mayor sea sta, menor ser el valor hoy, el valor presente (VP), de
aquello que ocurra maana. La frmula convencional que permite calcular este valor
presente, en el caso ms sencillo en el que el recurso analizado es una anualidad de
valor constante N (una promesa de pago, desde ahora, de esa cantidad durante 25 aos,
por ejemplo), en tiempo discreto, podra expresarse como:
25
Nt
VP   _______
t
t  0 (1 r)

(5.1)

siendo el factor de descuento[1/(1 r)t].


Alternativamente, en tiempo continuo,
VP   Nte rt dt
25

(5.2)

siendo ahora el factor de descuento e rt.


Dada la importancia que el fenmeno del descuento adquiere en cualquier proceso
de toma de decisiones que involucre al futuro, vale la pena comenzar por indagar sobre
las razones que podran explicar esta prdida de valor de un activo normal por el simple

EL DESCUENTO DEL FUTURO

151

hecho del paso del tiempo2. Comencemos por analizar un ejemplo muy sencillo que se
desarrolla en la esfera individual. Suponga que le preguntamos a una persona cualquiera por el valor que para ella tienen 1.000 unidades monetarias (u.m.), en dos momentos
del tiempo: hoy y dentro de diez aos. Partimos de la base de que el problema se plantea en trminos reales, es decir, una vez descontada la inflacin: esto quiere decir que
estas 1.000 u.m. tienen un poder adquisitivo constante, pueden comprar lo mismo hoy
que dentro de diez aos. Alternativamente, podramos haberle preguntado a la persona
por un bien concreto, un fin de semana en Florencia con todos los gastos pagados, para
ella y un acompaante: cundo lo prefiere, hoy o dentro de diez aos? Lo normal es
que la persona informe de que, cualquiera que sea la oferta, la prefiere hoy. En otras
palabras, que penaliza el futuro: lo descuenta.

5.1.2. Los motivos del descuento del futuro


desde una perspectiva individual
No resulta difcil descubrir las razones que ha tenido en cuenta la persona para responder como lo ha hecho. En el caso del bien de consumo, el fin de semana en Florencia,
habr considerado, con toda probabilidad, al menos tres:
La pura impaciencia. La persona informar de que prefiere disfrutarlo ahora
porque s, porque ahora es cuando se encuentra mejor, porque est segura de
que en este momento es cuando le va a sacar partido a la visita de verdad, etc.
No es una razn muy convincente: puede que s, puede que no. Para descubrirlo, bastara que se le solicitara que hiciese el ejercicio a la inversa: cundo
hubiera obtenido mayor satisfaccin de la experiencia, si realizara el viaje ahora, o si lo hubiera realizado hace cinco aos? No pocas personas respondern
que ahora, ya que han adquirido mayor madurez, mejor informacin, han encontrado una compaa ms prometedora, o se han librado de otra ms conflictiva, con lo que estaran contradiciendo la afirmacin original, a la vista de su
propia experiencia. Las condiciones en que se disfrutar de la visita cambiarn,
en efecto, lo mismo que la propia situacin de la persona, pero no tiene por qu
ser necesariamente en la direccin de reducir el bienestar derivado de la visita.
El hecho de que la persona es mortal. sta ya es una razn ms convincente. En
efecto, la persona prefiere disfrutar ahora de la experiencia porque no sabe si
dentro de diez aos estar todava aqu para hacerlo: aunque pequea, tiene una
probabilidad de muerte positiva. La incertidumbre con respecto a la duracin de
la propia vida introduce, por tanto, un elemento de riesgo, una prima de riesgo,
en la tasa de descuento.
En tercer lugar, la disminucin de la utilidad marginal del consumo. La persona
puede pensar que dentro de diez aos su situacin econmica habr mejorado
2

Se aade el adjetivo normal porque para algunos activos, por ejemplo el buen vino o la buena pintura, el paso del tiempo parece ms bien revalorizarlos. Aun as, el problema del descuento sigue estando
presente, como habr recordado el lector familiarizado con la teora del control ptimo. En efecto, el propietario de una botella de buen vino sabe que sta se revaloriza con el paso del tiempo, pero con una curva de
apreciacin que va cambiando, y que se atena a partir de un determinado momento (cosa que no es probable
que pase con un Goya). Tambin sabe que, cuando la venda, podr invertir el dinero obtenido, en el sistema
financiero, obteniendo con ello una rentabilidad positiva. Lo primero le lleva a retrasar la venta, mientras que
lo segundo le induce a vender cuanto antes.

152

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

y que, en esas condiciones, ya se podr permitir mejor que hoy darse ese capricho. En otras palabras, si como afirma la teora econmica, tomndolo de la
sicologa (recuerde el lector la Ley Weber-Fechner mencionada en el Captulo 2), cuanto ms se tiene de algo, menos se valora una unidad adicional de lo
mismo, la persona considerar que cuando aumente su poder adquisitivo (cosa
que supone que va a pasar con el paso del tiempo), menor ser el incremento
de bienestar que le reportar el consumo de cualquier bien: en trminos ms
formales, la utilidad marginal del dinero para ella habr cado.
Si en lugar de un bien de consumo, el problema se le hubiera planteado con un activo productivo o financiero, como era el caso de las 1.000 u.m., a las tres razones anteriores, aadir ahora una cuarta:
La rentabilidad positiva que el activo le proporciona. En efecto, la persona sabe
perfectamente que si deposita esas 1.000 u.m. en el sistema financiero, en bonos
de deuda pblica, por ejemplo, recibir una recompensa por ello, un rendimiento positivo, y cuanto antes las tenga, antes comenzar a disfrutar esta rentabilidad3.
Este ltimo motivo es clave para entender el fenmeno del descuento, ya que permite cerrar el crculo, introduciendo la otra cara de la moneda, la demanda de fondos
prestables. De esta forma, oferta y demanda determinan, cuando se igualan en un mercado, el correspondiente precio de equilibrio: el precio del futuro, la tasa de descuento
de equilibrio.

5.1.3. El valor de la tasa de descuento


en una economa de mercado
En efecto, las tres primeras razones aludidas explican por qu las personas normales y
corrientes exigen un premio para renunciar a su consumo hoy, y posponer su disfrute al
futuro: por qu exigen ms de 1.000 u.m. de poder adquisitivo constante dentro de diez
aos para prestarlas hoy. Sin embargo, para que ese premio se materialice, se requiere
que, en el otro lado de la transaccin, haya una persona igualmente deseosa de pagar
ms de 1.000 u.m. dentro de diez aos, a cambio de poder disfrutar de ellas hoy:
Una parte de este colectivo estar formada por aquellas personas que se enfrentan a algn tipo de desgracia y necesitan financiar de algn modo su consumo
de subsistencia4.
3
Eugene von Bhm Bawerk (1851-1914), economista austriaco considerado como el padre de la teora
del capital y el inters neoclsica, que luego completara Irving Fisher, denominaba a estos motivos la ley
de subestimacin de las necesidades futuras y la superioridad de los bienes actuales sobre los futuros. El
segundo de ellos fue objeto inmediatamente de controversia, por su carcter aparentemente irracional, y denominado, en consecuencia, facultad telescpica invertida (Pigou), o fruto de la debilidad de la imaginacin (Dobb). Fisher, que encajara en un modelo completo todas las piezas puestas encima de la mesa por
Bhm Bawerk, denomin al ltimo de los motivos apuntados, la oportunidad de invertir.
4
El hecho de que ste fuera el motivo fundamental para pedir un prstamo en la economa precapitalista probablemente explique la condena por parte de los primeros Padres de la Iglesia del prstamo a inters
como usura.

EL DESCUENTO DEL FUTURO

153

Un segundo grupo lo formarn aquellas personas que, haciendo caso de las teoras de Modigliani5, buscan equilibrar el perfil de consumo a lo largo de su vida,
independizndolo del seguido por sus ingresos, para lo que se endeudan en sus
primeros aos productivos (comprando una vivienda mediante un prstamo hipotecario, por ejemplo), deuda que devolvern en sus aos de madurez.
Estos dos grupos conforman la demanda de fondos prestables para financiar el consumo, pero no son ni cuantitativa ni cualitativamente los ms importantes. Este distintivo recae sobre un tercer grupo:
Los inversores, aquellas personas fsicas o jurdicas que desean contar hoy con
esos fondos porque quieren emprender una inversin cuya rentabilidad esperada
(su tasa interna de retorno) les permitir devolver el inters exigido por el prestamista, y obtener un beneficio adicional. Si esta operacin es posible, es porque el capital productivo que pueden adquirir con estos fondos pedidos en prstamo, y que materializar la inversin, tiene una productividad marginal
positiva, que le permitir no slo recuperar su valor, sino generar un excedente
que, tras restar el inters debido, todava le dejar un beneficio positivo6.
Estos dos polos constituyen, pues, la oferta y la demanda de fondos prestables.
Idealmente, cuando se encuentran en un mercado, la interaccin de estas dos fuerzas
determina el precio del futuro: el tipo de inters, es decir, la tasa a la que se intercambia
un activo hoy, por ese mismo activo el ao que viene. Como tal, la tasa de inters incorpora la informacin proporcionada por los lados de la ecuacin, de forma que, cuando el mercado est en equilibrio, refleja:
En primer lugar, la tasa subjetiva a la que la gente desea intercambiar consumo
hoy por consumo en el futuro, por las tres primeras razones apuntadas. Esto es
lo que se denomina preferencia temporal de las personas, y explica la denominada tasa de descuento del consumo (i). Por supuesto, no todas las personas
tienen la misma tasa de descuento, ni la misma persona descuenta todo con la
misma tasa. La evidencia emprica al respecto parece sugerir que la tasa de descuento es tanto menor cuanto mayores son las sumas a descontar en el futuro;
cuanto ms dilatado es el perodo de tiempo; y cuanto mayor es la renta de la
persona, su nivel de educacin y su edad (Warner y Pleeter, 2001).
En segundo lugar, la tasa, objetiva, a la que la renuncia al consumo hoy (la inversin) puede convertirse en mayor cantidad de consumo maana, y que viene
5

Franco Modigliani, economista norteamericano recibi el Premio Nobel de Economa en 1985 por su
Teora del Ciclo Vital. En ella, Modigliani afirmaba que las personas tienden a estabilizar el nivel de consumo a lo largo de su vida a un nivel ms o menos constante. Como su nivel de ingresos muestra un perfil
ascendente desde el momento de su incorporacin al mercado de trabajo y hasta la edad de jubilacin, experimentando un brusco descenso entonces, resulta que para conseguirlo, la persona se endeuda cuando es joven, ahorra en su madurez para devolver las deudas contradas en la etapa anterior, y para financiarse un
mayor nivel de consumo que el que le permitira la jubilacin cuando sta llegue, y desahorra lo acumulado
en esta ltima etapa.
6
Por ejemplo: el inversor pide prestadas 1.000 u.m., comprometindose a devolverlas con un 2 por 100
de inters real al cabo del ao. Con ese dinero alquila un terreno, compra unas semillas, contrata mano de
obra, agua, energa y maquinaria (en definitiva: tierra, trabajo, capital, insumos productivos y tecnologa),
porque confa que, al finalizar el ao, el resultado de la venta del trigo obtenido le permitir devolver el
prstamo con sus correspondientes intereses (1.020 u.m.), y quedarse con un beneficio adicional.

154

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

dada por la productividad marginal del capital (r) en la economa. Esta segunda constituye el denominado coste de oportunidad del capital.
En equilibrio, pues, estas dos magnitudes son iguales, y ambas explican, idealmente,
el valor de la tasa de inters en una economa de mercado, que constituye la tasa de
descuento para sus agentes individuales (consumidores y empresas) en la esfera privada:
rir

5.2. EL DESCUENTO DEL FUTURO


DESDE UNA PERSPECTIVA SOCIAL
Muchas de las actividades econmicas que emprende la sociedad, as como la modificacin de la calidad de los activos ambientales, generan una serie de impactos que
afectarn al bienestar de las personas no slo en el momento de producirse, sino tambin a lo largo del tiempo, en ocasiones hasta el infinito. Esta incidencia en el tiempo
sobre el bienestar social introduce un problema muy delicado en el anlisis econmico,
y ms an en el de la economa ambiental: el del tratamiento que ha de otorgarse a
cambios en el bienestar que se producen en diferentes momentos del tiempo. En otras
palabras, el mencionado problema del descuento del futuro, aunque ahora, con una
perspectiva algo diferente a como se ha contemplado hasta aqu.
Formalmente planteado, el problema no difiere mucho del abordado al comienzo de
este captulo: se tratara de descubrir cul es el valor hoy de un cambio en el bienestar
que se produce en el futuro. Es decir: cmo modifica el bienestar de la sociedad hoy el
conocimiento de un cambio de bienestar que se producir en el futuro. El problema es
el mismo, pero los protagonistas han cambiado. Por un lado, el activo que va perdiendo
valor con el paso del tiempo no es una determinada cantidad de dinero, ni un viaje a
Florencia, sino el bienestar social. En segundo lugar, ya no se trata de saber a qu tasa
intercambiara una misma persona este activo en dos momentos del tiempo, sino que,
con toda probabilidad, sern dos personas diferentes aquellas cuyo bienestar se compara en los dos momentos del tiempo contemplados, aunque ambas personas pertenezcan
al nico agente cuyas preferencias en el tiempo se analizan: la sociedad. Como resulta
obvio de este planteamiento, estamos frente a un problema de equidad intergeneracional.
La transformacin de un espacio natural de gran belleza en terreno agrcola elimina
un activo natural en el que algunas personas desarrollaban actividades recreativas en
contacto con la naturaleza, lo que reduce su bienestar. Esta prdida es irreversible, de
forma que la van a experimentar no slo los actuales demandantes del recurso, sino
tambin sus hijos, nietos, bisnietos, etc. Cunto vale hoy la prdida de bienestar que
experimentar por la desaparicin de este entorno natural una persona que viva en este
planeta dentro de cincuenta aos? La relevancia que tiene la respuesta que se d a esta
pregunta, sobre el proceso de toma de decisiones con respecto al medio natural, sobre
lo que se permite y no se permite hacer en el mismo en definitiva, no puede desconocerse. Una respuesta intuitiva podra ser del tipo: lo mismo que si viviera hoy, ya que
tiene el mismo derecho que nosotros al disfrute de la naturaleza. Es probable, sin embargo, que en algunas ocasiones la respuesta anterior no sea correcta, y el cambio en el
bienestar que se producir dentro de cincuenta aos no valga en la actualidad tanto
como si se hubiera producido hoy: en otras palabras, que est justificado penalizar,
descontar el futuro.

EL DESCUENTO DEL FUTURO

155

5.2.1. Descuento del futuro y equidad intergeneracional


Descontar el futuro bajo esta perspectiva quiere decir, simplemente, que el mismo cambio tiene un menor valor si se produce dentro de cincuenta aos que si se produce hoy.
En otras palabras, aun cuando el nieto de la persona A fuera idntico a ella en cuanto
a su demanda de espacios naturales, su prdida de bienestar, derivada de la desaparicin
de un entorno natural determinado, no vale en el momento presente tanto como la que
experimenta su abuelo, el seor A, hoy, ante el mismo fenmeno. Queda afectada por
un factor de descuento.
La razn o razones que hacen legtimo descontar el futuro a la hora de tomar decisiones que afectarn al bienestar de las generaciones venideras, son ciertamente ms
complejas que las contempladas en el caso individual, precisamente por este componente de equidad intergeneracional que se encuentra envuelto en el proceso. Comencemos por descartar aquellos motivos que no son ticamente defendibles:
No es ciertamente la negacin de los derechos de las generaciones futuras con
respecto al medio ambiente lo que justifica reducir el valor de sus cambios en
el bienestar. Por el contrario, la discusin sobre esta posibilidad se plantea aceptando ese primer punto de partida: todas las personas tienen el mismo derecho
a disfrutar de los dones de la naturaleza, con independencia de su sexo, raza,
religin y momento del tiempo en el que vienen a vivir a este planeta. Hacer
operativo este principio supone que los cambios en el bienestar de los miembros
de las prximas generaciones han de entrar en pie de igualdad con los de la
generacin presente, a la hora de decidir, en la correspondiente funcin de bienestar social.
Tampoco pueden justificarlo las preferencias de la generacin actual al respecto. Como ya se ha visto, las personas descuentan el futuro. Pero no slo descuentan el futuro en lo que a ellas mismas concierne, sino que tambin lo hacen
en lo que respecta a los dems. La evidencia emprica muestra, por ejemplo, que
confrontadas con dos alternativas de inversin que, con el mismo coste actual,
se tradujeran en idntico nmero de vidas salvadas en el futuro, beneficio que
no repercutir ni en ellas ni en sus allegados, las personas entrevistadas prefieren aquella que proporciona sus efectos positivos en el ms corto plazo. Por
ejemplo, confrontadas ante dos alternativas que, teniendo el mismo coste, permiten salvar el mismo nmero de vidas humanas, pero la primera dentro de
cinco aos, y la segunda dentro de cincuenta, las personas prefieren la primera
(Cropper et al., 1992). Ahora bien, el hecho de que las personas expresen una
tasa de preferencia temporal positiva tambin con respecto al bienestar de las
generaciones futuras no es, sin embargo, razn aceptable para que el decisor
social adopte esta misma postura, ya que no es congruente con la igualdad de
derechos mencionada en el apartado anterior: por qu discriminar en contra de
los que van a nacer ms tarde?

5.2.2. Razones para descontar el futuro


desde una perspectiva social
No es por tanto una diferencia en el catlogo de derechos con respecto al medio ambiente lo que explica este tratamiento, en apariencia discriminatorio. Por el contrario,

156

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

es precisamente esta necesidad de tratar de igual forma a personas que se encuentran


en situaciones diferentes, la que justifica la aparente discriminacin. Un ejemplo quiz
ayude a entender mejor lo que sigue.
Es un principio aceptado en la prctica fiscal convencional el de que todos los ciudadanos estn obligados a contribuir al sostenimiento de las cargas del Estado, en igualdad de condiciones. No sera aceptable, bajo esta perspectiva, que unas personas fueran
obligadas a sacrificarse en mayor medida que otras para sostener los Presupuestos del
Estado. Sin embargo, incluso en los sistemas fiscales ms cercanos a este ideal, y precisamente por ello, se observa que las cantidades que pagan como impuestos los distintos ciudadanos, difieren notablemente. Cmo justificar esta discriminacin, si todos
deberan ser tratados por igual? El motivo es bien conocido, y ya ha sido mencionado
al comienzo de este captulo: el decrecimiento de la utilidad marginal del consumo.
Supongamos, para simplificar, que se cobra un nico impuesto sobre la renta de las
personas fsicas. Dentro de un sistema fiscal convencional se observar, por ejemplo,
que la persona A, que gana 1.000 u.m. al ao, paga 30 en impuestos; mientras que la
persona B, que gana 10.000, paga 2.000. Porqu esta diferencia? Precisamente para
asegurar que el trato que se les da a estas dos personas es idntico, no en funcin de
las cantidades que pagan, variable irrelevante, sino del sacrificio que ello les supone,
que es lo que realmente importa. El decisor pblico (normalmente el Parlamento) est
informando, con esta estructura tributaria, que considera que el quebranto en su bienestar que le supone a la primera persona renunciar a 30 u.m., es el mismo que el que
experimenta la segunda persona cuando pierde 2.000. El sacrificio, por tanto, ha sido
el mismo7. Es decir, el bienestar que le proporcionan 30 u.m. adicionales a una persona
que gana 1.000 al ao, es el mismo que el que le reportan 2.000 u.m. adicionales, a una
que gana 10.000. Para llegar a esta conclusin, la sociedad, a travs del decisor pblico,
ha supuesto que quien ms tiene menos necesita, y le ha dado contenido prctico a este
principio, que parece de general aceptacin. ste parece ser el mismo principio que se
encontraba tras la tercera de las razones que explicaban, y justificaban, el descuento
del consumo desde una perspectiva individual: el decrecimiento de la utilidad marginal del consumo. No es, sin embargo, extrapolable al caso presente, ya que ahora no se
est contemplando el bienestar de una misma persona en dos momentos del tiempo,
sino el bienestar de dos personas distintas, en un instante del tiempo8. La teora econmica convencional acepta el principio del decrecimiento de la utilidad marginal del
7
El problema es en realidad algo ms complicado, ya que, aceptando que sacrificio significa prdida de
utilidad, queda todava por determinar si lo que se busca es que las dos personas experimenten la misma
prdida de utilidad total, la misma prdida proporcional de utilidad, o la misma prdida marginal de utilidad.
Las cantidades cobradas en los tres casos, aun respetando la misma funcin subyacente de utilidad social del
consumo, son distintas (Blaug, 1985, pgina 423).
8
En trminos rigurosos, no se tratara de comparar el bienestar de dos personas distintas, sino de tres.
En efecto, la comparacin no es entre el cambio en el bienestar que le supone hoy a la persona A una determinada actuacin con respecto al medio ambiente, preservar un entorno natural, por ejemplo; y el que esa
misma actuacin le supondr a la persona B dentro de cincuenta aos: disponer o no de ese espacio natural.
En efecto, la decisin que se tome hoy modificar tambin el colectivo de personas que vivirn en el futuro,
de modo que, si se preserva el entorno, ser la persona B la que lo disfrutar dentro de cincuenta aos, mientras que si se transforma en terreno agrcola, ser una persona diferente, C, la que sufrir las consecuencias.
ste es el denominado problema de la indeterminacin en el campo de la tica ambiental: una poltica de
conservacin de recursos naturales no har que un conjunto dado de personas en el futuro est mejor que en
caso contrario, har real uno de los posibles conjuntos de personas, en lugar de haber hecho real otro (Elliot,
1996, pgina 3). Este problema, sin embargo, no presenta complicaciones insalvables en este caso, dado que
el sujeto del mismo es un ciudadano representativo, no una persona concreta.

EL DESCUENTO DEL FUTURO

157

consumo para una persona cualquiera, y racionaliza por tanto lo primero, pero tambin
acepta el principio de la imposibilidad de las comparaciones interpersonales de utilidad, por lo que no puede, por esta razn, defender lo segundo. Esto ltimo, evidentemente, no quiere decir que la progresividad de los impuestos sea indefendible, que por
supuesto no lo es, sino que no puede defenderse con base en este argumento.
Sea como fuere, exactamente el mismo principio que justifica socialmente una imposicin progresiva es el que subyace detrs de la justificacin del descuento social del
futuro: si las siguientes generaciones van a estar mejor que la presente, cambios idnticos en trminos de valor con respecto a los recursos ambientales, supondrn un cambio en su bienestar cuyo valor hoy es menor9.
Es de notar que esta diferencia que con respecto al valor de los cambios en el bienestar introduce el distinto nivel de renta de los afectados, tambin aparece en el campo
medioambiental en trminos de equidad intrageneracional. Por ejemplo, la preservacin
de un determinado entorno natural, supongamos que carente de caractersticas especiales con respecto a su valor ecolgico, pero muy atractivo desde el punto de vista recreativo, incrementa el bienestar de los demandantes de estos servicios recreativos. Por otro
lado, esta misma preservacin puede chocar con el modo de vida y de obtencin de su
sustento de grupos sociales menos favorecidos: sta es de hecho la queja, quiz no del
todo bien planteada, pero repetida en muchos pases subdesarrollados, como se analizar con mayor detenimiento en el Captulo 12. Si, descubierto el valor monetario de la
prdida de bienestar experimentada por los demandantes de espacios recreativos ante la
transformacin en terreno agrcola o ganadero del lugar, resultara ser idntica (en trminos de paridad del poder adquisitivo) a la ganancia experimentada por los colonos favorecidos por la transformacin, campesinos sin tierra pongamos por caso, se mostrara
la sociedad indiferente ante las dos alternativas? Este ejemplo, que puede parecer demaggico, trata de mostrar que, detrs de categoras como bienestar o utilidad, lo que subyace es el grado de cobertura de una serie de necesidades, comenzando por las ms
bsicas y urgentes, hasta llegar a las que podran considerarse como totalmente superfluas10. De modo que la diferencia en trminos de bienestar que se deriva de diferencias
en el poder adquisitivo refleja, de hecho, un distinto conjunto de necesidades satisfe9
En este segundo caso, sin embargo, la teora econmica s proporciona argumentos para proceder al
descuento del futuro. De acuerdo al trabajo pionero de Koopmans (1960), si se cumplen las propiedades de
independencia (la relacin marginal de sustitucin entre el bienestar de dos generaciones cualesquiera es
independiente del bienestar de una tercera generacin), y estacionariedad (si dos secuencias temporales de
utilidad social son iguales en el primer perodo, la supresin de este perodo y el avance consiguiente de los
niveles de utilidad no cambia el ordenamiento de estas dos secuencias), las distintas sendas posibles de bienestar social en el tiempo deberan ser ordenadas de mejor a peor, de acuerdo a su valor presente, descontado
el futuro a una tasa constante. De la misma forma, Harsanyi alcanza idntica conclusin, introduciendo el
velo de ignorancia de Rawls con respecto al momento del tiempo en el que va a entrar a vivir una generacin cualquiera, en un contexto en el que la sociedad muestra aversin al riesgo (Heal, 1998, pgina 60).
Curiosamente, de la obra de Rawls no puede derivarse un apoyo tico al descuento social del futuro. Rawls
est interesado en la comparacin del bienestar entre el grupo menos favorecido de la sociedad, y el resto,
oponindose a cualquier transferencia que empeore al grupo ms pobre, sea ste la generacin presente, o
sea una de las generaciones futuras (d.).
10
Es ms, en ocasiones, los mecanismos utilizados para descubrir los cambios en el bienestar acaecidos
en las dos situaciones contempladas pueden resultar equvocos: De hecho, como norma de vida, quiz sea
ms sensato el acomodarse a circunstancias de irremediable adversidad, el disfrutar de los pequeos respiros
que se nos brinden y as dejar de anhelar lo imposible o improbable. Una persona as, aunque sometida a
grandes privaciones y reducida a una vida muy limitada, puede no parecer estar en tan mala situacin, en trminos de la mtrica mental del deseo y su realizacin, y en trminos del clculo del dolor-placer. La medida
de las privaciones de una persona puede estar camuflada en la mtrica de la utilidad... (Sen, 1995, pgina 19).

158

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

chas. Como la sociedad considera que se han de priorizar las necesidades bsicas (alimentacin, salud, educacin y vivienda), no est dispuesta a intercambiar su satisfaccin
en pie de igualdad con otras consideradas menos urgentes.

5.2.3. Descuento del futuro y revalorizacin


de los activos ambientales
Es importante, en cualquier caso, no confundir esta prdida que experimenta la misma
cantidad de valor por el paso del tiempo, en las circunstancias apuntadas (equivalentes
a un aumento sostenido de la cobertura de necesidades cada vez ms amplias, que es,
como se ha apuntado, lo que significa en este contexto estar mejor), con la posibilidad de que el recurso natural afectado vaya viendo aumentar su valor social con este
mismo paso del tiempo. Retornando al ejemplo anterior, suponga que, gracias a la aplicacin del mtodo del coste de viaje, se ha descubierto que la prdida de bienestar que
experimenta hoy una persona representativa de la sociedad (cuyo nivel de ingresos es
1.000 u.m.), ante la prdida de un entorno natural en el que desarrollaba determinadas
actividades recreativas, es de 30 u.m. anuales, exclusivamente por este concepto. Si
dentro de cincuenta aos, el mismo mtodo descubre que la prdida de bienestar de su
nieto, igualmente representativo (pero cuyo nivel de ingresos es ahora de 10.000 u.m.),
sigue siendo de 30 u.m. ao, la discusin anterior permitira afirmar que este segundo
cambio vale hoy mucho menos que el primero, aun cuando sean de igual magnitud. Sin
embargo, esto no est en contradiccin con el hecho de que, probablemente, el mtodo
del coste de viaje descubrir tambin que la prdida de bienestar que experimentar su
nieto dentro de cincuenta aos, no ser de 30 u.m. anuales, sino quiz de 200, debido,
por un lado, a la probable contraccin de la oferta de estos bienes y, por otro, al hecho
de que, al ser bienes superiores, su demanda (aprecio) crece ms que proporcionalmente con la renta. Los dos fenmenos afectan al clculo del valor presente neto de cualquier decisin que se vaya a tomar con respecto a la preservacin del espacio natural
objeto de consideracin, y pueden presentarse paralelamente, pero no deben ser confundidos, ya que son conceptualmente distintos: volviendo a la expresin (5.1), que
reflejaba el valor presente neto, mientras que el primero (el descuento del futuro) afecta al denominador de dicha expresin (r), el segundo (la revalorizacin de los activos
ambientales) manifiesta su influencia en el valor del numerador (N).

5.2.4. El valor de la tasa social de descuento


en una economa en equilibrio
Una vez justificado en trminos de equidad intergeneracional el descuento del bienestar
de las generaciones futuras, se plantea el problema crucial, dadas sus implicaciones, de
escoger la tasa de descuento apropiada para llevar a cabo esta operacin. Antes de abordar el anlisis del clculo de esta tasa social de descuento, vale la pena recordar lo
obvio: el descuento de los cambios en el bienestar de las generaciones futuras slo es
ticamente aceptable si la sociedad est segura de que van a tener cubiertas en mayor
medida que la actual sus necesidades bsicas y no bsicas. Este principio es, al mismo
tiempo, el que proporciona las claves para el clculo de la tasa social de descuento, o
tasa social de inters (i). As pues, el valor de esta penalizacin del futuro depender
de dos variables:

EL DESCUENTO DEL FUTURO

159

a) Por un lado, de cunto mejor vayan a estar las generaciones futuras. sta es
una variable esperada (en tanto en cuanto se basa en una prediccin ms o menos acertada de lo que acontecer en el futuro), pero, en principio, y salvadas
las dificultades de conceptualizacin ya apuntadas, observable. Lo normal, en
este contexto, es escoger la tasa esperada de crecimiento de la renta nacional
per cpita, o del consumo, como variable proxy de esta mejora. Sera recomendable mejorar esta eleccin, bien sea seleccionando indicadores ms completos
del bienestar (el ndice de Desarrollo Humano de las NN.UU., por ejemplo,
una vez normalizado de forma que pueda computarse de forma operativa su
tasa de crecimiento)11; o depurando los utilizados para incluir, entre otras cosas, los cambios experimentados en la calidad ambiental, tal y como se recomienda en el Captulo 8. En cualquier caso, el primer elemento que se deber
incluir en el clculo de la tasa social de inters es esta tasa de crecimiento esperada de la renta nacional, o cualquier otro indicador ms preciso de cambios
en el bienestar, a la que se denominar g.
b) Por otro lado, una estimacin de la tasa a la que va disminuyendo el bienestar
experimentado por la sociedad ante la mejora de la situacin de uno de sus
miembros, al ir aumentando el poder adquisitivo del agraciado: la prdida de
importancia, a ojos de la sociedad, de las necesidades que va cubriendo conforme mejora su situacin. A diferencia de la anterior, este parmetro, que se
denominar h, no es sino un juicio de valor que la sociedad puede legtimamente expresar, pero que no puede computarse ni simularse a partir del conocimiento de los modelos reales de funcionamiento de la economa12. Esto no
quiere decir, sin embargo, que el analista se vea imposibilitado para imputarle
un valor. Tiene ante s abiertas dos posibilidades:
En primer lugar, descubrir el valor que la sociedad, implcita o explcitamente, ya est utilizando en sus decisiones sobre la equidad interpersonal.
El candidato obvio para llevar a cabo este proceso de extrapolacin es el ya
mencionado: la estructura del impuesto sobre la renta de las personas fsicas. Analizando el comportamiento de las cuotas marginales del impuesto
y su evolucin conforme se eleva la renta, se puede fcilmente deducir la
forma funcional que sigue este valor.
En segundo lugar, y cuando la informacin anterior no existe, o no es fiable, el analista puede acudir a las tablas que el Banco Mundial ha elaborado con este propsito, y escoger el valor de este parmetro redistributivo
que mejor se adecue a la situacin objeto de estudio (Azqueta, 1987). En
11
El Programa de Naciones Unidas para el Desarrollo publica desde hace algunos aos una serie de
ndices de desarrollo humano que toman en cuenta no slo la renta per cpita, sino la esperanza de vida al
nacer, el nivel de educacin, la incidencia de la pobreza, la desigualdad, la tasa de desempleo, la participacin
femenina, etc. ndices que, en definitiva, tratan de analizar la eficiencia con la que cada pas traduce sus recursos en desarrollo para sus habitantes, entendiendo como desarrollo la ampliacin del conjunto de eleccin
de las personas (PNUD, Informe sobre desarrollo humano. Edicin anual. Madrid, Mundi Prensa).
12
Formalmente, h es el valor de la elasticidad de la curva de la utilidad marginal del consumo social, en
el punto correspondiente:

C
d(dU/dC)
h  ______ _________
dU/dC
dC
Normalmente se hace el supuesto de que dicha elasticidad es constante a lo largo de toda la curva.

160

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

este segundo caso, es recomendable llevar a cabo un anlisis de sensibilidad con distintos valores de la variable h, y la correspondiente tasa social
de inters.
Una vez conocido el valor de ambas variables, la tasa social de descuento del consumo, o tasa social de inters, viene determinada por una expresin del tipo:
igh

(5.3)

i  gh

(5.4)

o, alternativamente,

Ahora bien, cualquiera de las dos expresiones anteriores es vlida, siempre y cuando la economa se encuentre en equilibrio desde el punto de vista intertemporal13. No
suele ser ste el caso en las economas subdesarrolladas, lo que obliga, si no a modificar la tasa de descuento utilizada, s a matizar el proceso de clculo de los valores que
van a ser descontados.

5.3. EL PROCESO DE DESCUENTO EN ECONOMAS


SUBDESARROLLADAS
La expresin anterior de la tasa social de descuento refleja la velocidad a la que va
perdiendo valor el consumo con el paso del tiempo: es decir, la tasa a la que la sociedad
est dispuesta a intercambiar el sacrificio del consumo de la generacin presente por
un aumento en el consumo de las generaciones futuras, o viceversa. Lo que caracteriza
en este contexto a las economas adelantadas es que, en principio, estn ahorrando e
invirtiendo lo que la sociedad desea: tienen lo que se denomina una tasa de ahorro
ptima. Se encuentran, en otras palabras, en equilibrio: la tasa a la que desearan intercambiar un menor consumo hoy (un mayor ahorro y una mayor inversin) por un mayor consumo maana, es la tasa a la que se est convirtiendo de hecho la inversin hoy
en un mayor consumo maana, de acuerdo con la rentabilidad social de esta inversin,
con la productividad marginal social del capital. Por ello, en esta situacin de equilibrio, el analista puede estar seguro de que la tasa social de descuento del consumo (i)
es igual a la productividad marginal social del capital (r).
El lector familiarizado con el anlisis econmico elemental no tendr mayor dificultad en relacionar la afirmacin anterior con la Figura 5.1, en la que se representa el
equilibrio intertemporal de una economa muy sencilla, y donde slo se contemplan dos
perodos de tiempo. En el eje horizontal se representa el consumo en el momento presente, C(t), mientras que el consumo en el ao que viene, C(t 1), el futuro, se mide
en el eje vertical. La curva CC representa la frontera de posibilidades de transformacin
entre consumo presente y consumo futuro, de forma tal que si la sociedad decidiera
consumir todos sus recursos en el perodo actual, se situara en el punto C0(t), consumiendo esa cantidad en el perodo actual, y nada en el siguiente perodo. Por el contrario, si decidiera invertir todas sus posibilidades actuales y no consumir nada, se situara
13
Los supuestos realizados con respecto al equilibrio en el que se encuentra la economa, garantizan que
la tasa de descuento del consumo es equivalente a la tasa de descuento de la utilidad.

