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LA SEMNTICA GENERAL

Hacia un nuevo sistema general de evaluacin y de


predictibilidad para resolver los problemas humanos
Alfred Korzybski
Autor de Manhood or Humanity y Science and Sanity
Artculo extrado de Alfred Korzybski: Collected Writings 1920-1950
I.G.S Englewood, New Jersey
Traduccin espaola de Ramiro J. Alvarez Fernandez
Sociedad Europea de Semntica General
INSTITUTE OF GENERAL SEMANTICS
Englewood, New-Jersey, USA

LA SEMNTICA GENERAL
Alfred Korzybski cre en 1933 el trmino de Semntica General para designar
una teora general de la evaluacin que, una vez aplicada, revel ser una una
ciencia emprica capaz de proporcionar mtodos de ajuste a nuestra vida privada,
pblica y profesional. Estos trabajos desembocaron en la formulacin de un
nuevo sistema, en el que la semntica general es
el modus operandi.
Esta teora fue presentada por primera vez en su
libro Science and Sanity: An Introduction to NonAristotelian Systems and General Semantics.
Qu es lo que hace Humanos a los Seres
Humanos?
Tras la Primera Guerra Mundial, al constatar que
determinadas revisiones conceptuales eran
indispensables, Korzybski y algunos otros se
dispusieron a analizar los factores que precipitan al hombre en tales desastres. Al
estudiar los problemas de la 'naturaleza humana', vio que era insoslayable la
revisin de las viejas nociones acerca de los humanos, nociones heredadas de los

primitivos y sistematizadas en la antigua Grecia. Construy una nueva definicin


funcional del 'hombre', desde el punto de vista epistemolgico, histrico y de la
ingeniera, con implicaciones de muy amplio alcance.
Se hizo necesario estudiar, por primera vez, las potencialidades humanas sin
basarse ciegamente en los datos numricos de las estadsticas sobre los
comportamientos humanos pasados, acercamiento del que sabemos hoy que es
poco seguro e incluso engaoso.
Tal era la tesis del primer libro de Korzybski, Manhood of Humanity: The
Science and Art of Human Engineering (1921).
Evit los dogmas mitolgicos y se pregunt: Cul es la caracterstica nica que
hace humanos a los seres humanos? Observ desde una nueva perspectiva que, a
diferencia de los animales, cada generacin humana tiene la capacidad potencial
de volver a partir desde el punto en el que la generacin precedente se detuvo.
Analiz los procesos socio-culturales y neurolgicos mediante los cuales los
hombres pueden crear, conservar y transmitir el fruto de sus aprendizajes
personales a las generaciones futuras. Bautiz esta capacidad neurolgica nica
como time-binding (enlazar el tiempo).
La Ingeniera Humana
La estructura de nuestras formas de representacin (lenguajes, etc.) se ha
revelado como uno de los factores de mayor importancia en la historia de las
culturas humanas. Con la visin prctica de un ingeniero, Korzybski pregunt:
por qu las estructuras levantadas por un ingeniero no se derrumban o, si lo
hacen, los errores fsico-matemticos y otros errores de evaluacin pueden ser
detectados con facilidad, mientras que los sistemas polticos, econmicos,
sociales, etc., que son tambin productos humanos, se vienen abajo
espordicamente en forma de guerras, revoluciones, depresiones financieras,
paro, etc.? Lo que le llev a la siguiente cuestin: Qu hacen, entonces, los
ingenieros, en el plano neurolgico, cuando levantan puentes u otras
construcciones? La respuesta fue: Utilizan un lenguaje especial, restrictivo
pero 'perfecto', llamado matemticas, lenguaje de estructura semejante a la de los
hechos de los que trata y que produce, en consecuencia, resultados empricos
predecibles.
A continuacin, examin lo que hacen neurolgicamente los que edifican las
estructuras polticas, econmicas, sociales y otras estructuras humanas inestables,
y descubri que utilizan lenguajes (es decir, formas de representacin)
cuya estructura no es semejante a los hechos de la ciencia y de la vida tal como

