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APTULO

tomos y molculas

Fig. 1-1. A partir de un comienzo tan simple escribi Darwin en El Origen de las
Especies una cantidad infinita de hermosas
y admirables formas no han cesado de desarrollarse y continuarn desarrollndose. Entre
ellas se encuentra este gusano ocenico, de
aproximadamente un dcimo de centmetro
de longitud. Sus tentculos, de color verde,
pueden ser replegados dentro de su cuerpo. La
masa amarilla es su glndula digestiva y el
tubo enroscado adyacente, de color amarilloanaranjado, es su estmago. Al igual que el
agua que lo rodea, este diminuto gusano, formalmente conocido como Poeobius meseres
est constituido por tomos creados al morir
las estrellas.

uestro Universo comenz, segn teoras actuales, con una gran explosin o
Big Bang que llen todo el espacio. Puede decirse que, antes de que ocurriera esta explosin, toda la energa y la materia presentes actualmente en
el Universo se encontraban en forma de energa pura, comprimidas en un punto infinitesimalmente pequeo. Esta energa fue liberada por el Big Bang, y cada
partcula de materia formada se alej violentamente de toda otra partcula. La temperatura en el momento de la explosin, ocurrida entre 10 y 20 mil millones de aos
atrs, era de aproximadamente 100.000.000.000 grados Celsius (1011C). A esta
temperatura no existan tomos; toda la materia estaba en forma de partculas elementales subatmicas. Estas partculas, de vida muy corta, adquirieron velocidades
enormes. Colisionaban y se aniquilaban unas a otras, formando partculas nuevas y
liberando ms energa.
A medida que el Universo se expanda y se enfriaba, gradualmente se formaba
ms materia a partir de la energa existente. Alrededor de 100 segundos despus del
Big Bang, la temperatura habra descendido a 1.000 millones de grados Celsius.
En ese momento, dos tipos de partculas estables que existan anteriormente en escasa cantidad comenzaron a combinarse. Estas partculas protones y neutrones
son pequeas porciones de materia subatmica que contienen proporcionalmente
una gran masa. Unidos por fuerzas que an no se comprenden en su totalidad, los
protones y los neutrones formaron los ncleos de los tomos. Con posterioridad,
cuando el Universo alcanz la temperatura de unos 2.500C (aproximadamente la
temperatura del filamento en una bombita de luz incandescente), estos ncleos, con
sus protones cargados positivamente, atrajeron a pequeas partculas livianas cargadas negativamente los electrones que se movan rpidamente alrededor de ellos.
As se formaron los primeros tomos.
Es a partir de estos tomos, desintegrados y vueltos a formar en el curso de varios
miles de millones de aos, que se formaron todas las estrellas y los planetas de nuestro Universo, incluidos nuestra estrella y nuestro planeta. Y es a partir de los tomos
presentes en este planeta que se plasmaron y evolucionaron los sistemas vivos. Cada
tomo de nuestro propio cuerpo tiene su origen en esta enorme explosin que ocurri. Somos carne y hueso, pero tambin somos polvo de estrellas.
Este libro comienza donde la vida comenz: con el tomo. Al principio, dejando
el Universo de lado, parecera que los tomos inanimados tienen poca relacin con
la biologa. Sin embargo, hay que ser paciente. Un examen ms atento muestra que
las actividades que asociamos con el hecho de estar vivo dependen de las combinaciones e intercambios entre tomos, y que la energa almacenada en las uniones de
estos tomos es la que impulsa a los seres vivos.
TOMOS
Toda la materia, incluidos los organismos vivos ms complejos, est constituida por combinaciones de elementos. En la Tierra, existen unos 92 elementos.
Muchos son muy conocidos, como el carbono, que se encuentra en forma pura
en el diamante y en el grafito; el oxgeno, abundante en el aire que respiramos; el

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calcio, que utilizan muchos organismos para construir conchas, cscaras de huevo, huesos y dientes, y el hierro, que es el metal responsable del color rojo de
nuestra sangre. Los elementos son, por definicin, sustancias que no pueden ser
desintegradas en otras sustancias por medios qumicos ordinarios. La partcula
ms pequea de un elemento es el tomo (cuadro 1-1).
Desde hace largo tiempo, los cientficos tratan de entender cmo es un tomo.
Se han propuesto diversos modelos que intentan dilucidar cul es la estructura del
tomo (vase el ensayo: Modelos de estructura atmica).
Los tomos de cada elemento diferente tienen en sus ncleos un nmero caracterstico de partculas cargadas positivamente llamadas protones. Por ejemplo,
un tomo de hidrgeno, el ms liviano de los elementos, tiene un protn en su
ncleo; el nmero de protones en el ncleo de un tomo cualquiera recibe el
nombre de nmero atmico. Por lo tanto, el nmero atmico del hidrgeno es
1 y el del carbono es 6.
Fuera del ncleo de un tomo hay partculas cargadas negativamente, los electrones, que son atrados por la carga positiva de los protones. El nmero de electrones en un tomo iguala al nmero de protones en su ncleo. Los electrones
determinan las propiedades qumicas de los tomos y las reacciones qumicas implican cambios en el nmero y el estado energtico de estos electrones.
Los tomos tambin contienen neutrones, que son partculas sin carga de
aproximadamente el mismo peso que los protones. stos tambin se encuentran
en el ncleo del tomo, donde parecen tener un efecto estabilizador. El peso atmico de un elemento es aproximadamente igual a la suma del nmero de protones y el nmero de neutrones del ncleo de sus tomos. El peso atmico del carbono es, por convencin, igual a 12, mientras que el del hidrgeno, que no contiene neutrones, es ligeramente mayor que 1. Los electrones son tan livianos, en
comparacin con los protones y neutrones, que su peso habitualmente no se considera. Cuando nos pesamos, slo alrededor de 30 gramos del peso total est integrado por electrones.
Istopos
Todos los tomos de un elemento determinado tienen el mismo nmero de
protones en su ncleo. En algunas ocasiones, sin embargo, diferentes tomos del
Cuadro 1-1. Estructura atmica de ciertos elementos familiares
Ncleo
Elemento
Hidrgeno
Helio
Carbono
Nitrgeno
Oxgeno
Sodio
Fsforo
Azufre
Cloro
Potasio
Calcio

Smbolo

N de
protones

N de
neutrones*

N de
electrones

H
He
C
N
O
Na
P
S
Cl
K
Ca

1
2
6
7
8
11
15
16
17
19
20

0
2
6
7
8
12
16
16
18
20
20

1
2
6
7
8
11
15
16
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* En su istopo ms comn.

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Modelos de estructura atmica
El concepto del tomo como unidad de los elementos ya
tiene una antigedad de aproximadamente 200 aos. Sin embargo, nuestras ideas acerca de su estructura han sufrido muchos cambios y pueden seguir experimentndolos en el futuro. Estas ideas, o hiptesis, habitualmente se presentan en
forma de modelos, al igual que muchas otras hiptesis cientficas.
En el modelo inicial del tomo, se subrayaba su indivisibilidad y se lo representaba como una bola de billar. Cuando
se descubrieron los electrones y se comprob que podan ser
separados del tomo, el modelo de la bola de billar cedi el
puesto al modelo del pan dulce. En este nuevo modelo, los
tomos estaban representados por una masa slida cargada
positivamente, con partculas cargadas negativamente los
electrones inmersas en ella. Con posterioridad, sin embargo,
los fsicos encontraron que un tomo es, de hecho, espacio en
su mayor parte vaco. La distancia del electrn al ncleo, segn indican los experimentos, es aproximadamente 1.000 veces mayor que el dimetro del ncleo. Los electrones son tan
pequeos que casi no ocupan lugar; as es como el espacio est casi completamente vaco. De este modo surgi el modelo
planetario del tomo, en el cual los electrones se mueven en
rbitas alrededor del ncleo. Ms adelante, este modelo fue
reemplazado por el modelo de Bohr, que recibi este nombre
del fsico dans Niels Bohr (1885-1962). Este modelo remar-

caba el hecho de que los diferentes electrones de un tomo slo pueden tener determinados valores de energa y se encuentran a determinadas distancias del ncleo. Como veremos, ni
el modelo planetario, ni el modelo de Bohr son una imagen
real del tomo y han sido superados por otro modelo, el modelo orbital (vanse las figuras). Este modelo es el que proporciona una imagen ms precisa del tomo y tiene en cuenta el llamado principio de incertidumbre, postulado por
W. Heisemberg: es tericamente imposible determinar, en cada momento, la posicin y la velocidad exactas que posee un
electrn en movimiento. Como solucin a esta dificultad, el
modelo actual describe una distribucin probable del movimiento de un electrn en lugar de una posicin exacta. El volumen del espacio en el que el electrn puede encontrarse la
mayor parte del tiempo (o bien, el volumen del espacio en el
que el electrn puede encontrarse con alta probabilidad) es lo
que se define como orbital.
Esta estructura atmica tan blanda puede parecer inconsistente con nuestro mundo material y con los organismos que lo habitan. Pero segn la fsica moderna, no puede
ser de otro modo. Sin embargo, los esquemas obtenidos por
el modelo de Bohr pueden ayudarnos a visualizar los niveles
energticos y a imaginar cmo interactan dos tomos. Esto
permite comprender ciertas propiedades de los tomos que
son de gran importancia en la qumica de los sistemas vivos.