EL DESCUENTO DEL FUTURO

161

C(t + 1)
I

C0(t + 1)

I
C
C0(t)

C(t)

Figura 5.1.

en el punto C0 (t 1), consumiendo esa cantidad el ao que viene, a cambio de no consumir nada hoy. La curva CC representa, por tanto, las distintas posibilidades con que
cuenta la sociedad para intercambiar el consumo presente (ahorrando e invirtiendo) por
consumo futuro, posibilidades que vienen dadas por la productividad de la inversin,
del capital. La pendiente de esta curva, en cada punto, refleja pues la productividad
marginal del capital, su coste de oportunidad: la cantidad de consumo del ao que viene, a la que renunciamos si, en lugar de invertirlo, lo consumimos. En otras palabras,
el valor de r. Por otro lado, la curva II es una curva de indiferencia social que refleja
la preferencia temporal social, es decir, la cantidad de consumo maana que la sociedad
exige para sacrificar una unidad de consumo hoy. Su pendiente, por tanto, refleja la tasa
social de descuento del consumo (i) que, como puede observarse, se hace tanto mayor
cuanto menor es el nivel de partida del consumo presente. La sociedad se encuentra en
equilibrio en un punto como E, en el que las dos curvas son tangentes, y la tasa social
de descuento del consumo es igual a la productividad marginal social del capital (i  r).
Esto es lo que caracteriza una tasa de ahorro ptima.
Las economas subdesarrolladas, por el contrario, no suelen encontrarse en esta situacin: tienen una tasa de ahorro subptima, lo que quiere decir que su nivel de ahorro
e inversin est por debajo del que la sociedad deseara. Una causa muy comn de este
fenmeno es la incapacidad del gobierno a la hora de implantar un sistema fiscal socialmente ms aceptable. La sociedad deseara un mayor nivel de ahorro e inversin pblicos,
pero el Ejecutivo no se muestra capaz de recaudar el volumen de impuestos necesario,
por su incapacidad (o falta de voluntad), por ejemplo, para gravar las rentas ms altas14.
El resultado es que la economa no se encuentra en un punto de equilibrio como E, sino
14
En economas desarrolladas, que se encuentran en equilibrio, sera discutible el supuesto de que un
aumento en el nivel de impuestos se traducir en un incremento del ahorro: suele argumentarse lo contrario.
En economas subdesarrolladas, sin embargo, lo que ocurre es que el Estado no es capaz de gravar el consumo, incluso el consumo suntuario, para financiar con ello la inversin pblica.

162

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

en un punto como E', caracterizado por el hecho de que la productividad marginal social
del capital es mayor que la tasa social de descuento del consumo. En otras palabras, la
sociedad podra obtener por la inversin de una unidad adicional, dada la productividad
marginal de la misma, una cantidad de consumo futuro mayor que la que sus miembros
exigiran para aceptar el cambio, en funcin de sus preferencias temporales. Es decir,
cuando la economa no se encuentra en equilibrio, y la tasa de ahorro es subptima:
ri
El analista no puede desconocer esta situacin, lo que le obliga a discriminar claramente qu tipo de activo est considerando cuando lleva a cabo la operacin de descuento del futuro: consumo o inversin. El problema es ahora sustancialmente ms
complejo, por lo que se va a tratar de presentar sus elementos esenciales, de la forma
ms simple posible, sin entrar en complejidades tcnicas, pero intentando no sacrificar
lo fundamental del anlisis.

5.3.1. El valor social de la inversin


Cuando se transforma el bosque tropical en terreno agrcola (se transforma capital natural en capital de creacin humana), se sacrifican, al menos, dos funciones del mismo:
Por un lado, se pierde un activo que las personas valoraban, ya que formaba
parte de su funcin de produccin de utilidad, proporcionndoles un flujo de
servicios recreativos de consumo.
Por otro, se pierde tanto un depsito de carbono atmosfrico, como un secuestrador activo del mismo.
La prdida del primer flujo de servicios, los servicios recreativos, afecta, como se
ha apuntado, a las posibilidades de consumo de la sociedad. La prdida del segundo,
sin embargo, afecta a sus posibilidades de inversin. En efecto:
Si como es de desear, el pas en cuyo territorio se encuentra el bosque objeto de
estudio, recibe una compensacin monetaria de la comunidad internacional por
el servicio que presta este ltimo al mantenimiento del equilibrio climtico, el
flujo de ingresos recibidos por este concepto, en manos del sector pblico, puede traducirse en inversin. Podra convertirse, alternativamente, en una reduccin de la deuda externa, pero esto es en s mismo tambin una forma de inversin.
Si ste no es el caso, y el pas no recibe ninguna compensacin por la preservacin del bosque tropical, la situacin sigue siendo la misma desde el punto de
vista global, ya que ahora, algn otro pas (o el aludido, si ha adquirido algn
tipo de compromiso en este terreno) tendr que reducir sus emisiones netas de
carbono a la atmsfera, y los recursos que tendr que destinar a conseguir esta
reduccin tambin reducirn la inversin potencial.
Otro tanto ocurre con las funciones del bosque tropical que hacen referencia a su
papel de proteccin frente a la erosin; a su contribucin a la mejora de la calidad del

EL DESCUENTO DEL FUTURO

163

agua para regado y para consumo humano (sin perder de vista la importancia de este
insumo en la salud de la poblacin y el mantenimiento del capital humano); en la conservacin de la diversidad biolgica, etc.15 Ahora bien, la prdida de este flujo de inversiones no puede ponerse en pie de igualdad con la prdida de un flujo equivalente
de servicios de consumo, precisamente porque se ha partido de la base de que la tasa
de ahorro (y de inversin) es subptima. Esto quiere decir que la inversin es ms valiosa que el consumo, ya que la productividad marginal del capital es superior a la tasa
de preferencia temporal: tiene sentido sacrificar una unidad adicional de consumo, e
invertirla, porque a cambio se va a recibir ms de lo que se peda. Por tanto, el valor
social de la inversin es superior al valor social del consumo: tanto ms cuanto ms
lejos se encuentre la sociedad del equilibrio, y mayor sea la diferencia entre r e i.
La forma de tratar este problema operativamente es la de separar ntidamente los
servicios del recurso ambiental analizado en estos dos grupos, servicios de consumo y
servicios de inversin, valorarlos en unidades monetarias a travs de los mtodos convencionales ya analizados, y reducirlos despus a un denominador comn. Esto puede
hacerse, por ejemplo, multiplicando el valor del flujo de servicios que inciden sobre la
inversin, por el llamado precio de cuenta de la inversin. En los manuales convencionales de evaluacin social de proyectos, el precio de cuenta de la inversin (Pinv) se
calcula mediante una expresin como:
r
Pinv  __
i

(5.5)

para el caso ms simple en el que no existe reinversin de los rendimientos de la misma. En el caso de que un porcentaje s de estos beneficios se reinvirtiera, la expresin
anterior quedara:
(1 s)r
Pinv  _______
i sr

(5.6)

Una vez hecho esto, se puede sumar al valor de los servicios de consumo, obtener
con ello un flujo nico, y descontarlo entonces con ayuda de la tasa de descuento del
consumo (i). La presencia de una tasa de ahorro subptima, por tanto, no modifica la
tasa de descuento utilizada, pero dado el distinto valor social que adquieren en la economa el incremento en el bienestar social que genera el aumento en una unidad del
consumo, por un lado, y el incremento en idntica cuanta de la inversin, por otro, se
hace necesario proceder secuencialmente de la siguiente forma:
distinguir y separar claramente ambos flujos de cambio en el bienestar,
traducir el segundo (inversin) en trminos del primero (consumo), utilizando
para ello el precio de cuenta de la inversin,
sumar ambas corrientes de cambio en el bienestar, as normalizadas, para obtener una nica expresin,
15
Como el caso de la preservacin de la diversidad biolgica ilustra claramente, en ocasiones este servicio de inversin aparece como la adquisicin de un seguro: gracias a la conservacin de distintas variedades
de arroz silvestre en el Rice Research Institute (Instituto de Investigacin sobre el Arroz) de Filipinas, se
pudo salvar entre un 30 y un 40 por 100 de la cosecha en Asia, a comienzos de los aos setenta, amenazada
por un virus (Heal, 1998, pgina 15).

164

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

descontar el cambio agregado en el bienestar, as obtenido, con ayuda de la tasa


de descuento del consumo, para obtener su valor presente16.

5.4. EL PROBLEMA DEL MUY LARGO PLAZO:


DESCUENTO DEL FUTURO Y POLTICA
AMBIENTAL
Cuando se modifica la capacidad de un determinado recurso natural o ambiental para
continuar desempeando sus funciones, en multitud de ocasiones el impacto se deja
sentir durante mucho tiempo, a veces, incluso, de forma irreversible. La transformacin
del bosque tropical primario en terreno agrcola, por ejemplo, puede suponer, entre
otras cosas, la prdida de un determinado acervo de diversidad biolgica; la desaparicin de un activo ecoturstico; la devolucin de una cantidad de carbono previamente
secuestrado a la atmsfera, as como la reduccin de su papel positivo en la fijacin del
mismo y en la produccin de oxgeno; una mayor incidencia del fenmeno de la erosin en la zona circundante; la prdida de la calidad del agua, etc. Algunos de estos
impactos son irreversibles, como la prdida de diversidad biolgica o de un activo turstico o cultural. Otros, aun no sindolo tericamente, dejarn sentir su efecto durante
muchos aos: si la degradacin del terreno no ha llegado demasiado lejos, sera posible
reforestar la zona y recuperar algunas de las funciones anteriormente perdidas del bosque, pero el proceso no es instantneo, y pasarn muchos aos antes de que ste recupere su porte original.
La discusin planteada en el epgrafe anterior sobre la tasa social de descuento, es
aceptable en el campo del anlisis coste beneficio tradicional, en el que el horizonte
temporal contemplado, aun siendo de largo plazo, se encuentra dentro de unos lmites
manejables: diez, quince veinticinco aos. Quiz hasta cuarenta o cincuenta aos en
ocasiones. Sin embargo, en el contexto de la toma de decisiones con respecto al medio
ambiente, no puede perderse de vista el hecho de que algunos impactos harn sentir su
presencia durante cientos de aos, o a partir de un lapso temporal de esta misma magnitud. Es el caso de los residuos nucleares, por ejemplo, del cambio climtico o de la
prdida de diversidad biolgica. Un proyecto de inversin hoy que garantizara un mejor
manejo de los residuos nucleares, pero cuyos resultados positivos aparecieran dentro de
doscientos aos (una inversin que prolongara la seguridad en el almacenamiento de
estos residuos a partir de ese punto, pongamos por caso), no tendra muchas posibilidades de superar un anlisis coste beneficio tradicional: como recuerda Heal, si descontramos una magnitud equivalente al actual PNB mundial (alrededor de 38 billones
de dlares) dentro de doscientos aos, con una tasa de descuento del 5 por 100, obtendramos que su valor presente es equivalente al de un buen apartamento; si la tasa de
descuento hubiera sido del 10 por 100, su valor presente sera el de un coche de segunda mano (Heal, 1998, pgina 13). Algo resulta insatisfactorio pues con un planteamien16
Podra haberse procedido de forma inversa, traduciendo el consumo a su equivalente en inversin, y
descontando la suma con ayuda de la tasa contable de inters, o coste de oportunidad social del capital. As
lo hace, por ejemplo, el manual del Banco Mundial para la evaluacin de proyectos de inversin. El procedimiento, sin embargo, es anlogo al presentado aqu, que es el recomendado, por ejemplo, por la ONUDI
(Organizacin de las Naciones Unidas para el Desarrollo Industrial). Aunque desde un punto de vista operativo probablemente sea ms til el enfoque del Banco Mundial, el de la ONUDI encaja mejor con la lnea
argumental seguida (Azqueta, 1987).

EL DESCUENTO DEL FUTURO

165

to que parece no tener en cuenta lo que ocurre en el futuro lejano, de enorme importancia, sin embargo, en el campo del medio ambiente.
Una solucin evidente a este dilema sera la de utilizar una tasa de descuento cero
para las consecuencias ambientales de la actividad econmica. Esta solucin, sin embargo, es ms aparente que real. Por un lado, porque produce soluciones paradjicas en
la resolucin de algunos problemas ambientales: la tasa de utilizacin de un recurso no
renovable, por ejemplo, resultara ser tambin cero. Por otro, porque implica, y de forma simtrica a la prctica tradicional del descuento, introducir la tirana del futuro. Con
esta prctica lo que ocurrira es que lo que sucede en el presente carece prcticamente
de importancia.

5.4.1. El descuento hiperblico


Una segunda solucin, ms prometedora, sera la de utilizar un factor de descuento
hiperblico, que hiciera que la penalizacin que introduce el irse alejando en el tiempo,
tendiera asintticamente a cero. Por ejemplo, en lugar del factor de descuento tradicional:
er tdt

(5.7)

er log tdt

(5.8)

utilizar un factor de descuento tal como:

que supone medir el paso del tiempo no de acuerdo a incrementos absolutos, sino a
incrementos proporcionales (Heal, 1998, pgina 63).
El cambio experimentado ahora en la operacin de descuento es fundamental ya
que, como se apuntaba, este factor de descuento tiende asintticamente a cero con el
paso del tiempo, por lo que desaparece, al menos parcialmente, esta penalizacin del
futuro lejano.
La utilizacin de un factor de descuento hiperblico no es un recurso puramente
intuitivo para resolver el problema del tratamiento del muy largo plazo: por el contrario, cuenta con una slida justificacin terica. En efecto, este tratamiento del problema
es compatible con el criterio de equidad intergeneracional propuesto por Chichilnisky
(1996), y que algunos autores (ver, por ejemplo, Heal, 1998) consideran que resuelve
satisfactoriamente tanto el problema de la tirana del presente (descuento convencional), como el de la tirana del futuro (tasa de descuento cero)17.
17

El criterio de Chichilnisky es el de maximizar la siguiente expresin:


a  u(ct, st) $ (t)dt (1 a lm (ct, st)

s. a.
s t  ct

tl

(5.9)

en la que a es un factor de ponderacin (0 a a a 1); ct es la utilidad derivada del consumo de un recurso


natural en el perodo t; st es la utilidad derivada de los servicios proporcionados por el stock del recurso que
ha sido preservado en cada momento, tambin el perodo t; $(t) es el factor de descuento correspondiente; y
un punto sobre una variable indica su derivada con respecto al tiempo.

166

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Por otro lado, y aunque, como ya se ha afirmado con anterioridad, ello no puede
constituir un criterio de validacin, el descuento hiperblico es tambin congruente con
la evidencia emprica, que parece mostrar que las personas, en efecto, utilizan un factor
de descuento de este tipo (Lowenstein y Thaler, 1989), quiz como resultado, precisamente, de la ley Weber-Fechner18. Como recordar el lector, esta ley estipula que la
respuesta (rp) de la persona ante un estmulo cualquiera (es), es inversamente proporcional al nivel original del estmulo:
d(rp) __
K
_____

d(es) es

(5.10)

rp  K log (es)

(5.11)

lo que, integrando, se traduce en:

En definitiva, la utilizacin de un factor de descuento hiperblico, apoyada en un


slido fundamento terico, y en lnea con la evidencia emprica relativa al comportamiento de las personas en este campo, parece una alternativa ms aceptable con respecto al descuento del futuro que la prctica convencional de utilizar una tasa de descuento constante.

5.4.2. El descuento gamma


Ante la dificultad que supone la seleccin de una tasa de descuento que sea aplicable
para distintos perodos de tiempo, algunos de cuyos aspectos acaban de ser analizados
en la lneas precedentes, Martn Weitzman propuso la siguiente solucin (Weitzman,
2001). Dado que el tema del descuento del futuro es altamente subjetivo, por qu no
intentar descubrir la opinin de las personas ms autorizadas al respecto? Suponiendo
que los economistas tericos deberan ser los profesionales ms familiarizados con el
problema y sus implicaciones, envi un cuestionario a ms de dos mil economistas en
todo el mundo en el que les preguntaba por el valor que, en su opinin, debera tener
la tasa social de descuento para los proyectos ambientales que abordan problemas del
muy largo plazo (calentamiento atmosfrico). Como es natural, y tras pelear arduamente con sus interlocutores para convencerles de la necesidad de ofrecer una nica cifra
para todos los casos, obtuvo como respuesta un conjunto de valores cuyo histograma,
o distribucin de frecuencias, mostraba la forma general de una distribucin gamma de
probabilidades. En una segunda etapa, Weitzman derivaba, de este conjunto de observaciones, los parmetros implcitos de la funcin gamma, lo que le permita derivar la
evolucin de la tasa de descuento con el tamao del perodo considerado19. De esta
18
La evidencia emprica parece mostrar que la tasa de descuento individual utilizada por las personas,
no slo depende del lapso temporal contemplado, sino que tambin depende de la magnitud del cambio en
la renta previsto.
19
El problema que Weitzman se planteaba, y resolva, era el siguiente. Partiendo de la base de que cada
uno de los expertos encuestados recomienda un factor de descuento convencional del tipo:

Aj(t)  e xjt

EL DESCUENTO DEL FUTURO

167

forma, y resumiendo mucho sus resultados, llegaba a la siguiente conclusin. La tasa


de descuento social va disminuyendo de valor conforme nos alejamos en el tiempo, lo
que confirma la hiptesis del descuento hiperblico analizada en el apartado anterior.
Dividiendo el futuro en cinco grandes perodos, las correspondientes tasas marginales
de descuento social seran:
Futuro inmediato (1 a 5 aos):
Corto plazo (6 a 25 aos):
Medio plazo (26 a 75 aos):
Largo plazo (76 a 300 aos):
Muy largo plazo (ms de 300 aos):

4 por 100
3 por 100
2 por 100
1 por 100
0 por 100

Tomando en cuenta estos valores, si hubiera de seleccionarse una nica tasa de


descuento, el escogido sera el de 1,75 por 100 que, como puede comprobarse, se encuentra bastante por debajo de los valores habitualmente utilizados en estos casos.
En definitiva, que la prctica de utilizar una tasa de descuento variable, que se va
haciendo ms pequea conforme se aleja en el tiempo aquello cuyo valor va a ser descontado, cuenta con una cada vez ms slida base, tanto terica como emprica20. La
Figura 5.2, a modo de ilustracin de lo presentado en esta ltima parte del captulo,
muestra la distinta evolucin del factor de descuento en cada una de sus tres formas:
lineal (convencional), hiperblica y gamma.

5.5.

RESUMEN

A lo largo de este captulo se ha abordado el estudio de una herramienta clave para la


resolucin del problema de la equidad intergeneracional: la tasa de descuento. A partir
del principio de que la naturaleza es un patrimonio comn del ser humano, y de que
todas las personas tienen el mismo derecho a disfrutar de sus servicios con independencia del momento del tiempo en el que vayan a vivir, se han analizado las implicaciones
que la afirmacin anterior tiene, con respecto al valor de aquellos impactos sobre el
medio ambiente que aparecen en el futuro. Presentado a grandes rasgos el fenmeno
del descuento, desde una perspectiva individual, se han mostrado, a continuacin, las
razones que haran que, desde el punto de vista del bienestar social, lo que ocurra dentro de cincuenta aos tiene, ahora, en el momento de tomar la decisin, un menor valor
que si hubiera ocurrido hoy. Se han analizado las razones para este descuento del futuro tanto en el marco de economas desarrolladas como en el de economas subdesarrolladas, cuya tasa de ahorro no es ptima. Finalmente, se ha llegado a la conclusin de
y que el histograma de las respuestas obtenidas con respecto a estos valores sugieren la forma de una funcin
gamma de distribucin de probabilidades tal como:
f (x)  [ba/'(a)] xa 1 e bx
el autor estimaba a y b, los dos parmetros positivos de la funcin, a partir de las respuestas obtenidas.
20
Lo mismo ocurre cuando se introduce la incertidumbre en el clculo de las tasas de descuento. Newel
y Pizer llegan a la conclusin de que la tasa apropiada de descuento cae al 2 por 100 cuando el perodo de
tiempo considerado supera los cien aos, al 1 por 100 despus de los doscientos, y al 0,5 por 100 despus de
los trescientos, observando los tipos de inters a lo largo de la historia para modelizar su comportamiento
estocstico a travs del tiempo (Newel y Pizer, 2000).

168

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Factor
de
descuento

Convencional (exponencial)
Hiperblico
Gamma

Aos

Figura 5.2.

que la prctica tradicional de utilizar una nica tasa social de descuento no es correcta
cuando, como es el caso de muchos cambios en la calidad del medio ambiente, stos
perduran en el muy largo plazo. En su lugar, debera utilizarse una tasa de descuento
que va decreciendo con el paso del tiempo hasta hacerse asintticamente igual a cero.

Nota para consultas adicionales


Con respecto a la problemtica general del descuento, su significado y sus implicaciones, un texto muy completo y al mismo tiempo bastante accesible para el lector no
especializado es el de Heal (1998). Tambin es muy recomendable, aunque ms complejo en ocasiones, el libro editado por Portney y Weyant (1999). Asimismo, y a pesar
de los aos transcurridos, sigue siendo muy til la consulta del artculo de Markandya
y Pearce (1991).
Volviendo la atencin sobre aspectos ms concretos de este problema, podran recomendarse las siguientes publicaciones. El trabajo de Lumley (1997) es un buen ejemplo de las implicaciones ticas que representan las diferencias entre las tasas privadas
y sociales de descuento, y la evidencia emprica al respecto. Evidencia emprica que
tambin se estudia en Luckert y Adamovicz (1993). Sumaila y Walters (2005) combinan las preferencias individuales (tasas de inters estndar) con las sociales (tasa social
de descuento) para construir una tasa de descuento hbrida que trata de superar las limitaciones de considerar nicamente una de ellas. Igualmente, Mohr (1995) y Schelling (1995) analizan las implicaciones de adoptar distintas perspectivas ticas sobre la
tasa de descuento, en este caso con respecto al problema del calentamiento global. En
este mismo terreno, Karp (2005) analiza las implicaciones analticas de utilizar un factor de descuento hiperblico. Las relaciones entre la tasa social de descuento y la equidad intergeneracional estn explcitamente abordadas en Meral (1998), as como en
Saez-Mart y Weibull (2005).

EL DESCUENTO DEL FUTURO

169

La introduccin de factores de descuento hiperblicos ha dado lugar a mltiples


controversias. Un excelente panorama de las mismas se encuentra en Groom et al.
(2004). El lector encontrar de inters, asimismo: Hansen (2005), y Winkler (2006).
Ayong Le Kama y Schubert (2004), por ejemplo, muestran cmo, sin bien es cierto que
las preferencias individuales con respecto al futuro deberan mostrar, tericamente, un
perfil hiperblico, ello es cierto cuando estas preferencias son separables entre consumo y calidad ambiental, pero mucho ms problemtico cuando no se da esta separabilidad. Eisenhauer y Luigi (2006) presentan, por su parte, un estudio emprico realizado
en Italia sobre las preferencias de las personas con respecto al futuro. Un porcentaje no
muy alto revela una tasa de descuento hiperblica: los ms jvenes, pobres y con menor
nivel educativo.
Sobre las relaciones entre la tasa de descuento y la poltica ambiental puede consultarse el trabajo de Horowitz (1996).

CAPTULO

SEIS
ANLISIS COSTE BENEFICIO

El Anlisis Coste-Beneficio (ACB) es una de las herramientas ms empleadas en el


mbito de la Administracin pblica y, concretamente, en el campo de la poltica ambiental. Como tal, el ACB no es sino la racionalizacin de una prctica cotidiana: sopesar las ventajas y los inconvenientes de cualquier decisin. Sin embargo, en el contexto del anlisis econmico y, sobre todo, del Sector Pblico, esta operacin adquiere
un significado particular, en funcin tanto de los objetivos perseguidos como de las
variables incluidas en el anlisis. Para familiarizar al lector con la forma en que el anlisis econmico ayuda a practicar esta tcnica, el captulo comienza con una presentacin general de lo que el ACB, sin mayores precisiones, significa. Ello permite, al
mismo tiempo, marcar las distancias con dos conceptos, complementarios, y muy relacionados con el ACB: el Anlisis Coste Eficiencia (ACE), y las Tcnicas de Decisin
Multicriterio (TDM). Acto seguido, se introduce un objetivo muy concreto para analizar la forma cmo el ACB se desarrollara a la vista de lo que se quiere conseguir:
obtener una rentabilidad monetaria, ganar dinero. En trminos ms rigurosos, lo que se
analiza en el segundo epgrafe es el impacto que la decisin que se est sopesando
tendra sobre el presupuesto del decisor. Con ello se incorporarn al estudio algunos
criterios que resultarn de gran utilidad en lo sucesivo: Valor Presente Neto, Tasa Interna de Retorno, relacin Beneficio-Coste, etc. Es decir, todo lo relativo al anlisis de
la rentabilidad financiera de la alternativa, o alternativas, contemplada. Sin embargo,
como el objetivo del administrador pblico, como tal, no suele ser el de ganar dinero,
el marco anterior de anlisis se modificar para integrar en l las modificaciones que
la introduccin de un nuevo objetivo (el bienestar de la comunidad) supone. El tercer
epgrafe, por tanto, aborda el anlisis de los criterios que habran de utilizarse para
descubrir la rentabilidad econmica y social de las distintas alternativas contempladas.
El cuarto epgrafe vuelve a incidir sobre las diferencias entre los distintos tipos de rentabilidad: financiera, econmica y social. En el contexto ambiental, la conveniencia de
muchas medidas ha de contemplarse con relacin al objetivo de lograr el desarrollo
sustentable. ste es, sin embargo, y desde un punto de vista aplicado, un concepto muy

172

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

elusivo. El quinto epgrafe trata de presentar las implicaciones que, en el marco del
ACB, tendra la introduccin de este concepto y, en concreto, de las dos derivaciones
del mismo tcnicamente ms operativas: los conceptos de sustentabilidad fuerte y sustentabilidad dbil. Finalmente, y tras analizar un ejemplo de aplicacin del Anlisis
Coste-Eficiencia, el captulo se cierra con un resumen y una nota para consultas adicionales.

6.1. INTRODUCCIN AL ANLISIS COSTE BENEFICIO


Como se apuntaba un poco ms arriba, el ACB no es sino la formalizacin de una operacin prcticamente cotidiana: sopesar las ventajas e inconvenientes de una determinada alternativa, sea en s misma o en comparacin con otras. Esto es algo que las
personas realizan todos los das, con mayor o menor rigor, en funcin de la importancia
de la decisin a tomar.
Ahora bien, si se observa con un poco de atencin la estructura de este proceso,
podran descubrirse una serie de pasos que ayudarn a formalizar el mismo:
En primer lugar, la persona ha identificado un objetivo que pretende conseguir.
Este puede ser la satisfaccin de una necesidad (desayunar fuera de casa), la
mejor utilizacin de algo que le pertenece (cmo pasar la tarde o dnde invertir
lo que acaba de ganar a la lotera), o cualquier otra aspiracin que pudiera plantearse.
En segundo lugar, tratar de identificar las alternativas factibles con las que
podra lograr el objetivo que se ha propuesto: desayunar en una cafetera o comprando unos bollos en la panadera; quedarse estudiando, salir a pasear o llamar
a alguien para ir al cine; escoger un fondo fijo, comprarse un coche o entrar en
el negocio que le ha propuesto un amigo.
Una vez identificado el objetivo y las alternativas, el siguiente paso consiste en
identificar los criterios que permitirn comparar unas posibilidades con otras,
decidir sobre sus pros y contras: precio, calidad del bien o servicio adquirido,
bienestar derivado de la experiencia, personas con las que se comparte, tiempo
empleado, riesgo asociado, etc.
Finalmente, y una vez puestas sobre la mesa las variables anteriores, la persona
toma una decisin: al hacerlo ha ordenado implcitamente las distintas alternativas en funcin de los criterios seleccionados, ha ponderado la importancia que
otorga a cada uno de ellos, y ha decidido en consecuencia.
Cuando la decisin no tiene mayor trascendencia (como la de desayunar o pasar la
tarde en una ciudad en la que la persona se encuentra ocasionalmente por motivos de
trabajo), el procedimiento ser casi intuitivo, y no ser mucho el tiempo y el esfuerzo
que se inviertan en ello. Si la decisin es de mayor envergadura (donde pasar las vacaciones de verano con la familia, cambiar de vivienda), probablemente la persona se
tomar su tiempo, tanto para buscar informacin como para consultar su decisin y
sopesar cuidadosamente el alcance de la misma.
La tcnica del ACB simplemente formaliza el proceso anterior para hacer ms fcil
la comparacin de alternativas al decisor final. Por otro lado, el campo en el que se
manifiestan las alternativas de eleccin contempladas, as como los criterios de valoracin y los decisores finales, son ahora ms especficos, lo que permite delimitar con

ANLISIS COSTE BENEFICIO

173

cierta precisin el campo de aplicacin de la misma. Ser til, por tanto, comenzar por
introducir una serie de matizaciones en la lnea apuntada:
a) El decisor final, la persona o institucin que lleva a cabo el anlisis para s, o
en nombre de quien se elabora, puede ser pblico (institucional) o privado,
persona fsica o jurdica. En el campo ambiental, lo normal es que el anlisis
se lleve a cabo por parte de una institucin pblica: la Administracin, en todos
sus niveles, o algn ente autnomo de la misma.
b) La perspectiva con la que se lleva a cabo el estudio tambin puede ser pblica
o privada: la primera analiza las repercusiones de cada alternativa sobre la sociedad en general, la segunda sobre un agente privado (empresa o persona). Es
perfectamente posible, por tanto, que el ente pblico que lleva a cabo el estudio
adopte una perspectiva privada, y trate de averiguar el impacto de lo que se
propone hacer sobre su presupuesto, o el del sector privado de la economa.
Ms que una posibilidad, como se tendr ocasin de ver ms adelante, es un
paso prcticamente obligado.
c) El tipo de alternativas a las que se aplica esta herramienta suele pertenecer a
alguna de las siguientes familias:
Inversiones. En primer lugar, en efecto, lo normal es aplicar el ACB a un
conjunto de alternativas de inversin cuyo objetivo es resolver algn problema: por ejemplo, el de la gestin de Residuos Slidos Urbanos cuando
la vida til del vertedero que los acoge llega a su fin.
Polticas. En segundo lugar, puede que lo que se quiera evaluar sean distintos paquetes de medidas sistemticas y coordinadas (polticas o programas)
para conseguir un determinado objetivo: preservar la diversidad biolgica
en un territorio, dotar de agua de riego a una Comunidad Autnoma.
Regulaciones. En muchas ocasiones, finalmente, lo que est en cuestin es
la posibilidad de adoptar una serie de medidas legislativas para abordar un
determinado problema ambiental, y se considera conveniente conocer las
implicaciones de cada una de ellas, as como de sus modalidades (plazos
de ejecucin, excepciones, etc.).
d) Asimismo, los objetivos que se contemplan en el marco del ACB convencional
son algo ms restringidos que los que se presentaban al comienzo de este epgrafe:
Normalmente, el decisor individual tiene como objetivo ganar dinero: es
decir, finalmente, en el corto o en el largo plazo, directa o indirectamente,
obtener una rentabilidad financiera positiva de su decisin.
Por su parte, el decisor pblico o institucional no es que no est interesado en
ganar dinero, pero no es sa la motivacin esencial de su intervencin. El
decisor pblico representa a un determinado cuerpo social, en nombre de
quien toma las decisiones, y cuyos intereses debe, por tanto, defender. Buscar, en consecuencia, elevar el bienestar de las personas a las que representa, y ste ser el criterio que dirigir su actuacin y con el que comparar las
bondades relativas de las distintas alternativas contempladas. Este ACB social
busca descubrir la rentabilidad econmica y social de cada una de ellas.
e)

Finalmente, la variable ambiental puede aparecer como relevante en el ACB


por un doble motivo:

174

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

En primer lugar, porque el problema que se trata de resolver est enmarcado en este campo: por ejemplo, la reduccin de los niveles de contaminacin atmosfrica de un determinado ncleo urbano.
En segundo lugar, porque en muchas ocasiones, aunque el problema abordado no puede ser considerado ambiental, las alternativas propuestas para
su solucin tienen impactos ambientales significativos: por ejemplo, la
construccin de una lnea frrea de alta velocidad.
Teniendo en cuenta estas matizaciones, puede ahora procederse a reconstruir las
etapas por las que atravesar un ejercicio de ACB social, llevado a cabo por (o en nombre de) un administrador pblico, que defiende los legtimos intereses de un determinado grupo social, a quien representa.