los conocemos hoy en da. En consecuencia, los resultados son impredecibles y


de ellos se derivan desastres.
Aunque los principales hechos histricos sean conocidos, las soluciones a los
problemas humanos han permanecido bloqueadas por los dogmas metafsicos,
mitolgicos y pre-cientficos que prohiben y continan prohibiendo la posibilidad
de detectar los errores fundamentales.
Origen de la Semntica General
De manera clara, una solucin exiga la formulacin de un sistema general,
fundamentado en los mtodos fsico-matemticos de orden, de relacin, etc.,
sistema que posibilitara evaluaciones adecuadas y, en consecuencia, una
predictibilidad.
El primer paso fue corregir la visin primitiva de los hombres que se
consideraban como organismos nicamente biolgicos, al mismo nivel que los
animales, ms que como organismos psico-biolgicos ms complejos,
productores de sus propios entornos socio-culturales, sus ciencias, sus
civilizaciones, etc. Ni el simio ms 'inteligente' hubiera podido hacer nunca tanto.
La etapa siguiente consisti en una integracin metodolgica de lo que ya se
conoca y la puesta a punto de formulaciones generales, enseables, para tratar
los factores cada vez ms numerosos y complejos de las inter-relaciones psicobiolgicas humanas. Para afrontar tales problemas, fue necesario considerar los
entornos neuro-lingsticos y neuro-semnticos como entornos ambientales.
La palabra semntica fue introducida en la literatura lingstica por Michel
Bral y traducida al ingls en 1897. Proviene del griego semainein (querer decir,
signficar) y Bral insisti en el sentido a nivel verbal. Lady Welby, su
contempornea, introdujo una teora de los Significados, evaluacin ms
organsmica del sentido de Bral.
Korzybski, en 1933,llam a su teora semntica general porque trata de las
reacciones nerviosas del organismo humano considerado como-un-todo-en-losentornos y porque es mucho ms general y est ms fundamentada
organsticamente que el sentido de las palabras como tales o los Significados.
Esta teora se denomina no-aristotlica porque, aunque incluye el sistema
aristotlico an predominante como caso particular, su formulacin es ms
amplia y ms general para poder encajar con el mundo y la 'naturaleza humana'

tal como los conocemos hoy en da y no como los conceba Aristteles hacia el
ao 350 a.C.
Los postulados aristotlicos han influenciado el sistema euclidiano y, juntos,
sostienen el sistema newtoniano que les sigui. El primer sistema no-aristotlico
explica datos complejos recientemente descubiertos en todos los mbitos; se
alinea y mantiene una interdependencia metodolgica con los nuevos desarrollos
no-euclidianos y no-newtonianos en matemticas y en fsica matemtica,
desarrollos que llegaron incluso a posibilitar la liberacin de la energa nuclear
como, por ejemplo, en las bombas atmicas.
Este punto de vista general, ampliado y revisado, requiere profundas reformas en
los mtodos de educacin, la eliminacin de la actual compartamentalizacin en
la enseanza, etc., lo que no podra hacerse ms que una vez lograda la
unificacin de las ciencias exactas y de las orientaciones humanas generales, por
una sntesis metodolgica apropiada. Asentada sobre mtodos cientficos
modernos (fsico-matemticos) y sobre fundamentos matemticos, esta
unificacin permite la integracin de tcnicas elementales, aprovechables y
sencillas que se han podido aplicar a cualquier empresa humana, incluyendo la
educacin de los jvenes.

MECANISMOS PSICO-LGICOS EN EL COMPORTAMIENTO


HUMANO
Al formular esta sntesis, se hizo evidente que, para entender el trabajo del
sistema nervioso humano como-un-todo, haba que deducir el mtodo de
funcionamiento nervioso a partir de ejemplos tales como (1) el mejor producto
del comportamiento humano (las matemticas, etc.) y (2) el peor (los desrdenes
psiquitricos). Se descubri que, en los dos extremos, los mecanismos psicolgicos eran similares y diferan no en cuanto a su naturaleza sino en su grado, y
que las reacciones de la mayora de la gente se situaban en algn punto entre
ambos.
Desorientacin espacio-tiempo en los desrdenes psiquitricos
La observacin de conjunto de las reacciones humanas cotidianas revela que
muchas personas 'normales' sufren en diverso grado una desorientacin espaciotiempo. Los pacientes de los hospitales psiquitricos, a menudo, presentan
desorientaciones agudas relativas a quin, dnde, cundo. De hecho, en
todo el mundo, son estas las primeras preguntas que se les formulan a los