Protn
Neutrn
Electrn

Primer nivel
de energa

Segundo nivel
de energa

(b)
(a)

(a)

Eje y

Eje x

Eje z

(c)
Modelos del tomo de carbono: a) modelo planetario, b) modelo de Bohr y c) modelo orbital. La representacin ms precisa de nuestro conocimiento de la estructura atmica la provee el modelo orbital. En cualquier tomo, los electrones que ocupan el nivel inferior de energa
describen un nico orbital esfrico que puede contener un mximo de dos electrones. El ncleo se encuentra en la interseccin de los ejes. En
el segundo nivel energtico hay cuatro orbitales, cada uno de los cuales contiene dos electrones. Uno de estos orbitales es esfrico y los otros
tres tienen forma de pesa de gimnasta. Los ejes de los orbitales con forma de pesa son perpendiculares entre s. En este diagrama, los orbitales
del segundo nivel se muestran individualmente. En realidad, el orbital esfrico del segundo nivel energtico rodea al orbital del primer nivel
y parte de los orbitales con forma de pesa atraviesan los dos orbitales esfricos. Los orbitales se influyen mutuamente y determinan la configuracin general del tomo. Los electrones de cada orbital en particular se mueven por una regin tridimensional. Tomados en su conjunto,
la distribucin del movimiento de los electrones del tomo confiere a ste una forma espacial caracterstica. Pero el tomo no tiene contornos
rgidos, ms bien queda definido por regiones de carga que, incluso, nunca son las mismas. En este esquema se representan los orbitales del
carbono. En este tomo, cada orbital del segundo nivel de energa contiene slo un electrn. Cada electrn se mueve siguiendo una rbita
con mnima interferencia de los otros tres. El resultado es un tomo con cuatro prolongaciones que salen del ncleo.
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mismo elemento contienen diversos nmeros de neutrones. Estos tomos que,


por lo tanto, difieren entre s en sus pesos atmicos, pero no en sus nmeros atmicos, se conocen como istopos del elemento. Por ejemplo, existen tres istopos diferentes del hidrgeno (cuadro 1-2). La forma comn del hidrgeno, con
un protn, tiene un peso atmico de 1 y se simboliza, 1H, o simplemente H. Un
segundo istopo del hidrgeno, que se conoce como deuterio, contiene un protn y un neutrn y, por lo tanto, tiene un peso atmico de 2. Este istopo se simboliza como 2H. El tritio, 3H, el tercer istopo, es muy raro, tiene un protn y
dos neutrones y, por lo tanto, tiene un peso atmico de 3. El comportamiento
qumico de los dos istopos ms pesados es bsicamente el mismo que el del hidrgeno comn: los tres istopos tienen un solo electrn cada uno y son los electrones los que determinan sus propiedades qumicas.
La mayora de los elementos tienen varias formas isotpicas. Las diferencias en
peso, aunque son muy pequeas, son lo suficientemente grandes como para ser
detectadas por los aparatos modernos de laboratorio. Adems, si bien no todos,
muchos de los istopos menos comunes son radiactivos. Esto significa que el ncleo del tomo es inestable y emite energa cuando cambia a una forma ms estable. La energa liberada por el ncleo de un istopo radiactivo puede estar en
forma de partculas subatmicas que se mueven rpidamente, de radiacin electromagntica o en ambas formas; pueden detectarse con un contador Geiger o
con una pelcula fotogrfica.
Los istopos tienen un nmero de usos importantes en la investigacin biolgica y en medicina. Pueden usarse, por ejemplo, para determinar la edad de los
fsiles y de las rocas fosilferas (fig. 1-2). Cada tipo de istopo radiactivo emite
energa y cambia a otro tipo de istopo a una tasa caracterstica y fija. Como resultado, las proporciones relativas de diferentes istopos en una muestra de roca
dan una buena indicacin de cunto tiempo transcurri desde que la roca fue formada, siempre que pueda determinarse cules eran las proporciones originales de
esos istopos.
Otro uso de los istopos radiactivos es el de rastreadores. Dado que todos los
istopos del mismo elemento tienen las mismas propiedades qumicas, un istopo radiactivo se comportar en un organismo exactamente igual que su istopo
ms comn no radiactivo. Como resultado, los bilogos han sido capaces de utilizar istopos de varios elementos especialmente hidrgeno, carbono, nitrgeno,
oxgeno y fsforo para rastrear el curso de muchos procesos esenciales en los organismos vivos.
Los istopos desempean un papel en el tratamiento de muchas formas de
cncer, y tambin tienen numerosos usos diagnsticos en medicina. Por ejemplo,
un istopo del elemento talio, que no reacciona qumicamente en el cuerpo humano, puede utilizarse para identificar vasos sanguneos bloqueados en personas
con sntomas de enfermedad cardaca. El istopo se inyecta al torrente sanguneo.
Luego, mientras el paciente realiza ejercicios en una plataforma mvil, el movimiento del istopo radiactivo es detectado por un contador Geiger conectado a

Cuadro 1-2. Istopos del hidrgeno


Istopo
Nombre
Hidrgeno
Deuterio
Tritio

Smbolo
1

H
H
3
H

N
atmico

Peso
atmico

N de
protones

1
1
1

1
2
3

1
1
1

N de
N de
neutrones electrones
0
1
2

1
1
1

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Fig. 1-2. El carbono, en la naturaleza, se presenta en varias formas casi idnticas desde el
punto de vista qumico, pero fsicamente diferentes. Las diferencias se deben al nmero de
neutrones en el ncleo del tomo de carbono.
La mayor parte del carbono que hay a nuestro
alrededor est en la forma estable de 12C. Menos de un 1% est en la forma del istopo estable 13C y una cantidad aun menor se encuentra en forma de 14C, inestable y radiactivo. Estas diferencias en las proporciones en
que se presentan los distintos istopos del carbono en la naturaleza resultan una herramienta til para los paleontlogos. Los organismos que realizan el proceso de fotosntesis
utilizan dixido de carbono del aire como
materia prima para fabricar sustancias orgnicas. Estos organismos seleccionan mayoritariamente el 12C frente a los otros istopos. Esto
permiti utilizar la relacin 12C/13C en materiales naturales como una pista para saber si
determinados depsitos de carbono fueron originados por seres vivos. La edad de un fsil
puede ser determinada conociendo las proporciones relativas de 14C del fsil con respecto al
12
C. Este mtodo resulta muy importante para
trazar el curso de la historia evolutiva. En esta figura se muestra el fsil de una perca. Se
supone que, hace aproximadamente 50 millones de aos, esta perca (Mioplosus), incapaz
de tragar o expulsar un arenque (Knightia)
al que haba atacado vorazmente, se asfixi y
se hundi en el fondo del lago en el que viva.
Los sedimentos del lago se acumularon ao
tras ao y finalmente se secaron, conservndose los huesos en la piedra caliza.