6.1.1. Las etapas del Anlisis Coste Beneficio


Tal y como se mencionaba ms arriba, el punto de partida del Anlisis Coste Beneficio
es la necesidad de resolver algn tipo de problema. Intentando estructurar la informacin relevante de una forma que pueda ayudar al decisor social en su tarea, el analista
ir atravesando una serie de etapas que podran resumirse como sigue:
a) Identificacin de las alternativas relevantes
No ha de olvidarse, en primer lugar, que el ACB es un anlisis comparativo, que establece la conveniencia de una alternativa en relacin con otras. Cuando son varias las
alternativas existentes para resolver un problema, las ordena de acuerdo a algn indicador de rentabilidad. Incluso cuando la alternativa contemplada es aparentemente nica (por ejemplo, se est analizando la conveniencia de dotar de tratamiento secundario
a una depuradora) el anlisis sigue siendo relativo: siempre queda abierta la posibilidad
de no llevar a cabo la inversin, o de retrasarla un ao. Es fundamental, por tanto, hacer
un gran esfuerzo para identificar correctamente las alternativas relevantes, ya que de
otro modo se estara falseando el resultado del anlisis. Podra estarse favoreciendo
indebidamente una opcin concreta de resolucin del problema, no porque se falsearan
los datos con respecto a la misma (exagerando sus beneficios o minimizando sus costes), sino porque no se la confrontara con las alternativas realmente relevantes. Entre
stas siempre tiene que contemplarse la de dejar las cosas como estn: la llamada opcin cero. Esto implica, naturalmente, plantearse seriamente si el problema que se
quiere solucionar realmente lo es, o cules seran las consecuencias de posponer su
solucin. Nunca se insistir lo suficiente en la importancia de esta etapa. No hay cadena ms fuerte que su eslabn ms dbil, y si las alternativas objeto de estudio no estn
correctamente identificadas, o la informacin relativa a alguna de ellas est sesgada,
todo el trabajo posterior, por mucho cuidado y profesionalidad que se ponga en el mismo, no ser capaz de enderezar esta grave falla de partida, y el resultado final ser, en
el mejor de los casos, inservible, en el peor (y ms probable), contraproducente.
b) Diseo de un escenario de referencia
El analista va a realizar la evaluacin de hasta qu punto una alternativa cualquiera
ayuda a conseguir el objetivo que se ha propuesto el decisor, con respecto a qu hubiera ocurrido con la consecucin de dicho objetivo en ausencia de la decisin que se est

ANLISIS COSTE BENEFICIO

175

evaluando. En otras palabras, las cosas siguen su marcha, y la situacin normalmente


cambiar con respecto a lo que se quiere conseguir: el dinero que no se dedica a montar un negocio con un amigo hubiera estado en el banco, o invertido en Letras del Tesoro; el espacio que se planea proteger hubiera sido ocupado por colonos agrcolas. En
definitiva, el analista no puede caer en el error de comparar, con respecto al objetivo
perseguido, la situacin anterior a la puesta en marcha de la alternativa contemplada,
con la situacin posterior a su implementacin. Debe comparar, con respecto a ese
mismo objetivo, la situacin sin la alternativa contemplada (pero tomando en cuenta la
evolucin natural de los acontecimientos), y la situacin con su puesta en prctica. Ello
le obliga a simular lo que habra ocurrido si ninguna de las alternativas analizadas se
pusiera en marcha: a disear un escenario de referencia. Esto es lo que se denominaba
ms arriba opcin cero pero que, dada su trascendental importancia, se ha preferido
individualizar como una etapa separada del ACB para resaltar el papel clave que desempea en todo el ejercicio.
c) Identificacin de los costes y beneficios
En tercer lugar, el analista deber identificar todos aquellos aspectos de cada alternativa
contemplada que le acercan, o le alejan, de la consecucin del objetivo propuesto. Este
proceso de identificacin depende, como es obvio, del objetivo u objetivos que se hayan
fijado previamente, aunque no puede perder de vista las repercusiones indirectas que la
puesta en marcha de cada alternativa pudiera tener en otros campos. En el caso del ACB
financiero, cuyo objetivo es maximizar la rentabilidad monetaria asociada a cada opcin,
la identificacin del criterio que permitir descubrir los costes y los beneficios de cada
una es sencillo: el impacto que tenga sobre los flujos de caja del decisor. Esto no quiere
decir, ni mucho menos, que sea fcil identificar en la prctica los costes y los beneficios,
pero s que sus seas de identidad son bastante precisas. En el caso del ACB social, por
el contrario, el problema es sustancialmente ms complejo. Afirmar que el criterio de
identificacin es el bienestar social, con ser cierto, no ayuda gran cosa. Cules son
los ingredientes del bienestar social? Cmo entra cada persona, sus intereses particulares, en ese hipottico bienestar social? Ms adelante se tendr ocasin de volver sobre
este problema, pero s puede anticiparse, en este punto, que un camino bastante socorrido para poder identificar los costes y beneficios sociales de una determinada alternativa,
es descubrir quines se oponen a ella y quines la defienden, y sus razones. Por supuesto que esto no quiere decir que ah estn los costes y los beneficios de la opcin analizada, pero ayuda a que no se le escape al analista ningn aspecto relevante. El estudio
de los posicionamientos pblicos de los distintos grupos que se han pronunciado al respecto (a travs de una revisin de la prensa, por ejemplo, o de las alegaciones efectuadas
al proyecto), as como la realizacin de una serie de entrevistas en profundidad a estos
colectivos, pueden resultar de gran utilidad en este terreno.
d) Valoracin de los costes y los beneficios
En cuarto lugar, una vez identificados los costes y beneficios de cada alternativa, el analista debe valorarlos: reducirlos a una unidad de medida comn, que tenga relacin con
el objetivo perseguido, y que permita comparar los distintos componentes tanto de los
costes como de los beneficios, como ambos entre s. Esto es lo que se denomina un numerario. En el caso del ACB financiero, de nuevo, el problema est bastante claro: el
numerario es la unidad monetaria correspondiente (euros, dlares, pesos), y en ella que-

176

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

dan valorados todos los costes y beneficios, porque de esta forma se refleja su aportacin
a la consecucin del objetivo buscado. En el caso del ACB social, por el contrario, otra
vez el problema resulta sustancialmente ms complicado: el numerario es el bienestar
social, y valorar los cambios que cualquier alternativa de inversin, poltica ambiental o
introduccin de una nueva normativa, supone sobre el mismo, no resulta tarea fcil.
e) Actualizacin
En general, los impactos positivos y negativos de cualquiera de las opciones analizadas
no se suelen manifestar instantneamente: lo normal es que se extiendan a lo largo del
tiempo. Los beneficios resultantes del cierre de un vertedero incontrolado o de la proteccin (efectiva) de un determinado espacio natural se prolongan durante muchos
aos. Los costes asociados a estas medidas (inversiones necesarias para el sellado, coste de oportunidad de las tierras protegidas), tambin. El analista se encontrar, por
tanto, con una corriente de beneficios netos que se despliega a lo largo de varios ejercicios, durante la vida til del proyecto en cuestin. Como se tuvo ocasin de comprobar en el Captulo 5, el presente no vale lo mismo que el futuro, y se hace necesario
reducir este flujo neto a un nico valor presente que tenga en cuenta este hecho, y permita comparar la rentabilidad relativa de distintos proyectos cuyo perfil temporal puede
diferir sustancialmente. sta es la operacin que se denomina actualizacin.
f) Riesgo e incertidumbre
La evaluacin de las alternativas contempladas es, en general, un ejercicio que se basa
en lo que el analista cree que va a pasar, ya que lo que se estudia suele ser lo que ocurrir en el futuro1. Desgraciadamente, como afirmaba el fsico dans Niels Bohr, predecir es muy difcil, y sobre todo el futuro. Ahora bien, aceptado el hecho de que todo
el ejercicio se va a apoyar sobre una serie de previsiones, ms o menos acertadas, el
hecho es que algunos de los efectos tanto positivos como negativos de las opciones
analizadas estn sujetos, por su propia naturaleza, a un factor de riesgo o incertidumbre. Bien sea por desconocimiento de algunas variables implicadas (por ejemplo, el
impacto de la construccin de un embalse sobre el movimiento de sedimentos en el
litoral costero), bien porque algunos resultados de la alternativa analizada, positivos o
negativos, dependen del estado de la naturaleza, y ste es, por definicin, imposible de
predecir con exactitud (el caso de los beneficios de un embalse construido para evitar
las consecuencias de las riadas, y cuyos beneficios dependern del rgimen futuro de
lluvias en la zona). Dado que las personas son, en general, renuentes a aceptar riesgos
(prefieren un resultado seguro a una combinacin lineal de dos resultados probabilsticos que le ofrecen la misma esperanza matemtica), el analista ha de tomar en cuenta
el riesgo y la incertidumbre ligados a los diferentes resultados, para penalizar aquellas
opciones cuya varianza asociada es superior.
g) Criterios de seleccin
Finalmente, y una vez que se cuenta con la informacin anterior, el analista deber
presentar al decisor una serie de indicadores de rentabilidad, adems de los comentarios
1
En ocasiones se lleva a cabo un ACB de lo que ya ocurri, como ejercicio de aprendizaje o de consistencia interna, pero estos casos suelen ser muy raros.

ANLISIS COSTE BENEFICIO

177

y la informacin adicional que considere oportunos, que resuman los aspectos esenciales
del trabajo realizado, y le ayuden a formarse una opinin al respecto. En definitiva, algn indicador que condense los aspectos esenciales del proceso de evaluacin seguido.
h) Seguimiento y control
Las etapas anteriores cubren el espectro de los pasos que han de darse hasta el punto
en que se toma la decisin operativa. Sin embargo, sera un grave error quedarse ah.
Como se apuntaba ms arriba, todo el ejercicio se basa sobre una serie de predicciones
y expectativas. Lo normal es que, luego, las cosas resulten de otra forma: que se produzcan desviaciones. Estas desviaciones pueden ser resultado de muchos factores, previsibles unos, imprevisibles otros. La primera tarea del analista es la de explicarlas; la
segunda, la de aprender de ellas. Al igual que ocurra con la primera de las etapas, sta
vuelve a ser esencial, en un proceso de retroalimentacin. Desdear las enseanzas que
proporciona el estudio de los avatares por los que atravesar la opcin finalmente seleccionada, para enriquecer y mejorar el propio proceso de seleccin es un lujo que el
analista no debera permitirse.
Como puede comprobarse, estas etapas son comunes tanto al ACB financiero como
al ACB social, tanto si se lleva a cabo desde una perspectiva privada, como si se adopta una perspectiva institucional. A veces, sin embargo, no es posible desarrollar todos
los pasos apuntados con la precisin necesaria, y surgen herramientas alternativas y
complementarias para solventar estas situaciones. Es el caso del llamado Anlisis Coste Eficiencia, por un lado, y de las Tcnicas de Decisin Multicriterio, por otro.

6.1.2. Anlisis Coste Eficiencia (ACE)


En ocasiones, en efecto, la decisin que se plantea es la de cmo conseguir alcanzar un
determinado objetivo de la mejor forma posible. Es decir, no se cuestiona la conveniencia del objetivo propuesto: por ejemplo, porque es un imperativo legal (reducir la concentracin de un determinado contaminante atmosfrico por debajo de un nuevo umbral; suprimir la utilizacin de una sustancia qumica que se considera txica en todos
los productos de uso humano). En este caso, bastara con hacer un estudio pormenorizado de los costes de alcanzarlo, ya que no hace falta analizar los beneficios: bastara
con llevar a cabo un Anlisis Coste Eficiencia (ACE).
La gran ventaja del ACE es evidente: no requiere de la medicin de los beneficios.
Dado que muchos de los beneficios de las inversiones pblicas en el campo de la educacin, la salud, las infraestructuras de transporte o el medio ambiente, son difciles de
reducir a una unidad comn de medida que permita compararlos con sus costes (normalmente en trminos monetarios), el atractivo de esta tcnica en los campos apuntados
es evidente. El analista puede de esta forma limitar su trabajo a computar los costes de
cada alternativa, que normalmente no involucran la necesidad de calcular sino los rubros convencionales de cualquier inversin: costes de capital y de funcionamiento, obra
civil, maquinaria y equipos, mano de obra, etc.
Los inconvenientes de esta herramienta, sin embargo, tambin son evidentes, lo que
hace muchas veces ilusoria la ventaja anterior:
En primer lugar, el dar por supuesto que los beneficios de resolver el problema
superan a los costes (de otra forma no tendra sentido no compararlos), impide

178

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

considerar la opcin cero como una alternativa relevante. Esto puede ser acertado cuando el decisor se enfrenta a una exigencia normativa (por ejemplo,
dotar de tratamiento a las aguas residuales de los municipios de ms de 10.000
habitantes equivalentes), pero cuando ste no es el caso, proceder de esta forma
puede ser muy arriesgado2.
En segundo lugar, el resultado del ACE vendr expresado en trminos de coste
monetario por unidad del bien o servicio que constituye el objetivo buscado:
coste de la reduccin unitaria de un contaminante atmosfrico, de elevar en un
porcentaje determinado la tasa de supervivencia de una especie o de reforestar
un determinado territorio. Ello permite comparar unas alternativas con otras
dentro de las que buscan el mismo objetivo, pero no con las que persiguen otros
objetivos distintos. El analista sabr cul es la forma menos costosa de reducir
la concentracin de partculas en suspensin en un ncleo urbano, de asegurar
la supervivencia de una especie amenazada o de reforestar un espacio determinado. Pero ignora cul de estas tres alternativas de utilizacin de fondos pblicos o privados es ms rentable socialmente. Si hubiera financiacin para todas
ellas, el problema no sera muy grave, ya que se ha dado por supuesto que los
beneficios de cada accin superan a sus costes. Pero cuando existe una restriccin presupuestaria, que suele ser casi siempre, y hay que establecer prioridades, la cosa se complica.
En tercer lugar, muchas veces el objetivo propuesto se puede alcanzar de distinta forma, en distintas modalidades que difieren en aspectos esenciales. Un
territorio determinado se puede reforestar de muchas formas, una especie amenazada se puede intentar recuperar de muchas maneras. En la ciudad de Alcal, hace algunos aos, la poblacin de cigeas mostraba sntomas claros de
estar desapareciendo. El Ayuntamiento tom una serie de medidas para revertir
la situacin. Como algunas de ellas moran asfixiadas al confundir pequeos
trozos de goma (residuos incontrolados de las industrias del entorno) con gusanos y otros animalillos, instal un comedero en el recinto de un parque
natural periurbano. Al mismo tiempo, con la colaboracin de una escuela taller
municipal, construy una serie de nidos muy resistentes (un armazn metlico
en el que se entretejan las ramas correspondientes), que instal en las alturas
de algunos edificios emblemticos: uno de ellos, por ejemplo, que veo todos
los das desde mi despacho, en la facultad de Ciencias Econmicas. El resultado ha sido espectacular: en un corto perodo de tiempo, la poblacin de cigeas no slo se ha estabilizado, sino que ha comenzado a crecer. Hasta tal
punto, que algunas de ellas han abandonado ya la costumbre de emigrar y pasan con nosotros todo el ao. Por otro lado, en el Parque Nacional de Ordesa
y Monte Perdido, tambin hace algunos aos se puso en marcha un programa
de recuperacin del quebrantahuesos. En este segundo caso, sin embargo, el
enfoque fue algo diferente. Como una de las causas fundamentales del peligro
que se cerna sobre esta especie era la desaparicin del ganado que constitua
su fuente primordial de alimentacin, los responsables del programa constru2
Uno de los ejercicios ms clebres de ACB, el llevado a cabo en 1970, relativo a la construccin del
Tercer Aeropuerto de la ciudad de Londres era en realidad un Anlisis Coste Eficiencia, ya que la Comisin
Roskill analiz una serie de emplazamientos alternativos para su ubicacin, tratando de averiguar cul era el
ms conveniente: se daba por supuesto, sin probarlo, que la construccin del tercer aeropuerto estaba justificada. Finalmente, la obra no se llev a cabo.

ANLISIS COSTE BENEFICIO

179

yeron un modelo que simulaba el movimiento de los rebaos y las prdidas


naturales que stos experimentaban en sus desplazamientos. Con esta informacin de base, el siguiente paso consista en ir dejando sobre el terreno ejemplares muertos de estos animales, en los emplazamientos sealados por el modelo.
Desde el punto de vista del ACE, y atendiendo a cualquier indicador cuantitativo de consecucin del objetivo buscado (crecimiento de la poblacin amenazada, por ejemplo), el programa de las cigeas probablemente aparecer como
preferible al de los quebrantahuesos: es mucho ms barato concentrar el alimento en un nico emplazamiento cercano, que ir distribuyndolo por un territorio muy amplio y, en ocasiones, de difcil acceso. Sin embargo, en el primer caso, se corre el peligro de que las cigeas abandonen una de sus
prcticas caractersticas: la emigracin en bsqueda de alimento. En el segundo, la recuperacin de la especie es ms integral: la diferencia cualitativa es
notable. En ocasiones, estas diferencias cualitativas son importantes, y el decisor preferira tomarlas en cuenta. La solucin convencional del ACE, en este
caso, es la de introducir unos parmetros de ponderacin que permitan discriminar la calidad con la que se alcanza un determinado objetivo: por ejemplo,
cada hectrea repoblada con una especie de rpido crecimiento tiene un factor
de ponderacin igual a 1,0, mientras que si se utilizan especies autctonas, este
factor es de 1,5. Se supone que el objetivo fundamental de la repoblacin no
se ve afectado por el tipo de especie seleccionada, salvo en lo relativo al coste
monetario, pero que el decisor (el grupo social al que representa) no es inmune
a consideraciones como las apuntadas. Esta variante del ACE, que introduce
ponderaciones con respecto a la calidad, se suele conocer con el nombre de
Anlisis Coste Utilidad. Sin embargo, estos factores de ponderacin, cuya significacin se analizar con ms detalle en el siguiente epgrafe, tienen, en principio, algo de arbitrarios: por qu 1,5 y no 1,8 o 2,3? El analista podra sugerir, en su lugar, que se tratara de descubrir de una forma algo ms precisa la
importancia que le otorga la sociedad a las distintas formas de conseguir un
mismo objetivo: repoblar forestalmente un territorio determinado. Por ejemplo,
mediante un estudio de valoracin contingente entre la poblacin local, o la
aplicacin del mtodo del coste de viaje. Hacerlo, sin embargo, supondra comenzar a romper la barrera que separa el ACE del ACB.
No debe confundirse, en cualquier caso, el Anlisis Coste Eficiencia con el Anlisis
Coste Factibilidad. Este ltimo se refiere, simplemente, al estudio que debe realizarse
antes de invertir una serie de recursos humanos y materiales en la realizacin de un
ACB propiamente dicho. En efecto, la realizacin de un ACB es una tarea muy costosa en trminos de tiempo, recursos financieros y recursos humanos cualificados. No
debera, por tanto, iniciarse alegremente ante cualquier disyuntiva. Ello obliga a descartar cuanto antes aquellas alternativas de solucin que, por cualquier motivo (financiero, estructural, de aceptacin social), no van a resultar viables: las funciones de
transferencia de resultados, analizadas en el Captulo 5, resultan de gran utilidad en este
terreno. Este es, precisamente, el cometido del Anlisis Coste Factibilidad: asegurar al
analista que el ACB posterior (o el ACE), si es que se lleva a cabo, tendr como materia prima alternativas solventes para resolver un determinado problema.
Volviendo, sin embargo, al ACE, podra afirmarse, como conclusin, que se trata
de un instrumento til en determinados contextos, pero que ofrece al decisor social
algunas limitaciones importantes.

180

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

6.1.3. Tcnicas de Decisin Multicriterio (TDM)3


En ocasiones el analista se encuentra con un doble problema que le impide completar
las etapas del ACB tal y como se contemplaron un poco ms arriba:
Algunos de los costes y beneficios identificados no son susceptibles de ser reducidos al numerario previamente establecido (normalmente, magnitudes monetarias reflejo de una disposicin a pagar positiva); sera el caso, por ejemplo,
de valores culturales considerados superiores.
El decisor, o alguno de los grupos sociales que toman parte en el proceso de
eleccin colectiva, considera que esta reduccin no debera llevarse a cabo: rechaza la utilizacin, por ejemplo, del valor econmico de una vida estadstica.
En ambos casos el analista se ve privado de la posibilidad de reducir todos los costes y beneficios a un nico valor que permita la comparacin directa. Para resolver este
tipo de problemas es para lo que las TDM resultan de gran utilidad.
El punto de partida de estas tcnicas, aparte del ya mencionado problema de la imposibilidad de reducir a un nico numerario algunos de los costes y beneficios de las
alternativas contempladas, es el mismo que el del ACB convencional: la necesidad de
maximizar una funcin que depende de una serie de objetivos bien especificados, slo
que, ahora, en principio incomparables entre s. Los elementos bsicos de un problema
de decisin multicriterio son pues los siguientes:
Una funcin que se desea maximizar y que depende de una serie de objetivos
que no son, o no se consideran susceptibles de ser reducidos a una nica mtrica. Se denomina criterios a estos objetivos no estrictamente comparables: por
ejemplo, el decisor quiere mejorar la calidad del agua de la baha que baa su
municipio, teniendo en cuenta no slo el coste de las distintas alternativas (criterio 1), sino el tiempo que se tarda en obtener unos resultados apreciables (criterio 2), la distinta calidad del agua que cada una arroja en la baha (limpieza
interior: criterio 3), fuera del permetro de la misma (limpieza exterior: criterio
4), y el grado de cooperacin institucional que puede esperar para cada una de
ellas (criterio 5).
Una serie de alternativas factibles para resolver el problema planteado: tratamiento primario en una depuradora de las aguas residuales que se estn vertiendo sin control en la baha (alternativa A); tratamiento secundario (alternativa B);
construccin de un emisario submarino que deposite las aguas residuales mar
adentro (alternativa C).
En este sencillo ejemplo, al tratarse de un nmero limitado (discreto) de alternativas
de solucin del problema, el analista se enfrenta realmente a un problema de la denominada rama de la decisin multidiscreta. Si en lugar de este conjunto limitado de soluciones hubiera dispuesto de un nmero infinito (un continuo) de ellas, el problema
sera de la rama llamada decisin multiobjetivo con otros mecanismos de trabajo (Barba-Romero y Prez, 1994).
3
El presente epgrafe se ha visto sustancialmente mejorado por los comentarios y sugerencias de Sergio
Barba-Romero.

ANLISIS COSTE BENEFICIO

181

Planteado de esta forma el problema, el primer paso consiste en eliminar aquellas


opciones que resultan dominadas por ser ineficientes en sentido de Pareto: es decir, que
son superadas por alguna otra opcin en al menos un criterio, sin ser superiores a ella
en ninguno. Una vez descartadas las dominadas, y habindose quedado el analista con
el denominado conjunto eficiente de alternativas, el siguiente paso consiste en introducir las preferencias del decisor con respecto a los criterios (objetivos) contemplados.
Existen tres procedimientos para determinar este conjunto de preferencias:
El mtodo de articulacin a priori consiste, simplemente, en pedirle al decisor
que explicite directamente los pesos, los factores de ponderacin, que otorga a
cada uno de los objetivos propuestos.
El mtodo de articulacin interactiva, por el contrario, permite ir construyendo
las preferencias del decisor a travs de un intercambio dinmico con el analista,
en lugar de fijarlas desde un principio. El decisor puede procesar la informacin
que le devuelve el analista con respecto a las implicaciones de sus preferencias,
el ordenamiento resultante de alternativas, e ir modificando stas en funcin de
los resultados obtenidos, hasta asegurarse de que la alternativa finalmente seleccionada ya no es susceptible de ulterior mejora.
El mtodo de articulacin a posteriori no es realmente un mtodo de formacin
de preferencias, sino un mecanismo para descubrir las que el decisor ha utilizado, implcitamente, para seleccionar una determinada alternativa dentro de un
conjunto. Confrontado con una serie de opciones se le pide que escoja la que le
parece ms adecuada y, a partir de esta seleccin, se trata de descubrir el conjunto de factores de ponderacin que haran a sta la preferida. En ocasiones el
anlisis se lleva a cabo con respecto a decisiones pasadas4.
Antes de establecer la familia de preferencias del decisor, el problema ha quedado
planteado en trminos de una matriz en la que se representan las alternativas analizadas
en cada una de las filas, y los criterios de valoracin utilizados encabezando las columnas: cada celda representa, por tanto, el valor de cada alternativa en la consecucin del
objetivo correspondiente. La contribucin de la TDM ha consistido, hasta este punto,
en facilitar la tarea, seleccionando el conjunto de alternativas eficientes. El paso siguiente, la construccin de la funcin de preferencias, permite ordenar las alternativas
analizadas a la vista de las ponderaciones expresadas por el decisor5. No debe de olvidarse, en cualquier caso, que el proceso tiende a retroalimentarse y que, una vez llega4
Una variante de este mtodo fue la utilizada en el Captulo 5 para descubrir los factores de ponderacin
distributivos, necesarios para calcular el valor de la tasa de descuento del consumo, a partir del anlisis de
la estructura del impuesto sobre la renta de las personas fsicas.
5
Existen muchos mtodos de ordenacin diferentes. Uno de los ms sugestivos es el denominado de
distancia al ideal. Este mtodo podra formalizarse, en trminos muy simples, de la siguiente manera:
Construyamos una alternativa ideal (inalcanzable) tal como:

Z*  (Z *1, Z *2 , Z *3 , ... , Z *n ) para todo 1  1 ... n


en la que Zi son los distintos objetivos propuestos (criterios) y Z *i,  Max Zi (X), siendo X el vector de variables
de decisin.
Definida la alternativa ideal, se busca a continuacin la ms prxima a ella dentro del conjunto eficiente,
introduciendo una nueva variable: el grado de proximidad (d):
dj  [Z *j Zj (X)]

182

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

dos a este punto, analista y decisor entran normalmente en una dinmica interactiva en
la que, como se apunt con anterioridad, se van modificando los factores de ponderacin utilizados y analizando el resultado subsiguiente.
En definitiva, las TDM son un instrumento imprescindible para resolver un problema de eleccin social, bien cuando el decisor persigue distintos objetivos no estrictamente comparables, bien cuando los participantes en un proceso de decisin colectiva
representan distintos intereses y no encuentran un lugar de confluencia comn. Estas
tcnicas no van a resolver el problema, pero s que van a proporcionar un proceso de
solucin mucho ms eficiente, permitiendo descartar las alternativas dominadas y centrando la discusin en los elementos realmente relevantes: los distintos factores de
ponderacin y sus valores crticos. Hacerlo as ahorra una gran cantidad de tiempo y
esfuerzo que, de otra forma, se hubieran dirigido a analizar alternativas y posibilidades
irrelevantes.

6.2. ANLISIS COSTE BENEFICIO FINANCIERO


Con ayuda de los conceptos introducidos en los epgrafes anteriores, si bien de forma
muy esquemtica, es posible ya introducir los elementos esenciales que caracterizaran
la realizacin del ACB financiero. Ser conveniente, para facilitar el seguimiento de las
explicaciones que siguen, ilustrar cada paso con ayuda de un ejemplo sencillo. Supongamos que el analista tiene ante s la informacin contenida en la Tabla 6.1, referida a
un proyecto de construccin de una planta de produccin de zapatos. Los datos fundamentales de esta inversin (que, como es obvio, no son sino una simplificacin muy
exagerada de la realidad) seran los siguientes:
La vida til del proyecto es de diez aos. Todas las magnitudes estn expresadas
en unidades monetarias de poder adquisitivo constante: es decir, ya se ha descontado la inflacin esperada: una unidad del ao cero tiene exactamente el
mismo poder de compra que una unidad monetaria del ao diez.
La fase de inversin dura apenas un ao, de forma que a partir del ao uno (el
ao cero, por convencin, se reserva para la fase de inversin), el proyecto ya
est operativo: es decir, comienza la produccin.
Adems de zapatos (producto A), se producen cinturones de piel (producto B),
aunque su importancia es mucho menor.
La vida til de la maquinaria adquirida para la fabricacin es de diez aos, de
forma que, a la finalizacin del proyecto, sta slo sirve para chatarra, con un
y un proceso de normalizacin que permita adecuar la dispar mtrica utilizada en cada alternativa:
[Z *j Zj (X)]
dj 
[Z *j Z j**]
siendo Z j** el peor valor posible (el anti-ideal). El problema puede resumirse, por tanto, como un problema
estndar de minimizacin:
n

Min

Z *j Zj (X)

 Wj 
j 1
Z * Z **
j

una vez establecidas las ponderaciones correspondientes (Wj: la familia de preferencias del decisor).

ANLISIS COSTE BENEFICIO

183

valor residual igual a cero. Por el contrario, la obra civil (edificios, naves, almacenes), tiene una vida til de 20 aos, de forma que, al cabo de los diez aos, su
valor se ha reducido a la mitad (sa sera la cantidad por la que se podran vender
en el mercado o, alternativamente, lo que costara recuperar su valor inicial).
La inversin original se financia, parcialmente, con un prstamo que al final del
perodo contemplado se ha devuelto en su totalidad (en este punto la simplificacin es dramtica).
El impuesto sobre los beneficios brutos es del 40 por 100.
Tabla 6.1.
Aos
0
Costes de inversin
Terrenos
Obra civil
Maquinaria

10

10
200
100

10
100

310

110

10

20
10

20
20

TOTAL

10

30

40

Ingresos
Producto A
Producto B

380
20

380
20

380
20

380
20

380
20

380
20

380
20

380
20

380
20

380
20

TOTAL

400

400

400

400

400

400

400

400

400

400

TOTAL
Capital de trabajo
Materias primas
Caja

Costes de operacin
Materias primas
Insumos
Energa elctrica
Mano de obra cualificada
Mano de obra no
cualificada
Gastos generales

180 180 180 180 180 180 180 180 180 180
40 40 40 40 40 40 40 40 40 40
10 10 10 10 10 10 10 10 10 10

20

20

20

20

20

20

20

20

20

20

30
10

30
10

30
10

30
10

30
10

30
10

30
10

30
10

30
10

30
10

290 290 290 290 290 290 290 290 290 290

TOTAL
Margen de explotacin

110

110

110

110

110

110

110

110

110

110

Gastos financieros
Depreciacin
Intereses

20
15

20
15

20
15

20
15

20
15

20
15

20
15

20
15

20
15

20
15

35

35

35

35

35

35

35

35

35

35

Beneficios brutos

75

75

75

75

75

75

75

75

75

75

Impuestos

30

30

30

30

30

30

30

30

30

30

320

15

45

45

45

45

45

45

45

45

195

TOTAL

BENEFICIOS NETOS

184

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Por lo dems, la alternativa analizada es enteramente convencional: el inversor


aporta unos fondos propios, ms un crdito que ha obtenido, para poner en marcha una
planta de fabricacin de zapatos y cinturones de piel. Necesita comprar un terreno,
construir unas instalaciones e importar una maquinaria para poder empezar y, una vez
que tiene todo, contratar a unos trabajadores, el suministro de energa, materias primas
y otros insumos, para poder fabricar sus productos. La venta de stos le proporciona
unos ingresos que, despus de devolver el prstamo y pagar los impuestos, le dejan un
beneficio neto. La alternativa est bien identificada, el objetivo (rentabilidad financiera)
y los costes y beneficios, tambin. Supongamos que la incertidumbre del proyecto es
normal: no se trata de una operacin particularmente arriesgada Interesa una alternativa como la presentada?

6.2.1. Indicadores de rentabilidad


Existen algunos indicadores que pueden ayudar a responder la pregunta anterior, y cuyo
significado conviene analizar siquiera sea superficialmente.
a) El Valor Presente Neto (VPN)
El primero es el VPN, concepto ya mencionado en el captulo anterior. Como recordar el lector, el VPN de la inversin se calcula de acuerdo a la siguiente frmula, en
tiempo discreto, y siempre que la tasa de inters permanezca constante:
T

VPN 


t0

Bt Ct
(1 r)t

(6.1)

siendo Bt los beneficios en el ao t, Ct los costes en ese mismo ao t, r la tasa de inters o tasa de descuento, y T la vida til del proyecto contemplado. Si se introducen los
datos de la Tabla 6.1 en una hoja de clculo se comprobar que, utilizando una tasa de
inters real del 5 por 100, esta inversin tiene un VPN de 64,75 unidades monetarias.
Qu quiere decir esto? Simplemente que esa cantidad es la que el decisor debera estar
dispuesto a pagar por tener la oportunidad de participar en esta inversin, ya que le va
a permitir ganar ms dinero que cualquiera de las alternativas que tiene a su alcance.
Es decir: el valor presente no es lo que va a ganar, sin ms, sino lo que vale, hoy, lo
que va a ganar de ms con ella. Dnde estn esas otras alternativas que parecen ser
inferiores a sta? En la tasa de inters utilizada: esta tasa debe reflejar la rentabilidad
de la mejor alternativa descartada (teniendo en cuenta la seguridad de cada una de
ellas). Es decir, si el valor de la tasa de inters, o de descuento, es de un 5 por 100, es
porque la cantidad de dinero invertida en esta opcin, si se hubiera ingresado en un
fondo a plazo, hubiera obtenido ese 5 por 100 como rentabilidad, y eso es lo mejor que
podra hacerse con ese dinero. Esas 64,75 unidades monetarias que constituyen el valor
presente de la alternativa es lo que para el decisor valdra hoy esa cantidad adicional de
dinero que la inversin propuesta le proporciona ao tras ao. Si en lugar de la cifra
anterior el valor presente neto hubiera sido, pongamos por caso, de 13, esto no quiere
decir que el inversor hubiera perdido esa cantidad de dinero (en el sentido coloquial
del trmino: que lo hubiera tenido que poner de su bolsillo). Quiere decir que con la
fbrica de zapatos ganara menos que invirtiendo en un fondo de renta fija. Y ese menos
vale hoy 13.

ANLISIS COSTE BENEFICIO

185

b) La Tasa Interna de Rendimiento (TIR)


Un indicador alternativo para medir la rentabilidad de esta inversin, que tambin le
ofrecern al lector los datos de la hoja de clculo, es la TIR. Su interpretacin es sencilla: es la rentabilidad que tendra que ofrecerle una inversin alternativa para ser tan
atractiva como la que est analizando. Es, por tanto, la tasa de descuento que hace cero
el VPN de la inversin:
T

VPN 

Bt Ct

 (1 TIR)
t0

0

(6.2)

Si la TIR de una inversin est por encima de la tasa de inters que refleja la rentabilidad de las distintas alternativas, la inversin vale la pena. Esto es lo que ocurre
con la fbrica de zapatos: su TIR (8 por 100) supera la tasa de inters (5 por 100) y, en
consecuencia, su VPN es positivo.
Adems de los dos citados, existen otros indicadores de rentabilidad que tambin
se utilizan con frecuencia. El perodo de recuperacin, por ejemplo, es el nmero de
aos que transcurren hasta que se recupera el valor de los fondos invertidos. Cuanto
menor sea este perodo, ms atractiva ser la inversin. Tiene el serio inconveniente,
sin embargo, de que considera irrelevante todo lo que ocurre una vez que se ha alcanzado este punto, algo justificable en muy escasas ocasiones. La relacin Beneficio-Coste es otro de los indicadores muy utilizados y consiste, simplemente, en dividir el valor
presente de los beneficios por el valor presente de los costes: si el valor resultante es
superior a la unidad, la alternativa es aceptable, y cuanto mayor sea, mejor. Su principal
desventaja estriba en que es muy susceptible a ciertos convencionalismos contables:
por ejemplo, si los descuentos a clientes se consideran como una disminucin de los
beneficios (y se restan del numerador), el resultado es distinto al que se obtendra si se
tratan como un coste adicional y se aaden al denominador. Son, por tanto, los dos
indicadores apuntados los ms utilizados y, probablemente, el VPN el ms robusto6.

6.2.2. Anlisis de sensibilidad


Los indicadores de rentabilidad presentados en el epgrafe anterior no son sino una parte de la informacin que el analista debe de proporcionar al decisor. Como ya se ha sealado repetidas veces, estos indicadores informan de la conveniencia de la opcin analizada, frente a sus competidoras, si las cosas salen de acuerdo a lo previsto. Enseguida
se analizarn el riesgo o la incertidumbre inherentes a algunos de los componentes del
coste o de los beneficios. Lo que interesa resaltar en este momento es que la rentabilidad
calculada depende de que las predicciones efectuadas se cumplan: si no es as, la rentabilidad cambiar. Las desviaciones que podran aparecer son de muchos tipos:
Las previsiones de demanda no se cumplieron: apareci un nuevo competidor
que captur un segmento importante del mercado o un cambio repentino en la
moda hizo que los zapatos fabricados no tuvieran salida.
6
La TIR tiene dos desventajas importantes frente al VPN: informa sobre la rentabilidad del ltimo euro
invertido, pero no garantiza que si se siguen invirtiendo euros en la misma alternativa, esa rentabilidad se
mantendr (est muy influida, pues, por el tamao de la inversin); y una misma inversin puede tener varias
TIR muy distintas entre s (cuando a lo largo de su vida til aparece algn ao, adems de los primeros, en
que los beneficios son negativos).

186

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Los precios, tanto de los productos vendidos como de los insumos y factores de
produccin adquiridos no fueron los esperados: una epidemia elev el precio de
la piel, la devaluacin del tipo de cambio dispar el precio de la maquinaria de
importacin, las restricciones monetarias empujaron al alza los tipos de inters
con los que hay que devolver el prstamo.
Aparecieron dificultades administrativas con las que no se contaba (la licencia
de apertura se demor ms de lo previsto, lo mismo pas con los permisos de
importacin de la maquinaria) o los proveedores no cumplieron con los plazos
establecidos (el constructor no entreg las naves en la fecha acordada).
Las desviaciones pueden aparecer, pues, por multitud de motivos. Ahora bien, son
todas igualmente relevantes? Cmo afecta cada una de ellas a la rentabilidad de la
inversin? Este es el tipo de preguntas que ayuda a responder el anlisis de sensibilidad. Consiste ste, en efecto, en modificar el valor de una serie de variables y analizar
cmo cambia la rentabilidad de la inversin de resultas de ello. El analista procedera,
pues, de la siguiente forma:
En primer lugar, toma todas y cada una de las variables relevantes del estudio de
rentabilidad (todas las filas de la Tabla 6.1, y la duracin de las distintas etapas reflejadas en las columnas), y modifica su valor en un porcentaje determinado (un 5 por 100,
por ejemplo). A continuacin observa cul ha sido la variacin porcentual de alguno de
los indicadores de rentabilidad (el VPN, la TIR). Ello permite derivar la elasticidad de
respuesta de la rentabilidad de la inversin ante cambios en los valores esperados de las
variables: los cambios en algunas de ellas tendrn impactos despreciables, mientras que
otros sern muy significativos. Esta operacin ha permitido identificar las variables
crticas, en el sentido de que la rentabilidad final de la inversin depende de que se
cumplan las expectativas con respecto a ellas. Al mismo tiempo, da una idea de la consistencia de los indicadores de rentabilidad obtenidos, en funcin del nmero y la importancia de estas variables crticas. Hasta aqu, el analista no ha introducido ninguna
informacin adicional a la que ya tena. Simplemente ha simulado el efecto de introducir una serie de cambios aleatorios en el valor de todas (o algunas) variables. Una vez
identificadas las variables crticas, sin embargo, el camino es distinto. Probablemente
se justifique una inversin adicional para intentar obtener una mayor informacin sobre
el rango y la probabilidad de cambios en su valor estimado: para transformar la incertidumbre en riesgo.