pacientes que ingresan en este tipo de hospitales, y sus reacciones a estas


cuestiones proporcionan numerosos indicios sobre la gravedad de su enfermedad.
Incluso los individuos medios, 'normales' se comportan a menudocomo
si determinadas situaciones, acontecimientos, etc., aqu (por ejemplo, en
Chicago) y ahora (por ejemplo, en 1947), tuvieran un valor idntico a otros
determinados incidentes, acontecimientos o situaciones sucedidos en otra
parte (por ejemplo, en Seattle), algunos aos antes (por ejemplo, en 1926). Tales
personas no son conscientes de estas diferencias cruciales en el espacio-tiempo y,
al ser incapaces de controlarlo, sus reacciones continan producindose en un
nivel infantil y, en consecuencia, desajustado a su situacin actual (1947).
Los mdicos familiarizados con la semntica general pueden tratar con xito este
tipo de casos, mediante la aplicacin de los nuevos procedimientos extensionales
en psicoterapia para eliminar la identificacin del pasado con el presente, etc.,
reorientando, as, a la persona en el espacio-tiempo.
Numerosas observaciones indican que las tcnicas de orientacin general
fundamentadas en un asentamiento del espacio-tiempo matemtico, etc.
simplifican la comprensin de los problemas humanos ms complejos. Al mismo
tiempo, indican el camino de medidas educativas neuro-preventivas para luchar
contra las inadaptaciones socio-culturales graves e indican posibilidades para la
construccin de una nueva antropologa aplicada y una nueva ecologa humana,
que tengan en cuenta nuestros entornos neuro-semnticos y neuro-lingsticos,
como tales entornos.
Orientacin Espacio-Tiempo en las Matemticas
El estudio de las matemticas como forma de reacciones neuro-lingsticas
condujo a una nueva definicin del nmero, en trminos de comportamiento
humano y de relaciones, que se aplica tanto a los niveles verbales como a los noverbales. Esta nueva definicin aclar los problemas del infinito matemtico,
revela el carcter ficticio de los nmeros transfinitos, etc.
Hasta 1933, no se haba dado ninguna definicin que pudiera explicar la
naturaleza del nmero, de la medida, etc. describiendo la validez nica y alto
grado de predictibilidad de los resultados obtenidos con ayuda de los mtodos
matemticos. La antigua definicin de nmero formulada en trminos de clase
de clases daba resultados formulados en los mismos trminos, lo que no
explicaba nada. La nueva definicin de nmero en tanto que relaciones
asimtricas, especficas y nicas desarroll soluciones en trminos de estas
relaciones, conduciendo a la estructura. Ahora bien, con la estructura, al ser
reconocida como el nico contenido del conocimiento humano y la ciencia no-

aristotlica de las matemticas, que se ocupa nicamente de las relaciones y, en


consecuencia, de la estructura, el viejo misterio: Por qu las matemticas y la
medida? est resuelto: la validez nica de los mtodos matemticos queda
explicado, bien sean aplicados a las matemticas mismas o a los problemas
humanos de la vida.

PREMISAS DE LA SEMNTICA GENERAL


Las premisas del sistema no-aristotlico pueden ser formuladas mediante la
sencilla analoga de la relacin entre un mapa y el territorio:
1. Un mapa no es el territorio.
2. Un mapa no representa todo el territorio.
3. Un mapa es auto-reflexivo en el sentido de que un mapa 'ideal' debera
incluir un mapa del mapa, etc., indefinidamente.
Aplicado a la vida corriente y al lenguaje, esto se convierte en:
1. Una palabra no es lo que representa.
2. Una palabra no representa todos los 'hechos', etc.
3. El lenguaje es auto-reflexivo en el sentido de que podemos emplearlo para
hablar sobre el propio lenguaje.
Sin embargo, nuestras reacciones habituales, hoy en da, an estn
fundamentadas en postulados inconsciente, pre-cientficos y primitivos
que, puestos en prctica, violan, la mayora de las veces, las dos pirmeras
premisas e ignoran la tercera. Las matemticas y la semntica general son las
nicas excepciones.
Auto-reflexividad
La tercera premisa naci de la aplicacin a la vida corriente del trabajo
extraordinariamente importante de Bertrand Russell, quien dio carta de nobleza a
la auto-reflexividad al intentar resolver las auto-contradicciones en matemticas,
mediante su Teora de los Tipos Matemticos. Podemos hablar (verbalizar) a
propsito de una proposicin a propsito de todas las proposiciones pero, en