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una computadora. El resultado es un cuadro de la distribucin del istopo en


el msculo cardaco. Si un vaso sanguneo se encuentra bloqueado por depsitos
de grasa, el istopo no podr penetrar en la regin del msculo cardaco irrigada
por ese vaso sanguneo. Este procedimiento, que no tiene efectos colaterales conocidos, da una indicacin extremadamente confiable de la presencia o ausencia
de un tipo comn de enfermedad cardaca (vase pg. 83).
ELECTRONES Y ENERGA
Los tomos son las piezas fundamentales de toda la materia viva y no viva. Aun
as, son muy pequeos y constituyen un espacio eminentemente vaco. Los electrones se mueven alrededor del ncleo a una gran velocidad una fraccin de la
velocidad de la luz, siendo la distancia entre el electrn y el ncleo, en promedio,
unas 1.000 veces el dimetro del ncleo. En un modelo simplificado, la distancia
de un electrn al ncleo est determinada por la cantidad de energa potencial
(llamada frecuentemente energa de posicin) que posee el electrn.
Cuanto mayor es la cantidad de energa que posee el electrn, ms lejano se
encuentra del ncleo. Un electrn con una cantidad de energa relativamente pequea se encuentra cerca del ncleo y se dice que est en un nivel energtico bajo; un electrn con ms energa est ms lejos del ncleo, en un nivel energtico
ms alto.
La siguiente analoga puede ser til. Una roca que descansa en un terreno plano no gana ni pierde energa potencial. Sin embargo, si se cambia la posicin empujndola colina arriba (fig.1-3 a), su energa potencial se incrementa. Mientras
se mantiene en reposo en la cima de la colina, la roca se encuentra otra vez en una
posicin tal que no gana ni pierde energa potencial. Si rueda cuesta abajo, sin
embargo, la energa potencial se convierte en energa cintica y se libera. De modo semejante, el agua que ha sido bombeada hasta un tanque para su almacenamiento tiene una energa potencial que se liberar cuando vuelva a correr hacia
abajo.
El electrn es como la roca, o el agua de la analoga, en el hecho de que un ingreso de energa puede moverlo a un nivel energtico ms alto, es decir, alejarlo del
ncleo. En tanto permanezca en el nivel energtico ms alto poseer la energa ganada. Y as como es probable que la roca ruede y el agua corra cuesta abajo, el
electrn tambin tiende a buscar el nivel energtico ms bajo posible (fig. 1-3 b).
Se requiere energa para alejar a un electrn cargado negativamente de un ncleo cargado positivamente, al igual que se requiere energa para empujar la roca
cuesta arriba. Sin embargo, a diferencia de la roca en la colina, el electrn no puede ser empujado hasta la mitad de la cuesta. Con el ingreso de energa el electrn

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La piedra en lo alto
de la pendiente tiene
una mayor energa
potencial.
Hay que aportar
energa para hacer
rodar la piedra
hacia arriba.

Energa
luminosa

Energa
disipada
Niveles de
energa
superiores

1p

1p

Nivel de
energa
inferior

(a)

La piedra libera
su energa cuando
desciende a un
nivel inferior.

Fig. 1-3. a) La energa usada para empujar


una roca hasta la cima de una colina se transforma en energa potencial, almacenada en la
roca cuando reposa en la cima de la colina.
Esta energa potencial se convierte en energa
cintica (o energa de movimiento) cuando la
roca rueda cuesta abajo. Parte de la energa se
pierde en forma de energa trmica, producida por la friccin entre la roca y la colina. b)
Cuando un tomo, como el tomo de hidrgeno diagramado aqu, recibe una cantidad de
energa, un electrn puede ser lanzado a un
nivel energtico ms alto. As, el electrn gana
energa potencial, que se libera cuando retorna a su nivel energtico anterior.

(b)

se puede mover de un nivel energtico menor a cualquiera de varios niveles energticos ms altos, pero no puede moverse a un estado energtico intermedio. Para que un electrn se mueva de un nivel energtico determinado a uno mayor,
debe absorber una cantidad discreta de energa igual a la diferencia entre los dos
niveles energticos particulares. Cuando el electrn regresa a su nivel energtico
original, se libera la misma cantidad de energa. La cantidad discreta de energa
involucrada en la transicin entre dos niveles energticos se conoce como cuanto.
As, el estudio del movimiento de los electrones se conoce como mecnica cuntica y el trmino salto cuntico, que ha invadido nuestro discurso cotidiano, se
refiere a un movimiento abrupto, discontinuo, de un nivel a otro.
En las clulas verdes de las plantas y de las algas, la energa radiante del Sol promueve los electrones a un nivel energtico ms alto. En una serie de reacciones,
que sern descritas en el captulo 9, estos electrones son transferidos cuesta abajo, de un nivel energtico a otro, hasta que regresan a su nivel de energa original. Durante estas transiciones la energa radiante de la luz solar se transforma en
energa qumica de la cual depende la vida en la Tierra (fig. 1-4).
La distribucin de los electrones
En la actualidad, el modelo que utilizan los fsicos para explicar la estructura
del tomo es el modelo orbital (vase el ensayo: Modelos de estructura atmica).
En cualquier tomo, los electrones en el menor nivel de energa, o primer nivel, ocupan un orbital esfrico nico, que puede contener un mximo de dos
electrones (fig. 1-5). As, por ejemplo, el nico electrn del hidrgeno se mueve
alrededor del ncleo dentro de este nico orbital esfrico la mayor parte del tiempo. De modo semejante, los dos electrones del helio (nmero atmico 2) se mueven dentro del nico orbital esfrico en el primer nivel energtico.
Los tomos con un nmero atmico mayor que el helio tienen ms de dos
electrones. Dado que el primer nivel energtico se completa con dos electrones,
los electrones adicionales deben ocupar niveles de energa ms altos, ms alejados
del ncleo. En el segundo nivel energtico hay cuatro orbitales, cada uno de los
cuales puede contener un mximo de dos electrones. As, el segundo nivel de
energa puede contener un total de ocho electrones. El tercer nivel energtico
comprende nueve orbitales, cada uno de los cuales puede albergar igualmente dos

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Fig. 1-4. Las hojas de estas plantas de maz


contienen clorofila, que les da su color verde.
Cuando un paquete de energa lumnica un
fotn incide sobre una molcula de clorofila,
los electrones de la molcula se elevan a niveles
energticos ms altos. A medida que cada electrn vuelve a su nivel energtico anterior, parte de la energa liberada queda capturada en
los enlaces qumicos. Al finalizar el proceso, la
energa quedar contenida en los enlaces de
carbono de la molcula de glucosa.

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electrones. Los elementos livianos con nmero atmico hasta 20 los ms comunes en los seres vivos poseen hasta ocho electrones, de los 18 posibles, en el tercer nivel.
La manera como reacciona qumicamente un tomo est determinada por el
nmero y la distribucin de sus electrones. Un tomo tiene la mxima estabilidad
cuando todos sus electrones estn en los niveles energticos ms bajos posibles.
Por lo tanto, cada tomo de las diferentes especies qumicas que conforman la tabla peridica, en orden creciente de nmero atmico, completa sus niveles energticos con electrones hasta igualar el nmero de protones. Esto se hace en orden:
el primer nivel se completa antes que el segundo, el segundo antes que el tercero,
y as sucesivamente. Sin embargo, cuando el nmero atmico crece, las interacciones entre los electrones pueden alterar el orden de llenado de los niveles de
energa. Por ejemplo, en el caso del calcio, una vez alcanzado el nmero de ocho
electrones en el tercer nivel de energa, comienza a llenarse el cuarto nivel aunque
el tercero no est completo (cuadro 1-3).
Un tomo en el cual el nivel energtico exterior se ha completado con electrones es ms estable que uno en el cual el nivel energtico exterior est incompleto.
Por ejemplo, el helio (nmero atmico 2) tiene dos electrones en el primer nivel
energtico, lo cual significa que su nivel de energa exterior (en este caso, tambin
su nivel energtico ms bajo) est completo. Por lo tanto, el helio es extremadamente estable y tiende a ser no reactivo. De modo semejante, el nen (nmero
atmico 10) tiene dos electrones en el primer nivel de energa y ocho en el segundo nivel de energa; ambos niveles estn completos y el nen es no reactivo. El helio, el nen y el argn (nmero atmico 18) son llamados gases nobles por su
poca tendencia a reaccionar con otros elementos.
En los tomos de la mayora de los elementos, sin embargo, el nivel de energa
exterior est incompleto (fig. 1-5 y cuadro 1-3). Estos tomos tienden a interactuar con otros tomos, de modo tal que, despus de la reaccin, ambos quedan
con sus niveles de energa externos completos. Algunos tomos pierden electro-

Cuadro 1-3. Distribucin de los electrones en algunos elementos familiares


N de electrones en cada nivel de energa*
Elemento
Hidrgeno (H)
Helio (He)
Carbono (C)
Nitrgeno (N)
Oxgeno (O)
Nen (Ne)
Sodio (Na)
Fsforo (P)
Azufre (S)
Cloro (Cl)
Argn (Ar)
Potasio (K)
Calcio (Ca)

N atmico
1
2
6
7
8
10
11
15
16
17
18
19
20

1
2
2
2
2
2
2
2
2
2
2
2
2

4
5
6
8
8
8
8
8
8
8
8

1
5
6
7
8
8
8

1
2

* El primer nivel de energa puede contener un mximo de dos electrones, el segundo nivel un mximo de ocho, al igual que el tercer nivel energtico de los elementos, hasta el nmero atmico 20
(calcio). En los elementos de mayor nmero atmico, el tercer nivel energtico tiene orbitales internos adicionales, que pueden tener un mximo de diez electrones ms. Como se puede observar, el
cuarto nivel de electrones se empieza a llenar antes de completarse el tercero.