6.2.3. Riesgo e incertidumbre


Es muy probable, por todo lo dicho anteriormente, que las expectativas no se cumplan,
y las cosas no salgan enteramente como estaba previsto. En muchas ocasiones, adems,
las propias expectativas se han formado en un contexto probabilstico, ya que en la
esencia de la variable analizada est su volatilidad. El analista se mueve, pues, en un
mundo de informacin incompleta. Conviene comenzar el anlisis de este fenmeno,
no obstante, y aunque pudiera parecer paradjico, haciendo un inventario de la informacin que se tiene. El analista suele conocer, al menos, dos cosas muy relevantes:
Conoce, por lo general, los distintos estados de la naturaleza que pueden presentarse: los precios pueden subir o bajar, los plazos alargarse o acortarse, una
empresa competidora se instala en el mercado o lo abandona.

ANLISIS COSTE BENEFICIO

187

Conoce, asimismo, las consecuencias que tiene sobre el objetivo buscado (la
rentabilidad), que se presente uno u otro de estos resultados: sta es la informacin que le ha proporcionado el anlisis de sensibilidad.
En ocasiones, conoce tambin la probabilidad asociada a cada posible estado
de la naturaleza: esto es lo que caracteriza una situacin de riesgo. Cuando se
desconoce la probabilidad que acompaa a cada posible escenario, se dice que
la situacin est caracterizada por la incertidumbre.
Vale la pena analizar estas dos situaciones por separado (Zerbe y Dively, 1994, captulo 15):
a) Tratamiento del riesgo
Cuando los resultados de una alternativa estn sujetos a un riesgo, el analista puede
calcular, como primera medida, el valor esperado (VEs) del rendimiento de dicha alternativa. Llamando Xi a los resultados netos del proyecto cuando el estado de la naturaleza es i (para todo i  1 ... n), y Pi a la probabilidad, conocida, de ocurrencia de dicho
estado:
VEs  P1 X1 P2 X2 ... Pn Xn

(6.3)

El clculo del valor esperado no es sino un primer paso para determinar la rentabilidad de una alternativa sujeta a riesgo. En efecto, las personas en general tienen aversin al riesgo: prefieren un resultado cierto a una combinacin de dos sucesos probabilsticos que ofrezca el mismo valor esperado, siempre que la utilidad marginal del
dinero disminuya con el nivel de renta (el supuesto del decrecimiento de la utilidad
marginal del consumo). El problema aparece cuando dos alternativas arrojan el mismo
valor esperado y, sin embargo, una de ellas incorpora una varianza mucho mayor: aunque su valor esperado sea idntico, las personas no valoran igual una alternativa que
consiste en una ganancia de cero, con una probabilidad del 50 por 100, y una ganancia
de 1 milln, con esa misma probabilidad del 50 por 100, que una segunda alternativa
que promete, con probabilidades del 50 por 100, una ganancia de 400.000 en un caso
y 600.000 en el otro. Ambas tienen un valor esperado de 500.000, pero la mayora de
la gente probablemente prefiera la segunda. En este caso, el cambio en la utilidad esperada ($UE) que traeran consigo unas alternativas como las anteriores, que ofrecen
dos beneficios posibles (Bx y By) con probabilidades p y (1 p), sera:
$UE  pBx U'(Wx) (1 p)ByU'(Wy)

(6.4)

siendo Wx y Wy (W o B) la renta en cada una de las dos situaciones, y U', la utilidad


marginal del dinero7.
Es necesario, por tanto, introducir el grado de aversin al riesgo del decisor, y la
amplitud del riesgo que contiene cada alternativa.
Con respecto a la primera de estas dos variables, el grado de aversin al riesgo (AR)
suele medirse, en trminos absolutos, como:
7
Lo anterior permite afirmar, por tanto, que una alternativa es arriesgada cuando su utilidad esperada
es inferior a su valor esperado.

188

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

U'' (W)
AR(W )  ________
U' (W)

(6.5)

expresin en la que U'(W) representa la utilidad marginal del dinero cuando el nivel de
renta es W, y U'' es la derivada de dicha utilidad marginal (la segunda derivada de la
utilidad: su tasa de cambio). El grado de aversin al riesgo relativa (ARR), tambin
utilizado en multitud de ocasiones, se expresa como:
WU'' (W)
ARR(W)  __________
U' (W)

(6.6)

Con respecto a la segunda de las variables mencionadas, la amplitud del riesgo que
acompaa a una determinada alternativa, la medida tradicional de la misma, cuando se
contempla aislada es su varianza (S2):
S2  VEs pi (ri r)2

(6.7)

expresin en la que r es el rendimiento esperado, tanto de la inversin contemplada,


como del promedio de las inversiones en la economa (r). La desviacin estndar (S),
no es sino la raz cuadrada de la varianza. Cuando el analista se enfrenta a un conjunto
de alternativas para seleccionar (por ejemplo, est considerando aadir una opcin nueva a un conjunto ya existente: a una cartera), lo importante es el grado de riesgo adicional que la recin llegada introduce en la cartera existente8. En este caso, el riesgo
conjunto del nuevo paquete de alternativas se mide por su covarianza (R1, 2 S1 S2), siendo R1, 2 el coeficiente de correlacin entre las dos alternativas.
Una vez calculado el nivel de riesgo de una alternativa, y tomando en cuenta el
grado de aversin al riesgo del decisor, la literatura especializada recomienda tres mecanismos para hacer operativa esta variable en el marco del ACB:
Introducir una tasa de descuento ajustada para tener en cuenta el riesgo. Este
proceder, muy utilizado en el campo de la rentabilidad financiera, presenta, sin
embargo, algunas dificultades importantes en el terreno del ACB social 9.
8
Hasta el punto de que una alternativa arriesgada puede reducir el riesgo de la cartera existente si sus
resultados ms favorables aparecen con el estado de la naturaleza (sequa) que lleva a las restantes a mostrar
su peor cara. sta es, precisamente, la base de los seguros.
9
La justificacin terica de esta recomendacin sera como sigue. Se denomina equivalente cierto
(QEC) al pago de una alternativa segura que el decisor considera le reporta la misma utilidad que otra sujeta
a riesgo. De acuerdo a los planteamientos de von Neumann y Morgenstern, toda alternativa arriesgada tiene
un QEC. El VPN de este QEC sera [VPN  QEC/(1 rf)], siendo rf la tasa de descuento libre de riesgo.
Supongamos ahora que la alternativa arriesgada, que el decisor considera que le reporta la misma utilidad,
tiene un rendimiento esperado de F (mayor, por definicin que QEC). En este caso:

F
QEC
VPN  
1 r 1 rf
y r sera la tasa de descuento ajustada para incluir el riesgo. Naturalmente, el problema se complica sustancialmente cuando se toma en cuenta la variabilidad total de la cartera de inversiones y es necesario considerar las respectivas covarianzas, as como la tasa de rendimiento con la que se compara cada alternativa. En
este ltimo punto radica, de hecho, la mayor dificultad a la hora de aplicar este criterio a los proyectos pblicos de inversin.

ANLISIS COSTE BENEFICIO

189

Calcular los precios de opcin de los resultados arriesgados. El precio de opcin


es un concepto muy ligado al valor de opcin que se introduca en el Captulo 3,
y no es ms que la cantidad que una persona estara dispuesta a pagar, hoy, por
preservar su opcin de consumir en el futuro un bien, cuando, en este momento,
no sabe si podr hacerlo. Si el excedente del consumidor esperado es el valor
que la persona le otorga, hoy, al bienestar que le proporcionar disfrutar de dicho bien:
Valor de opcin  precio de opcin excedente del consumidor esperado
El problema estriba, en este caso, en que, normalmente, se desconoce el
valor de opcin, y no se sabe siquiera si es positivo o negativo.
Utilizar la tcnica de la dominancia estocstica para ordenar alternativas con
base en su utilidad esperada, y descartar aquellas que resultan dominadas.
Como puede comprobarse, no es sencillo hacer operativa la consideracin del riesgo de las distintas alternativas contempladas.
b) El tratamiento de la incertidumbre
Si la introduccin del riesgo en el ACB no es tarea sencilla, qu decir de la incertidumbre, que ni siquiera cuenta con informacin sobre las probabilidades de ocurrencia de
los distintos estados de la naturaleza. Teniendo en cuenta esta dificultad de partida, tres
han sido los mecanismos recomendados para tratar con este problema, y que se expondrn muy brevemente a continuacin:
Anlisis de sensibilidad. Como se pudo comprobar un poco ms arriba, el anlisis de sensibilidad permite identificar aquellas variables que tienen un papel
crtico con respecto a la rentabilidad de la alternativa analizada. En el caso de
la incertidumbre, el analista construye un nmero limitado de estados posibles
de la naturaleza (lo normal son tres: esperado, optimista y pesimista) y, a continuacin, estudia el comportamiento de la rentabilidad de la inversin en cada
uno de ellos. Puede proceder analizando cada variable relevante de una manera
secuencial, pero lo ms indicado es agruparlas, sobre todo cuando existe algn
grado de correlacin entre ellas o con una tercera (el estado general de la economa, por ejemplo), y construir los escenarios correspondientes. Ello le facilitar, si es posible, descubrir los puntos dbiles de la propuesta, y los beneficios
de transformar una situacin de incertidumbre en una de riesgo.
Simulacin. La simulacin no es, realmente, sino una extensin del anlisis de
sensibilidad que utiliza el poder de computacin para ampliar el nmero de variables y posibles escenarios que se analizan conjuntamente. El analista le proporciona al ordenador el conjunto de variables que considera relevantes, as
como las vinculaciones existentes entre ellas, y una hipottica funcin de probabilidad de ocurrencia de los distintos resultados, que puede modificar iterativamente. El programa correspondiente le ofrece como respuesta la funcin de
probabilidad de los resultados. Como es bien conocido, el modelo de Monte
Carlo de simulacin es uno de los ms utilizados. La gran ventaja de la simulacin es que arroja con frecuencia resultados inesperados, producto de ciertas
combinaciones de variables no previstas, que ayudan a profundizar en el estudio
de los aspectos ms dbiles de cada alternativa.

190

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

rboles de decisin. En este caso, el analista va representando grficamente las


distintas opciones de forma secuencial, abriendo diferentes ramas para los resultados dependientes de los distintos estados de la naturaleza que puedan presentarse. Esta tcnica le permite identificar aquellos puntos en los que hay que
tomar una decisin, y los posibles resultados de cada una de ellas. La gran ventaja de esta tcnica es que hace explcitas y fcilmente comprensibles las distintas posibilidades. Permite, adems, contemplar la conveniencia de una opcin
que no debera perderse de vista: abandonar el terreno y cerrar la alternativa.
Y stas son, a grandes rasgos, las recomendaciones que ofrece la literatura para
tratar los problemas del riesgo y la incertidumbre.

6.3. ANLISIS COSTE BENEFICIO SOCIAL


Supongamos ahora que la alternativa sobre la que el analista ha de aconsejar al decisor
no es la de poner en marcha una fbrica de zapatos, sino que lo que tiene encima de la
mesa es una solicitud de dictamen, por parte de un Ayuntamiento, sobre la conveniencia de una planta de tratamiento de Residuos Slidos Urbanos. El decisor es, por tanto,
el gerente de la empresa municipal encargada de la recogida de basuras. Para hacer ms
sencillo el argumento, y facilitar las comparaciones, puede suponerse que la estructura
de la inversin es semejante a la que quedaba reflejada en la Tabla 6.1, con unas ligeras
modificaciones: al fin y al cabo tambin se necesita un terreno, una obra civil, energa,
mano de obra, etc. Las modificaciones apuntadas son las siguientes:
Los terrenos en los que se instalara la planta son propiedad del Ayuntamiento,
por lo que la empresa gestora de la planta, al ser municipal, no tendra que pagar por ellos.
La empresa gestora recibira unos ingresos provenientes de las tasas de recogida de basuras (que ocuparan el lugar del producto A), y la venta de algunos de
los productos recuperados por el tratamiento: plstico, vidrio, metal, cartones o
compost (producto B). Sin embargo, en lugar de ingresar 380 unidades monetarias todos los aos por el primero de los conceptos, se supone ahora que ese
ingreso es nicamente de 180, mientras que la venta de compost le proporciona
120 unidades monetarias anuales.
Todo lo dems permanece como estaba (lo que probablemente sea un poco forzado
en el caso de los impuestos). El analista tiene ante s, por tanto, un proyecto de construccin de una planta de tratamiento de basuras para resolver los problemas de RSU
del municipio, cuya estructura de costes e ingresos es la que aparecera reflejada en la
Tabla 6.2. Como puede fcilmente comprobarse, desde un punto de vista estrictamente
financiero, esta propuesta no es rentable. La planta en cuestin tendra una prdidas
anuales cuyo VPN sera de 614,95 unidades monetarias: su TIR es de 22 por 100.
Ahora bien, el propsito de poner en marcha una planta de tratamiento de residuos
por parte del Ayuntamiento no es el de ganar dinero, sino el de resolver un problema
cuya solucin redundar en beneficio de los ciudadanos. La informacin sobre su rentabilidad financiera no puede ser por tanto decisiva a la hora de optar por llevar a cabo
la propuesta. Lo relevante es si la alternativa contemplada (la planta de tratamiento) es
la mejor opcin para resolver un problema que, a su vez, es el ms urgente para el mu-

ANLISIS COSTE BENEFICIO

191

Tabla 6.2.
Aos
0
Costes de inversin
Obra civil
Maquinaria

10

200
100

100

300

100

10

20
10

20
10

TOTAL

10

30

30

Ingresos
Tasas
Producto B

180
120

180
120

180
120

180
120

180
120

180
120

180
120

180
120

180
120

180
120

TOTAL

300

300

300

300

300

300

300

300

300

300

TOTAL
Capital de trabajo
Materias primas
Caja

Costes de operacin
Materias primas
Insumos
Energa elctrica
Mano de obra cualificada
Mano de obra no cualificada
Gastos generales

180 180 180 180 180 180 180 180 180 180
40 40 40 40 40 40 40 40 40 40
10 10 10 10 10 10 10 10 10 10

20

20

20

20

20

20

20

20

20

20

30
10

30
10

30
10

30
10

30
10

30
10

30
10

30
10

30
10

30
10

290 290 290 290 290 290 290 290 290 290

TOTAL
Margen de explotacin

10

10

10

10

10

10

10

10

10

10

Gastos financieros
Depreciacin
Intereses

20
15

20
15

20
15

20
15

20
15

20
15

20
15

20
15

20
15

20
15

35

35

35

35

35

35

35

35 35

35

Beneficios brutos

25

25

25

25

25

25

25

25

25

25

Impuestos

30

30

30

30

30

30

30

30

30

30

310

85

55

55

55

55

55

55

55

55

75

TOTAL

BENEFICIOS NETOS

nicipio (entre aquellos sobre los que tiene competencias)10. En definitiva, en qu medida eleva el bienestar social del colectivo afectado. Definir el bienestar social no es, en
10
Ello no quiere decir que la informacin que proporciona el anlisis de rentabilidad financiera sea irrelevante. En absoluto: el gestor pblico ser el primer interesado en conocer cul ser la repercusin del proyecto sobre las finanzas municipales. Es ms, un sencillo anlisis de sensibilidad le permitira saber hasta
dnde tendra que subir las tasas de recogida de basura, por ejemplo, para que el proyecto no le costara dinero. Podra, asimismo, por ejemplo, analizar la rentabilidad financiera de la planta si el Estado se hace
cargo de los costes de inversin (y el crdito correspondiente).

192

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

absoluto, tarea sencilla, ni es ste el momento para profundizar en un tema complejo.


Baste sealar que, en el campo del ACB social, la prctica convencionalmente seguida
es la de considerar que la utilidad que una persona recibe por la satisfaccin de una
necesidad, viene medida por la cantidad de dinero que dicha persona est dispuesta a
pagar por ello (si es un beneficio), o por evitarlo (si es un coste)11. Una vez descubierto de esta forma el cambio en el bienestar individual que supone la alternativa, o alternativas, contemplada, el siguiente paso, no menos complicado, es el de agregar todos
estos cambios individuales en un nico cambio representativo para el colectivo. De
nuevo, el ACB social acude a un atajo (discutible, como todos) para resolver el problema: si la suma neta es positiva, los beneficiados podran eventualmente compensar a
los perjudicados, y la alternativa es, en principio, aceptable (el lector familiarizado con
el anlisis econmico habr recordado que sta es una forma sencilla de introducir el
llamado criterio Kaldor-Hicks de compensacin potencial mencionado en el Captulo 4). ste es pues el punto de partida del ACB social.
Ahora bien, por qu se afirma que la informacin proporcionada por los costes y
los ingresos de la planta no es un buen indicador de la conveniencia de su construccin,
desde una perspectiva social? Por una triple razn:
Porque algunos de los costes y de los ingresos recogidos en el anlisis de rentabilidad financiera no tendran que estar, ya que no representan ningn menoscabo, ni ninguna adicin, al bienestar social.
Porque, por el contrario, algunos de los impactos positivos y negativos que tendra la construccin de la planta sobre el bienestar de los ciudadanos no aparecen entre los costes y los beneficios recogidos.
En tercer lugar, porque algunos de los costes y beneficios computados, que son
relevantes, no estn bien valorados.
En definitiva: ni es todo lo que est, ni est todo lo que es, ni lo que es y est est
bien valorado. Vayamos por partes.

6.3.1. Depuracin de las partidas redistributivas


Lo primero que tiene que hacer el analista, para descubrir la contribucin de una alternativa cualquiera a un mejor bienestar social, es olvidarse del dinero: abandonar la
perspectiva monetaria para adoptar un enfoque estrictamente real. Lo importante, en
efecto, no es si las cosas cuestan o dejan de costar dinero, sino si consumen o proporcionan recursos reales que se podran haber utilizado para satisfacer las necesidades de
la gente12. En este sentido, algunos de los costes y beneficios recogidos en la Tabla 6.2
no representan un aumento o disminucin de los recursos reales con que cuenta la sociedad para satisfacer sus necesidades, sino una simple redistribucin del poder de
compra (del acceso a los mismos) que no cambia su cuanta total. Lo anterior ocurre
en tres casos:
11
Sobre el significado de estas y otras medidas del bienestar (compensacin exigida), su aceptabilidad,
y los contextos en que deberan utilizarse unas y otras, puede consultarse Azqueta (1994, Captulo 2).
12
El dinero compra la satisfaccin de necesidades porque permite controlar los recursos reales que lo
posibilitan: el dinero sin ms, sin este respaldo real (de productos o factores de produccin), satisface ms
bien poco.

ANLISIS COSTE BENEFICIO

193

La devolucin del prstamo contrado. La empresa gestora ha necesitado contratar un prstamo para financiar la inversin, y la devolucin del mismo (principal e intereses) aparece convenientemente reflejada como uno de los costes
del proyecto. Gracias a ese prstamo, se ha adquirido una maquinaria, y se han
podido construir las instalaciones correspondientes para albergarla. stos son,
sin duda, costes reales: la maquinaria utilizada (o los dlares necesarios para
importarla), as como el cemento, los ladrillos, la energa y la mano de obra
utilizados para levantar las naves, ya no se pueden emplear en nada ms. Que
la inversin se haya financiado con un prstamo, con ahorros previos o con un
billete de lotera premiado es, desde el punto de vista del bienestar social, irrelevante. Lo importante son los recursos consumidos, y sos ya han quedado
reflejados en las partidas correspondientes. La devolucin del prstamo no es
ms que una transferencia de poder adquisitivo en contra del gestor de la planta y a favor del banco: una simple redistribucin de renta que, desde el punto
de vista de los recursos reales utilizados o producidos, no cambia en nada las
cosas.
Los impuestos y subvenciones. Lo mismo puede decirse con respecto a los impuestos pagados: ni aumentan ni reducen la rentabilidad real de la inversin,
slo obligan a compartir una parte con la Administracin. Con respecto a las
subvenciones recibidas, stas pueden ser muy atractivas para quien las percibe,
pero alguien ve reducido su poder adquisitivo en la misma medida. En el caso
analizado, aparece una subvencin encubierta muy clara: los terrenos son cedidos gratuitamente por ser municipales. El gestor no tendr que pagar por ellos,
pero eso no evita que se tengan que utilizar y que ya no se pueda hacer otra cosa
con ellos (cultivarlos, construir viviendas): aparezca o no entre los costes financieros, es un coste real, y como tal tendr que quedar reflejado.
Finalmente, est la partida correspondiente a la depreciacin de los activos utilizados: obra civil y maquinaria. La razn de ser de este concepto no es otra que
la de asegurar al inversor que, al final de la vida til del proyecto, se encontrar en situacin de volver a empezar si as lo desea: es una provisin de fondos
que le permite sustituir la parte del capital fijo que se fue gastando con el paso
del tiempo. Ahora bien, la depreciacin se ha producido, efectivamente, y constituye una prdida de recursos reales: as aparece reflejado al comparar el valor
inicial de la maquinaria y los edificios con su valor de realizacin (el correspondiente al ao 10). Ha quedado, pues, recogida: volver a computarla en una
cuenta aparte sera incurrir en doble contabilizacin.
El primer paso para descubrir la conveniencia social de la inversin ha de ser, por
tanto, el de depurar el estudio de rentabilidad financiera de todas las partidas que no
implican sino una mera transferencia de renta.

6.3.2. Introduccin de las externalidades positivas y negativas


Adems de los costes y beneficios reflejados en la informacin anterior, la puesta en
funcionamiento de una planta de tratamiento de RSU tiene una serie de efectos adicionales que tambin inciden sobre el bienestar de la poblacin, que habr que incluir con
su valoracin correspondiente. A modo de ejemplo:

194

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

La construccin de la planta permitira sellar un vertedero que era un foco de


insalubridad y malos olores para la poblacin cercana, y que se encontraba
prximo a la saturacin.
Con una inversin adicional relativamente pequea (que tendra que ser incluida en el estudio), el terreno ocupado por el antiguo vertedero, una vez sellado
ste, podra recuperarse como parque natural, proporcionando los correspondientes servicios recreativos a la poblacin de la localidad.
Alternativamente, estos mismos terrenos podran facilitar la expansin urbanstica del ncleo municipal (con la revalorizacin correspondiente).
Gracias al tratamiento de los RSU, y a su posterior valorizacin parcial, se reducira el espacio necesario para depositar las basuras restantes, lo que libera
un terreno que, en ausencia de la planta, hubiera tenido que dedicarse, en el
futuro, a este menester.
Podra darse el caso de que, con la puesta en marcha del nuevo sistema de recogida y tratamiento de basura, un grupo marginal de poblacin perdiera su
fuente principal de sustento, con las consecuencias sociales correspondientes.
En definitiva, una serie de impactos no reflejados en la contabilidad anterior, pero
que tienen una incidencia indudable sobre el bienestar colectivo, y que han de ser identificados, computados y valorados en la medida de lo posible, para ser introducidos en
pie de igualdad con los dems en el ACB social.

6.3.3. Introduccin de los precios de cuenta de eficiencia


Tanto los costes y beneficios que han permanecido despus de la primera fase de depuracin, como una parte de los que se han introducido en la etapa anterior, estn valorados
con ayuda de los precios de mercado. Si stos precios fueran de equilibrio, es decir, si
los precios de los bienes y servicios de consumo final reflejaran el coste marginal de
produccin y la utilidad marginal del consumo, y los de los factores de produccin su
coste de oportunidad, no habra en ello mayor problema. Sin embargo, en ocasiones esto
no es as, y la valoracin introducida con la utilizacin de los precios de mercado distorsiona la contribucin de la opcin contemplada al bienestar social. La desviacin de
los precios de mercado con respecto a los que apareceran en un contexto en el que se
dieran las igualdades anteriores, se debe a la existencia de una serie de desequilibrios:
En primer lugar, un desequilibrio en el mercado de bienes y servicios, por la
existencia de distintas formas de competencia imperfecta e intervencin pblica.
En segundo lugar, un desequilibrio en el mercado de factores de produccin,
debido fundamentalmente a la existencia de desempleo.
En tercer lugar, un posible desequilibrio en el mercado de divisas, que impide
que el tipo de cambio oficial refleje la verdadera escasez de moneda extranjera.
Finalmente, un tipo de inters que, en ocasiones, no recoge el coste de oportunidad del capital ni la preferencia social en el tiempo, tal y como se discuti en
el captulo anterior, reflejo del hecho de que la tasa de ahorro es subptima.
Es probable que estos factores de desequilibrio no sean muy relevantes en economas desarrolladas, pero adquieren una gran importancia en los pases subdesarrollados. Es por ello que, desde la perspectiva de distintos organismos internacionales (fun-

ANLISIS COSTE BENEFICIO

195

damentalmente el Banco Mundial), se han construido una serie de precios de cuenta de


eficiencia, para sustituir a los precios utilizados en los anlisis convencionales de rentabilidad, de modo que el valor de cada partida se aproxime en mayor medida al cambio en el bienestar social que debera reflejar13. Los principales precios de cuenta son,
por tanto: los correspondientes a las distintas mercancas, el tipo de cambio de cuenta,
el salario de cuenta y la tasa social de inters. En funcin de los desequilibrios existentes, y la relevancia de las partidas afectadas, el analista deber introducir los cambios necesarios en los precios utilizados.
Podra aproximarse ahora, simplemente a efectos ilustrativos, lo que estas tres operaciones representaran para el proyecto de planta de tratamiento de basuras. Supongamos, por ejemplo, que:
Las dos externalidades fundamentales generadas por el proyecto son: la mejora
en la salud de la poblacin (externalidad A), y la recuperacin de un terreno
para la realizacin de actividades recreativas (externalidad B). La primera tiene
un valor anual de 20 unidades monetarias (segn el mtodo del coste de tratamiento visto en el Captulo 4) y la segunda un valor neto de 5 (de acuerdo a un
ejercicio de valoracin contingente, y descontados los costes de la inversin
necesaria).
El nico desequilibrio relevante en la zona es el del mercado de trabajo, reflejado en una alta tasa de desempleo entre los trabajadores no cualificados. Como
el coste de oportunidad de estos trabajadores es nulo (la sociedad no pierde
nada por darles trabajo ya que no dejan de producir nada), su salario de cuenta
ser cero.
La cuanta pagada en concepto de tasas de recogida de basura refleja la disposicin a pagar marginal de las familias por resolver el problema de los RSU de
una forma ms ordenada e higinica14.
Introduciendo estas consideraciones, as como las anteriores, en los datos referentes
a la rentabilidad financiera, el resultado final es el que se muestra en la Tabla 6.3
Como puede comprobarse en la misma:
Vuelve a aparecer la partida correspondiente a los costes del terreno, porque se
trata de un coste real para la economa. Han desaparecido, por el contrario, las
referentes a los impuestos pagados, la devolucin del prstamo, la amortizacin
del equipo y la provisin inicial de caja.
Se introducen las dos externalidades mencionadas, con su correspondiente valor
monetario.
La partida correspondiente a los costes de mano de obra no cualificada se ha
multiplicado por un factor de conversin igual a cero.
13

En realidad lo que estas instituciones proporcionan son unos factores de conversin que permiten
pasar de los precios convencionales a los precios de cuenta a travs de una simple multiplicacin (Londero,
1992). El lector interesado en la problemtica de estos precios de cuenta, su significado, procedimiento de
clculo y utilizacin, puede consultar Azqueta (1985).
14
Para evitar computar dos veces el mismo beneficio, es necesario suponer que las personas que tenan
problemas de salud por la presencia del vertedero incontrolado son distintas a las que generan la basura y
pagan las tasas correspondientes. Si no es el caso, no debera computarse el valor de la primera externalidad,
ya que de no hacerlo as se estara incurriendo en doble contabilizacin.

196

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Tabla 6.3.
Aos
0
Costes de inversin
Terrenos
Obra civil
Maquinaria

10

10
200
100

10
100

310

110

20

20

TOTAL

20

20

Ingresos
Tasas
Producto B

180
120

180
120

180
120

180
120

180
120

180
120

180
120

180
120

180
120

180
120

TOTAL

300

300

300

300

300

300

300

300

300

300

TOTAL
Capital de trabajo
Materias primas

Costes de operacin
Materias primas
Insumos
Energa elctrica
Mano de obra cualificada
Mano de obra no cualificada
Gastos generales
TOTAL

Externalidades
Beneficios salud
Beneficios recreativos
TOTAL

BENEFICIOS NETOS

180 180 180 180 180 180 180 180 180 180
40 40 40 40 40 40 40 40 40 40
10 10 10 10 10 10 10 10 10 10

20

20

20

20

20

20

20

20

20

20

0
10

0
10

0
10

0
10

0
10

0
10

0
10

0
10

0
10

0
10

260 260 260 260 260 260 260 260 260 260

20
5

20
5

20
5

20
5

20
5

20
5

20
5

20
5

20
5

20
5

125

125

125

125

125

125

125

125

125

125

310

45

65

65

65

65

65

65

65

65

195

Se ha utilizado como tasa social de descuento, para el clculo del VPN, el valor
recomendado por Weitzman, para el corto plazo, al final del captulo anterior:
3 por 100.
El resultado final es que un proyecto que financieramente no era rentable en absoluto, desde el punto de vista del bienestar social es bastante atractivo: su valor presente neto es de 268,27 unidades monetarias, y su tasa interna de rendimiento es del 17
por 100. No debe drsele a este ejercicio, en cualquier caso, ms trascendencia que la
que tiene: un simple ejemplo que intenta ilustrar sobre los motivos del cambio y su
importancia.

ANLISIS COSTE BENEFICIO

197

6.3.4. El efecto multiplicador


La construccin (y operacin) de una planta de tratamiento de basura genera puestos
de trabajo y stos, a su vez, un impacto positivo sobre la renta de la zona y los propios
ingresos del sector pblico (se pagan ms impuestos). Lo mismo podra decirse de la
construccin de una represa (con mayor razn), una carretera o un parque elico. Por
qu no se incluyeron estos impactos multiplicadores entre los beneficios sociales de la
planta, si tenan una clara incidencia sobre el bienestar social? La razn es sencilla:
cualquier inversin pblica hubiera tenido estos efectos multiplicadores sobre las rentas
y el empleo. Si no se hubiera construido la planta de tratamiento, el Ayuntamiento hubiera empleado ese presupuesto para rehabilitar el mercado municipal, construir un
nuevo polideportivo o ampliar la central de autobuses. Todos estos proyectos alternativos tambin generan un impacto multiplicador y lo importante es comparar la situacin
con planta con la situacin sin planta (pero con polideportivo), no la situacin antes de
tener la planta con la situacin despus de construida.
En el caso de algunos proyectos ambientales, sin embargo, la situacin puede ser diferente. En ocasiones, en efecto, lo que se plantea es la posibilidad de introducir un recurso natural o ambiental en el circuito econmico, y poner en marcha una serie de actividades productivas apoyndose en l. Sera el caso, por ejemplo, de la explotacin turstica
de un espacio natural o un tramo del litoral costero. Si esta explotacin no se lleva a cabo,
porque no se construye la infraestructura de acceso necesaria o se impide por ley, estas
actividades no se desarrollan y el impacto multiplicador no se habra producido.
La explotacin econmica de algunos recursos naturales no slo proporciona, pues,
una corriente de bienes y servicios netos que aumentan el bienestar social, sino que puede tener un indudable impacto dinamizador sobre la economa. En otras palabras: genera un impacto multiplicador derivado de sus efectos directos, indirectos e inducidos. Tres
son las variables macroeconmicas clave con respecto a este impacto y su valor social:
a) El valor social del impacto multiplicador sobre las rentas
El incremento inducido en las rentas de una comarca determinada como resultado de
la puesta en marcha de una serie de actividades econmicas relacionadas con la explotacin de los recursos naturales es el reflejo del aumento paralelo en la dotacin de
bienes y servicios en el mismo entorno. Ahora bien, en una economa en equilibrio, el
precio de estos bienes (la disposicin marginal a pagar por una unidad adicional de los
mismos, y, por tanto, el valor del aumento en el bienestar individual que proporciona
su consumo) es igual al coste marginal incurrido en su produccin: el coste de oportunidad de los factores utilizados, reflejo a su vez de la disposicin marginal a pagar de
los consumidores por los bienes y servicios que se hubieran obtenido de su utilizacin
en empleos alternativos. En estas condiciones, salvo que la puesta en marcha de las
actividades econmicas ligadas a la explotacin del recurso tuviera un impacto tal que
modificara las condiciones de equilibrio existentes en los mercados de los bienes y
servicios producidos, y suministrados, el impacto multiplicador sobre las rentas de la
zona no debera ser tenido en cuenta.
b) El valor social del impacto multiplicador sobre el empleo
En una economa con desempleo, la creacin de puestos de trabajo eleva el bienestar
social, no slo porque lleve aparejada un incremento en la produccin de bienes y ser-

198

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

vicios (vase el apartado anterior), sino porque constituye un mecanismo que puede
facilitar la reduccin de la desigualdad social, la eliminacin de problemas de pobreza
absoluta y relativa, as como un mecanismo de elevacin de la autoestima e integracin
y participacin social de los beneficiarios (en el extremo, de reduccin de la exclusin
social). Al ser los anteriores objetivos sociales compartidos por la mayora de la poblacin, la creacin de puestos de trabajo adquiere las caractersticas de un bien pblico.
No es fcil determinar el valor econmico de la mejora en el bienestar social que se
origina con ello, y que depender de las caractersticas socioeconmicas de los beneficiarios. Como primera aproximacin a la cuanta de este valor, podra efectuarse un
anlisis de los recursos financieros que la Administracin pblica dedica, directa e indirectamente, a fomentar la contratacin de trabajadores en paro, en general, o de personas pertenecientes a grupos especficos, en particular. Los recursos dedicados tanto
a facilitar esta insercin laboral del desempleado (formacin profesional, reciclaje),
como a incentivar su contratacin por parte de las empresas (subvenciones, exenciones
fiscales, reduccin de las cuotas a la Seguridad Social), constituiran de esta forma un
exponente del sacrificio (coste de oportunidad de los fondos pblicos) que la sociedad
est dispuesta a soportar, para conseguir estos otros objetivos.
c) El valor social del impacto multiplicador sobre los ingresos del sector pblico
Por ltimo, las actividades econmicas inducidas por la explotacin de los recursos
naturales y ambientales tienen un impacto positivo sobre los ingresos del sector pblico en general, y de las autoridades locales en particular, gracias a los impuestos que
devengan. Establecer el impacto neto de estas actividades sobre el presupuesto del municipio en el que se enclavan, pongamos por caso, presenta ciertas dificultades, puesto
que si bien es cierto que pagan impuestos, tambin lo es que pueden propiciar un incremento en la demanda de determinados servicios pblicos (transporte, centros educativos y de salud, suministro de agua), con la consiguiente presin sobre el presupuesto de gastos. En cualquier caso, no ha de perderse de vista que todos estos impactos
positivos y negativos sobre el presupuesto pblico no son sino simples transferencias
de renta de unos sectores a otros, importantes desde el punto de vista de la distribucin
de la renta, pero irrelevantes desde la perspectiva de la eficiencia econmica. nicamente en el caso de que la tasa de ahorro de la economa fuese subptima, y pudiera
probarse que la rentabilidad social de las inversiones pblicas es superior a la de las
inversiones privadas, debera tomarse en cuenta este efecto: tal y como se vio en el
captulo anterior cuando se introdujo el precio de cuenta de la inversin.
En definitiva, nicamente en condiciones excepcionales debern ser tenidos en
cuenta los efectos multiplicadores de la explotacin de los recursos naturales cuando la
alternativa no hubiera generado ninguna actividad econmica.

6.4. RENTABILIDAD FINANCIERA, RENTABILIDAD


ECONMICA Y RENTABILIDAD SOCIAL
Quiz valga la pena, al final de este pequeo recorrido, volver sobre el concepto de
rentabilidad que se introduca al comienzo de este captulo, y sus distintas manifestaciones: financiera, econmica y social. Los distintos conceptos y herramientas introducidos a lo largo del mismo, permiten ahora distinguir las tres con mayor claridad.