realidad, no podemos hacer una proposicin a propsito de todas las


proposiciones puesto que, al hacerlo, generaramos, de hecho,
una nueva proposicin y tropezaramos con contradicciones absurdas. Russell ,
precisamente, bautiz como totalidades ilegtimas a estos productos verbales
patolgicos. Nosotros, los humanos, hemos vivido de acuerdo con estas sobregeneralizaciones inconscientes, sin demasiado xito.
Aplicado a la vida ordinaria por Korzybski, la auto-reflexividad introduce
factores neurolingsticos importantes para la adaptacin y la madurez humanas,
en particular, los principios de los diferentes rdenes de abstraccin, la
multiordinalidad, la circularidad del conocimiento humano, las reacciones de
segundo orden, las reacciones diferidas por la disposicin en el espacio-tiempo,
la integracin talamo-cortical, etc.
Conciencia de abstraccin
Estos principios, a su vez, han conducido a una conciencia de abstraccin
general, bsicamente necesaria para la realizacin de la madurez socio-cultural.
Esto produjo, entre otros resultados, el medio de eliminar el falso
conocimiento activo, que, como sabemos, genera inadaptaciones. Al mismo
tiempo, se descubri que la ignorancia pasiva resulta a menudo imposible entre
los seres humanos, pero que se convierte en un conocimiento inferencialmente
activo, que puede atribuir dogmticamente una 'causa' ficticia a los 'efectos'
observados-tal es el mecanismo de las mitologas primitivas. El conocimiento
inferencial, sin embargo, cuando es reconocido conscientemente como tal, forma
el conocimiento hipottico de la ciencia moderna y cesa de ser un dogma.
PROCEDIMIENTOS EXTENSIONALES
Para lograr esta deseable conciencia de abstraccin, evaluaciones ms adecuadas,
etc., se tomaron directamente de los mtodos fsico-matemticos algunas tcnicas
cuya empleo se revel eficaz empricamente y de un valor preventivo apreciable,
especialmente en relacin a la educacin infantil. Korzybski
llama procedimientos extensionales a las siguientes herramientas:
Los ndices para hacernos conscientes de las diferencias entre las
semejanzas y de las semejanzas entre las diferencias, por ejemplo, Prez 1,
Dupont2, etc.
Las ndices-en-cadena para indicar las interconexiones de
acontecimientos en el espacio-tiempo, donde una 'causa' puede tener

multitud de 'efectos' que, a su vez, se convierten en 'causas', introduciendo


asimismo factores ambientales, etc. Por ejemplo, Silla 1-1 en un granero
seco, diferente de Silla1-2 en una cava hmeda, o bien un acontecimiento
nico, ocurrido a un individuo en su infancia y que puede teir sus
reacciones (reacciones-en-cadena) para el resto de su vida, etc. Los
ndices-en-cadena recuerdan tambin los mecanismos de las reaccionesen-cadena tan ampliamente empleados en este mundo y en la vida,
incluyendo el entorno socio-cultural humano, inmensamente complejo.
Las fechas para dar una orientacin fsico-matemtica en un mundo de
procesos espacio-tiempo
Et caetera (etc., que se puede abreviar mediante una doble puntuacin ,
tal como ., o .; o .:): para recordarnos permanentemente la segunda
premisa no todo -para entrenarnos a ser conscientes de las caractersticas
dejadas de lado y recordarnos, indirectamente, la primera premisa no es
-a fin de desarrollar la flexibilidad y un mayor grado de condicionalidad en
nuestras reacciones semnticas.
Las comillas para advertirnos que desconfiemos de los trminos
metafsicos o demasiado elementalistas y que las especulaciones basadas
en estos trminos son engaosas.
Los guiones para recordarnos la complejidad de las interrelaciones en este
mundo.
Nuevas implicaciones estructurales del guin
El guin representa nuevas implicaciones estructurales:
1. en el espacio-tiempo de la nueva fsica, ha transformado nuestra visin
total del mundo y se ha convertido en el fundamento de los sistemas nonewtonianos;
2. en psico-biologa, seala claramente la diferencia entre los animales y los
humanos, y se convierte en la base del actual sistema no-aristotlico;
3. en el mbito psico-somtico, est transformando lentamente la
comprensin y la prctica mdica, etc.;
4. en el terreno socio-cultural, indica la necesidad de una nueva antropologa
aplicada, de una ecologa humana, etc.,