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Primer
nivel de
energa

Primer nivel
de energa
completo
1p

2p
2n

Hidrgeno
(nmero atmico = 1)

Helio (2)

Segundo nivel
de energa

Segundo nivel
de energa completo

6p
6n

7p
7n

8p
8n

10p
10n

Carbono (6)

Nitrgeno (7)

Oxgeno (8)

Nen (10)

Fig. 1-5. Dibujos esquemticos de la posicin


de los electrones en algunos elementos conocidos. En cada representacin, los electrones se
hallan en los niveles mnimos de energa. Se
puede notar cmo los niveles de energa van
llenndose secuencialmente a medida que aumenta el nmero atmico. El primer nivel
puede tener un mximo de dos electrones. El
segundo nivel de energa puede contener un
mximo de ocho; lo mismo pasa con el tercer
nivel para los elementos de nmero atmico
no superior a 20, como el calcio. En el caso
del potasio, de nmero atmico 19, hay un
electrn en el cuarto nivel de energa, y hay
dos electrones en el calcio, de nmero atmico
20. Los tomos con un nmero atmico superior pueden cubrir el tercer nivel de energa
con un mximo de 10 electrones adicionales
(lo que hace un total de 18 electrones para este nivel).

Tercer nivel
de energa completo

Tercer
nivel de
energa

11p
12n

12p
12n

15p
16n

16p
16n

17p
18n

Sodio (11)

Magnesio (12)

Fsforo (15)

Azufre (16)

Cloro (17)

18p
22n

Argn (18)

Cuarto nivel
de energa

19p
20n

20p
20n

Potasio (19)

Calcio (20)

nes, otros los ganan y, en la mayora de las reacciones qumicas ms importantes


que ocurren en los sistemas vivos, los tomos comparten sus electrones.
ENLACES Y MOLCULAS
Cuando los tomos entran en interaccin mutua, de modo que se completan
sus niveles energticos exteriores, se forman partculas nuevas ms grandes. Estas
partculas constituidas por dos o ms tomos se conocen como molculas y las
fuerzas que las mantienen unidas se conocen como enlaces. Hay dos tipos principales de enlaces: inico y covalente.

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Enlaces inicos
Para muchos tomos, la manera ms simple de completar el nivel energtico
exterior consiste en ganar o perder uno o dos electrones. Por ejemplo, el cloro
(nmero atmico 17) necesita un electrn para completar su nivel de energa exterior (vase cuadro 1-3).
En oposicin, el sodio (nmero atmico 11) tiene un solo electrn en su nivel de energa exterior. Si un tomo de sodio se encuentra en las proximidades de
un tomo de cloro, este electrn ser fuertemente atrado por el tomo del cloro
y saltar del sodio al cloro. Como resultado de esta transferencia, ambos tomos
tienen niveles energticos exteriores completos y todos los electrones estn en el
nivel energtico ms bajo posible. En el proceso, sin embargo, los tomos originales se han cargado elctricamente. Los tomos as cargados se conocen como
iones. El tomo de cloro, al haber aceptado un electrn del sodio, ahora tiene un
electrn ms respecto al nmero de protones. As, este tomo se transforma en
un ion negativamente cargado, el cloruro: Cl-. Por el contrario, el ion sodio tiene un electrn menos que el nmero total de protones y queda positivamente
cargado: Na+. Los iones de carga positiva se denominan cationes y los de carga negativa, aniones.
A raz de sus cargas, los iones positivos y negativos se atraen entre s. As el ion
sodio (Na+), con su nica carga positiva, es atrado por el ion cloruro (Cl-) con
su nica carga negativa. La sustancia resultante, el cloruro de sodio (NaCl-), es la
sal de mesa comn (figs. 1-6 y 1-7). De modo semejante, cuando un tomo de
calcio (nmero atmico 20) pierde dos electrones, el ion de calcio resultante
(Ca2+) puede atraer y mantener dos iones Cl-. El cloruro de calcio se identifica en
smbolos qumicos como CaCl2, con el subndice 2 como indicador de que estn
presentes dos iones cloruro por cada ion calcio.
Los enlaces que implican la atraccin mutua de iones de carga opuesta se conocen como enlaces inicos. Dichos enlaces pueden ser bastante fuertes, pero,
como veremos en el prximo captulo, muchas sustancias inicas se separan fcilmente en agua, produciendo iones libres. Los iones pequeos, tales como el Na+
y el Cl-, constituyen menos del 1% del peso de la mayora de la materia viva, pero desempean papeles centrales. El ion potasio (K+) es el principal ion con carga positiva en la mayora de los organismos, y en su presencia puede ocurrir la
mayora de los procesos biolgicos esenciales. Los iones calcio (Ca2+), potasio (K+)
y sodio (Na+) estn todos implicados en la produccin y propagacin del impulso nervioso. Adems, el Ca2+ es necesario para la contraccin de los msculos y
para el mantenimiento de un latido cardaco normal (fig. 1-8). El ion magnesio
(Mg2+) forma parte de la molcula de clorofila, la cual atrapa la energa radiante
del Sol en algunas algas y en las plantas verdes.
Enlaces covalentes
Otra forma en la cual el tomo puede completar su nivel de energa exterior es
compartiendo electrones con otro tomo. Los enlaces formados por pares de electrones compartidos se conocen como enlaces covalentes. En estos enlaces, el par
de electrones compartidos forma un orbital nuevo (llamado orbital molecular)
que envuelve a los ncleos de ambos tomos (fig. 1-9). En un enlace de este tipo, cada electrn pasa parte de su tiempo alrededor de un ncleo y el resto alrededor del otro. As, al compartir los electrones, ambos completan su nivel de
energa exterior y neutralizan la carga nuclear.
Los tomos que necesitan ganar electrones para tener un nivel energtico exterior completo, y por lo tanto estable, tienen una fuerte tendencia a formar enlaces covalentes. As, por ejemplo, un tomo de hidrgeno forma un enlace covalente simple con otro tomo de hidrgeno. Tambin puede formar un enlace co-

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Fig. 1-6. Interaccin del sodio con el cloro. a)


El tomo de sodio tiene slo un electrn en su
nivel exterior. b) El tomo de cloro, en contraste, necesita ganar un electrn para completar su nivel exterior de energa. c) Cuando estos dos tomos se ponen en contacto, el electrn solitario del ltimo nivel de energa del
sodio salta hacia el nivel exterior del tomo de
cloro, completando ste su capa de electrones.
Al perder el sodio un electrn, el segundo nivel con los ocho electrones completos pasa a ser
el nivel exterior. As, ambos tomos tienen sus
niveles ms externos totalmente cubiertos y,
por consiguiente, son ms estables que antes de
producirse el salto del electrn. Sin embargo,
ahora los tomos estn cargados elctricamente. El sodio tiene una carga de +1 y el cloro
una carga de 1.