ANLISIS COSTE BENEFICIO

199

6.4.1. Rentabilidad financiera


La rentabilidad financiera es aquella que se manifiesta como un flujo de caja positivo
(o la reduccin de un flujo de caja negativo), en favor del propietario del activo que la
genera, o de la persona que tiene reconocido el derecho a su uso y disfrute. Repercute
por tanto sobre un agente individualizado (persona fsica o jurdica, representante de
intereses privados o colectivos), y viene determinada por la valoracin explcita del
mercado con respecto a las funciones desarrolladas por el activo en cuestin, apropiables con exclusividad por su propietario o usufructuario. Ello hace que el activo, o el
acceso a su uso y disfrute, si es susceptible de apropiacin privada, adquiera un precio
que refleja el valor presente neto de este flujo de rentabilidad, y si pertenece al dominio
pblico, pero es susceptible de ser explotado en rgimen de concesin, tambin alcance un precio de equilibrio (el fijado por el coste de la concesin en una eventual subasta competitiva) que refleja esta misma rentabilidad. En el caso de un espacio natural
concreto, por ejemplo, esta rentabilidad financiera recaera sobre:
Los propietarios de los terrenos situados en el mismo, pero no incluidos dentro
de la categora de dominio pblico.
Aquellas personas que, sin ser propietarias del suelo, tienen reconocido el derecho al uso y disfrute de algunas de las funciones del espacio: caza, pesca,
extraccin de madera y de productos no maderables, etc.
La Administracin, que regula el acceso al uso de los servicios del espacio, y
cobra un precio por permitir su explotacin.
Cualquier cambio en la reglamentacin relativa a los usos y actividades permitidas
en dicho espacio se traducir en una modificacin de la rentabilidad financiera y, tarde
o temprano, en un cambio del precio correspondiente como reflejo del mismo. Desde el
punto de vista del bienestar social, si el mercado en el que se regula el precio del activo
es competitivo, y la informacin perfecta, lo que ese precio refleja no es sino el valor
que la sociedad, a travs de la lgica del mercado, otorga al flujo de servicios generados
por el recurso ambiental. Cualquier cambio sobrevenido en su calidad supondr un cambio en las rentas ricardianas del recurso privado que las capitaliza parcialmente, reflejo
de la disposicin a pagar de la poblacin por el acceso a estas funciones.

6.4.2. Rentabilidad econmica


La rentabilidad econmica haca referencia al impacto que el activo en cuestin, en el
desempeo de sus distintas funciones, tiene sobre el bienestar de la sociedad como un
todo, cuando en la funcin de bienestar social que recoge estas modificaciones, todas
las personas tienen la misma consideracin. La rentabilidad econmica trasciende la
rentabilidad financiera porque incluye todas las externalidades que la presencia del recurso genera sobre los agentes econmicos distintos de su propietario. En el caso mencionado de un espacio natural, por ejemplo, un espacio natural protegido particularmente atractivo (un bosque, una playa, un lago) cabra mencionar entre las principales
manifestaciones de esta rentabilidad:
El impacto sobre el precio de aquellos activos muebles e inmuebles (tierras,
infraestructuras) que generan un flujo de servicios, cuyo valor depende de la

200

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

presencia del activo en cuestin, los servicios que ofrece, su accesibilidad y su


calidad. Estos servicios pueden referirse tanto a insumos de la funcin de produccin de los distintos agentes productivos, como a argumentos de la funcin
de produccin de utilidad de las unidades familiares.
El impacto multiplicador que sobre las rentas y el empleo de la zona tienen las
actividades econmicas cuyo soporte es este espacio. Este impacto, como se ha
mencionado, puede ser directo, indirecto o inducido, y tiene, al menos, dos
componentes. Por un lado, los empleos generados, tanto directa como indirectamente. Por otro, la actividad econmica generada puede suponer la mejora en
la consecucin de algunos equilibrios macroeconmicos que los precios prevalecientes no permiten alcanzar: la tasa ptima de ahorro, y el equilibrio de la
balanza de pagos.
El impacto sobre la funcin de bienestar de las personas que disfrutan del uso
de algunos de los servicios del espacio natural, incluyendo su mera contemplacin, sin ser dueos del mismo. Este efecto viene reflejado por la cuanta del
excedente del consumidor que capitaliza la persona que disfruta de estos servicios recreativos o culturales: la diferencia entre lo que paga por el acceso a los
mismos, y lo que hubiera estado dispuesto a pagar por ello (por el acceso, no
por la existencia de este valor).

6.4.3. Rentabilidad social


La rentabilidad social hace referencia al impacto que la presencia del activo en cuestin
tiene sobre el bienestar de todos los miembros de la sociedad, cuando el bienestar individual de cada uno de ellos tiene una ponderacin distinta, en funcin de algunas
caractersticas particulares consideradas relevantes. En este sentido, el administrador
discrimina en la funcin de bienestar social el peso de cada persona o grupo social, en
funcin de variables tales como su poder adquisitivo, su residencia geogrfica, su pertenencia a un grupo tnico o cualquier otra caracterstica valorada por el decisor social,
con ayuda de los correspondientes factores de ponderacin redistributivos. En cualquier caso, vale la pena recordar que el clculo de la rentabilidad social de una determinada alternativa con respecto, por ejemplo, a la priorizacin o prohibicin de determinadas actividades, slo debe llevarse a cabo cuando existan poderosas razones para
justificar esta discriminacin, positiva o negativa, con respecto a un determinado grupo
social. Si este es el caso, se requiere de una elaboracin ulterior de la informacin procesada en el clculo de la rentabilidad econmica, para averiguar el cambio en el bienestar experimentado por el grupo en cuestin, directa e indirectamente, y aplicarle los
mencionados factores de ponderacin.
Cabe sealar, por ltimo, que estas tres facetas de la rentabilidad de un activo cualquiera, o de modificaciones propuestas en cuanto a su utilizacin, no recogen sino los
valores de uso (directos e indirectos), de opcin y, parcialmente, ciertos valores de
existencia. No pueden recoger la generacin de valores considerados superiores por
parte de sus componentes (culturales, histricos), por lo que sern siempre estimaciones parciales del valor total de la misma para la sociedad. No obstante, el clculo del
valor econmico total, an cuando excluya este ltimo componente, ser siempre de
utilidad cuando, o bien las modificaciones planteadas no afecten a dichos valores, o
bien permitan descubrir el valor crtico de los mismos que decantar la decisin en uno
u otro sentido.

ANLISIS COSTE BENEFICIO

201

Normalmente se producir un conflicto entre la potenciacin de la rentabilidad financiera del activo (que tiende a primar su explotacin y transformacin) y su rentabilidad econmica y social (en general asociada a su preservacin). Si las segundas superan a la primera, el decisor social debera proteger el espacio para maximizar el
bienestar social, sacrificando la rentabilidad financiera de los colectivos afectados, a
favor de una mayor rentabilidad econmica y social para la colectividad. Aqu aparecer el primer conflicto. El segundo, quiz ms importante, se deriva del hecho de que
la rentabilidad financiera puede tener unos resultados tangibles para la Administracin
(impuestos pagados, divisas generadas), mientras que slo una parte de la econmica
tendr estos efectos (turismo de la naturaleza, por ejemplo), y ste no ser el caso con
muchas otras (diversidad biolgica, equilibrio climtico).

6.5. ANLISIS COSTE BENEFICIO


Y DESARROLLO SUSTENTABLE
La aplicacin del Anlisis Coste Beneficio al campo ambiental choca con una dificultad aadida. En efecto, no slo se trata de conseguir maximizar el bienestar social de
los afectados por la alternativa o alternativas que se estn contemplando, sino que tambin hay que asegurarse de que con ello no se ponga en peligro la viabilidad de todo el
proceso. Como se afirmaba adems en el Captulo 3, la Economa Ambiental parte de
la base de que todas las personas tienen el mismo derecho a disfrutar de los recursos
de la biosfera, con independencia del instante del tiempo en el que les toque vivir. En
otras palabras, el ACB tiene que asegurarse de que las alternativas finalmente seleccionadas respetan este principio de equidad intergeneracional. Todo lo anterior queda recogido bajo el trmino de desarrollo sustentable, tal y como lo entiende, por ejemplo,
el Informe Brundtland: el desarrollo que satisface las necesidades del presente sin
comprometer la habilidad de generaciones futuras de satisfacer sus propias necesidades (WCED, 1987, pgina 43).
Si de lo que se trata es de garantizar a las generaciones futuras el mismo conjunto
de oportunidades de bienestar de que goza la presente, el problema radica en legarles
un stock de capital que permita derivar del mismo lo que la generacin presente ha
obtenido, ya que es a partir de este conjunto de activos del que se producirn los bienes
y servicios que permiten satisfacer necesidades.
Ahora bien, el concepto de capital es multifactico, y est compuesto, al menos, de
tres subconjuntos distintos:
Capital producido. Es el que convencionalmente ha sido considerado como tal,
y est constituido por bienes de equipo e infraestructuras. Son los bienes de
produccin producidos.
Capital humano. Recoge las mejoras en la productividad de la mano de obra
que son producto de la educacin, la formacin profesional y la experiencia en
el trabajo.
Capital natural. Es el que proporciona la base de recursos naturales y ambientales de la biosfera, y el que resulta de inters en este momento15.
15
El lector observar la inexactitud que incorpora la denominacin anterior: tambin el capital humano,
y una parte del capital natural son producidos.

202

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Al mismo tiempo, la biosfera puede proporcionar utilidad directamente, a travs del


consumo de algunos de sus servicios, por lo que tambin tendra que contemplarse esta
segunda posibilidad.
Planteado as el problema, la variable clave para conseguir de una u otra forma la
equidad intergeneracional es la existencia o no de sustituibilidad entre unas formas y
otras de capital (y entre los servicios de la biosfera y los bienes de consumo producidos, en la funcin de produccin de utilidad). Precisamente alrededor de la misma se
han articulado los dos paradigmas ms representativos en este campo.

6.5.1. Sustentabilidad fuerte y sustentabilidad dbil


En efecto, las principales posturas existentes en la literatura han tendido a agruparse
alrededor de uno de estos dos paradigmas.
a) Sustentabilidad dbil (SD)
El principio de la SD se suele relacionar con el trabajo de Robert Solow y John Hartwick, y se basa en la afirmacin de que la equidad intergeneracional queda respetada
si la generacin presente deja a las generaciones siguientes un stock global de capital
al menos igual al que recibi16. En este sentido, se podran utilizar los recursos y servicios de la biosfera, siempre y cuando una parte de sus rendimientos se invirtiera en
capital producido, para as compensar la prdida de capital natural que ello acarreara.
En otras palabras, siempre que se produzca un ahorro genuino, para utilizar la terminologa del Banco Mundial (1997) que se analizar con ms detalle en el Captulo 8.
Desde el punto de vista del ACB, el analista slo tendra que preocuparse de incluir
entre los costes de una alternativa que reduzca el stock de recursos naturales el llamado
coste del usuario, que incluye la inversin necesaria para sustituir el flujo de bienestar
que la utilizacin de los recursos extrados hubiera proporcionado en el futuro. Se supone que los costes de la contaminacin ya estarn incluidos entre las externalidades
negativas de la opcin analizada. Esta defensa de la necesidad de contemplar nicamente el stock total de capital, y no cada uno de sus componentes en particular, se basa
en una doble creencia:
En la existencia de una sustituibilidad casi perfecta entre las funciones y servicios del capital natural y los del capital producido.
En el funcionamiento del sistema de precios: conforme se vaya haciendo escaso un determinado recurso, su precio tender a elevarse, haciendo rentables
tecnologas alternativas, la utilizacin y el reciclaje del mismo, la exploracin
de nuevas reservas o la explotacin de las ya conocidas.
No es de extraar que los defensores de esta postura hayan sido calificados de optimistas. Como de excesivamente optimistas17.
16
De hecho, lo que Hartwick (1977) mostr es que, si se explotan los recursos naturales eficientemente
siguiendo la Regla de Hotelling (Gmez, 1994a), y se mantiene constante el valor del stock de capital, el
nivel de consumo alcanzado se puede sostener en el tiempo. Vase tambin Solow (1974).
17
Tambin suelen ser identificados como neoclsicos, aunque vale la pena sealar que la SD rechaza
uno de los principios ms representativos de esta escuela de pensamiento, el principio de la compensacin
potencial, o principio de Kaldor Hicks: la SD exige que la compensacin sea efectiva. Para una crtica ms

ANLISIS COSTE BENEFICIO

203

b) Sustentabilidad fuerte (SF)


El principio de SF parte de una premisa radicalmente diferente a la anterior: el capital
natural no se puede sustituir por capital producido. Existen sin embargo, dos vertientes
distintas dentro de esta misma familia:
Por un lado estn aquellos autores que, como David Pearce y sus colaboradores
del CSERGE, consideran que el capital natural es insustituible y, por tanto, debe
legarse a las generaciones futuras un valor equivalente al recibido. En este caso,
lo que debe permanecer constante es el stock total del capital natural, aunque
pueden producirse cambios en su composicin: se podra reducir en un mbito
siempre que sea estrictamente compensado en otro. Es por ello que estos autores recomiendan, dentro del marco del ACB, la introduccin de los denominados proyectos-sombra, que son precisamente los llamados a sustituir el capital
natural consumido en la alternativa analizada y cuyo coste ha de incluirse en el
estudio de rentabilidad de esta ltima. La compensacin verde, que se analizar
en el Captulo 9, tambin participa de esta idea.
Por otro lado, autores como Herman Daly adoptan una postura ms radical, y
consideran que determinados componentes del capital natural son fsicamente
insustituibles, por lo que deben de preservarse en su integridad.
Como resulta evidente, las fronteras entre la SD y la SF no son muy precisas: todo
el mundo est de acuerdo en que determinados recursos naturales y ambientales son
susceptibles de ser sustituidos sin mayor problema, bien sea por capital producido, bien
sea por capital natural de otro tipo, y que, por el contrario, existen otros que son insustituibles. Mxime en un mundo en el que lo que se plantea, generalmente, son cambios
marginales en la dotacin de los mismos, no su desaparicin pura y simple. Las diferencias realmente radican en los activos naturales y ambientales que cada autor considera incluidos en cada uno de estos tres subconjuntos.

6.5.2. El principio de mxima precaucin y los estndares


mnimos de seguridad
No sera conveniente finalizar la discusin anterior sin introducir la variable ms relevante en toda ella: la incertidumbre. En efecto, si se conocieran las repercusiones de
toda ndole que tiene la alteracin del medio natural, no sera tan difcil llevar a cabo
la asignacin mencionada un poco ms arriba. El problema es que no se conocen. Ahora bien, aunque no se conozcan con precisin, se sospecha que las consecuencias de
determinadas alteraciones del medio natural pueden ser muy graves. Como se mostraba
en el epgrafe correspondiente al tratamiento del riesgo, cuando la varianza es muy
grande, y puede reducir sustancialmente los niveles de renta alcanzados, la penalizacin
que recibe en trminos de la utilidad esperada que una alternativa de esta naturaleza
proporciona, tambin es muy alta. No debe sorprender, por ello, que en estos casos se
acuda al principio de mxima precaucin o a la necesidad de garantizar un estndar
mnimo de seguridad 18. El principio de mxima precaucin fue reconocido como funcompleta al concepto de sustentabilidad dbil vase, por ejemplo, Krautkraemer (1998).
18
Common y Perrings (1992) intentan combinar el concepto ecolgico de estabilidad (un prerrequisito
en su opinin del desarrollo sustentable), con el concepto de eficiencia.

204

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

damental en la Cumbre de Ro: Para proteger el medio ambiente, el principio de mxima precaucin debe ser ampliamente utilizado por los distintos Estados de acuerdo a
sus posibilidades. Cuando existe la amenaza de un dao serio o irreversible, la falta de
certidumbre cientfica total no debe ser utilizada para posponer medidas coste eficientes
que prevengan la degradacin ambiental. El principio como tal se apoya, pues, en dos
premisas. En primer lugar, la necesidad de prevencin, aun cuando no exista plena certidumbre cientfica: como sealaba Rajendra Pachauri, presidente del IPCC, uno se
vacuna contra la malaria cuando visita determinadas zonas, an cuando no tenga la
certeza de contraerla. En segundo lugar, en la inversin de la carga de la prueba: es
quien puede provocar un riesgo ambiental quien tiene que probar que no se producir
el dao, y no al revs. En 1998 fue completado con la Declaracin de Wingspread,
adquiriendo un perfil ms proactivo: se ampla el foco de anlisis y, junto a las tradicionales medidas de prevencin y remediacin, se analizan tambin formas distintas de
hacer las cosas (evaluacin de alternativas) que excluyan de raz la aparicin del problema (Tickner y Geiser, 2004). En esta misma lnea es en la que adquiere sentido el
valor de cuasi-opcin que se mencionaba en el Captulo 3, y que trata de descubrir el
valor social de posponer una decisin en tanto se despejan algunas incertidumbres. Son,
en definitiva, mecanismos de sentido comn que invitan a no someter a las generaciones futuras a un riesgo que no desearamos para nosotros. Una vez decidida la relevancia de este planteamiento, aparecer el problema subsiguiente de cmo repartir los
costes de la seguridad: quin debera pagar la factura correspondiente a la aplicacin
del principio de precaucin. Pero ste es ya otro problema.

6.6.

ANLISIS COSTE EFICIENCIA (RIESGO COSTE)


DE UNA PROPUESTA DE REGULACIN AMBIENTAL
PARA EL CASO DEL ARSNICO19

Chile presenta altos niveles de arsnico en el aire y en el agua, en particular en la Regin de Antofagasta en el norte del pas. Esto se debe tanto a las altas concentraciones
que existen en forma natural en el suelo y ros, como a las emisiones de las mltiples
fundiciones de cobre del pas. En total, aproximadamente 370.000 personas reciben el
impacto de las emisiones de arsnico al aire y 300.000 en agua. El arsnico inorgnico
ha sido catalogado como una sustancia cancergena por la Agencia Internacional de
Investigaciones del Cncer, en particular del cncer de pulmn20 y este dao sera independiente de la va de ingesta. En la Regin de Antofagasta, la tasa de mortalidad
por este cncer supera en 2,6 veces el promedio nacional. Por esto surge la interrogante de qu forma regular esta contaminacin y a travs de qu instrumento especfico.
A comienzos de los aos ochenta del siglo pasado se fij una norma de calidad para
el agua potable para esta sustancia de 0,5 mg/l. Sin embargo en aire no se haba actuado y por ello, desde comienzos de los aos noventa, el Ministerio de Salud, vena proponiendo una norma de calidad muy estricta de 0,05 g/m3 como promedio anual para
el arsnico en aire. Ello gener una aguda polmica con el Ministerio de Minera y las
empresas afectadas (cinco de las siete, y las ms grandes, son estatales) que vean que
ello afectara de manera negativa al desarrollo del sector, obligando incluso a cerrar
19

Este epgrafe se basa en ORyan y Daz (2000). Disponible en www.dii.uchile.cl/progea/pub-en.htm.


Existe alguna evidencia en el sentido de que el arsnico en agua produce adems cncer en otros rganos tales como los riones, hgado y vejiga.
20

ANLISIS COSTE BENEFICIO

205

importantes minas. El conflicto finalmente llev a la puesta en marcha, a fines de 1993,


de un proyecto liderado por la Universidad de Chile21 para examinar el tema y hacer
propuestas concretas. Aun as, en marzo de 1994, a travs del Decreto 477, el Ministerio de Salud public una norma de calidad que tuvo que ser derogada a los pocos meses
por la oposicin de las empresas y el Ministerio de Minera. Como veremos, esta oposicin tena fundamento.
El proyecto, en definitiva, trataba de descubrir si sera ms adecuado aplicar una
norma de calidad, que habra de ser uniforme para todo el pas, o una norma de emisin, que podra ser diferenciada segn el nmero de afectados y las emisiones de cada
fundicin; y qu valor de norma aplicar.22 Adicionalmente el proyecto proporcionaba
informacin para analizar si era ms apropiado regular el arsnico en aire, o ser ms
exigente en la norma aplicada al agua potable.

6.6.1. Metodologa de anlisis


Para llevar a cabo el anlisis se propuso utilizar una metodologa de evaluacin riesgocoste, en realidad una variante del Anlisis Coste Eficiencia, como la que se presenta
esquemticamente en la Figura 6.1. Esta metodologa se aplica a cada fuente emisora.
En primer lugar se identifica un rango de valores posibles para la concentracin de arsnico. Acto seguido, cada uno de estos valores se relaciona con un nivel de emisin
(cuadrante III). Para ello es necesario utilizar un modelo de dispersin o factores de
transferencia. Es fundamental conocer el nivel base natural (Bo), ya que la concentracin resultante de las emisiones es la suma de este nivel base y el aporte respectivo de
la fuente. Este nivel de emisin es la meta para la fundicin, que permitira cumplir con
la calidad ambiental que se evala. Para lograr este nivel de emisin, cada fuente debe
aplicar opciones de reduccin e incurrir en un coste (cuadrante II). Finalmente, la concentracin-objetivo determina, por medio del riesgo unitario, un riesgo individual para
cada localidad afectada por cada fuente (cuadrante I). Ello permite estimar, a partir de
la poblacin expuesta a cada nivel de concentracin, las muertes evitadas al aplicar el
estndar. De esta forma se obtiene, para cada nivel de concentracin, un riesgo implcito y muertes evitadas por localidad, y el coste en que incurre cada fundicin para
lograr esa calidad del aire.

6.6.2. Resultados de la evaluacin


Los resultados muestran que hay opciones que logran significativas mejoras en salud a
muy bajo coste, incluso con beneficios netos para las fundiciones involucradas (opciones win-win). Sin embargo los costes aumentan rpidamente al hacerse ms restrictiva
la norma de calidad, mientras que los beneficios adicionales en salud son cada vez ms
bajos.
De la Figura 6.2 se desprende que es posible imponer valores de la norma entre
2,5 g/m3 y 0,3 g/m3 con un beneficio neto para las firmas si cumplen con ella23. A
21

Proyecto FONDEF 2-24.


En el Captulo 9 se analizarn con ms detalle estos instrumentos.
23
Esto se explica por el hecho que algunas de las opciones permiten una mayor recuperacin de cobre
y de cido sulfrico del proceso, lo que incrementa los ingresos de las fundiciones, adems de una reduccin
22

206

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Coste de
reduccin
($/ao)

(II)

(I)

Emisin de
arsnico (Tm/da)

Riesgo individual
(muertes/pobl. expuesta)

Bo

(III)

(IV)
Concentracin
de arsnico (Mg/m3)

Figura 6.1. Curva de evaluacin riesgo-coste.

4,00

Coste anual (MMUS$/ao)

Riesgo asociado (Mortalidad)

3,50
3,00
2,50
2,00
1,50
1,00
0,50
0,00
2,6

2,4

2,2

1,8

1,6

1,4

1,2

0,8

0,6

0,4

0,2

Concentracin (Mg/m )
Riesgo asociado

Coste anual

Figura 6.2. Costes de reduccin para distintos valores de norma de calidad


de arsnico.

ANLISIS COSTE BENEFICIO

207

partir de valores de la norma menores a 0,3 g/m3 y hasta 0,15 g/m3, los costes anuales de cada nivel toman valores positivos intermedios entre 35 y 38 millones de dlares.
Para una norma inferior a 0,15 g/m3, los costes crecen significativamente y se llegan
a elevar por encima de los 100 millones anuales24. Las muertes estadsticas evitadas
cada ao decrecen al imponer una norma ms exigente, pero ya no varan para valores
de calidad menores a 0,15 g/m3 . Luego una norma de calidad ms exigente no tiene
sentido econmico.
Tiene sentido una norma de calidad nica? Al examinar el impacto sobre cada
fundicin de diferentes normas, se concluye que el impacto sobre cada una es bastante
diferente. En efecto, la Tabla 6.4 presenta el coste, las emisiones y la concentracin que
se logra en el punto de mximo impacto para cada fundicin para diferentes niveles
potenciales de la norma. Como se aprecia en esta tabla, en muchas localidades, niveles
naturales altos de arsnico hacen muy costoso, o simplemente imposible, alcanzar estndares muy exigentes. Los resultados obtenidos sugieren la necesidad de regular caso
a caso cada fuente, por medio de una norma de emisin, en lugar de utilizar un instrumento nico (norma de calidad), ya que una reglamentacin uniforme o bien es extremadamente cara, o deja sin proteccin suficiente a zonas importantes. Cabe destacar
que para el valor propuesto por el Ministerio de Salud (0,05 g/m3), cuatro de las siete
fundiciones no seran capaces de cumplirla ni siquiera dejando de operar. Estos resultados convencieron a las autoridades de la conveniencia de establecer normas de emisin diferenciadas para cada fundicin, que hoy estn en plena vigencia.
Finalmente, cabe preguntarse si sera ms conveniente tratar de reducir las concentraciones de arsnico en el aire o en el agua. Para ello se compar el coste de imponer
una reduccin en las emisiones al aire de una de las fuentes, con el coste de hacer ms
exigente la norma para el agua. La Tabla 6.5 permite concluir que el esfuerzo de reducir descargas de arsnico al agua es ms rentable socialmente. El coste de reducir
en 1,76 la prdida de vidas estadsticas anuales (v.e.) al reducir las concentraciones de
arsnico en agua a 0,2 mg/l es de cerca de 500 mil dlares al ao, lo que es muy inferior a los ms de 40 millones que cuesta reducir en slo 1,36 las v.e. perdidas al aplicar
una norma en aire. Por ello se ha estado estudiando la opcin de cambiar la norma
aplicada en aguas.
Algunas de las lecciones ms interesantes del trabajo aparecieron, sin embargo, en
el campo de la economa poltica. La industria minera hizo una gran presin, primero
para evitar la discusin del tema y, posteriormente, para lograr una norma poco exigente. Por su parte, la preocupacin del Ministerio de Salud era la de proteger la salud de
la poblacin, sin preocuparse en exceso por los costes. Asimismo, las autoridades del
ministerio estaban convencidas de que el problema era fundamentalmente de emisiones
hacia el aire. Por ello, una norma de calidad exigente pareca lo deseable. Sin embargo,
al poco de haber comenzado con la investigacin se vio claramente que las normas de
calidad para este tipo de contaminantes txicos peligrosos se aplicaban de manera exigente en pases en que estas sustancias no eran un problema, y se aplicaban as con el
fin de que ste no apareciera. En aquellos pases donde las sustancias txicas eran ya
de los costes de operacin. Con ello, a una tasa de descuento del 12 por 100, las opciones aplicadas permiten
un valor presente positivo. Es probable que las empresas tengan mejores usos alternativos para sus recursos
de inversin, que les reportan una tasa de retorno superior al 12 por 100.
24
Esto se explica fundamentalmente por el hecho que, con estas normas, algunas de las fundiciones ms
grandes del pas deben cerrar su operacin, ya que el valor de concentracin exigido es inferior al nivel base
natural.

208

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Tabla 6.4. Impacto en fundiciones de diferentes niveles de norma de calidad


para el arsnico
Norma de calidad (g/m3)
Fundicin
0,70

0,30

0,1

0,09

0,07

0,05

Fundicin 1

C. anual (MUS$)
Emis. (Tm/da)
Conc. (g/m3)

0,4
0,63
0,35

6,9
0,49
0,29

37,4
0,63
0,10

44,2
0
No cumple

44,2
0
No cumple

44,2
0
No cumple

Fundicin 2

C. anual (MUS$)
Emis. (Tm/da)
Conc. (g/m3)

8,9
0,18
0,08

8,9
0,18
0,08

-8,9
0,18
0,08

8,9
0,18
0,08

6,4
0
No cumple

6,4
0
No cumple

Fundicin 3

C. anual (MUS$)
Emis. (Tm/da)
Conc. (g/m3)

0
0,83
0,11

0
0,83
0,11

1,3
0,76
0,1

2,6
0,41
0,06

2,6
0,41
0,06

3,3
0,34
0,05

Fundicin 4

C. anual (MUS$)
Emis. (Tm/da)
Conc. (g/m3)

0
0,12
0,24

0
0,12
0,24

5,7
0,03
0,10

9,6
0
0,08

9,6
0
No cumple

9,6
0
No cumple

Fundicin 5

C. anual (MUS$)
Emis. (Tm/da)
Conc. (g/m3)

0
0,24
0,09

0
0,24
0,09

0
0,24
0,09

0
0,24
0,09

1,2
0,16
0,06

3,6
0,05
0,03

Fundicin 6

C. anual (MUS$)
Emis. (Tm/da)
Conc. (g/m3)

0
0,07
0,15

0
0,07
0,15

1,5
0,03
0,06

1,5
0,03
0,06

1,5
0,03
0,06

7,9
0,02
0,04

Fundicin 7

C. anual (MUS$)
Emis. (Tm/da)
Conc. (g/m3)

0
0,81
0,55

1,9
0,27
0,27

15,3
0
0,08

15,3
0
0,08

15,3
0
No cumple

15,3
0
No cumple

Nota: Se presentan sombreados aquellos casos en que las fundiciones deben cerrar para el valor de
norma de calidad propuesta.

Tabla 6.5. Costes y beneficios de reducir los niveles de arsnico en aire y agua
Agua

Concentracin
As
(mg/l)

Coste anual
(miles
de dlares)

0,04

0,03

Aire
Muertes
estadsticas
evitadas
(personas
por ao)

Concentracin
As
(g/m3)

Coste anual
(miles
de dlares)

Muertes
estadsticas
evitadas
(personas
por ao)

0,40

383

1,13

10

0,88

0,15

37.000

1,17

0,02

440

1,76

0,10

37.383

1,33

0,01

10.910

2,64

0,08

44.243

1,36

ANLISIS COSTE BENEFICIO

209

un problema, las normas tendan a ser ms flexibles, intentando equilibrar costes y beneficios, y tratando de evitar conflictos judiciales, costosos y lentos, que finalmente
producan la completa inaccin. Por ello el papel de la Universidad, como entidad independiente y sin conflictos de inters, fue muy importante. Permiti establecer en
forma seria y objetiva, con modelos rigurosos e informacin apropiada, que era posible
tomar una decisin razonable para las emisiones al aire. Sin embargo, transcurridos 10
aos, an no se ha cambiado la norma para agua potable, al perder el tema prioridad
una vez aprobada la normativa para el aire.
Se puede concluir, pues, que la generacin de una norma ambiental es un proceso
complejo, que exige de modelos sofisticados, en el que intervienen mltiples intereses,
y cuyo resultado es ms eficiente en la medida en que se utilizan instrumentos ms
flexibles. Por otra parte, se ha podido evaluar una poltica, en primera instancia, sin
necesidad de valorar en trminos monetarios los beneficios. Especficamente, el Anlisis Coste Eficiencia (enfoque riesgo coste) permite comparar distintas alternativas
asocindolas a los niveles de riesgo resultantes, que aparecen de esta forma como las
metas que se pueden lograr. Al comparar estas metas con sus respectivos costes, la autoridad correspondiente puede comenzar a tomar una serie de decisiones de poltica
ambiental que descarten alternativas dominadas y permitan centrar el anlisis en aqullas realmente relevantes.

6.7.

RESUMEN

Se ha analizado, a lo largo de este captulo, una de las herramientas ms utilizadas a la


hora de incorporar las consideraciones ambientales en la toma de decisiones, sobre todo
del sector pblico: el Anlisis Coste Beneficio. El objetivo fundamental de esta prctica,
en efecto, es el de proporcionar un marco adecuado en el que comparar la conveniencia
de distintas alternativas, tomando en consideracin todos los efectos relevantes para el
decisor. A pesar de las apariencias en contrario, la gran utilidad de esta herramienta no
estriba en proporcionar una serie de indicadores cuantitativos que permiten ordenar y
comparar distintas alternativas: un recetario, en definitiva, que asigna un valor unvoco
a cada opcin, un puntaje. Lo que hace realmente til al ACB es, por el contrario, el
hecho de que exige al analista una reflexin rigurosa sobre todos los aspectos relevantes
a la hora de tomar una decisin: sobre sus pros y sus contras, directos e indirectos, sobre los beneficiados y los perjudicados, los beneficios y los perjuicios de la misma.
Obliga, pues, a buscar una gran cantidad de informacin, y proporciona un marco riguroso en el que procesarla. En este sentido, y una vez presentados los elementos ms
importantes del ACB, se ha procedido a distinguirlo de otras dos herramientas prximas
y, normalmente, complementarias. En primer lugar, el Anlisis Coste Eficiencia, que se
utiliza cuando el decisor considera que el objetivo buscado tiene unos beneficios que
superan a sus costes y, por tanto, basta con descubrir la forma ms barata de alcanzarlo.
Esta economa de medios (no hay que analizar ms que una de las dos caras de la alternativa) es a menudo ilusoria, sobre todo cuando existen distintas formas de alcanzar el
mismo objetivo, en trminos generales, que difieren en cuanto a su calidad. En segundo
lugar, se ha introducido una breve referencia a las tcnicas de decisin multicriterio. En
este caso, el ACB no se puede desarrollar completamente porque algunos de los objetivos perseguidos, o impactos relevantes, no son susceptibles de ser reducidos a un numerario comn que permita su comparacin. Estas tcnicas ayudan al decisor a establecer su funcin de preferencia con respecto a los factores de ponderacin de los distintos

210

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

objetivos, y establecen un marco de anlisis en el que hacer ms eficiente la eleccin.


Una vez sentados los rudimentos bsicos del ACB y sus compaeros ms prximos, se
ha centrado el estudio en el ACB social, es decir, aquel que tiene como objetivo el bienestar social de un determinado colectivo, y que es el que debe aplicarse en el campo
ambiental, sea para valorar las implicaciones de un proyecto, programa o normativa
ambiental, o el impacto ambiental de un proyecto convencional. El punto de partida,
esencial, en el ACB social es el de abandonar el mundo de las magnitudes financieras
(el mundo del dinero), para centrar la atencin en el campo de la economa real: en el
terreno de las necesidades humanas y su satisfaccin. Cuando el ACB informa de que
el coste de suprimir el amianto y sus derivados de la esfera de la produccin es de 6.000
millones de dlares no est informando del coste que para las empresas tendr sustituir
este producto por otro, sino del valor social que tienen las necesidades humanas que se
hubieran podido satisfacer con los recursos reales (mano de obra, materiales, tecnologa, investigacin, energa, etc.) que la economa tiene que dedicar a esta transformacin tecnolgica, y que ya no pueden utilizarse para otra cosa25. Para poder trascender
el mundo estrecho de la rentabilidad privada y entrar en el contexto de la rentabilidad
social, el analista se ver obligado a eliminar todos aquellos efectos que no suponen
sino una redistribucin del poder adquisitivo, pero que no modifican la cantidad total
de recursos con los que se cuenta. Tendr, asimismo, que aadir aquellos efectos reales,
entre los que los impactos ambientales tienen un protagonismo indudable, que por carecer de una contraparte monetaria no han sido incluidos en el balance de costes y beneficios financieros. Finalmente, se ver obligado a modificar algunos de los valores
utilizados para corregir los desequilibrios existentes en algunos mercados fundamentales: mercado del trabajo, del tipo de cambio, tipos de inters, etc. Este ha sido el objeto
de estudio del tercer epgrafe. Finalmente el captulo ha realizado una breve incursin
en el terreno del desarrollo sustentable, intentando descubrir las implicaciones para el
ACB de este objetivo social. Ello ha llevado a presentar los dos grandes paradigmas que
pretenden hacer operativo este concepto: los de sustentabilidad dbil y sustentabilidad
fuerte. Se ha intentado mostrar que la diferencia entre ambos radica, fundamentalmente, en el grado de sustituibilidad que se cree existe entre el capital convencional y el
capital natural, cuestin que no parece estar definitivamente resuelta. Es por ello que, a
la vista de esta incertidumbre, y de la magnitud de las consecuencias de un error en este
terreno, recomendaciones como la de asegurar un Estndar Mnimo de Seguridad, o el
principio de Mxima Precaucin, resultan muy pertinentes.