5. en neuro-lingstica y neuro-semntica, ha resaltado que no se trata


simplemente de un asunto de verbalismo sino de reacciones humanas
vivas. Etc., etc.
Ignorantes de las implicaciones estructurales, algunos especialistas
compartimentalizados persisten en aislarse a uno u otro lado del guin, como si
sus especialidades fueran realmente entidades separadas. Al eliminar el guin
estructural de trminos tales como psico-biolgico (i.e. psicobiolgico) y
psico-somtico se hizo creer al pblico que se trataba de cuestiones sencillas
cuando, en realidad, su complejidad se ha acrecentado hoy en da, incluso ms
all del entendimiento de los profesionales.
En determinadas ciencias, ya se han encontrado soluciones (conducentes a los
problemas metodolgicos generalizados en la revisin no-aristotlica), indicadas
a menudo por el guin, mientras que en otras el doloroso proceso del
cuestionamiento sigue todava su curso.
Por ejemplo, la fsica ha pasado de las formulaciones elementalistas, escindidas,
'espacio absoluto' y 'tiempo absoluto, heredadas de Aristteles, Euclides y
Newton, al espacio-tiempo, integrado y no-elementalista de Einstein-Minkowski,
a lo que han sucedido enormes desarrollos. En la ciencia mdica, por el contrario,
han comenzado a interesarse por los problemas psico-biolgicos y psicosomticos, lo que requiere una completa reevaluacin de las disciplinas
existentes.

APLICACIONES DE ESTAS FORMULACIONES


Las formulaciones del primer sistema no-aristotlico han cristalizado en
tendencias epistemolgicas, cientficas e histricas, acumuladas desde hace dos
mil aos, proporcionando mtodos de enseanza y de aplicacin general, con un
mximo de eficacia para un desarrollo ms completo de las posibilidades
humanas y, por lo tanto, para la madurez de la humanidad. El mtodo cientfico
(1947) debe ser generl y adaptarse a cualquier fase de la vida o la ciencia.
No podemos mencionar ms que un pequeo nmero de ejemplos de los
numerosos y diferentes campos de aplicacin donde la semntica general ha
revelado su utilidad:
1. Los fundamentos de las matemticas y, en consecuencia, de los mtodos
de enseanza han sido revisados.

2. En el Senado Americano, la Comisin de Asuntos Martimos ha discutido


nuevos mtodos relacionados con (a) el problema de la investigacin
cientfica nacional; (b) la evaluacin cientfica de la fusin de la Defensa y
de la Marina; (c) el entrenamiento de los oficiales de Marina, respecto a lo
cual, el Capitan J.A. Saunders recomend encarecidamente que todos los
oficiales de Marina fueran entrenados con los nuevos mtodos.
Se llevaron a cabo otras aplicaciones:
1. la introducin de las causas y los debates en los Tribunales de Justicia;
2. la recuperacin de combatientes en el teatro de operaciones europeo,
aplicado por el Tte. Co. Douglas M. Kelley, M.D. en ms de 7.000 casos;
3. el diagnstico en medicina psico-somtica, y como ayuda al consejo y a la
prctica de la psicoterapia individual o de grupo;
4. el tratamiento de la tartamudez;
5. la ayuda en los trastornos de lectura;
6. la eliminacin del nerviosismo. Etc., etc.
Y tal vez ms importantes an son las aplicaciones llevadas a cabo en los
mtodos y el contenido de la educacin en todos los niveles, desde el infantil al
de bachillerato y a la universidad.
Si esta lista parcial puede parecer impresionante, es preciso recordar que, para
alcanzar una utilidad ptima, una metodologa cientfica debe tener,
necesariamente, un alcance universal.
ALFRED KORZYBSK