Nivel exterior
(tercero) de
energa con
un electrn

11p
12n

(a)

17p
18n

(b)

tomo de sodio (Na)


(11 p+ , 11 e = carga 0)
Nivel exterior
(segundo)
completo

11p
12n

(c)

Nivel exterior
(tercero) que
necesita
un electrn

tomo de cloro (Cl)


(17 p+ , 17 e = carga 0)
Nivel exterior
(tercero)
completo

17p
18n

Ion de sodio (Na+ )


(11 p+ , 10 e = carga + 1)

Ion de cloro (Cl )


(17 p+ , 18 e = carga 1)

valente con cualquier otro tomo que necesite ganar un electrn para completar
su nivel de energa exterior.
La capacidad de los tomos de carbono para formar enlaces covalentes es de
extraordinaria importancia en los sistemas vivos. Un tomo de carbono tiene cuatro electrones en su nivel energtico exterior (vase cuadro 1-3). Puede compartir cada uno de estos electrones con otro tomo, formando enlaces covalentes hasta con cuatro tomos (fig. 1-10). Los enlaces covalentes formados por un tomo
de carbono pueden hacerse con cuatro tomos diferentes (los ms frecuentes son
hidrgeno, oxgeno y nitrgeno) o con otros tomos de carbono. Como veremos
en el captulo 3, esta tendencia de los tomos de carbono a formar enlaces covalentes con otros tomos de carbono hace posible la construccin de grandes mo-

Fig. 1-7. a) Los iones con carga opuesta se


atraen, como ocurre con los iones de sodio y de
cloro que se representan aqu como esferas. La
sal de mesa es el cloruro de sodio cristalino,
que forma una red de iones Na+ y Cl alternados, que se mantienen unidos por sus cargas
opuestas. Estos enlaces entre iones de carga
opuesta se conocen como enlaces inicos. b) La
periodicidad en la posicin de los iones forma
celdas regulares que se manifiestan en la forma exterior de los cristales de sal, aumentados
aqu alrededor de catorce veces.
Na +

Cl -

(a)

(b)

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Fig. 1-8. El salto acrobtico de la rana, como


ejemplo de movimiento de un animal, es el
resultado de la coordinacin de las contracciones de mltiples msculos activados por las
terminaciones nerviosas. Los iones sodio, calcio y potasio intervienen en la generacin y
transmisin del impulso nervioso y los iones
calcio son necesarios para la contraccin de la
fibra muscular.

tomos y molculas 37

lculas que forman las estructuras de los organismos vivos y que participan en los
procesos vitales esenciales.
Enlaces covalentes polares
Los ncleos atmicos de diferentes elementos tienen diversos grados de
atraccin por los electrones. Los factores que determinan la fuerza con la cual
un ncleo atrae a sus electrones exteriores incluyen el nmero de protones que
contiene, la proximidad de los electrones exteriores al ncleo y el nmero de
otros electrones, de proteccin, entre el ncleo y los electrones exteriores.
En los enlaces con electrones compartidos, stos no distribuyen su tiempo
igualmente entre los tomos implicados, sino que tienden a pasar ms tiempo
alrededor del ncleo que ejerce la mayor atraccin. El tomo alrededor del
cual los electrones pasan ms tiempo tiene una carga ligeramente negativa. El
otro tomo tiene una carga ligeramente positiva, dado que los electrones pasan menos tiempo a su alrededor y, as, su carga nuclear no est completamente neutralizada.
Los enlaces covalentes en los cuales los electrones estn compartidos desigualmente se conocen como enlaces covalentes polares, y las molculas que
contienen estos enlaces se dice que son molculas polares. Dichas molculas, a
menudo, contienen tomos de oxgeno, que atraen fuertemente a los electrones. Las propiedades polares de muchas molculas que contienen oxgeno tienen consecuencias muy importantes para los seres vivos; por ejemplo, muchas
de las propiedades especiales del agua, de la cual depende la vida, derivan en
gran medida de su naturaleza polar, como veremos en el captulo prximo.
Los enlaces inicos, covalentes y covalentes polares en realidad pueden ser
considerados como versiones distintas del mismo tipo de enlace. Las diferencias dependen de los diversos grados de atraccin que ejercen sobre los electrones los tomos que se combinan. En un enlace covalente completamente no
polar, los electrones se comparten por igual. Dichos enlaces pueden existir slo entre tomos idnticos: H2, Cl2, O2 y N2, por ejemplo. En los enlaces covalentes polares, los electrones se comparten de modo desigual, y en los enlaces

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1p

tomos de hidrgeno (2 H)

(a)
1p

(b)

1p

H-H
Molcula de hidrgeno (H)

inicos hay una atraccin electrosttica entre los iones negativa y positivamente
cargados, como resultado de que han ganado o perdido electrones previamente.
Enlaces dobles y triples
Hay varias formas en las cuales los tomos pueden participar en enlaces covalentes y llenar sus niveles energticos exteriores. Por ejemplo, el oxgeno tiene seis
electrones en su nivel de energa exterior. Cuatro de estos electrones estn agrupados en dos pares y generalmente no estn disponibles para el enlace covalente;
los otros dos no estn apareados y cada uno puede ser compartido con otro tomo en un enlace covalente. En la molcula de agua (H2O), uno de estos electrones participa en un enlace covalente con un tomo de hidrgeno y el otro interviene en un enlace covalente con un tomo de hidrgeno diferente. Se forman
dos enlaces simples y los tres tomos completan as sus niveles energticos exteriores (fig.1-11).

Fig. 1-9. a) Al formarse una molcula de hidrgeno, cada tomo comparte su nico electrn con el otro. Como resultado de esto, ambos tomos tienen efectivamente un primer
nivel energtico completo, que contiene dos
electrones, lo que constituye una distribucin
muy estable. Este tipo de enlace, en el cual se
comparten electrones, se conoce como covalente. En las frmulas estructurales se representa
con un guin: . b) Representacin del volumen que ocupan los dos electrones en el enlace
covalente de dos tomos de hidrgeno. Al moverse los electrones a una gran velocidad una
fraccin de la velocidad de la luz, las cargas
de ambos ncleos quedan perfectamente neutralizadas.

H
109 28'

H
C
H

tomo de carbono

(c)

(a)

Fig. 1-10. a) Cuando un tomo de carbono


forma enlaces covalentes con otros cuatro tomos, los electrones de su nivel de energa exterior forman nuevos orbitales. Estos nuevos orbitales, todos con una misma configuracin, se
orientan hacia los cuatro vrtices de un tetraedro. As, los cuatro orbitales se encuentran separados tanto como es posible. b) Cuando un
tomo de carbono reacciona con cuatro tomos de hidrgeno, cada uno de los electrones
en su nivel de energa exterior forma un enlace covalente con el nico electrn de un tomo
de hidrgeno, producindose una molcula de
metano. c) Representacin tridimensional de
la molcula de metano. Los electrones que forman enlaces covalentes se mueven rpidamente formando orbitales complejos que engloban
a los ncleos de hidrgeno y tambin al de
carbono. Cada par de electrones se mueve en
un orbital molecular nuevo.

1p

Hidrgeno
1p
Carbono

1p

6p
6n

1p

1p

6p
6n

Hidrgeno

Hidrgeno

H
1p

Metano (CH 4 )
Hidrgeno

C
H

1p

(b)

1p

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Oxgeno

8p
8n
1p

1p

Hidrgeno

Hidrgeno

Agua (H2O)

Fig. 1-11. Dibujo esquemtico de una molcula de agua (H2O). Cada uno de los dos enlaces covalentes sencillos de esta molcula est
formado por un electrn compartido del oxgeno y un electrn compartido del hidrgeno.