Nota para consultas adicionales


Son muy numerosos los textos existentes sobre el Anlisis Coste Beneficio. Desde el
punto de vista estrictamente financiero, el lector interesado puede consultar, por ejemplo, Chain y Chain (1998) o Coss Bu (1996).
Menos numerosos son los que ofrecen una panormica completa del ACB desde
una perspectiva social. A los textos ya clsicos de Pearce y Nash (1981), imprescindi25
El beneficio de hacerlo, por supuesto, es el de evitar una serie de muertes por cncer en el corto y
medio plazo: en concreto, y para el caso mencionado, que se refiere a Estados Unidos, 266 (Arnold, 1994,
Captulo 2). El ACE llevara al decisor a preguntarse si eso es lo mejor que se puede hacer, en trminos de
vidas humanas salvadas, con una inversin de 7.000 millones de dlares. Sin embargo, la pregunta es incompleta, porque el decisor no puede perder de vista que a los ciudadanos en general tambin les interesa precisar la vida de quin.

ANLISIS COSTE BENEFICIO

211

ble, Campen (1986), Misham (1988), Ray (1984), Schmid (1989), Sugden y Williams
(1978), se une el muy completo de Zerbe y Dively (1994). Sencillo y recomendable en
castellano es el texto de de Rus (2004). En Calero (1995) el lector encontrar tambin
una aproximacin crtica muy interesante.
Como consecuencia de la obligacin legal de llevar a cabo un Anlisis Coste-Beneficio para determinados proyectos de inversin, algunas instituciones pblicas han
elaborado guas tremendamente tiles para su elaboracin, entre las que destacan la
debida a la Agencia Norteamericana de Proteccin Ambiental (EPA, 2000), y la de la
Comisin Europea (2003).
Dentro del conjunto de textos que aplican el ACB social a los problemas ambientales, sigue destacando el de Dixon et al. (1994), por su operatividad y riqueza de casos
prcticos (aunque referidos a la realidad asitica). Tambin resultan de gran inters los
de Winpenny (1995), Weiss (1994), Hanley y Spash (1993) y Johansson (1993), este
ltimo para el lector que busque un tratamiento riguroso y formalizado del problema
en el marco de la teora neoclsica del bienestar. Desde un punto de vista ms aplicado,
el Instituto Latinoamericano y del Caribe de Planificacin Econmica y Social (ILPES) edita unas guas para la preparacin y evaluacin de proyectos de inversin, sobre
todo de mbito local, de gran utilidad: en Leal y Rodrguez Fluxia (1998) encontrar
el lector la referida a los impactos ambientales de los proyectos de desarrollo local. Por
su parte Arnold (1995) ilustra con ayuda de casos reales la aplicacin del ACB a la
normativa ambiental, lo que hace su libro enormemente atractivo.
Una aplicacin sencilla e interesante que muestra las diferencias entre la rentabilidad financiera y la rentabilidad econmica (incluyendo sus impactos ambientales) de
una opcin, en este caso la utilizacin de energa solar para el calentamiento de agua
en las viviendas, se encuentra en Diakoulaki et al. (2001). En el mismo terreno, aunque
ahora aplicado a la energa elica, puede consultarse Kennedy (2005).
Un buen ejemplo de la utilidad del ACB como herramienta para mejorar los proyectos ambientales, ms que como elemento ltimo de decisin, se encuentra en Thomas y Blakemore (2007).
Con respecto a las tcnicas de decisin multicriterio la referencia obligada es la de
Pomerol y Barba-Romero (2000). Un interesante ejemplo de la aplicacin de esta tcnica para resolver el problema de disposicin de lodos provenientes de depuradoras y
su posible utilizacin para mejorar la fertilidad del suelo aparece en Tarrasn et al.
(2007).
El libro de Neumayer (2003) ofrece una discusin muy completa, interesante y bien
formalizada, sobre las implicaciones del desarrollo sustentable y sus dos paradigmas
conexos, la sustentabilidad dbil y la sustentabilidad fuerte. En la misma lnea se encuentra el texto de Facheux et al. (1996) y, desde una perspectiva latinoamericana, el
de Enkerlin, del Amo y Cano (1997). Hacer operativo el concepto de desarrollo sustentable no es fcil, como podr comprobar el lector si consulta los ensayos contenidos en
Atkinson et al. (1997). El paradigma de la sustentabilidad fuerte y sus implicaciones se
encuentra muy bien desarrollado en Jansson et al. (1994) y, de forma ms sencilla, en
Goodland et al. (1997).
Finalmente, el criterio de Kaldor-Hicks, que se encuentra en la base del ACB social,
ha sido muy criticado por obviar consideraciones tanto morales como de equidad. El
lector encontrar una buena revisin de estas crticas, as como una atractiva propuesta
para superarlas, introduciendo en el mismo valores de existencia asociados al altruismo
no paternalista, en Zerbe, Bauman y Finkle (2006).

CAPTULO

SIETE
INDICADORES AMBIENTALES

A lo largo de las pginas precedentes se ha podido observar la complejidad de relaciones que se establecen entre el mundo de la economa y el de la naturaleza. La
necesidad de tomar en cuenta las repercusiones sobre el medio ambiente de la actividad
econmica ha llevado a tratar de introducir estos impactos en el proceso de toma de
decisiones de los agentes individuales. El captulo anterior mostraba un marco de anlisis en el que hacer operativa esta internalizacin de los impactos ambientales. Sin
embargo, es probable que el analista requiera tambin informacin sobre las relaciones
entre el medio ambiente y la economa a un nivel ms agregado: trascendiendo el mundo de la microeconoma (de las decisiones de los agentes individuales) y entrando en
el terreno de la macroeconoma (el campo de los grandes agregados). No puede olvidarse, asimismo, que la creciente importancia de las negociaciones internacionales con
respecto a los problemas ambientales obliga a contar con una base de datos e informacin comn, que haga operativas las discusiones y los eventuales acuerdos alcanzados
entre los distintos pases. El presente captulo es el primero de los dos que dedicaremos
al anlisis de esta problemtica. Se pretende, a lo largo del mismo, explorar los mecanismos existentes para facilitar la presentacin de los datos relativos a la situacin
ambiental, de manera que el decisor pblico cuente con una informacin sencilla y
precisa con respecto al estado del medio ambiente y sus vinculaciones con la evolucin
general de la economa. De esta forma se analizarn, en primer lugar, algunas propuestas relevantes para la organizacin de la informacin ambiental, que gozan de una creciente aceptacin, y que consisten en la utilizacin de una serie de indicadores ambientales. Entre ellas destaca el modelo estado-presin-respuesta de la OCDE. Ahora bien,
como estos indicadores ofrecen una informacin muy relevante sobre la evolucin de
los problemas ambientales, pero no informan sobre los lmites del proceso, sobre si la
situacin es sostenible o no, es necesario completarlos con algn tipo de informacin
que conecte esta evolucin con las limitantes que la naturaleza impone sobre el sistema
econmico. El concepto de capital natural, as como el clculo correcto de su tasa de
depreciacin, es una buena base de partida, y a ello van encaminados los esfuerzos que

214

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

realiza el Banco Mundial desde hace algunos aos, y que se presentan en el segundo
epgrafe. Con base en l es posible calcular tanto la riqueza real de un pas como su
verdadera tasa de ahorro: su ahorro genuino. Ahora bien, nicamente aceptando la
perfecta sustituibilidad entre el capital natural y las dems formas de capital, sera posible derivar del anlisis anterior algn tipo de informacin sobre la sostenibilidad,
cosa que, por supuesto, no hacen los responsables del Banco Mundial. Se hace necesario, por tanto, introducir algn tipo de indicador adicional que relacione las demandas de la sociedad con respecto a la naturaleza, con las posibilidades de sta, de forma
que sea posible analizar si existe equilibrio entre ellas o, por el contrario, la especie
humana est demandando al sistema natural ms de lo que ste puede ofrecer. El tercer
epgrafe de este captulo analiza el ms popular de esta familia de indicadores: la denominada huella ecolgica. El anlisis de este indicador vendr acompaado, como es
natural, de una presentacin crtica sobre sus principales ventajas e inconvenientes, as
como de algunos ejemplos. Ha parecido oportuno incluir a continuacin un cuarto epgrafe dedicado a un concepto que est adquiriendo una creciente importancia en un
mundo en el que el agua es un bien cada vez ms escaso, el concepto de agua virtual,
precisamente por su cercano parentesco con el de la huella ecolgica. Finalmente, el
captulo se cerrar, como es habitual, con un resumen y una nota para consultas adicionales.

7.1.

INDICADORES AMBIENTALES

El primer requisito para introducir las variables ambientales de una forma operativa en
el proceso de toma de decisiones a nivel agregado, as como para comprender su incidencia en el acontecer econmico, es contar con la informacin relevante en un formato que facilite su comprensin, el anlisis y las eventuales comparaciones de la situacin, tanto desde una perspectiva trasversal (entre pases o regiones), como histrica.
A resolver este primer problema van dirigidos los distintos sistemas propuestos de indicadores ambientales.
El reto fundamental al que se enfrentan los distintos sistemas de indicadores ambientales es el de lograr un difcil equilibrio entre dos grandes tipos de requerimientos.
Por un lado, y en funcin de la complejidad de los distintos problemas ambientales
relevantes, no resulta fcil la tarea de identificar una serie de indicadores fsicos que
muestren de manera completa y fehaciente el estado del problema y de su evolucin.
El cientfico especializado en el tema tender a enfatizar la necesidad de contar con un
muestrario muy amplio de indicadores que recojan, tanto la situacin del activo ambiental objeto de estudio, como su evolucin en el tiempo, y su interrelacin dinmica
con otros activos ambientales o ecosistemas. Esta necesidad de precisin y exhaustividad se ve reforzada cuando se trata de integrar la informacin anterior en el marco del
funcionamiento del sistema econmico, para tratar de descubrir las relaciones de dependencia mutua que pueden establecerse en las dos direcciones, y obrar en consecuencia. Atender a estos requerimientos, sin embargo, choca con una doble limitacin:
En primer lugar, el hecho de que una informacin excesivamente precisa y detallada, se escapa de la comprensin del no especialista, lo que dificulta su utilizacin fuera de los circuitos ms profesionalizados.
En segundo lugar, tampoco puede perderse de vista el hecho de que la informacin, y el campo del medio ambiente no constituye una excepcin, es en oca-

INDICADORES AMBIENTALES

215

siones un bien muy costoso de adquirir. Completar la informacin demandada


por el experto sectorial correspondiente es un proceso que consume recursos,
tanto financieros como humanos (cuantitativa y cualitativamente) y tiempo.
Tomando en cuenta, pues, esta doble limitacin (informacin comprensible y, a ser
posible, ya existente o fcil de conseguir), los indicadores ambientales debern tratar
de satisfacer las exigencias que, en funcin de su propia relevancia para el problema
objeto de atencin, plantea el especialista, sin por ello convertirse en una utopa irrealizable e incomprensible.

7.1.1. El modelo presin-estado-respuesta


Los indicadores presin-estado-respuesta (PSR) son uno de los primeros intentos de
controlar sistemticamente en qu medida la actividad econmica degrada el sistema
biofsico del que depende, y se derivan de una adaptacin y simplificacin llevada a
cabo por la OCDE del modelo estrs-respuesta propuesto en el trabajo pionero de Rapport y Friend (1979). En contraste con el modelo original, que intentaba establecer
vnculos uno a uno entre diferentes fuentes de estrs, modificaciones ambientales y
respuestas de la sociedad, el modelo de la OCDE no intenta especificar la naturaleza o
la forma de las interacciones entre las actividades humanas y el estado del medio. Por
el contrario, simplemente verifica que las actividades humanas estn detrs de una diversidad de presiones sobre el medio que pueden inducir cambios en la calidad ambiental y que, debido a ello, la sociedad, consciente de la interrelacin entre las presiones
y sus consecuencias ambientales, responde a esos cambios en las fuentes de presin o
en la calidad ambiental a travs de polticas de todo tipo.
La propuesta de la OCDE agrupa los indicadores ambientales en tres grandes bloques, cuya estructura de relaciones est resumida grficamente en la Figura 7.1 (OECD,
2002, pgina 109):
Indicadores de presin: como su nombre indica, describen las presiones que
ejercen las actividades humanas sobre el medio ambiente. Reflejan intensidades
de emisin de residuos y de uso de recursos a lo largo de perodos temporales
que permiten analizar la evolucin del proceso de degradacin. Puede tratarse
de presiones subyacentes o indirectas (la actividad en s misma) o de presiones
prximas o directas (como el uso de recursos o la generacin de residuos, vertidos y emisiones). As, por ejemplo, en el apartado de cambio climtico, se
proponen como indicadores de presin indirecta el crecimiento demogrfico y
econmico, o la variacin en el consumo de energa primaria, y como indicadores de presin directa, las emisiones de gases de efecto invernadero.
Indicadores de estado (o de condiciones ambientales): estn relacionados tanto
con la calidad del medio ambiente (entendido aqu como recursos ambientales
en los que la calidad es el parmetro descriptor: calidad del agua, del aire, etc.),
como con el stock disponible de recursos naturales. Reflejan los objetivos ltimos de la sociedad con respecto al medio ambiente, contenidos parcialmente en
las polticas ambientales. Ejemplos de estos indicadores son: la concentracin
de contaminantes en diferentes medios, los excesos en cargas crticas, la exposicin de la poblacin a ciertos niveles de contaminacin, la situacin de conservacin de la diversidad biolgica y de los recursos naturales. En el caso del

216

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

cambio climtico, un indicador de presin sera la variacin en la concentracin


global de gases de efecto invernadero.
Indicadores de respuesta social: muestran hasta qu punto la sociedad da respuesta a sus preocupaciones ambientales. Se refieren a acciones colectivas e
individuales encaminadas a mitigar, adaptar o prevenir efectos negativos sobre
el medio ambiente provocados por el ser humano, detener o reparar el dao
ambiental ya infligido, y preservar o conservar la naturaleza y sus recursos.
Ejemplo de este tipo de indicadores de respuesta social son aquellos que recogen informacin sobre gastos defensivos ambientales, impuestos y subsidios
relacionados con cuestiones ambientales, estructuras de precios, participacin
de bienes y servicios con algn tipo de certificacin ambiental en los diversos
mercados, tasas de disminucin de la contaminacin, tasas de reciclaje de los
residuos, etc. Siguiendo con el ejemplo del cambio climtico, un indicador de
respuesta social en este sentido sera el porcentaje del gasto pblico empleado
en acciones que estn directa o indirectamente encaminadas a reducir las emisiones de gases de efecto invernadero.
Los indicadores PRS forman parte de un sistema. Esto significa que el anlisis de
la situacin de un rea ambiental determinada no termina en el estudio de sus indicadores especficos. Por otro lado, la lista de indicadores ambientales no es final ni es
exhaustiva, sino que est sujeta a una evolucin paralela a la mejora en la disponibilidad de datos y al avance en los conceptos y definiciones.
Una modificacin sustantiva y muy interesante del esquema PSR busca analizar el
grado de desmaterializacin o desvinculacin (decoupling) de los valores de los indicadores del modelo PSR con respecto a las variables de tamao del sistema econmico
(poblacin o PIB). Esta nueva tipologa de indicadores parte de la premisa de que hay

PRESIN

ESTADO

RESPUESTA

Informacin

Presiones
indirectas

Consumo
de recursos

energa
transporte
industria
agricultura
otras

Estado del medio


ambiente y de los
recursos naturales

Informacin

administraciones
hogares
empresas

Condiciones/tendencias
aire/agua
tierra/suelo
fauna
recursos naturales
Generacin
de residuos

Agentes econmicos
y ambientales

nacional
internacional
Decisiones
Acciones

Decisiones
Acciones

Fuente: OECD (1998).

Figura 7.1. Sistema de indicadores presin-estado-respuesta de la OCDE.

INDICADORES AMBIENTALES

217

que establecer una distincin entre las consecuencias negativas del crecimiento econmico, en este caso los procesos de degradacin ambiental, y las consecuencias positivas
del mismo. El fenmeno de la desvinculacin aparece cuando la tasa de crecimiento de
un tipo de presin ambiental es menor que la tasa de crecimiento de la fuerza motriz
econmica que la dirige (como la tasa de crecimiento de la poblacin o la tasa de crecimiento econmico). La desvinculacin puede ser absoluta si la variable ambiental
relevante es estable o decreciente a lo largo del tiempo, mientras que la fuerza motriz
econmica que la dirige sigue una trayectoria creciente. Por el contrario, es relativa si
la tasa de crecimiento de la presin ambiental es positiva pero menor que la de la fuerza motriz, que se considera como la tasa de crecimiento del PIB. En trminos econmicos, este enfoque mide la elasticidad en el uso de recursos naturales y servicios
ambientales respecto de las variaciones (predominantemente positivas) en las dimensiones del sistema econmico.
Los indicadores PRS y de desvinculacin han sido diseados para analizar a escala
de nacin los cambios de las presiones ambientales y las fuerzas econmicas que las
dirigen en el tiempo. A la hora de comparar los resultados entre distintos pases, sin
embargo, las circunstancias propias de stos deben ser consideradas: tamao, densidad
de poblacin, dotacin de recursos naturales, perfil energtico, cambios en la estructura econmica, grado de desarrollo, etc. En cualquier caso, estas medidas presentan limitaciones considerables:
En primer lugar, no tienen en cuenta los flujos transfronterizos de externalidades ambientales, que no estn consideradas en la mayora de los indicadores a
escala nacional, a pesar de que existen metodologas diseadas a tal efecto,
como el anlisis de flujo de materiales y la huella ecolgica (que se analizar
enseguida). Un ejemplo normalmente citado a este respecto es el que se refiere
a las emisiones de gases de efecto invernadero, en las que la influencia del punto de emisin es irrelevante a la hora de considerar sus efectos globales, o el
caso de los bancos pesqueros cuando sus lmites no coinciden con las fronteras
internacionales y son explotados por flotas extranjeras.
En segundo lugar, la relacin existente entre las fuerzas motrices econmicas y
las presiones ambientales es, en muchas ocasiones, compleja. La mayora de
estas fuerzas motrices presentan mltiples efectos ambientales adversos, de
igual manera que la mayora de las presiones ambientales tiene su origen en
diferentes fuerzas motrices, que adems estn sujetas a la respuesta de la sociedad frente a las diferentes presiones ambientales. La complejidad de las relaciones entre las fuerzas motrices y las presiones correspondientes necesita de un
marco ms completo, desde el punto de vista analtico, que complemente este
modelo de indicadores PSR y sus derivados.
Por ltimo y ms importante, estos indicadores no informan sobre la capacidad
de provisin de recursos y absorcin de residuos del subsistema natural del que
depende y en que se sustenta el sistema econmico objeto de anlisis. Es destacable, sin embargo, su importancia para la medicin de las mejoras en la
eficiencia del uso de los recursos naturales y servicios ambientales proporcionados por la biosfera. El uso de estos indicadores para la definicin de objetivos a cumplir por las polticas ambientales es inmediato, ya que pueden ser
utilizados para definir los niveles deseados de mejora de eficiencia en el uso de
determinados recursos y sumideros ambientales, con carcter de estndar normativo.

218

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

La metodologa bsica de los indicadores PSR ha sido ampliamente validada, a


pesar de sus limitaciones, por su aplicacin en los distintos pases miembros de la
OCDE para el seguimiento de los procesos de degradacin y conservacin ambiental,
as como por las ampliaciones del modelo propuestas por la Comisin de Desarrollo
Sostenible de las Naciones Unidas y por diversas instituciones de la Unin Europea
(EUROSTAT y Agencia Europea de Medio Ambiente). Estas ampliaciones del esquema PSR han venido caracterizadas por la introduccin de dos nuevos elementos conceptuales que complementan a los de presin-estado-respuesta y matizan el ciclo de
degradacin-conservacin del medio ambiente: las fuerzas motrices, que ya haban sido
introducidas por la OCDE y utilizadas por la Comisin de Desarrollo Sostenible de las
Naciones Unidas, y los indicadores de impacto. Todos ellos dan lugar a la aparicin de
los indicadores DPSIR (driving forcepressurestateimpactresponse) de la Agencia
Europea de Medio Ambiente: fuerza motriz-presin-estado-impacto-respuesta.
En el contexto de los indicadores DPSIR, las fuerzas motrices son los desarrollos
sociales, demogrficos y econmicos que se producen en las sociedades, estilos de vida
y niveles de consumo y produccin. Las ms importantes son el crecimiento de la poblacin y los cambios en las necesidades y actividades de los individuos. Estas fuerzas
provocan cambios en los niveles generales de produccin y consumo y, consecuentemente, hacen variar la intensidad (normalmente, elevndola) de las presiones sobre el
medio ambiente, que se manifiestan de distintas formas: uso excesivo de recursos naturales, cambios en el uso del suelo, emisiones de residuos materiales e inmateriales
(ruido, radiactividad), etc. (Shah, 2000, pgina 6). El significado de estas fuerzas motrices en relacin con el esquema PSR es el de sealar que existen procesos que operan
a escalas ms amplias y que impulsan y dirigen las presiones ambientales. Estas fuerzas
se pueden considerar en trminos cuantitativos (crecimiento de la poblacin y del tamao de las economas), que son perceptibles y mensurables con mayor facilidad, as
como en trminos cualitativos (cambio de los hbitos de consumo de las sociedades y
evolucin de su sistema de preferencias), de naturaleza ms sutil. Ejemplos de indicadores de fuerzas motrices utilizados por la Agencia Europea de Medio Ambiente son
el consumo de energa, la capacidad de transporte segn las infraestructuras disponibles, los gastos incurridos por la Poltica Agraria Comn (PAC), o la intensidad turstica de las regiones.
La variable de impacto informa del cambio del estado del medio ambiente con
respecto a las tres componentes anteriores: fuerzas motrices, presiones y respuestas.
En realidad, su sentido es el de diferenciar el cambio objetivo en el estado del medio
ambiente del cambio subjetivo, percibido por las personas cuyo bienestar se ve modificado por la variacin de las condiciones ambientales. Por esta razn, se encuentra muy asociado al concepto de externalidad ambiental, en el sentido de que sta slo
puede ser calculada cuando un problema ambiental conduce a la prdida de bienestar de ciertas personas. Algunos ejemplos de indicadores de impacto que recoge la
Agencia Europea de Medio Ambiente son, por ejemplo, los costes externos del transporte, la exposicin de la poblacin a niveles de calidad del aire por debajo de los
estndares de la Unin Europea, y la exposicin al ruido de trfico y sus molestias asociadas.
A diferencia del PSR, el DPSIR es un esquema cclico mucho ms marcado, en el
que a las variaciones de la calidad ambiental les siguen la respuesta de la sociedad sobre los otros cuatro componentes del ciclo, con el fin de minimizar los efectos negativos de las actividades humanas en cada una de las fases del proceso. Este modelo ha
sido aceptado por la OCDE como extensin del esquema PSR (EUROSTAT, 1999a).

INDICADORES AMBIENTALES

219

La elaboracin y actualizacin de los indicadores del modelo DPSIR se ha repartido de la siguiente manera: EUROSTAT se centra en los componentes de respuesta
(especialmente en el apartado de gastos defensivos ambientales gracias al modelo SERIEE, que se presenta ms adelante), fuerzas motrices (en el sentido de tendencias
sectoriales con relevancia ambiental) y presin, dejando los indicadores de estado e
impacto bajo el dominio de la Agencia Europea de Medio Ambiente. Este sistema de
indicadores recoge informacin sobre un nmero de reas relevantes para la gestin
ambiental del territorio: contaminacin del aire, cambio climtico, prdida de biodiversidad, zonas costeras y marinas, destruccin de la capa de ozono estratosfrico, dispersin de sustancias txicas, problemas ambientales urbanos, residuos y contaminacin
del agua y recursos hdricos.
Al igual que en el caso de los indicadores PSR, existe una tendencia hacia el objetivo de conseguir un nmero cada vez ms reducido de indicadores sintticos. Por ello,
la lista de indicadores de la Agencia Europea de Medio Ambiente se encuentra en continua actualizacin.

7.1.2. El sistema espaol de indicadores ambientales


El sistema espaol de indicadores ambientales est organizado en torno a reas y subreas que pretenden recoger de forma exhaustiva los aspectos biofsicos y socioeconmicos de los sistemas ambientales del pas, tal y como muestra la Tabla 7.1, que resume la lista de indicadores ambientales propuesta para el grupo de usuarios de la red
EIONET de Espaa (MMA, 2000). El proceso de elaboracin de indicadores ambientales comenz a mediados de la dcada de los aos noventa del siglo pasado (MMA,
1996a) con las subreas de biodiversidad y bosques (MMA, 1996b). En un primer momento estaba basado en el esquema PSR, como es el caso del primer ejercicio de aplicacin mencionado (biodiversidad y bosques) y de las subreas de agua y suelo (MMA,
1998) y atmsfera y residuos (MMA, 1999). La adopcin del marco extendido DPSIR
por la Agencia Europea de Medio Ambiente ha inducido un cambio de planteamiento
para ajustarlo a este avance conceptual y metodolgico. Los indicadores ambientales
de medio urbano (MMA, 2000b), costas y medio marino (MMA, 2001) y turismo
(MMA, 2003) ya han incorporado esta modificacin del marco conceptual. De igual
manera que en la OCDE, la tendencia general del proceso de seleccin y elaboracin
de indicadores ha sido la reduccin del nmero de indicadores y la incorporacin de
variables socioeconmicas con el fin de tener en cuenta las fuerzas motrices subyacentes que explican las presiones sobre el capital natural.
El sistema de indicadores presin-estado-respuesta, en definitiva, obedece a una
estructura fundamentalmente lineal: las actividades humanas degradan el medio de
distintas maneras, y los indicadores correspondientes (de presin) recogen las principales; ello se traduce en una situacin inaceptable, expresada en los indicadores de
estado; y, como resultado, se adoptan distintas medidas correctoras, que quedan reflejadas en los indicadores de respuesta. Con ello se cierra el crculo, puesto que esta intervencin sobre el medio corrige o neutraliza las fuentes de presin, modificando
positivamente el estado del medio. En todo el proceso se supone, por tanto, una correspondencia lineal entre el indicador, o familia de indicadores, y la situacin que pretenden reflejar. sta es tanto su gran virtud, ofrecen una visin sinttica y fcilmente
comprensible de la situacin y su tendencia, como su gran debilidad: invitan a pensar
en unas relaciones causa-efecto muy simples y unidireccionales. Normalmente, sin

220

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Tabla 7.1. El sistema espaol de indicadores ambientales. reas temticas


Sector

Tipo de indicador

Atmsfera

Calidad del aire.


Cambio climtico.
Acidificacin.
Agotamiento de la capa de ozono.

Residuos

Eliminacin de residuos.

Medio ambiente urbano

Contaminacin atmosfrica
Deterioro urbanstico
Biodiversidad

Prdida de especies y de ecosistemas

Bosques

Calidad y extensin del bosque

Costas

Cambios en los usos del medio


Contaminacin

Medio marino

Sobreexplotacin
Contaminacin

Suelo

Prdida de suelo

Agua

Calidad del agua


Cantidad de agua

Recursos naturales

Fuente: MMA (1996a).

embargo, las relaciones entre las variables que afectan al medio y, dentro de ste, las
que se establecen entre sus distintos componentes, son bastante ms complejas: las influencias son en ocasiones recprocas, se manifiestan sobre distintas variables interrelacionadas simultneamente, afectan procesos complejos con multitud de ramificaciones, que difcilmente son susceptibles de ser reducidos a un modelo lineal y
uniecuacional. Por ello, los autores de la propuesta advierten de que las relaciones de
causalidad que se establecen entre los indicadores y las variables representadas, as
como en la secuencia de estas ltimas, son meramente funcionales, no cientficas: funcionales, en el sentido de que son las que se establecen lgicamente en el proceso de
decidir el mejor curso de accin posible. Ahora bien, con las cautelas mencionadas, la
informacin contenida en los indicadores ambientales es muy til para llevar a cabo el
diagnstico de la situacin ambiental en distintas reas. Conecta el estado del medio
ambiente con una serie de actividades humanas, tanto negativas como positivas, que
ayudan a comprender asimismo su eventual tendencia. Se conoce, al mismo tiempo, la
importancia que las actividades analizadas tienen a la hora de explicar la situacin ambiental, pero dado su carcter local, no informan sobre los lmites que la biosfera impone a la actividad econmica, y la cercana o lejana a la que se encuentran dichos
lmites.

INDICADORES AMBIENTALES

221

7.2. CAPITAL NATURAL, AHORRO GENUINO Y RIQUEZA


Si se desea obtener una medida fidedigna del grado de sostenibilidad de la actividad
econmica, es necesario trascender el sistema anterior de indicadores, e introducir alguna variable que relacione la actividad econmica, y sus consecuencias ambientales,
con la base sobre la que se apoyan: la capacidad de la biosfera. Desde la perspectiva
puramente econmica, existe un concepto que establece inmediatamente esta relacin
entre lo que se est haciendo en el presente, y lo que podr seguir hacindose en el
futuro: el capital. El capital no es sino un conjunto de activos de todo tipo que proporcionan un flujo de renta (y, por tanto, de posibilidades de consumo), a lo largo del
tiempo. Ahora bien, teniendo en cuenta que la biosfera proporciona una parte de estos
activos, pero tambin recibe de parte del ser humano una serie de deshechos que los
deterioran, es necesario ampliar el concepto de capital ms all del capital producido,
e introducir el denominado capital natural: la sociedad tambin obtiene rentas a partir
de los activos naturales y ambientales (rentas de explotacin de recursos minerales,
forestales, pesqueros, etc.) y, al igual que en el caso del capital producido, ste tambin
se deprecia con el uso. Con el objetivo de integrar las consideraciones relativas al capital natural, y su depreciacin, en el clculo de los principales indicadores macroeconmicos, han surgido dos propuestas muy interesantes: por un lado, el indicador del
ahorro genuino, que se analizar a continuacin, y por otro, el desarrollo de las cuentas
de los recursos naturales, que se abordar en el prximo captulo.

7.2.1. El ahorro genuino


El ahorro de una economa nacional representa la cantidad de produccin que se reserva para el futuro, ya sea en forma de prstamos al extranjero, o inversin en capital
productivo. Como el capital se deprecia con el uso, se puede afirmar que una economa
con una tasa de ahorro negativa persistente no es sostenible. A medio o largo plazo,
dicha economa no dispondr del capital necesario para seguir generando las rentas que
sostienen el nivel actual de consumo. Tradicionalmente, el ahorro de una economa se
calcula como la diferencia entre el nivel de produccin nacional (es decir, el Producto
Nacional Bruto) y el consumo, a lo largo de un perodo de tiempo. Para que el indicador informe realmente del grado de sostenibilidad de dicha economa, es necesario
descontar el valor de la depreciacin del capital, para obtener un indicador de ahorro
neto. Sin embargo, hasta muy recientemente, slo se consideraba la depreciacin del
capital producido, dejando de lado las consideraciones relativas a otras formas de capital (como el capital natural o el capital humano).
El indicador de sostenibilidad promovido y utilizado por el Banco Mundial, conocido como el ahorro genuino1, incorpora en el clculo contable de la depreciacin dos
nuevas partidas: por un lado, la prdida del stock de recursos naturales y, por otro, la
degradacin de la calidad ambiental. Asimismo, tambin contempla las variaciones
producidas en el stock de capital humano.
1
El trmino en ingls es genuine savings, por lo que resulta discutible realizar una traduccin tan literal
como la de ahorro genuino, debiendo quiz el lector entender por tal el ahorro verdadero o ahorro autntico. Sin embargo, en este trabajo apostamos por este trmino, siguiendo las propias recomendaciones de
traduccin del Banco Mundial (como puede comprobarse en Banco Mundial, 2000, captulo XVI).

222

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Para valorar estas partidas se utiliza la siguiente serie de aproximaciones:


Los recursos naturales considerados en la estimacin del valor de la depreciacin son de tres tipos: energticos, minerales y forestales. En la valoracin de
los recursos forestales no se considera el flujo de los servicios ambientales proporcionados por los bosques (fijacin de dixido de carbono, regulacin del
rgimen hdrico, etc.). La pesca queda excluida, por ahora, de los clculos de
depreciacin del capital natural, al igual que la erosin del suelo, por razones
de ndole prctica: fundamentalmente la falta de datos y la dificultad de medir
un stock mvil (la biomasa pesquera). La depreciacin de los recursos naturales
contemplados se mide a travs del valor de las rentas obtenidas a partir de la
explotacin comercial de dichos recursos, es decir, como la diferencia entre los
ingresos obtenidos por la venta del recurso y el coste de obtencin del mismo.
A travs de esta aproximacin se calcula el valor presente neto de un flujo constante de rentas obtenidas mediante la explotacin de los recursos a lo largo de
un perodo de tiempo que, en el caso de los recursos no renovables, se estima
con base en las reservas existentes. En el caso de los recursos renovables (en
esta categora figuran nicamente los bosques), el agotamiento se produce si la
explotacin del recurso en cuestin (es decir, la extraccin de madera) supera
la tasa de crecimiento natural del mismo, y su valor se calcula como la diferencia entre el valor del rendimiento financiero que se est obteniendo del activo,
y el del crecimiento natural del mismo.
La degradacin ambiental se mide a partir del valor presente neto del dao
producido por las emisiones de dixido de carbono (CO2) sobre distintos activos. Los datos utilizados para los clculos se basan en las estimaciones, un
tanto antiguas, realizadas por Fankhauser (1995), segn los cuales el dao marginal de la contaminacin asciende a 20 dlares por tonelada mtrica emitida.
La integracin de cuestiones relativas a la degradacin ambiental de los gases
de efecto invernadero es un primer paso muy relevante y en la direccin adecuada, pero no debe olvidarse que sera necesario seguir avanzando hacia medidas capaces de incorporar el dao producido por otro tipo de contaminantes
con efectos, no slo regionales (partculas en suspensin, xidos de azufre y
nitrgeno, etc.), sino tambin globales (como los gases que contribuyen a la
destruccin del ozono estratosfrico).
Con respecto a la estimacin de la formacin de capital humano existe una gran
controversia porque parece evidente que el gasto corriente en educacin no implica un aumento del capital humano de la misma cuanta (tal y como demostraron Jorgensen y Fraumeni, 1992) pero, por otro lado, es indiscutible que el
gasto en educacin no debe ser contabilizado como consumo a la hora de calcular el ahorro neto ajustado. Por tanto, a priori se admite que los ahorros genuinos netos se pueden calcular al alza partiendo de los datos de los gastos
corrientes en educacin (Bolt et al., 2002). La UNESCO dispone de este tipo
de informacin expresada en el valor de la moneda de cada pas. Esta base de
datos es la utilizada para calcular el porcentaje que representa el gasto en educacin frente a la produccin nacional.
En la Tabla 7.2 pueden encontrarse las distintas partidas que han sido utilizadas
para el clculo del ahorro genuino, en este caso para Espaa, durante el perodo 19802001. Como puede observarse, en todos los aos este indicador es mayor que el ahorro

Tabla 7.2. Partidas para el clculo de los ahorros genuinos en Espaa, 1980-2001
Partidas
Inversin Nacional
Bruta
Depreciacin del
capital fijo
Ahorro Nacional
Neto

Ahorro genuino

21,6 19,8 19,9 19,8 21,5 22,1 23,0 22,7 23,6 23,0 23,0 22,4 20,7 20,5 20,3 22,4 22,2 22,8 22,8 22,5 22,5 22,8
12,9 13,8 14,0 14,3 14,5 14,6 13,7 13,3 13,2 12,8 12,7 12,6 12,5 13,1 13,3 13,0 13,1 13,1 13,3 12,9 12,9 12,9

8,7

5,9

5,9

5,5

7,0

7,4

9,3

9,4 10,5 10,2 10,3

9,8

8,1

7,4

7,0

9,3

9,1

9,7

9,5

9,6

9,6

9,9

2,4

2,4

2,4

2,4

2,4

2,4

2,4

3,4

3,5

3,6

3,9

4,0

4,1

4,3

4,6

4,5

4,6

4,6

4,6

4,6

4,6

4,6

0,0

0,0

0,0

0,0

0,0

0,0

0,0

0,0

0,0

0,0

0,0

0,0

0,0

0,0

0,0

0,0

0,0

0,0

0,0

0,0

0,0

0,0

0,1

0,1

0,1

0,2

0,2

0,1

0,1

0,1

0,3

0,2

0,0

0,0

0,0

0,0

0,0

0,0

0,0

0,0

0,0

0,0

0,0

0,0

0,0
0,3

0,0
0,4

0,0
0,4

0,0
0,5

0,0
0,4

0,0
0,5

0,0
0,3

0,0
0,3

0,0
0,2

0,0
0,2

0,0
0,2

0,0
0,2

0,0
0,2

0,0
0,2

0,0
0,2

0,0
0,2

0,0
0,2

0,0
0,2

0,0
0,2

0,0
0,3

0,0
0,3

0,0
0,3

10,2

7,3

7,2

6,7

8,4

8,8 11,1 12,4 13,4 13,3 13,9 13,5 12,0 11,5 11,3 13,6 13,5 14,0 13,8 13,9 13,9 14,2

Nota: Todas las partidas estn expresadas en porcentaje con respecto al PIB.
Fuente: Elaboracin propia a partir de datos del Banco Mundial.