8p
8n

6p
6n

8p
8n

Oxgeno

Carbono

Oxgeno

O=C=O
Dixido de carbono (CO2)

Fig. 1-12. Esquema de la molcula de dixido de carbono (CO2 ). El tomo de carbono


en el centro de la molcula participa con dos
enlaces covalentes dobles, uno con cada tomo
de oxgeno. Cada enlace doble est formado
por dos pares de electrones compartidos por los
dos tomos que participan en el enlace. En las
frmulas estructurales el enlace doble se representa por dos guiones paralelos: =.

tomos y molculas 39

La ubicacin de los enlaces es diferente en otra sustancia familiar, el dixido de


carbono (CO2) (fig. 1-12). En esta molcula, los dos electrones disponibles de cada tomo de oxgeno participan con dos electrones de un nico tomo de carbono en la formacin de dos enlaces covalentes. Cada tomo de oxgeno est unido
al tomo central de carbono por dos pares de electrones (cuatro electrones). Dichos enlaces son llamados enlaces dobles y se simbolizan en una frmula estructural con dos lneas que conectan los smbolos atmicos: O=C=O. Los tomos de
carbono pueden formar enlaces dobles y hasta triples, tanto entre s como con los
otros tomos, en los que se comparten dos y tres pares de electrones respectivamente. As, la variedad de tipos de molculas que puede formar el carbono es muy
grande.
Los electrones compartidos en enlaces dobles y triples forman orbitales que difieren en su configuracin de los orbitales que se completan con un nico par de electrones. Por ejemplo, cuando cuatro enlaces simples satisfacen los requerimientos
electrnicos del carbono, estarn dirigidos hacia las cuatro esquinas de un tetraedro
que tiene al tomo de carbono en su centro, como puede verse en la figura 1-10.
Cuando se forma un enlace doble entre dos carbonos, un par de electrones ocupa el
orbital interior entre ambos tomos y el otro par de electrones ocupa el orbital exterior (fig. 1-13). Cuando un nico tomo de carbono constituye dos enlaces dobles,
como ocurre en el dixido de carbono, los tres tomos enlazados se disponen en
lnea recta.
La simetra de la molcula del dixido de carbono tiene una consecuencia importante. Los enlaces covalentes dobles en el dixido de carbono, como todos los
enlaces covalentes entre tomos no idnticos, son polares. Sin embargo, dado que
la molcula es perfectamente simtrica, los electrones son atrados en direcciones
opuestas por los dos tomos de oxgeno, cancelndose la distribucin desigual de
la carga. Como resultado, la molcula de dixido de carbono es no polar. De modo similar, la simetra de la molcula de metano (vase fig. 1-10) produce una
molcula no polar, aunque los enlaces individuales entre los tomos son polares.
Los enlaces simples son flexibles y dejan a los tomos libres para rotar uno con
relacin al otro. Los enlaces dobles y triples mantienen a los tomos relativamente rgidos en su relacin mutua. La presencia de enlaces dobles en una molcula
puede significar una diferencia apreciable en sus propiedades. Por ejemplo, tanto
las grasas como los aceites estn compuestos por tomos de carbono e hidrgeno
unidos covalentemente, pero en las grasas los enlaces son todos simples, y en los
aceites algunos de ellos son dobles. La rigidez que causan estos enlaces dobles evita que las molculas se compacten, y como consecuencia, los aceites son lquidos
a temperatura ambiente. Por oposicin, en las grasas las molculas pueden curvarse y retorcerse, mantenindose muy juntas en una estructura slida a temperatura ambiente.
REACCIONES QUMICAS
Las reacciones qumicas (intercambio de electrones entre tomos) pueden ser
descritas de manera condensada por ecuaciones qumicas. Por ejemplo, la ecuacin para la formacin del cloruro de sodio es:
Na+ + Cl
reactivos

NaCl
producto

La flecha en la ecuacin indica se forma o se produce, y muestra la direccin en que ocurre el cambio qumico. Al igual que las ecuaciones algebraicas, las
ecuaciones qumicas se equilibran, o sea, se mantiene el mismo nmero de tomos en los productos de la reaccin que en los reactivos originales. Para tomar un

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H
C

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C
H

ejemplo ligeramente ms complejo, el gas hidrgeno puede combinarse con el gas


oxgeno para producir agua. El gas hidrgeno es H2 y el gas oxgeno es O2. Sin
embargo, sabemos que cada molcula de agua contiene dos tomos de hidrgeno y uno de oxgeno y, por lo tanto, las proporciones deben ser 2 a 1:
2 H2 + O2 2 H2O

Fig. 1-13. Modelo orbital de un doble enlace


carbono-carbono. Un par de electrones ocupa
el orbital interior entre los tomos de carbono.
El otro par de electrones ocupa el orbital exterior, que tiene dos regiones, una por encima
del plano y otra por debajo. Esto crea un enlace rgido en torno del cual no pueden rotar
los tomos. Cada uno de los otros dos orbitales
que se extienden desde cada tomo de carbono, contiene un electrn y puede formar un
enlace covalente con otro tomo. As pueden
formarse dos enlaces covalentes en cada extremo de esta estructura.

Dos molculas de H2 junto con una de O2 producen dos molculas de agua.


La ecuacin para una reaccin qumica nos dice as el tipo de tomos que estn
presentes, sus proporciones y la direccin de la reaccin. Una sustancia formada
por molculas que contienen tomos de dos o ms elementos diferentes que se
mantienen unidos en una proporcin definida y constante por enlaces qumicos
se conoce como compuesto qumico. Ejemplos de compuestos qumicos incluyen el agua (H2O), cloruro de sodio (NaCl), dixido de carbono (CO2), metano
(CH4) y glucosa (C6H12O6).
Tipos de reaccin
La multitud de reacciones qumicas que ocurren tanto en el mundo animado
como en el inanimado pueden clasificarse en unos pocos tipos generales. Un tipo de reaccin puede ser una combinacin simple representada por la expresin
A + B AB
Ejemplos de este tipo de reaccin son la combinacin de los iones sodio y los
iones cloruro para formar cloruro de sodio, y la combinacin del gas hidrgeno
con el gas oxgeno para producir agua.
Una reaccin tambin puede ser de disociacin:
AB A + B
Por ejemplo, la ecuacin que muestra la formacin del agua puede ocurrir en
sentido inverso.
2 H2O 2 H2 + O2
Esto significa que las molculas de agua producen los gases hidrgeno y oxgeno.
Una reaccin tambin puede implicar un intercambio, tomando la forma:
AB + CD AD + CB
Un ejemplo de dicho intercambio ocurre cuando los compuestos qumicos hidrxido de sodio (NaOH) y cido clorhdrico (HCl) reaccionan, produciendo sal
de mesa y agua:
NaOH + HCl NaCl + H2O
A medida que continuemos nuestro estudio de los organismos vivos, encontraremos numerosos ejemplos de estos tres tipos generales de reacciones qumicas.
LOS ELEMENTOS BIOLGICAMENTE IMPORTANTES
De los 92 elementos naturales de la Tierra, slo seis constituyen aproximadamente el 99% de todos los tejidos vivos (cuadro 1-4). Estos seis elementos son el
carbono, el hidrgeno, el nitrgeno, el oxgeno, el fsforo y el azufre, a los cuales

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se los conoce con la sigla CHNOPS. Sin embargo, no son los elementos ms abundantes en la superficie de la Tierra. Por qu, cuando la vida se organiz y evolucion, fueron tan importantes? Una clave es que los tomos de todos estos elementos necesitan ganar electrones para completar sus niveles de energa exteriores (cuadro 1-3). As, generalmente forman enlaces covalentes. Dado que estos tomos son
pequeos, los electrones compartidos en los enlaces se mantienen prximos a los
ncleos, produciendo molculas muy estables. Ms an, con excepcin del hidrgeno, los tomos de todos estos elementos pueden formar enlaces con dos o ms
tomos, haciendo posible la constitucin de molculas grandes y complejas esenciales para las estructuras y funciones de los sistemas vivos.
NIVELES DE ORGANIZACIN BIOLGICA
Como vimos en la Introduccin, uno de los principios fundamentales de la
biologa es que los seres vivos obedecen a las leyes de la fsica y la qumica. Los
organismos estn constituidos por los mismos componentes qumicos tomos y
molculas que las cosas inanimadas. Esto no significa, sin embargo, que los organismos sean solamente los tomos y las molculas que los integran. Como hemos visto, hay diferencias reconocibles entre los sistemas vivos y los no vivos. Para comprender el fundamento de estas diferencias, consideremos el ms minuciosamente estudiado entre todos los seres vivos, la bacteria Escherichia coli.*
Los tomos que constituyen esta bacteria (vase cuadro 1-4) se combinan entre s de forma muy especfica. Gran parte del hidrgeno y del oxgeno est presente en forma de agua, lo cual da cuenta de la mayor parte del peso de E. coli.
Adems del agua, cada bacteria contiene aproximadamente 5.000 clases de macromolculas diferentes. Algunas de ellas desempean funciones estructurales,
otras regulan la funcin celular y casi 1.000 estn relacionadas con la informacin
gentica. Algunas de las macromolculas actan recprocamente con el agua para
formar una pelcula delicada y flexible, una membrana, que encierra a todos los
otros tomos y molculas que componen E. coli. As encerrados, constituyen, notablemente, una clula, una entidad viva.
Cuadro 1-4. Composicin atmica de tres organismos representativos
Elemento

Humano

Alfalfa

Bacteria

Carbono
Hidrgeno
Nitrgeno
Oxgeno
Fsforo
Azufre

19,37%
9,31%
5,14%
62,81%
0,63%
0,64%

11,34%
8,72%
0,83%
77,90%
0,71%
0,10%

12,14%
9,94%
3,04%
73,68%
0,60%
0,32%

CHNOPS
Total:

97,90%

99,60%

99,72%

* Los bilogos utilizan un sistema binomial (de dos nombres) para designar los organismos. Cada tipo de organismo diferente tiene un nico nombre compuesto de dos partes. La primera parte
del nombre se refiere al gnero al cual pertenece el organismo. La segunda parte, en combinacin
con la primera, se refiere a la especie particular, que es una subdivisin de la categora gnero. En
este nombre, por ejemplo, Escherichia indica el gnero, mientras que coli designa una clase o especie particular de Escherichia que se distingue de las otras por ciertas caractersticas. Por convencin,
al mencionar un binomio cientfico, se permite abreviar el primer nombre (el del gnero). Esto es
una suerte, principalmente cuando se manejan nombres tales como Escherichia.