INDICADORES AMBIENTALES

Gasto en educacin
Depreciacin neta
de bosques
Depreciacin mineral
Depreciacin energtica
Daos del CO2

1980 1981 1982 1983 1984 1985 1986 1987 1988 1989 1990 1991 1992 1993 1994 1995 1996 1997 1998 1999 2000 2001

223

224

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

nacional neto, fundamentalmente porque la inversin en capital humano resulta claramente superior a la depreciacin del capital natural y la degradacin de la calidad ambiental. Las tendencias ponen de manifiesto que la inversin en capital humano va en
aumento, frente a la degradacin de la calidad ambiental (medida a travs de los daos
producidos por las emisiones de dixido de carbono), que se mantiene en unos niveles
inferiores a los de comienzos de la dcada de los ochenta. La crisis de principios de los
noventa, en el siglo pasado, supuso una reduccin significativa de las tasas de ahorro,
tanto del ahorro nacional neto como del ahorro genuino. A pesar de la recuperacin
econmica, las tasas de ahorro nacional neto no recuperaron el nivel previo a dicha
crisis mientras que los niveles de ahorro genuino recobraron dicho nivel en la dcada
mencionada.
El Banco Mundial ofrece este indicador para la gran mayora de los pases. Los
datos se estiman anualmente para la serie de aos 1970-2001. Las Tablas 7.3 y 7.4 recogen el valor del ahorro genuino para distintas regiones a nivel mundial y para distintos perodos de tiempo.
El resultado final de estas operaciones pone de manifiesto la gran importancia de la
inversin en capital humano frente a la depreciacin del capital natural en prcticamente todas las regiones del mundo, y la mayor importancia de la depreciacin del capital
natural (especialmente en el caso de los recursos energticos) con respecto al capital
producido en las regiones ms atrasadas. No es difcil llegar a la conclusin de que
aquellas economas que presentan de forma persistente tasas de ahorros muy bajas o
negativas, acabarn experimentando una reduccin en el nivel de bienestar de su poblacin. Sin embargo, el hecho de poseer tasas de ahorro positivas no constituye una garanta para la consecucin del objetivo de sostenibilidad, aunque contribuya a aumentar
la probabilidad de alcanzar el mismo (World Bank, 1997, pgina 104).
No debera relacionarse, en efecto, este indicador con la sostenibilidad, ya que
para ello sera necesario asumir la perfecta sustitucin entre el capital natural y el
producido, algo ciertamente alejado de la realidad. Las tasas de ahorro positivas, por
tanto, no implican un comportamiento ambientalmente respetuoso, puesto que es posible la coexistencia de altos niveles de degradacin ambiental, con altos niveles de
inversin en capital producido. La interpretacin de estos resultados debe realizarse
adems, sin olvidar que este indicador presenta ausencias relevantes (como ocurre, en
el caso de los recursos pesqueros, la degradacin de los suelos, la diversidad biolgica, la calidad del agua o las reas de alto valor ecolgico), dada la dificultad de obtener mediciones fiables acerca de la evolucin y el estado de los mismos (Hanley, 2001,
pgina 19).
A modo de conclusin podra decirse que el indicador de ahorro genuino contribuye esencialmente a lanzar seales de alerta, capaces de concienciar a los gobiernos de
la necesidad de corregir sus sendas de crecimiento y orientar respecto a las prioridades
de actuacin, gracias al diagnstico que el indicador realiza del equilibrio existente
entre el sistema econmico y el natural. Sin embargo, el alto nivel de sntesis de este
indicador y los fundamentos de la metodologa empleada para su clculo, limitan la
contribucin del mismo al diseo de medidas concretas destinadas a lograr los objetivos
de las polticas pblicas necesarias para corregir la situacin actual, siendo necesario
recurrir a enfoques ms exhaustivos, como los que se presentarn en el siguiente captulo.

Tabla 7.3. Ahorros genuinos por regiones y niveles de renta


Consumo de
capital fijo

Ahorro
neto

Gasto en
educacin

Depreciacin
energtica

Depreciacin
mineral

Depreciacin
forestal neta

Daos
del CO2

Ahorro
genuino

Mundo
Rentas bajas
Rentas medias
Rentas altas

22,2
17,0
26,2
21,4

11,7
8,0
9,2
12,4

10,5
9,1
17,0
9,0

5,0
3,4
3,5
5,3

1,2
4,2
3,8
0,5

0,1
0,6
0,5
0,0

0,1
1,8
0,2
0,0

0,4
1,2
1,1
0,3

13,6
4,8
15,0
13,5

Asia Oriental y Pacfico


Europa y Asia Central
Latinoamrica y Caribe
frica del Norte y Oriental
frica del Sur
frica Subsahariana

38,3
21,4
20,5
24,1
18,2
16,8

6,9
13,7
8,3
8,8
9,1
9,1

31,4
7,9
12,2
15,3
9,1
7,8

2,1
4,2
3,6
5,2
3,8
4,5

0,9
4,9
2,7
19,7
2,1
5,9

0,5
0,1
0,7
0,1
0,4
1,4

0,7
0,0
0,0
0,0
2,0
0,5

1,7
1,6
0,3
0,9
1,3
0,9

29,7
5,6
12,1
0,3
7,1
3,4

Fuente: Hamilton (2000).

INDICADORES AMBIENTALES

Ahorro
bruto

225

226

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Tabla 7.4. Tabla de ahorros genuinos por regiones, como porcentaje del PNB
Promedio
1970-1979

Promedio
1980-1989

1990

1991

1992

1993

7,3
10,4
15,1

3,2
1,9
12,6

3,8
5,5
18,6

1,2
4,1
18,7

0,6
4,7
18,7

1,1
6,1
21,3

8,9
7,2
15,7

7,7
6,5
12,4

8,8
7,6
15,7

10,8
6,3
14,5

6,6
7,1
14,0

1,8
6,4
13,9

9,8
7,2
15,2

3,3
2,9
12,3

5,7
10,0
15,9

7,5
9,7
14,6

9,0
7,8
14,1

10,5
8,1
14,1

Regin
frica Subsahariana
Amrica Latina y Caribe
Asia del Este y Pacfico
Oriente Medio y frica del
Norte
Sur de Asia
Ingresos elevados OCDE
Categora de ingreso
Bajo
Medio
Alto

Fuente: World Bank (1997, pgina 15).

7.2.2. Capital natural y riqueza


La riqueza de un pas est determinada por el valor del capital que posee en todas sus
formas, y es la base sobre la que se apoya su desarrollo econmico y social. En otras
palabras, informa sobre las posibilidades de la misma en el futuro. En este sentido,
valdra la pena obtener una primera aproximacin de la riqueza que poseen los distintos pases del mundo, y a ello va tambin encaminado el trabajo del Banco Mundial
que se acaba de presentar. Esta propuesta, en efecto, no se limita a medir el ahorro
genuino de un pas determinado (que en definitiva es una variable flujo), sino que tambin se encamina a redefinir la riqueza de cada uno de ellos (una variable fondo), incluyendo nuevos componentes en la misma (el capital natural y capital humano), y
calculando su importancia cuantitativa. Para ello procede, muy sintticamente, de la
siguiente manera:
El capital natural se estima siguiendo la metodologa utilizada para el clculo
del ahorro genuino, como la suma del valor de los recursos minerales y combustibles fsiles, los recursos forestales, la tierra de cultivo y los pastos (destaca
de nuevo la ausencia de los recursos hdricos y los pesqueros). Para calcularlo
se utiliza el mtodo del valor presente de la corriente de beneficios netos que su
explotacin podra proporcionar a perpetuidad, utilizando una tasa de descuento
del 4 por 100. A ello se aade el valor de las reas protegidas, calculado de
acuerdo a su coste de oportunidad como tierras de pasto, y el de los recursos no
maderables del bosque, suponiendo que un 10 por 100 de la superficie forestal
generar una corriente perpetua de beneficios derivados del turismo, la caza y
los servicios recreativos, con un valor que oscila entre los 112 y los 145 dlaresao, dependiendo de si se trata de un pas subdesarrollado o desarrollado.
Con respecto al valor del capital humano, el procedimiento seguido es el de
calcular el valor presente neto de la produccin no agrcola, aadirle los salarios

227

INDICADORES AMBIENTALES

pagados en la agricultura, y restarle las rentas derivadas de la explotacin de los


recursos no renovables ms la depreciacin del capital producido. Esta cifra se
reevala, posteriormente, tomando en cuenta la Paridad del Poder Adquisitivo
para traducirla a dlares.
El resultado final de estas operaciones es el que aparece recogido en la Tabla 7.5,
en la que puede comprobarse la gran importancia del capital humano en prcticamente
todas las regiones del mundo, y la mayor importancia relativa del capital natural con
respecto al capital producido, en las regiones menos desarrolladas.
Con respecto a la composicin del capital natural, la Tabla 7.6 desagrega las cifras
anteriores para algunos pases. Como puede comprobarse, las diferencias en la dotacin
de capital natural por persona entre ellos son notables, as como la distribucin del
mismo entre sus distintos componentes. A la vista de estos datos, no puede decirse,
desgraciadamente, que pases con una elevada dotacin de capital natural hayan sido
siempre capaces de aprovecharlo en beneficio de sus ciudadanos.
Ahora bien, sea como fuere, y debido a que al agregar los distintos componentes
del capital en un solo indicador se presupone sustituibilidad perfecta entre el capital
natural y el capital producido, o el capital humano, el indicador de ahorro genuino no
puede ser utilizado para analizar la sostenibilidad de un determinado proceso de desarrollo, y as lo reconocen los propios responsables del Banco Mundial. Se hace necesario, por tanto, algn tipo de indicador que relacione la capacidad de la biosfera como
oferente de bienes y servicios (incluyendo su capacidad de absorcin de residuos y
deshechos), con las demandas que la sociedad hace de la misma. A ello va dedicado,
precisamente, el indicador que analizaremos a continuacin.

Tabla 7.5. La riqueza y su composicin, por regiones (dlares per cpita)


Porcentaje de la riqueza total
Riqueza
Amrica del Norte
Pacfico OCDE
Europa Occidental
Oriente Medio
Amrica del Sur
frica del Norte
Amrica Central
Caribe
Asia del Este
frica del Este y
del Sur
frica Occidental
Asia del Sur

Recursos Capital
humanos producido

Capital
natural

Recursos Capital
humanos producido

Capital
natural

326.000
302.000
237.000
150.000
95.000
55.000
52.000
48.000
47.000

249.000
205.000
177.000
65.000
70.000
38.000
41.000
33.000
36.000

62.000
90.000
55.000
27.000
16.000
14.000
8.000
10.000
7.000

16.000
8.000
6.000
58.000
9.000
3.000
3.000
5.000
4.000

76
68
74
43
74
69
79
69
77

19
30
23
18
17
26
15
21
15

5
2
2
39
9
5
6
11
8

30.000
22.000
22.000

20.000
13.000
14.000

7.000
4.000
4.000

3.000
5.000
4.000

66
60
65

25
18
19

10
21
16

Fuente: World Bank (1997).

228 Tabla
INTRODUCCIN
LA ECONOMA
7.6. CapitalAnatural
por pas:AMBIENTAL
dlares per cpita (porcentaje del total)
Pas
Arabia Saud

Capital
natural
71.880

Argentina

9.850

Bolivia

6.060

Brasil

7.060

Chile

14.440

China

2.670

Colombia

6.100

Costa Rica

7.860

Repblica Dominicana
Ecuador

8.380

Espaa
Estados Unidos

11.330
5.740
16.500

El Salvador

1.150

Filipinas

2.730

Francia

8.120

Guatemala

1.720

Hait

840

Honduras

3.380

Mxico

6.630

Nicaragua

3.690

Panam

6.300

Paraguay

6.990

Per

4.630

Portugal

4.040

Uruguay

14.810

Venezuela

20.820

Pastos

Tierras
de
cultivo

330
(0)
3.270
(33)
690
(11)
1.070
(15)
1.100
(8)
100
(4)
1.160
(19)
1.480
(19)
560
(7)
1.160
(10)
940
(16)
2.570
(16)
250
(22)
50
(2)
1.350
(17)
300
(18)
110
(13)
410
(12)
810
(12)
540
(15)
930
(15)
1.490
(21)
350
(8)
280
(7)
6.040
(41)
860
(4)

3.600
(5)
5.200
(53)
2.520
(42)
2.740
(39)
4.910
(34)
2.010
(75)
2.490
(41)
5.690
(72)
7.310
(87)
4.880
(43)
3.690
(64)
7.210
(44)
890
(77)
2.400
(88)
5.210
(64)
930
(54)
720
(86)
1.610
(47)
1.520
(23)
2.110
(57)
3.960
(63)
3.590
(51)
2.770
(60)
2.140
(53)
8.530
(58)
3.130
(15)

Nota: n.d.: dato no disponible.


Fuente: World Bank (1997, pginas 34-38).

Madera
n.d.
280
(3)
160
(3)
1.200
(17)
1.560
(11)
90
(3)
390
(6)
180
(2)
90
(1)
440
(4)
430
(8)
1.730
(10)
10
(1)
140
(5)
700
(9)
170
(10)

820
(24)
200
(23)
580
(16)
270
(4)
1.150
(16)
220
(5)
1.140
(28)
160
(1)
40
(0)

Productos
reas
no
protegidas
maderables
20
(0)
480
(5)
1.820
(30)
960
(14)
180
(1)
30
(1)
410
(7)
100
(1)
30
(0)
270
(2)
140
(3)
410
(2)
10
(0)
30
(1)
90
(1)
110
(6)

210
(6)
140
(2)
360
(10)
310
(5)
650
(9)
800
(17)
110
(3)
60
(0)
570
(3)

20
(0)
100
(1)
240
(4)
190
(3)
1.110
(8)
10
(1)
270
(4)
410
(5)
280
(3)
2.610
(23)
390
(7)
1.400
(8)

30
(1)
700
(9)
150
(9)

230
(7)
110
82)
90
(2)
830
(13)
100
(1)
50
(1)
190
(5)
10
(0)
1.270
(6)

Activos
del
subsuelo
67.910
(94)
520
(5)
640
(11)
910
(13)
5.580
(39)
420
(16)
1.380
(23)
n.d.
100
(1)
1.970
(17)
140
(3)
3.180
(19)
n.d.

80
(3)
60
(1)
60
(4)

100
(3)
3.860
(58)

n.d.
n.d.
430
(9)
190
(5)
n.d.
14.960
(72)

INDICADORES AMBIENTALES

229

7.3. LA HUELLA ECOLGICA


Entre aquellos indicadores que han tratado de establecer una relacin entre las actividades humanas y los lmites que establece la capacidad de carga2 de la biosfera, destaca, en efecto, la llamada huella ecolgica.
El concepto de huella ecolgica (ecological footprint) fue introducido por Rees
(1992) y formalizado, tanto en su vertiente conceptual como metodolgica, por Wackernagel y Rees (1996). Segn sus creadores, la huella ecolgica correspondiente a una
poblacin determinada equivale a la superficie de tierra productiva y agua (ecosistemas acuticos) necesaria para producir los recursos que la sociedad consume, y asimilar los residuos que produce, dondequiera que se encuentren dicha tierra y dicha agua
(Rees, 2000, pgina 371)3.

7.3.1. El clculo de la huella ecolgica


La huella ecolgica pretende estimar, como se ha apuntado, la cantidad de recursos
naturales y ambientales necesarios, dada la tecnologa disponible, para sostener el nivel
de consumo de una persona, regin, pas, o cualquier otro grupo social, as como para
asimilar los desechos que produce. El reto que trata de enfrentar, por tanto, es el de
reducir todos estos componentes a un nico indicador comn, cuantificable y comparable, tanto transversalmente, como en el tiempo. El procedimiento seguido para ello
es el de agrupar las distintas presiones sobre el medio, y traducirlas a un nico numerario comn: la superficie biolgicamente productiva (Wackernagel y Rees, 1996;
Wackernagel et al., 1999). Esta medida da una idea del grado de dependencia de dicha
unidad social respecto del territorio explotado para el consumo de recursos y la emisin
o vertido de residuos, y al confrontarla con el rea real disponible, permite obtener una
medida del dficit ecolgico. A pesar de su vocacin original de exhaustividad en cuanto a las categoras de impacto ambiental, las dificultades que impone la reduccin a la
unidad comn de superficie productiva han restringido en la prctica el nmero de presiones a las siguientes: produccin de alimentos, produccin de madera y otras materias primas, generacin de energa y espacio construido, incluyendo vas de transporte. Adicionalmente, tambin se contempla la necesidad de sumar al conjunto anterior
2
El concepto de capacidad de carga proviene de la ecologa: es el tamao mximo de la poblacin de
una especie que un ecosistema en unas condiciones dadas puede soportar.
3
Es difcil sustraerse a la tentacin de recordar las reminiscencias que guarda este indicador con el intento, por parte de Sir William Petty (1623-1687), de encontrar una medida invariable del valor de las cosas.
A partir de su afirmacin de que el trabajo es el padre y la tierra la madre del valor propuso una contabilidad-tierra que utilizara las hectreas de tierra de calidad promedio como numerario al que todas las dems
magnitudes deberan referirse. As, por ejemplo, una hora de trabajo se traducira en trminos de tierra computando la superficie necesaria para mantener vivo al trabajador durante esa hora. Como es bien sabido, los
autores clsicos posteriores invirtieron el proceso utilizando el trabajo como numerario. Por otro lado, parece claro que el malthusianismo es, probablemente, uno de los referentes ideolgicos clave del concepto y
mtodo de la huella ecolgica. Esta lnea de pensamiento toma su nombre del economista y clrigo Thomas
Malthus (1766-1834), cuyas ideas se caracterizaban por una actitud pesimista en cuanto a la capacidad de
autorregulacin de la sociedad para impedir que la poblacin superase la capacidad de carga impuesta por la
disponibilidad de tierra. El hecho de que el clculo de la huella ecolgica se haga, en una buena parte, estimando la cantidad de tierra necesaria para satisfacer las necesidades nutricionales de la poblacin evidencia
esta estrecha relacin. Estas ideas reapareceran en la dcada de los setenta del siglo pasado con las tesis
neo-malthusianas del informe sobre los Lmites del crecimiento del Club de Roma (Meadows et al., 1972).

230

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

una parte dedicada a la conservacin de la diversidad biolgica, que se estima en un


12 por 100 respecto de la suma de las reas mencionadas (Wackernagel et al., 1997).
El impacto inducido por la satisfaccin de la demanda de alimentos y materias primas en general (madera, fibras, etc.) se asocia a la cantidad de tierra necesaria para producirlos, atendiendo a su productividad media. Como los distintos productos requieren
tambin de distintos tipos de superficie (tierra agrcola, pastos, bosques, pero tambin
superficie del mar), y la productividad por hectrea difiere entre unas y otras, se introducen unos factores de equivalencia, que multiplican los distintos tipos de superficie
utilizada por un escalar que refleja su productividad con respecto al promedio de la superficie del globo (la tierra agrcola, por ejemplo, tiene asociado un factor 2,8). De esta
forma, todos los requerimientos materiales que el consumo de estos productos conlleva
quedan reducidos a una cantidad de hectreas de superficie biolgicamente productiva,
con un rendimiento promedio. Sin embargo, el cmputo no acaba aqu: para calcular la
huella ecolgica del consumo de un determinado producto en un pas cualquiera (i), a la
produccin interna (Qi) se le suman las importaciones (Mi) y se le restan las exportaciones (Xi). Este numerador se divide por el rendimiento promedio de la tierra en la produccin de dicho cultivo (Yi), siendo el resultado la huella ecolgica correspondiente:
huella(i) =

Qi Mi Xi
Yi

Por otra parte, la superficie necesaria para la produccin de energa requiere de un


anlisis ms sofisticado, con una serie de conversiones no inmediatas, pero tambin
apoyadas en argumentos cientficos. Wackernagel et al. (1999) distinguen cinco tipos
distintos de energa: combustibles fsiles lquidos, slidos y gaseosos, energa nuclear
y energa hidroelctrica. En los casos en que la energa se obtiene mediante la quema
de combustibles fsiles, el procedimiento consiste en estimar la superficie que sera
necesario reforestar para capturar las emisiones de CO2 originadas, reconociendo adems el papel de los ocanos en la absorcin de este gas de efecto invernadero (se asume
que capturan el 35 por 100 de estas emisiones a escala global). El supuesto implcito
en esta metodologa es que cualquier incremento en concentracin atmosfrica sobre
los niveles existentes debera reflejarse en un aumento de la superficie forestal suficiente para evitar el aumento de las concentraciones de estos gases. En el caso de la energa
hidroelctrica el cmputo es sencillo: se suma la extensin de terreno ocupada por el
embalse a la superficie que queda inutilizada por los tendidos elctricos. Para la energa
nuclear se tienen en cuenta tanto los terrenos agrcolas perdidos por el establecimiento
de zonas de exclusin alrededor de cada central, como las prdidas resultantes de los
desastres nucleares habidos hasta la fecha. El resultado que se obtiene de esta manera
es que su huella supera a la de las centrales trmicas convencionales, por lo que los
autores recomiendan la adopcin de este ltimo valor4. El resto de tecnologas de ge4
Independientemente de estas consideraciones, lo cierto es que para el clculo de la superficie dedicada a
produccin de energa tambin se hace necesaria una correccin para tener en cuenta el comercio internacional,
dado que la energa tambin se utiliza en la produccin de bienes y servicios intercambiados en los mercados
internacionales. Esto requiere que las exportaciones e importaciones de los diversos sectores de la balanza
comercial estn ponderadas por las intensidades energticas de dichos sectores, con el fin de hallar una cifra
neta de energa consumida, de manera anloga a como se hace con los factores de equivalencia en el clculo
de la superficie agraria y pesquera. McDonalds y Patterson (2003), en cualquier caso, consideran incorrecto
que la energa nuclear sea tratada de la misma manera que las basadas en los combustibles fsiles, dado que
los recursos que utilizan, los residuos que generan y los riesgos que inducen son de naturaleza bien diferente.

INDICADORES AMBIENTALES

231

neracin de energa (fundamentalmente renovables) se consideran irrelevantes y no son


incluidas en el clculo: la huella ecolgica, con buen criterio, favorece siempre los supuestos que infravaloran el cmputo total (McDonalds y Patterson, 2003).
Existen, siguiendo la metodologa general anterior, dos modalidades bsicas para el
clculo de la huella ecolgica (EU, 2001):
Enfoque de compuesto (compound approach), que coincide bsicamente con el
planteamiento original propuesto por los creadores del concepto. Un ejemplo de
este enfoque es el seguido por el Fondo Mundial para la Naturaleza (WWF,
2000; 2002) que, utilizando datos de las diferentes agencias de Naciones Unidas
sobre produccin agrcola y forestal, superficie construida y comercio, ha ofrecido valores de huella ecolgica de las distintas naciones del mundo desde el
ao 2000. En definitiva, este enfoque de compuesto ofrece resultados relativamente sencillos de obtener comparables por pases, pero poco sensibles a las
condiciones de cada una de las unidades territoriales analizadas.
Enfoque de componente (component approach), que utiliza escalas de mayor
detalle, como son las demarcaciones administrativas de una nacin, e incluso se
aplica al anlisis de productos o empresas. Es ms exigente en cuanto a la informacin de base que necesita, ya que las estadsticas raramente se encuentran
organizadas en el formato de flujos de materia y energa (en el caso de productos o empresas, los datos de partida clave son los de compras y produccin). La
principal aportacin y fortaleza de este enfoque consiste en que se basa en una
metodologa de abajo arriba (bottom-up) que establece el nivel de actividad
de la unidad analizada, y lo convierte en unidades de superficie biolgicamente
productiva. Adems, incluye una mayor variedad de categoras de impacto susceptibles de ser convertidas en unidades de tierra productiva equivalentes (transporte de personas y materiales por diversos medios de locomocin, reciclaje de
materiales, etc.). Por todo ello, este enfoque permite un anlisis de la huella
ecolgica ms preciso, que integra un mayor nmero de componentes de impacto ambiental, pero de mayor dificultad en su elaboracin por el grado de
desagregacin de los datos (EU, 2001). Los resultados, sin embargo, permiten
nicamente la comparacin con valores de la huella ecolgica obtenidos mediante supuestos y fuentes de informacin similares, lo que restringe en gran
medida esta posibilidad.

7.3.2

La huella ecolgica como indicador de sustentabilidad:


ventajas e inconvenientes

No cabe duda de que la huella ecolgica ha tenido una amplia acogida por una diversidad de actores e instituciones con intereses ambientales, desde algunos mbitos acadmicos hasta los medios de comunicacin de masas. A pesar de su juventud, la idea
se ha difundido y diversificado de forma rpida y fecunda. Desde su aparicin se ha
aplicado en numerosos casos y a muy diferentes escalas, como se ver enseguida.
Sin embargo, este xito ha ido acompaado de un interesante y, en ocasiones, intenso debate, del que es una buena muestra el que se recoge en el nmero 32:3 de la
revista Ecological Economics (2000).
Existe un elevado grado de consenso con respecto a la utilidad de la huella ecolgica como elemento de sensibilizacin ambiental (Moffat, 2000; Opschoor, 2000). En

232

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

este sentido, McDonald y Patterson (2003) afirman que la huella ecolgica permite
difundir informacin y promover el debate en torno a cuestiones clave del desarrollo
sostenible, tales como las limitaciones que la biosfera impone a la actividad humana;
los recursos y funciones del ecosistema claves para la sostenibilidad del mismo; el papel del comercio en la distribucin de los recursos y las presiones ambientales; y la
necesidad de elaborar indicadores que midan el progreso en la direccin del desarrollo
sostenible.
Los padres del indicador, as como sus defensores, argumentan, adicionalmente,
que la huella ecolgica es, a pesar de sus evidentes limitaciones, el indicador de sostenibilidad ms sofisticado de los existentes. En este sentido, se pueden identificar los
siguientes puntos fuertes de la huella ecolgica como medida de la sostenibilidad:
El concepto y procedimiento de clculo de la huella ecolgica es consistente
con un modelo de relaciones entre el sistema econmico y la biosfera en el que
existe un lmite mximo que se define como capacidad de carga del planeta
(Wackernagel, 2001) o escala de la economa (Daly, 1996), que no debe ser
superada para evitar la entrada en una fase de sobreexplotacin (superacin de
las capacidades de provisin de recursos naturales y servicios ambientales del
planeta). De hecho, sus creadores argumentan, basndose en el hecho de que
estimaciones de la huella ecolgica global superan la superficie biolgicamente
productiva del planeta, que la humanidad ya ha entrado en esta fase de sobreexplotacin5.
Se trata de un ndice sinttico, expresado en unidades fsicas, fcilmente comprensible por parte de un pblico no especializado y que permite, con muchas
cautelas, las comparaciones entre distintas situaciones y pases. Por todo ello,
la capacidad de este indicador para despertar la conciencia social sobre la naturaleza agregada de los distintos impactos ambientales es grande. Sus conclusiones, por otro lado, son inmediatas: la humanidad est viviendo por encima de
sus posibilidades, y los pases ricos estn disfrutando de una huella ecolgica
muy superior a la que su naturaleza les permitira, gracias al comercio internacional con los pases subdesarrollados, lo que introduce elementos de injusticia
y explotacin en el sistema. La crtica se extiende, por las mismas razones que
en el comercio internacional, a los medios urbanos, unidades que muestran un
elevado consumo de materiales y energa a costa de la superficie productiva que
los sustenta. Igualmente simples son las recomendaciones sugeridas para reducir la huella sin comprometer los niveles de vida alcanzados: aumentar la productividad de la naturaleza por unidad de superficie y utilizar mejor los recursos
obtenidos, por un lado, y reducir los niveles globales de consumo, bien sea a
travs de la reduccin del consumo per cpita, bien mediante la reduccin de
las tasas de crecimiento de la poblacin, por otro (Wackernagel et al., 1999).
Se trata de una medida que demanda relativamente poca informacin que, adems, es de libre acceso: los datos necesarios se pueden obtener fcilmente de
5
En valores correspondientes al ao 1999, tomando en cuenta la poblacin mundial existente (seis mil
millones de personas), a cada habitante del planeta le corresponderan 0,25 ha equivalentes de tierra agrcola; 0,6 ha de pastizales; 0,9 ha de bosque; 0,06 ha de terreno construido y 0,5 ha de mar; lo que suma un
total de 2,3 ha equivalentes por persona. Si a ello le restamos un 12 por 100 necesario para la preservacin
de la diversidad biolgica, el resultado son 2 ha por persona. La huella ecolgica promedio en el planeta es
de 2,8 ha: de ah el dficit agregado (Wackernagel et al., 1999).

INDICADORES AMBIENTALES

233

las publicaciones oficiales de las Naciones Unidas, la FAO, las oficinas de estadsticas nacionales, etc. En realidad, en funcin de la escala a la que se est
calculando la huella ecolgica, y del enfoque empleado (de componente o de
compuesto), la informacin demandada variar en cantidad y disponibilidad.
Los defensores de este indicador son conscientes de que hay algunos elementos
fundamentales para la sustentabilidad del sistema que no se encuentran contemplados
en l. Se trata, fundamentalmente, de la capacidad del medio para reciclar residuos
(entendidos en su sentido amplio: emisiones a la atmsfera, vertidos a las masas de
agua y deposicin de residuos slidos) ms all del CO2, ya que parece claro que se
trata de un indicador con un sesgo claro hacia las funciones de provisin de recursos.
En palabras de Rapport (2000, pgina 369): la supervivencia de la humanidad en el
siglo XXI depende de algo ms que de la demanda de recursos que le planteemos a la
biosfera. Depende de que seamos capaces de mantener y restaurar la salud de los ecosistemas. Por ello, la huella ecolgica, tal y como se calcula en la actualidad, no puede ser contemplada ms que como una simplificacin que subestima la dimensin de
los problemas. Esto ltimo, a pesar de que pueda percibirse como una crtica, tambin
constituye un aspecto positivo del mtodo de clculo: el hecho de que los supuestos que
permiten estimar la huella ecolgica subestimen su valor, la convierten en una aproximacin ms robusta que cualquier estimacin menos conservadora.
No es la falta de exhaustividad, sin embargo, lo que ha motivado la mayora de las
crticas que este indicador ha recibido como indicador de sustentabilidad:
En la diversidad de mtodos y enfoques de clculo de la huella ecolgica, Vegara (2000) ha sealado dos errores. En primer lugar, el impacto relevante es el
referido a los niveles de produccin y no slo a los del consumo, lo que implica una subestimacin del valor real del impacto. En segundo lugar, con referencia a la proposicin metodolgica bsica de la huella ecolgica, segn la cual
el consumo se calcula sumando las importaciones a la produccin final y sustrayendo las exportaciones, se est incurriendo en un error conceptual: en realidad esta proposicin slo es cierta cuando no existe consumo intermedio, lo
que no ocurre en el caso de ninguna economa (sera necesario un modelo insumo-producto para la estimacin del impacto real). Con respecto al primer error,
los propios creadores del mtodo han sealado que los valores de la huella se
obtienen utilizando los supuestos ms conservadores. El segundo es ms relevante, si bien se pueden encontrar desarrollos metodolgicos que sugieren que podra subsanarse con facilidad, y que de hecho se est haciendo (Bicknell et al.,
1998; Ferng, 2001).
La huella ecolgica enfatiza, asimismo, la responsabilidad de los pases ms
industrializados que, sistemticamente incurren en un dficit ecolgico (su huella ecolgica es mayor que su superficie biolgicamente productiva) que pueden
mantener gracias a las importaciones de materiales y energa de terceros (pases
de menor renta pero mayor dotacin de recursos). En el Captulo 12 volveremos
sobre este tema. Puede, sin embargo, matizarse esta oposicin genrica al comercio internacional de naturaleza que se hace desde la perspectiva de la huella
ecolgica: al fin y al cabo, el comercio internacional puede conseguir una mayor eficiencia en la forma en que la humanidad utiliza sus recursos para satisfacer las necesidades de las personas. No tendra mucho sentido tratar de que
cada pas equilibrara su huella ecolgica con su biocapacidad, si con ello han

234

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

de alterarse (por ejemplo, para su cultivo) ecosistemas valiosos6. Es probable


que esta bsqueda de la eficiencia ambiental (producir aquello que necesita el
ser humano all donde el dao ambiental es menor) entrae un elemento de inequidad en aquellos casos en los que la eficiencia ambiental identifica a los
pases subdesarrollados como aquellos en los que el coste ambiental de la produccin de alimentos (por ejemplo), es ms pequeo. Es muy probable, por otro
lado, que algunos pases subdesarrollados no decidan libremente el tipo de relaciones comerciales que desean establecer, y que no dediquen estos intercambios a mejorar el bienestar de sus ciudadanos, sino a enriquecer a una lite corrupta. Pero en este caso, es todo su comercio internacional el que queda bajo
sospecha, con independencia del balance neto que en el mismo se d con respecto a la huella ecolgica.
Asimismo, esta metodologa parte del supuesto de que la actual distribucin de
la superficie terrestre biolgicamente productiva es ptima cuando, en realidad,
es muy probable que esto no sea as, y que un cambio en la distribucin de la
misma podra elevar su productividad promedio y reducir el dficit aparente.
Por otra parte, es muy posible que la huella ecolgica slo est teniendo en
cuenta de forma muy elemental cuestiones de eficiencia dinmica. La huella
ecolgica lleva a cabo una evaluacin instantnea de la que es difcil derivar
tendencias, y que se calcula tomando como factor constante la tecnologa de
produccin prevaleciente en un momento del tiempo7.
Como argumenta Ayres (2000) la captura de CO2 por medio de plantaciones
destinadas especficamente a este fin no es la nica forma de capturar el carbono atmosfrico, y probablemente ni siquiera la ms eficiente. De hecho, la afirmacin de que la huella ecolgica global del sistema supera la superficie geogrfica real del planeta est relacionada con la distorsin que introduce este
elemento: el rea destinada a la captura de CO2 supone prcticamente la mitad
de la huella ecolgica global (WWF, 2000), lo que probablemente explica por
qu la huella ecolgica supera la superficie geogrfica real del planeta.
Finalmente, es necesario abordar una cuestin de equidad en trminos de acceso a los recursos naturales: de forma implcita, el concepto de huella ecolgica
estara asumiendo que cada habitante del planeta tendra derecho a consumir
una cantidad de recursos (medida como superficie biolgicamente productiva)
determinada por el lugar geogrfico al que dicha persona estuviese adscrita, lo
que otorgara a la persona nacida en Canad, por ejemplo, una situacin de partida que para s quisiera el nacido en El Salvador. No parece ser sta una conclusin muy acorde con la idea de que el planeta Tierra es un bien de todos.
Volveremos sobre este punto en el Captulo 12.
6
No parecen ser los humanos, por otra parte, los nicos seres vivientes que utilizan eficientemente el
intercambio para optimizar su huella ecolgica. Obsrvese el siguiente texto de Aldo Leopold sobre las migraciones de los gansos salvajes: Por medio de este comercio internacional de los gansos, el grano sobrante de Illinois es llevado entre las nubes hasta las tundras rticas, para asociarse all a la luz sobrante de un
junio sin noches y criar polluelos de ganso para todas las tierras que hay en medio. Y en este trueque anual
de comida por luz, y de calor invernal por soledad estival, todo el continente recibe como ganancia neta un
poema salvaje que cae de los tenebrosos cielos sobre los lodos de marzo (Leopold, 1999, pgina 59).
7
Existen, sin embargo, ejemplos de anlisis dinmicos de la huella ecolgica. El ms relevante es probablemente el llevado a cabo por la plataforma Redefining Progress en colaboracin con el Fondo Mundial
para la Naturaleza (WWF, 2000), que ha estimado cmo ha variado la huella ecolgica del planeta entre las
dcadas de los aos sesenta y los noventa del siglo pasado.