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LaNunidad
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S E1C C I
1 de la vida
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(a)

(b)
Fig. 1-14. a) Clulas de E. coli, fotografiadas
con un microscopio ptico. Se han teido con
un colorante que se adhiere a su superficie, facilitando su observacin. Aunque estas clulas,
aumentadas 450 veces, son diminutas, su estructura es muy compleja y presentan todas las
propiedades que caracterizan a un sistema vivo. b) Una clula de E. coli, aumentada
11.280 veces con un microscopio electrnico.
Las estructuras cortas y rgidas que se extienden desde la superficie son utilizadas por la
clula para unirse a una fuente de alimento o
a otra clula de E. coli cuando intercambian
informacin gentica. Las estructuras ms largas y ms flexibles, que rotan aproximadamente a 40 revoluciones por segundo, impulsan a la clula a travs del medio circundante.
Cuando rotan en sentido contrario a las agujas del reloj la clula avanza; cuando lo hacen
en la direccin de las agujas del reloj, anda a
los tumbos y luego, al volver a girar en sentido
contrario a las agujas del reloj, avanza nuevamente.

Una clula de E. coli es muy pequea, de tamao muchsimo menor que uno
de los puntos de este texto (fig.1-14 a y b) pero posee ciertas capacidades asombrosas. Al igual que otros organismos vivos, puede transformar la energa tomando molculas del medio para utilizarlas en sus procesos de crecimiento y reproduccin. Puede intercambiar informacin gentica con otras clulas de E. coli.
Puede moverse impulsndose con la rotacin de fibras delgadas y flexibles unidas
a una estructura que se asemeja a la caja de cambios de un automvil, pero es mucho ms antigua. La direccin del movimiento no es al azar; E. coli, pequea como es, tiene un nmero de distintos sensores que la capacitan para detectar y moverse hacia los alimentos y alejarse de las sustancias nocivas.
E. coli es uno de los organismos microscpicos ms conocidos. Su residencia
preferida es el tracto intestinal del ser humano, donde vive en ntima asociacin
con las clulas que forman el tapiz de ese tracto. Estas clulas humanas se asemejan a E. coli en muchos aspectos importantes: contienen aproximadamente la
misma proporcin de las mismas seis clases de tomos y, al igual que en E. coli,
estos tomos estn organizados en macromolculas. Sin embargo, las clulas humanas tambin son muy distintas de E. coli. Por un lado, son de tamao mucho
mayor; por otro, mucho ms complejas. Lo ms importante es que no son entidades independientes como las clulas de E. coli, pues cada una forma parte de
un organismo pluricelular. En stos, las clulas individuales estn especializadas
para cumplir funciones particulares, que ayudan a la funcin del organismo en
conjunto. Cada clula del tapiz intestinal vive durante unos pocos das; el organismo, con suerte, vivir varias dcadas.
E. coli, las clulas de su husped humano y otros microorganismos que viven
en el tracto intestinal interactan unos con otros. Habitualmente esto ocurre sin
consecuencias, de modo que no nos damos cuenta de estas interacciones, pero en
ocasiones tomamos conciencia del delicado equilibrio que existe. Por ejemplo,
muchos de nosotros hemos tenido la experiencia de tomar un antibitico para curar una clase de infeccin y finalmente adquirir otra clase de infeccin, causada
en general por un tipo de levadura. Lo que ocurre es que el antibitico mata no
slo a las bacterias que causan la infeccin inicial, sino tambin a E. coli y a los
otros habitantes normales de nuestro tracto intestinal. Las clulas de levadura no
son susceptibles al antibitico y, por lo tanto, se apoderan del territorio, del mismo modo que ciertas especies de plantas se apoderarn rpidamente de cualquier
pedazo de terreno del que se elimine la vegetacin original.
E. coli y las clulas con las que interactan ilustran lo que conocemos como niveles de organizacin. El primer nivel de organizacin con el cual los bilogos habitualmente se relacionan es subatmico: las partculas que forman tomos. La
organizacin de estas partculas en tomos representa otro nivel y la organizacin
de los tomos en molculas representa un nuevo nivel que contiene a los anteriores. Aunque cada nivel est formado por componentes del nivel precedente, la
nueva organizacin de los componentes en un nivel dado da como resultado la
aparicin de propiedades nuevas que son muy diferentes de las del nivel anterior.
Por ejemplo, a temperaturas corrientes, el oxgeno y el hidrgeno son gases, y el
agua como sabemos, compuesta por hidrgeno y oxgeno es lquida, con propiedades muy distintas de las de cada uno de estos gases.
En un nuevo nivel de organizacin surge la propiedad ms notable de todas:
la vida, en la forma de una clula. Otras propiedades surgen cuando las clulas
individuales, especializadas, se organizan en un nivel todava superior: en un organismo multicelular. Las clulas diferenciadas y especializadas pueden organizarse constituyendo tejidos. Segn el tipo de clulas que los formen y la manera en
que se organicen, los tejidos pueden, por ejemplo, constituir rganos como el hgado, el tracto intestinal o el cerebro humano, que representa un nivel extraordinario de complejidad organizadora. Con todo, esto es, a su vez, slo parte de una
entidad mayor, cuyas caractersticas son diferentes de aquellas del cerebro, aun-

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Fig. 1-15. Galera de clulas. a) Amoeba


proteus, organismo unicelular que recibi su
nombre de Proteus, dios griego capaz de cambiar de forma a voluntad. Las prolongaciones
de las clulas, conocidas como pseudpodos, las
capacitan para moverse y capturar a sus presas. b) Este organismo simple, llamado Pandorina, est constituido por 32 clulas, la
mayora de las cuales puede verse aqu, que se
mantienen unidas por una sustancia gelatinosa, cuyo contorno tambin puede verse. Cada
una de estas clulas puede sobrevivir independientemente de las otras. Para reproducirse,
cada clula se divide, produciendo una nueva
clula en el interior, y luego la colonia progenitora se disocia. c) El embrin de un erizo
de mar en la etapa de dos clulas. Dentro de
cada clula se encuentra un ncleo que lleva
toda la informacin gentica necesaria para
cada una de las clulas de un erizo maduro.
d) Estas clulas pertenecen a la corteza cerebral de un cerebro humano, que es la estructura ms altamente organizada sobre la Tierra. Las actividades de las clulas de la corteza cerebral y las interconexiones entre ellas son
responsables de la conciencia, la inteligencia,
los sueos y la memoria.