INDICADORES AMBIENTALES

235

En definitiva, la huella ecolgica es un indicador muy compacto y til como seal


de alarma. Sin embargo, el uso de la superficie biolgicamente productiva como numerario para expresar las presiones que un sistema de produccin ejerce sobre la biosfera,
al hacer desaparecer el valor como indicador de la estructura de preferencias, imposibilita el descuento del futuro, uno de los instrumentos que el anlisis econmico utiliza
para el anlisis cuantitativo de las transferencias intertemporales de capital, es decir, del
desarrollo sostenible. Por ello, se puede decir que, si bien la utilizacin de esta unidad
fsica produce resultados agregados muy intuitivos, tambin da lugar a un sistema de
clculo muy rgido, que no distingue, por ejemplo, entre usos del suelo sostenibles y
no sostenibles, ni permite que una unidad de superficie cumpla varias funciones simultneamente (por ejemplo, un bosque cumple funciones de proteccin de la diversidad
biolgica y de captura de CO2).

7.3.3

Experiencias en el clculo de la huella ecolgica

La huella ecolgica es una metodologa que ha sido aplicada en muy diversas escalas,
bajo los mismos principios, pero con diferencias metodolgicas en funcin de la informacin de base y el grado de detalle que se pretenda alcanzar.
Probablemente, el esfuerzo ms relevante para calcular la huella ecolgica media de
un habitante del planeta, y de un habitante de cada uno de los pases que lo componen,
sea el informe, ya mencionado, que regularmente publica el Fondo Mundial para la Naturaleza (WWF), en el que tambin se ofrecen estimaciones de la evolucin del ndice
del planeta viviente que se analizar enseguida. La huella ecolgica se ha calculado para
152 pases y para el perodo comprendido entre 1961 y 1999 siguiendo los supuestos
metodolgicos ms bsicos y con datos de productividad media de la superficie del planeta (enfoque de compuesto). Segn este estudio, la huella ecolgica media ha variado
desde un 70 por 100 de la capacidad biolgica del planeta en 1961, hasta el 120 por 100
de la misma en 1999. En el mismo perodo, el ndice del planeta viviente descendi un
35 por 100. Escenarios basados en el crecimiento de la poblacin, el desarrollo econmico y el progreso tecnolgico futuro auguran un crecimiento de la huella ecolgica
continuado hasta alcanzar entre un 180 y un 220 por 100 de la misma en 2050. En 1997,
la huella ecolgica de los distintos estados miembros de la Unin Europea estaba comprendida entre las 5 ha per cpita de Portugal y las 9,4 de Irlanda (WWF, 2000). La
huella ecolgica de Espaa alcanz en 1999 cerca de 5 ha por ao y habitante. De esta
manera Espaa se situara en el rango de pases denominados de renta media, cuya huella ecolgica est significativamente por debajo de pases de renta ms elevada, como
los pases anglosajones (Estados Unidos, Reino Unido, Australia, Canad), escandinavos (Noruega, Suecia, Finlandia, Dinamarca), algunos miembros de la Unin Europea
(Francia, Italia, Grecia, Luxemburgo, etc.) y algunos pases rabes (Emiratos rabes
Unidos y Kuwait). De acuerdo tambin con este informe, la capacidad biolgica media
de la Tierra no llega a las 2 ha por habitante y ao, lo que significa que Espaa estara
acumulando un dficit de cerca de 3 ha por habitante y ao (WWF, 2002).
Existen varios ejercicios de estimacin de la huella ecolgica a escala de regin, pas
y otras demarcaciones administrativas de menor nivel. Uno de los ejemplos ms recientes, que destaca por la utilizacin de modelos insumo-producto, es la huella ecolgica
de Nueva Zelanda y de sus regiones administrativas (que, en este caso, coinciden con las
cuencas hidrogrficas) (McDonald y Patterson, 2003). Otros ejemplos reseables en esta
misma lnea incluyen estimaciones de la huella ecolgica de Escocia y Pases Bajos

236

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

(Moffat, 1996), que llegaron a la conclusin de que la superficie productiva demandada


era superior, entre 6 y 15 veces respectivamente, a su territorio administrativo.
Las ciudades han sido objeto de anlisis de huella ecolgica preferente por el hecho
de ser espacios geogrficos cuya superficie biolgicamente productiva de la que dependen, supera ampliamente al espacio fsico ocupado por sus habitantes. El ejercicio llevado a cabo por Rees (1999) en la ciudad canadiense de Vancouver y en la cuenca del
Lower Fraser, es pionero en este campo. En l se llegaba a la conclusin de que los
habitantes de ese territorio estaban ocupando entre 12 y 207 veces el rea geogrfica
del mismo.
De entre las aplicaciones de la huella ecolgica al sector privado destaca el proyecto llevado a cabo por la consultora inglesa especializada en huella ecolgica Best Foot
Forward, en el que se realiz un anlisis comparativo de la huella ecolgica de diversos
tipos de envases y recipientes (Lewis et al., 2000): vidrio reutilizable, vidrio reciclable,
PET reutilizable, PET reciclable y latas de acero y de aluminio.

7.3.4

Otros indicadores de sostenibilidad: el ndice


del planeta viviente

El ndice del planeta viviente (living planet index) es un indicador de la evolucin del
estado de los ecosistemas naturales. Fue propuesto por el Fondo Mundial para la Naturaleza y se construye a partir de tres indicadores diferentes de significado eminentemente ecolgico (WWF, 2000; 2002):
las poblaciones de 282 aves, mamferos y reptiles presentes en los ecosistemas
forestales del planeta,
las poblaciones de 195 especies de aves, mamferos, reptiles, anfibios y peces
de los ecosistemas dulceacucolas (lagos, ros y humedales) del planeta, y
las poblaciones de 217 especies de aves, mamferos, reptiles y pjaros de ecosistemas marinos del planeta.
A la hora de llevar a cabo su clculo, hay que tener en cuenta que el peso relativo
de los tres indicadores es el mismo, lo que significa que la prdida de capital natural
registrada por cada uno de ellos contribuye en la misma proporcin que el resto al valor
final del ndice. Dado que se trata de una medida de la evolucin de los ecosistemas
naturales, y no de estado, cada uno de los indicadores recibe un valor de 100 para el
ao 1970, que se toma como el nivel de base para observar la evolucin de estas variables. Por ello, el hecho de que este ndice haya perdido un 37 por 100 de su valor entre
1970 y 2000 significa que el planeta se sigue alejando de las condiciones de naturalidad
originales en los tres mbitos que recoge esta medida: en el perodo 1970-2000, el ndice de especies forestales disminuy en un 15 por 100, el ndice de especies marinas
cay en torno a un 35 por 100 y el ndice de poblacin de especies de agua dulce, un
55 por 100. Esta prdida ha sido especialmente acusada en los ecosistemas subtropicales y templados del hemisferio Sur, mientras que las regiones menos afectadas han sido
las zonas templadas del hemisferio Norte. Esto indica, de acuerdo con WWF (2002,
pgina 1), que las tendencias generales que marca el ndice planeta viviente constituyen una confirmacin cuantitativa de que el mundo est experimentando una prdida
de biodiversidad muy rpida y comparable a los eventos de extinciones masivas que
han ocurrido tan slo 5 6 veces en la historia geolgica del planeta.

INDICADORES AMBIENTALES

237

El Fondo Mundial para la Naturaleza combina este indicador con el de huella ecolgica siguiendo una lgica presin-respuesta. De hecho, ambos indicadores se presentan conjuntamente en los informes peridicos que esta organizacin publica sobre el
estado de la diversidad biolgica del planeta, lo que da a entender que el aumento cuantitativo registrado en la huella ecolgica es responsable de alguna manera de la prdida
de riqueza de especies registrada con el ndice planeta viviente. En este contexto, la
prdida de especies se interpreta no slo como una prdida de capital natural intrnseca,
sino tambin como indicador del hecho de que est teniendo lugar una degradacin del
medio ambiente de tal magnitud que es improbable que la Tierra pueda atravesar un
perodo de otros 50 aos de sobreexplotacin ecolgica sin que dichos ecosistemas no
reaccionen de forma violenta ni pongan en peligro los crecimientos econmicos y demogrficos previstos en el futuro (ibid.). De esta manera, el ndice de planeta viviente constituye un indicador complementario a la huella ecolgica, con el que comparte
la cercana a las ideas de capacidad de carga y sobreexplotacin de los ecosistemas.

7.4. EL AGUA VIRTUAL


El concepto de agua virtual guarda un cierto parentesco con el de la huella ecolgica,
y por ello ha parecido oportuno incluirlo dentro de este apartado.
Como se apunt en el primer captulo, la escasez de agua a nivel territorial, as
como la degradacin de su calidad, es uno de los problemas ambientales fundamentales
de la humanidad. No tendra sentido, por tanto, que aquellas regiones que sufren de
estrs hdrico, o estn amenazadas por este fenmeno, exporten agua a aquellas otras
en las que sta sobra. Y, sin embargo, es lo que est ocurriendo en muchos casos a travs del comercio internacional. El concepto de agua virtual trata, precisamente, de
ilustrar este fenmeno. El concepto fue introducido por Allan a mediados de la dcada
de los noventa del siglo pasado, y su objetivo no es otro que descubrir el intercambio
indirecto de agua que se produce en el comercio internacional, fundamentalmente de
productos agrcolas, mediante el clculo de la cantidad de agua que se requiere, directa e indirectamente, para producir una unidad de cada uno de ellos (Allan, 1998;
Bouwer, 2000). La Tabla 7.7 proporciona, a modo de ejemplo, los requerimientos de
agua para producir distintos bienes en Oriente Medio y Norte de frica.
Con este tipo de informacin, el analista puede comprobar dos cosas. En primer
lugar, si el pas est exportando o importando agua en el intercambio: paradjicamente,
muchos pases que sufren estrs hdrico, exportan agua de esta forma. En segundo lugar, las ganancias en trminos de eficiencia que se obtendran si un pas, deficitario de
agua, importara un determinado producto intensivo en su uso, en lugar de producirlo
localmente.
Tabla 7.7. Cantidad de agua requerida (m3) para distintos productos (Mg)
Legumbres.......................................
Ctricos ............................................
Tubrculos .......................................
Cereales ...........................................

1.000
1.000
1.000
1.500

Fuente: Qadir et al. (2003), pgina 168.

Aceite de palma ............................ 2.000


Carne de ave.................................. 6.000
Carne de cordero ........................... 10.000
Carne de res .................................. 20.000

238

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

La ineficiencia econmica que supone el que pases deficitarios de agua no importen productos intensivos en ella, sino que los produzcan localmente e incluso los exporten, se explica por la importancia de conceptos como independencia nacional y
soberana alimenticia. nicamente en un contexto en el que el comercio internacional
de alimentos no pudiera ser utilizado en ningn caso como un arma poltica, podra
caminarse hacia una mayor eficiencia econmica y ambiental (Wichelns, 2001).

7.5.

RESUMEN

Desde hace ya bastante tiempo, la sociedad es consciente de que sus relaciones con la
biosfera no son adecuadas: cada vez se encienden ms luces de alarma al respecto. El
analista, sin embargo, y no digamos el decisor poltico, necesita de una informacin
ms depurada y rigurosa a este respecto. Necesita saber dnde se estn produciendo las
mayores presiones sobre el medio natural, qu las origina, hasta qu punto est amenazada la sostenibilidad del sistema. Para tratar de dar respuesta a esta inquietud, se han
desarrollado una serie de indicadores ambientales. En este captulo se han analizado
varios de ellos:
El sistema de indicadores presin-estado respuesta, de la OCDE.
El concepto de capital natural, del Banco Mundial, as como el ahorro genuino
de los distintos Estados, y su riqueza.
La huella ecolgica.
El agua virtual.
Todos ellos ponan de relieve algn aspecto clave de las relaciones entre la esfera
econmica y la capacidad de carga de la biosfera. En cualquier caso, y ms all de su
utilidad, falta por conocer el otro extremo de la cadena. La degradacin ambiental es
el resultado de una serie de actividades econmicas. Ahora bien, qu importancia tienen las actividades que aparecen como responsables de la situacin ambiental, en el
conjunto de la economa?, son actividades fundamentales o son, por el contrario, marginales? Por otro lado, los propios recursos naturales y ambientales afectados por los
procesos de degradacin tambin inciden en el desarrollo de la actividad econmica:
una parte de la misma se apoya en ellos, hasta qu punto son relevantes estos activos
para el desarrollo y mejora del bienestar de la sociedad? Se hace necesario, por tanto,
tratar de establecer un puente ms directo entre los cambios en la situacin ambiental
y la evolucin del sistema econmico. Para ello, habr de comenzarse por analizar los
modelos y herramientas ms comnmente utilizados para el estudio del funcionamiento del sistema econmico en trminos agregados. Este ser el objeto de estudio del siguiente captulo.

Nota para consultas adicionales


El concepto de ahorro genuino ha sido, ciertamente, controvertido. Pillarisetti (2005),
por ejemplo, lo somete a una muy dura, y a veces injusta, crtica. Arrow et al. (2003),
por su parte, analizan las implicaciones de introducir el crecimiento de la poblacin en
dicha medida.

INDICADORES AMBIENTALES

239

Con respecto a la huella ecolgica y su clculo, y completando lo ya indicado en


el epgrafe correspondiente, vale la pena aadir que, en el continente europeo, es especialmente reseable el estudio que examina la huella ecolgica de 29 ciudades con una
poblacin superior a 250.000 habitantes en la cuenca del mar Bltico entre 1989 y 1992
(Folke et al., 1997). Los autores llegaron a la conclusin de que la huella ecolgica de
estos centros urbanos era 200 veces su rea poltica. A escala regional destaca el esfuerzo que ha hecho Navarra para estimar la huella ecolgica de su Comunidad Foral,
teniendo en cuenta seis tipos de superficies biolgicamente productivas diferentes
(campos de cultivo, pastos, bosques, ocano, terreno construido y superficie de absorcin de CO2) y que ha arrojado un resultado de 3,47 ha por habitante y ao, que si se
compara con la capacidad de carga de este territorio (2,15 ha por habitante y ao) significa un dficit de 1,32 ha por habitante y ao (Gobierno de Navarra, 2001). Tambin
a esta escala destacan las estimaciones de la huella ecolgica de Andaluca y de la provincia de Sevilla (Calvo y Sancho, 2001). La metodologa utilizada en este caso estaba
ms cercana al enfoque de componente ya que se utilizaron datos de productividad locales en vez de globales y se incluyeron categoras de impacto como el terreno necesario para la produccin de energa hidroelctrica y nuclear, la deposicin de residuos
(vertederos de residuos slidos urbanos y escombreras) y la provisin de agua (embalses). Otras aplicaciones de la huella ecolgica tambin se han realizado en ncleos
urbanos. La huella ecolgica de San Sebastin, calculada con factores de equivalencia
corregidos para la productividad biolgica local, result ser de 3,6 ha por habitante y
ao (4,44 ha por habitante y ao si se incluye el 12 por 100 para la conservacin de la
diversidad biolgica), (Ibez, 2001), mientras que la de Barcelona, tambin calculada
con factores de equivalencia corregidos con valores locales, arrojaba resultados similares para el ao 1996 (3,23 ha por habitante y ao), (Relea y Prat, 1999).
La literatura sobre el agua virtual es reciente, pero est creciendo sustancialmente
en los ltimos aos. El lector encontrar de inters Hoekstra y Hung (2005), que contiene un detallado clculo del agua intercambiada en el comercio internacional por
productos, pases y regiones del mundo; Qadir et al. (2003), trabajo en el que los autores, basndose en este concepto, proponen una serie de medidas para mejorar la gestin
del agua; y Wichelns (2004), donde utilizando el modelo ricardiano de ventajas comparativas se simulan las ganancias de la especializacin en productos relativamente
intensivos en agua, bajo diferentes supuestos tecnolgicos. A caballo entre el concepto
de agua virtual y el de la huella ecolgica se encuentra el trabajo de Jenerette et al.
(2006), en el que se comparan las huellas ecolgicas de agua entre las ciudades chinas
y norteamericanas.

Algunas pginas web de inters


Sobre la huella ecolgica:
http://www.rprogress.org/ de Redefining Progress (Wackernagel).
www.csf.concord.org/esf del Centre for a Sustainable Future.
www.bestfootforward.com del Best Foot Forward Ltd.
http://www.esb.utexas.edu/drnrm/WhatIs/ecofootprint.htm de la Universidad de
Texas.
http://www.wwfcanada.org/cgi-bin/database-cgi/ecofoot.pl de WWW Canad.

CAPTULO

OCHO
CONTABILIDAD NACIONAL
Y CONTABILIDAD AMBIENTAL

Se mencionaba al finalizar el captulo anterior, la necesidad de, no slo analizar las


presiones que la actividad econmica implica sobre la biosfera, sino de conocer asimismo la importancia que este elenco de actividades tiene dentro del propio sistema econmico, en un doble sentido: tanto desde el punto de vista de la degradacin en s
misma, como de las medidas que se toman para combatirla o atenuarla. La sociedad,
en efecto, tambin reacciona frente al deterioro ambiental, tratando de prevenirlo, combatirlo y atenuar sus consecuencias, medidas todas ellas que implican una actividad
econmica. Este es el objeto de estudio del presente captulo.
El anlisis econmico proporciona un marco conceptual en el que analizar las distintas interrelaciones que se producen dentro del sistema econmico, as como su evolucin en el tiempo: es el denominado Sistema de Contabilidad Nacional. El primer
epgrafe, por tanto, estar dedicado a recordar los rudimentos de la Contabilidad Nacional. En segundo lugar, y una vez adentrado el lector en esta herramienta bsica, se
presentarn los principales problemas que supone la prctica ausencia de consideraciones ambientales en su elaboracin, y las distorsiones que ello supone tanto para el
diagnstico de la situacin econmica, como en el diseo de medidas de poltica econmica y social, general o sectorial. A partir de aqu, en el tercer epgrafe, se irn introduciendo, secuencialmente, las distintas propuestas aparecidas y, en su caso, ensayadas, para superar estos problemas. As, se abordar en primer lugar la necesidad de
depurar las cifras de la Contabilidad Nacional para que stas reflejen con mayor precisin el bienestar social derivado del flujo de bienes y servicios producidos en el sistema
econmico, detrayendo del mismo aquellos que nicamente responden a una degradacin ambiental previa. A continuacin, y centrando la atencin en la sustentabilidad de
los patrones de consumo obtenidos a lo largo del tiempo, se retomar el concepto de
capital natural y, de la mano del mismo, se abordar el estudio de las cuentas de los
recursos naturales, incluidas las denominadas cuentas satlite, como herramienta capaz de recoger aquel dao que la sociedad soporta como consecuencia del impacto
ambiental provocado por los distintos sectores de la economa. Estas cuentas pueden

242

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

considerarse aproximaciones perifricas, es decir no afectan al ncleo bsico de los


sistemas de Contabilidad Nacional y, por otra parte, exigen un nivel de desarrollo institucional y cientfico similar. El penltimo epgrafe aborda el anlisis de un esquema
mucho ms ambicioso: la propuesta de Sistema de Contabilidad Ambiental y Econmica Integrada (SCAEI) de Naciones Unidas. El ejemplo de las cuentas ambientales en
Mxico ilustra algunos de los puntos anteriores. Como es habitual, el captulo se cerrar con un resumen y una nota para consultas adicionales.

8.1. CONTABILIDAD NACIONAL Y MEDIO AMBIENTE


El conjunto de herramientas bsicas que el anlisis econmico utiliza para abordar el
estudio agregado de una determinada realidad econmica es el derivado de la llamada
Contabilidad Nacional. Con el paso del tiempo y el agravamiento de los problemas ambientales, se ha ido acumulando una abrumadora evidencia sobre la incapacidad de estos
instrumentos para proyectar una imagen fiable con respecto a la situacin de la economa que pretenden representar. Se analizarn por tanto, en primer lugar, las bases conceptuales de la Contabilidad Nacional para pasar, en un segundo momento, a identificar
los principales problemas que supone la no consideracin de las variables ambientales.

8.1.1. Las bases conceptuales de la Contabilidad Nacional


La Contabilidad Nacional, en trminos generales, es un conjunto de herramientas que
tratan de reflejar, de manera sinttica y agregada, la realidad de un determinado sistema
econmico, en un momento dado. El punto de partida conceptual de la misma lo constituye el llamado flujo circular de la renta que, como el lector recordar, es una de las
primeras construcciones analticas que se encuentran en cualquier libro de introduccin
a la economa. La Figura 8.1 reproduce uno de los ms sencillos.
La informacin contenida en la misma es fcil de interpretar. La economa est
compuesta nicamente por economas domsticas (familias) y empresas. No existe
pues gobierno, ni sector exterior. Las relaciones de estos dos grandes grupos sociales

Bienes y servicios

Compras a las empresas

Economas
domsticas

Empresas

Pagos a los factores

Factores de produccin

Figura 8.1.

CONTABILIDAD NACIONAL Y CONTABILIDAD AMBIENTAL

243

son muy simples: las empresas producen bienes y servicios que las familias adquieren
(lnea quebrada superior). Por otro lado, las familias, que son las propietarias de los
medios de produccin que utilizan las empresas en el proceso productivo, les alquilan
stos (lnea quebrada inferior): trabajan para ellas, arriendan terrenos, locales e instalaciones, etc. Las dos flechas discontinuas recogen estos flujos llamados reales: el de
arriba representa una corriente de bienes y servicios que va de las empresas a las familias, y el de abajo, una serie de factores productivos (trabajo, tierra) que va de
las familias a las empresas. A cambio, las familias pagan una cantidad de dinero por
los productos que han comprado a las empresas, flujo monetario representado por la
lnea continua de la parte superior de la figura (compras). A su vez, reciben de las
empresas otro flujo monetario a cambio de los servicios de sus factores productivos
(pagos a los factores: salarios, alquileres, rentas del capital). Esto ltimo es lo que
proporciona a las economas domsticas el poder de compra necesario para adquirir
los bienes y servicios que adquieren en el mercado. El modelo, pues, queda cerrado.
Ntese que el flujo real representado en la parte superior de la figura incluye nicamente bienes y servicios de uso final: es decir, todos los insumos intermedios que se
han producido, y utilizado o almacenado, no aparecen reflejados all, son transacciones reales (con su contraparte monetaria) que nacen y mueren dentro del bloque Empresas, sin salir del mismo. Esta es la razn por la que se afirma que el flujo real que
recoge el valor de la produccin de bienes y servicios que las empresas ponen a disposicin de las familias es el valor aadido generado por el sistema econmico durante el perodo: valor aadido que sirve para remunerar a los propietarios de los
factores de produccin1.
Analizando la cuanta de estos flujos se obtienen las principales magnitudes macroeconmicas de un pas: el Producto Nacional Bruto (PNB), el Producto Nacional
Neto (PNN) y la Renta Nacional 2. Dada la igualdad existente en el valor de todas las
flechas representadas en la Figura 8.1, la Renta Nacional, por ejemplo, podra estimarse sumando el valor de la produccin de bienes finales de las empresas; sumando el
valor de las compras de las economas domsticas a las empresas; o sumando las remuneraciones (salarios, rentas del capital) pagadas por las empresas a las economas domsticas. La Contabilidad Nacional, por tanto, presenta, de forma ordenada, las interrelaciones que se producen entre los distintos sectores de la economa, y los flujos
(monetarios y reales) que conectan unos con otros.
El punto de partida para la construccin de estas cuentas nacionales, son las denominadas matrices insumo producto (o tablas input-output), que representan las relaciones que se establecen entre los diferentes sectores productivos de la economa, y entre
stos y los demandantes finales, mediante unas tablas de doble entrada como la que
aparece representada en la Tabla 8.1.
En ella estn representados los sectores productivos de la economa: en este ejemplo muy sencillo, cuatro. Cada fila recoge el destino de la produccin del sector considerado: produccin que adquieren tanto los otros sectores econmicos, como el propio
sector considerado y las economas domsticas (demanda final). Cada columna, a su
vez, informa de los requerimientos de dicho sector con respecto a los dems: lo que
necesita de la produccin de los otros, de s mismo, y de los factores de produccin
1
La Contabilidad Nacional incluye tambin, como es lgico, los bienes y servicios que ofrecen las Administraciones pblicas, computados de acuerdo a su coste monetario.
2
Al tratarse de una economa cerrada, no existe diferencia entre el Producto Nacional y el Producto
Interior, bruto o neto, distincin que es irrelevante para los propsitos de este texto.

244

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

Tabla 8.1. Ejemplo de una tabla input-output


Sectores

Agricultura

Minera

Energa

Industria

Demanda
final

Produccin
total

Agricultura
Minera
Energa
Industria
Pagos a los
factores

30
20
15
25

15
20
15
20

10
5
10
30

15
10
10
40

45
30
40
90

115
85
90
205

25

15

35

130

205

115

85

90

205

495

propiedad de las economas domsticas (mano de obra, recursos naturales, capital). Por
ejemplo, en este caso hipottico, el valor total de la produccin del sector Energa sera
de 90 unidades monetarias, de las que 15 estaran destinadas al sector Agricultura, 15
a la Minera, 10 al propio sector Energa, 10 a la Industria y 40 para la Demanda Final
(economas domsticas). Para producir estas 90 unidades ha necesitado productos de la
Agricultura por valor de 10, de la Minera por valor de 5, del sector de Energa, como
ya se ha dicho, por valor de 10, de la Industria por valor de 30, y ha contratado servicios de los factores de produccin por valor de 35. Como puede comprobarse fcilmente, la suma de las remuneraciones de los factores (205) es idntica a la suma del valor
aadido generado en cada sector, y que aparece en la columna correspondiente a la
Demanda Final. Esta cifra es el Producto Nacional Neto (o Renta Nacional) si se ha
computado correctamente la depreciacin del stock de capital.
El cuerpo central de la tabla (sombreado) est constituido, pues, por las transacciones que se establecen entre los distintos sectores productivos, los requerimientos de
unos con respecto a la produccin de otros.
El desarrollo y perfeccionamiento de los sistemas de Contabilidad Nacional ha supuesto una ayuda inestimable para el mejor conocimiento de la estructura y evolucin
de las distintas economas. A pesar de que en un principio estuvo orientada a proporcionar un marco terico que permitiera conocer con mayor precisin la evolucin de la
economa, y facilitar la intervencin del sector pblico dirigida a combatir las crisis
coyunturales del sistema, poco a poco fue amplindose el elenco de problemas econmicos para los que la Contabilidad Nacional ofreca una informacin relevante. Tres
han sido los campos especficos en los que la informacin proporcionada por la Contabilidad Nacional permita responder algunos interrogantes:
La determinacin del nivel de actividad econmica. En efecto, al cuantificar el
tamao del flujo de bienes y servicios producidos por la economa a lo largo del
ao, ofrece una primera informacin sobre cmo va evolucionando en el tiempo
una magnitud clave: la economa va elevando su nivel de produccin, ste se
mantiene estancado, da muestras de desaceleracin, etc.
El nivel de consumo sustentable. El stock de capital utilizado en el perodo de
referencia para producir el correspondiente flujo de bienes y servicios sufre un
proceso de desgaste a lo largo del mismo: se deprecia. Una parte de la produccin, por tanto, debera dedicarse a sustituir este porcentaje del capital gastado, de modo que al final del perodo, la economa mantenga la misma ca-

CONTABILIDAD NACIONAL Y CONTABILIDAD AMBIENTAL

245

pacidad de produccin que al principio. sta es la partida que se denomina


depreciacin (D), y que permite pasar del Producto Nacional Bruto, al Producto Nacional Neto (PNN  PNB D) o Renta Nacional. Si las tasas de depreciacin del capital en todas sus manifestaciones estn bien calculadas y reflejadas,
el analista puede concluir que el nivel de consumo que permite el valor aadido
producido en el ao, se puede mantener en perodos sucesivos. Esto es as porque ya se han descontado del valor total de la produccin final, todos los requerimientos de materias primas, energa, insumos intermedios en general, y el
desgaste de instalaciones y equipo. En este sentido, el Producto Nacional Neto
sera el nivel de consumo que la sociedad podra permitirse durante un perodo
cualquiera, sabiendo que su riqueza seguir siendo la misma al comienzo que
al final. Precisamente ste era el sentido de introducir la discusin sobre el capital natural y su depreciacin que se vio en el captulo anterior3.
El nivel de bienestar de la sociedad. El concepto de bienestar no es ciertamente sencillo, pero no cabe duda de que se tiende a establecer una asociacin
positiva entre el mismo y la Renta Nacional: a mayor produccin de bienes y
servicios, a mayor Renta Nacional, mayor bienestar. Los pases que disfrutan
de una renta per cpita elevada, estn mejor que los que tienen una baja renta per cpita. Si la renta per cpita de un pas est subiendo de forma sostenida,
los responsables econmicos muestran satisfechos este indicador de desarrollo.
Las cifras de la Contabilidad Nacional, por tanto, ayudan a diagnosticar el estado
de la economa; permiten determinar el nivel de produccin que puede aspirarse a mantener en el futuro; y orientan con respecto al nivel de satisfaccin que deriva la poblacin del uso de los recursos de que se dispone. Sin embargo, todo ello se ha elaborado
sin tener en cuenta el medio ambiente.

8.1.2. Los problemas que la ausencia de las variables ambientales


implica en la Contabilidad Nacional
En efecto, las actividades de produccin, distribucin y consumo de bienes y servicios
que constituyen una parte fundamental de la esfera de lo econmico, no pueden entenderse de forma autocontenida, como pareca desprenderse de la Figura 8.1: no se encuadran en el vaco. La esfera de la economa est incrustada dentro de otra, la biosfera, que no slo la contiene, sino que la nutre por un lado, y la limita por otro. La
Figura 8.2 se acerca ms a la realidad. En ella lo nico que se ha hecho ha sido introducir las funciones que proporciona la biosfera en el flujo circular de la renta, y lo que
la actividad econmica devuelve a cambio. As se observa cmo empresas y economas
domsticas captan recursos naturales y ambientales, que utilizan directa o indirectamente, y devuelven a cambio residuos y entropa. La actividad econmica se nutre, por
tanto, de la base de recursos de todo tipo que proporciona la biosfera, y deposita en ella,
3
De la misma forma que el nivel de consumo de una persona que gasta todo su sueldo, ms una parte
de la herencia que ha recibido, no es sustentable indefinidamente (al final la herencia termina por agotarse),
si el stock de capital no se mantiene, el nivel de produccin alcanzado no puede sostenerse. Como demostrara Weitzman, el nivel de consumo sustentable es el sentido que tiene la definicin de renta en el pionero
trabajo de Hicks.

246

INTRODUCCIN A LA ECONOMA AMBIENTAL

BIOSFERA

Recursos

Economas
domsticas

Empresas

Residuos

Recursos

Residuos

Figura 8.2.

como retorno, unos residuos no queridos y una mayor entropa. Buscando una mayor
aproximacin a las categoras de la Contabilidad Nacional, podra afirmarse que:
En primer lugar, la biosfera proporciona una serie de recursos naturales, renovables y no renovables, producidos o no producidos, que son utilizados en los
procesos de produccin de bienes y servicios de forma que su cantidad se ve
disminuida. Forman parte, como ya se vio, del llamado capital natural.
En segundo lugar, las personas y las empresas utilizan los servicios de algunos
activos ambientales sin modificarlos cuantitativamente, no hay pues una disminucin de su cantidad, pero que s pueden verse alterados cualitativamente,
producindose un proceso de degradacin. En este segundo caso estaramos
frente a los servicios ambientales o recursos ambientales de la biosfera, que
tambin forman parte del capital natural.
La base natural impone, por tanto, una doble limitacin. Por un lado, proporciona
el conjunto de recursos en cuya transformacin (valorizacin) se apoya la actividad
econmica. Por otro, mantiene el equilibrio del sistema, introduciendo una serie de
restricciones a su funcionamiento. Desde el punto de vista de la utilizacin de la Contabilidad Nacional para los fines antes apuntados, la presencia de esta dependencia no
reflejada con respecto a las variables ambientales, se traduce en la aparicin de serias
desviaciones:
En primer lugar, la Contabilidad Nacional no refleja el hecho de que la actividad econmica, el nivel de produccin de bienes y servicios, no depende nicamente de lo que ocurra en la propia esfera econmica, sino que depende de los
recursos que proporciona la biosfera. Como se analiz en el captulo anterior,
si el capital natural consumido no se sustituye (no se sustituyen sus servicios),

CONTABILIDAD NACIONAL Y CONTABILIDAD AMBIENTAL

247

las tasas de crecimiento de la produccin reflejadas en la Contabilidad Nacional


son ilusorias: no podrn mantenerse indefinidamente y el nivel de gasto que
permite la posesin de una herencia tarde o temprano comenzar a caer. Se estara produciendo un proceso de depreciacin del capital natural no corregido.
No slo eso: muchos de los indicadores macroeconmicos del estado de salud
de una economa (relacin deuda externa-PNB, o dficit pblico-PNB, por
ejemplo) tendran que ser modificados en consecuencia, una vez que se revisaran las cifras del PNB para tener en cuenta esta prdida de capital natural.
La forma en que se calculan los indicadores macroeconmicos estara introduciendo, adems, incentivos perversos para una estructura econmica poco sostenible en la que la solucin a los problemas ambientales pasa por medidas de
fin de tubera antes que por la prevencin en origen de los problemas ambientales (Leipert y Simmonis, 1989). Si no se corrige esta anomala la renta de un
pas podra ser mayor cuando una cierta cantidad de bienes y servicios fuese
producida por medio de tecnologas contaminantes [...] que en el caso de que
se produjera la misma cantidad de bienes por medio de tecnologas limpias
(Cullino, 1996, pgina 255).
En tercer lugar, la generacin de residuos se suma al proceso de depreciacin
del capital natural, al dificultar la provisin normal de servicios de la biosfera,
provocando un doble problema. Por un lado, contrae en trminos cualitativos y
cuantitativos la base natural sobre la que se apoya el sistema productivo, reduciendo las posibilidades de produccin directa e indirectamente (la contaminacin reduce la productividad de los factores de produccin al afectar a la vida
til de maquinaria e infraestructuras, as como a la salud de los trabajadores).
Por otro, reduce el bienestar global que la sociedad deriva de los frutos de este
proceso, en tanto en cuanto incide negativamente sobre las funciones de produccin de utilidad de las economas domsticas: la contaminacin del aire, el aumento del nivel de ruido o la degradacin del paisaje, disminuyen el bienestar
de la gente. Al no quedar este extremo reflejado en las magnitudes de la Contabilidad Nacional, sta ofrece una imagen distorsionada sobre el nivel de bie