(a)

(c)

tomos y molculas 43

(b)

(d)

que dependen de las de ste (fig. 1-15). El organismo individual tampoco es el nivel ltimo de organizacin biolgica. Los organismos vivos actan recprocamente y, por ltimo, los grupos mismos de organismos vivos constituyen parte de un
sistema ms vasto de organizacin. Este nivel ltimo de organizacin, la biosfera,
comprende no solamente la gran diversidad de plantas y animales y microorganismos y sus interacciones mutuas, sino tambin las caractersticas fsicas del ambiente y del propio planeta Tierra. En la biosfera conviven y se interrelacionan organismos de los ms diversos niveles de organizacin. Durante un largo perodo
estas interacciones dieron lugar al cambio evolutivo (fig. 1-16). En una escala de
tiempo ms corta, estas interacciones determinan la organizacin de las comunidades de organismos vivos que encontramos a nuestro alrededor.
RESUMEN
La materia est compuesta de tomos y stos, a su vez, estn constituidos por
partculas ms pequeas. El ncleo de un tomo contiene protones cargados positivamente y a excepcin del hidrgeno (1H) neutrones que no tienen carga.
El nmero atmico es igual al nmero de protones en el ncleo de un tomo. El

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Fig. 1-16. Grfico que representa la aparicin de distintos niveles de complejidad. A


medida que la vida fue evolucionando, aparecieron formas de organizacin ms complejas.
Sin embargo, los niveles ms simples de organizacin persistieron en especies que tambin
fueron evolucionando, muchas de las cuales
sobrevivieron hasta la actualidad. La formas
de vida con niveles de organizacin tisular, de
rganos y de sistemas aparecen en el registro
fsil en el mismo perodo geolgico. En este
diagrama no se representan los numerosos tipos de organismos que se extinguieron a lo
largo de la historia de la vida.

Actualidad

Organismos con tejidos,


rganos o sistemas
de rganos

Colonias y formas
pluricelulares
Eucariontes

700

1.000

2.000

Unicelulares
4.000

Millones de aos

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peso atmico de un tomo es, aproximadamente, la suma del nmero de protones y neutrones existentes en su ncleo. Las propiedades qumicas de un tomo
estn determinadas por sus electrones (partculas pequeas, cargadas negativamente), que se encuentran fuera del ncleo. El nmero de electrones en un tomo es igual al nmero de protones y determina el nmero atmico.
Los ncleos de los diferentes istopos de un mismo elemento contienen el
mismo nmero de protones, pero diferente nmero de neutrones. As, los istopos de un elemento tienen el mismo nmero atmico, pero difieren en sus pesos
atmicos.
Los electrones de un tomo tienen diferentes cantidades de energa. Los electrones ms prximos al ncleo tienen menos energa que los ms alejados y, de
esta manera, se encuentran en un nivel energtico ms bajo. Un electrn tiende
a ocupar el nivel energtico ms bajo disponible, pero con el ingreso de energa
puede ser lanzado a un nivel energtico ms alto. Cuando el electrn regresa a un
nivel de energa ms bajo, se libera energa.
El comportamiento qumico de un tomo est determinado por el nmero y
la distribucin de sus electrones. Un tomo es ms estable cuando todos sus electrones se encuentran en sus niveles de energa ms bajos posibles y esos niveles de
energa estn completos. El primer nivel energtico puede tener dos electrones, el
segundo puede tener ocho, y ste es el mismo nmero que tiene el tercer nivel de
energa de los tomos pequeos de mayor inters en biologa. Las reacciones qumicas entre los tomos resultan de su tendencia a alcanzar la distribucin electrnica ms estable posible.
Las partculas formadas por dos o ms tomos se conocen como molculas y
se mantienen juntas por enlaces qumicos. Dos tipos comunes de enlace son el
inico y el covalente. Los enlaces inicos se forman por la atraccin mutua de
partculas de carga elctrica opuesta; dichas partculas, formadas cuando un electrn salta de un tomo a otro, se conocen como iones. En los enlaces covalentes,
los pares de electrones se comparten entre los tomos; en algunos enlaces cova-

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lentes, conocidos como enlaces covalentes polares, los pares de electrones se comparten de manera desigual, dando a la molcula regiones de carga positiva y negativa. Los enlaces covalentes en los que dos tomos comparten dos pares de electrones (cuatro electrones) se conocen como enlaces dobles, y aquellos en los cuales comparten tres pares de electrones (seis electrones) se conocen como enlaces
triples.
Las reacciones qumicas (intercambio de electrones entre los tomos) pueden
representarse con ecuaciones qumicas. Tres tipos generales de reacciones qumicas son: 1) la combinacin de dos o ms sustancias para formar una sustancia diferente, 2) la disociacin de una sustancia en dos o ms, y 3) el intercambio de
tomos entre dos o ms sustancias. Las sustancias formadas por tomos de dos o
ms elementos diferentes, en proporciones definidas y constantes, se conocen como compuestos qumicos.
Los seres vivos estn constituidos por los mismos componentes qumicos y fsicos que las cosas inanimadas, y obedecen a las mismas leyes fsicas y qumicas.
Seis elementos (CHNOPS) constituyen el 99% de toda la materia viva. Los tomos de todos estos elementos son pequeos y forman enlaces covalentes estables
y fuertes. Con excepcin del hidrgeno, todos pueden formar enlaces covalentes
con dos o ms tomos, dando lugar a las molculas complejas que caracterizan a
los sistemas vivos.
Las propiedades de una molcula compleja dependen de la organizacin de los
tomos dentro de la molcula. De igual modo, las propiedades de una clula viva dependen de la organizacin de las molculas dentro de la clula, y las propiedades de un organismo multicelular dependen de la organizacin de las clulas de
su cuerpo. El ltimo nivel de organizacin biolgica, la biosfera, resulta de las interacciones recprocas de las plantas, los animales y los microorganismos de la
Tierra y de sus interrelaciones con los factores fsicos del ambiente.
CUESTIONARIO
1. Describa los tres tipos de partculas que constituyen al tomo. Qu es el
nmero atmico? Qu es el peso atmico?
2. Para cada uno de los istopos siguientes, determine el nmero de protones
y neutrones en el ncleo: a) 11C, 12C, 14C; b) 31P 32P 33P; c) 32S, 35S, 38S.
3. Considere los istopos del fsforo que se presentan en la pregunta 2. Esperara usted que estos tres istopos muestren las mismas propiedades qumicas en
un organismo vivo? Justifique la respuesta.
4. Aunque ningn modelo del tomo nos da un cuadro exacto de su estructura, los diferentes modelos pueden ayudarnos a comprender algunas de sus caractersticas. Qu caractersticas del tomo fueron acentuadas por el modelo planetario? Qu caractersticas importantes de los electrones fueron remarcadas en
el modelo de Bohr? Qu informacin adicional acerca de los electrones provee
el modelo orbital?
5. Las luces de las calles de muchas ciudades contienen lmparas llenas de vapor
de sodio. Cuando la energa elctrica pasa a travs de la lmpara, aparece una luz
amarilla brillante. Qu ocurre en los tomos de sodio para que esto se produzca?
6. Cul es la diferencia entre un nivel de energa y un orbital? Cuntos electrones puede mantener el primer nivel de energa de un tomo? Y el segundo y
el tercer nivel?
7. Determine el nmero de protones, de neutrones, de niveles de energa y de
electrones en el nivel energtico ms exterior de cada uno de los siguientes tomos: oxgeno, nitrgeno, carbono, azufre, fsforo, cloro, potasio y calcio.
8. Cuntos electrones necesita compartir, ganar o perder cada uno de los tomos de la pregunta 7 para adquirir un nivel energtico exterior completo?

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9. El magnesio tiene un nmero atmico de 12. Cuntos electrones se encuentran en su primer nivel de energa, en su segundo nivel de energa y en el tercero?
Cul sera el resultado de la interaccin entre el magnesio y el cloro? Escriba
la frmula del cloruro de magnesio.
10. Explique las diferencias entre enlaces inicos, covalentes y covalentes polares. Qu tendencia de los tomos favorece su interaccin para formar enlaces?
11. Las molculas que contienen enlaces covalentes polares tienen tpicamente regiones de carga positiva y negativa y, por lo tanto, son polares. Sin embargo,
algunas molculas que contienen enlaces covalentes polares son no polares. Explique cmo es posible esto.
12. Sabiendo que las reacciones qumicas tienen que estar equilibradas, coloque los nmeros apropiados en los espacios con guiones (clave: de 1 a 6 en todos
los casos):
a) __H2CO3 __H2O +__CO2
cido
carbnico
b) __H2 + __N2 __NH3
amonaco
c) __NaOH + __H2CO3 __Na2CO3 + __H2O
hidrxido
carbonato
de sodio
de sodio
d) __CH3OH + __O2 __CO2 + __H2O
alcohol
metlico
e) __O2 + __C6H12O6 __H2O + __CO2
glucosa
13. Qu elementos constituyen la mayor parte del tejido vivo? Qu caractersticas comparten los tomos de estos seis elementos?

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