Está en la página 1de 11

Population and the economy during the demographic transition

David Reher
Los cambios en la estructura de la poblacin que tiene lugar actualmente en
ambos - pases desarrollados y menos desarrollados- son parte de una
tendencia a muy largo plazo de los cambios demogrficos que an tiene
que seguir su curso completo. El punto de partida de esta tendencia es la
reordenacin completa de regmenes demogrficos que se caracterizan por
una disminucin significativa en la mortalidad, junto con el control
generalizado de la fecundidad. Este proceso se inici en un pequeo grupo
de las sociedades europeas y no europeas durante el siglo XIX y en la
segunda mitad del siglo XX se haba extendido a gran parte del mundo. Ha
trado consigo consecuencias econmicas y sociales importantes para las
sociedades afectadas, con el tiempo la transicin demogrfica promete
traer consigo un envejecimiento muy rpido y generalizado y, dentro de
unas dcadas, la disminucin de la poblacin mundial. Algunas de las
consecuencias econmicas a largo plazo de todo este proceso se analizan
en este artculo.
Introduccin
A lo largo de la historia, el tema de la poblacin y la forma en que se
relaciona con la economa ha intrigado a acadmicos, tericos, filsofos y
polticos. Reyes se esforzaron para gobernar reinos poblados (?) porque
esto fue considerado como una seal de xito y bienestar, y cada vez que
aparecan signos de declive demogrfico, improvisaban medidas para
alentar a los hombres y mujeres jvenes a casarse, los colonos a ocupar
territorios vacos y familias para reproducirse. Esto, a menudo no tena xito
porque las poblaciones no fueron fcilmente influenciadas por la poltica.
Cuando haba signos de exceso de la poblacin, se mostraba menos
preocupacin, a pesar de que la investigacin histrica ha dado sobradas
pruebas de que estas poblaciones estaban llenas de gente en peor situacin
y tenan peores niveles de vida. A finales del siglo XVIII, Thomas Robert
Malthus sostuvo la primera verdadera teora sobre la base de la poblacin y
como sta se relaciona con la economa y, ms en general, con el bienestar.
Para Malthus, la poblacin fue la variable econmica ms importante, y la
economa era el principal determinante en el crecimiento de la poblacin. En
este sentido, la poblacin y la economa estaban encerradas en una danza
milenaria en la que cada una era una variable tanto un dependiente como
independiente.
La transicin demogrfica ofrece una oportunidad nica para observar los
vnculos entre la poblacin y la economa durante un perodo de cambio
trascendental. Es un perodo en el que la fecundidad y la mortalidad se
trasladaron de niveles altos y grandes fluctuaciones a los bajos y estables.
En trminos ms generales, incluye los profundos cambios en la distribucin
por edades de la poblacin que se derivan de los cambios en fecundidad y
mortalidad. Este periodo de cambio comenz har unos 200 a 250 aos en

una pequea seleccin de pases, pero no se extendi a la gran mayora de


las poblaciones del mundo hasta la segunda mitad del siglo XX. Es un
proceso muy maduro en algunas reas del mundo y relativamente reciente
en otros. Los cambios introducidos por la transicin demogrfica
eventualmente reemplazan las inicialmente altas proporciones de nios y
baja proporcin de personas de edad avanzada con baja proporcin de nios
y una alta proporcin de personas de edad avanzada en un proceso que se
extiende por muchas dcadas despus de que el descenso de la fecundidad
haya cesado, y nunca pueden llegar a un fin definido ya que el descenso de
la mortalidad es muy probable que contine. Este proceso histrico se ubica
como uno de los cambios ms importantes que afectan a la sociedad
humana en la mitad del milenio pasado, a la par con la propagacin de un
gobierno democrtico, la revolucin industrial, el aumento de la
urbanizacin, o los progresivos aumentos en los niveles de educacin de las
poblaciones humanas.
En este artculo vamos a examinar los vnculos entre la poblacin y la
economa a lo largo de la transicin demogrfica desde dos perspectivas
distintas pero complementarias. En primer lugar, vamos a ver cmo los
cambios demogrficos ponen en marcha una amplia gama de procesos
sociales y econmicos que dieron lugar a profundos cambios en la sociedad
y el crecimiento importante en la economa. En muchos sentidos, el mundo
tal como lo conocemos hoy en da es fruto de la transicin demogrfica. Los
tipos de efectos que vamos a ver aqu oscilan entre corto y medio plazo, en
el transcurso de unos pocos aos a varias dcadas. En la siguiente seccin
de este artculo, vamos a ver los efectos de muy largo alcance de la
transicin demogrfica en la economa mundial y la forma en que se
relacionan con el prolongado aumento de las tasas de crecimiento de la
poblacin y su posterior declive. Adems, vamos a examinar no slo las
variables estrictamente econmicas, sino tambin otras variables sociales
estrechamente vinculadas a la economa.
Una breve cronologa de la transicin demogrfica
En trminos muy generales y globales, este proceso de composicin abierta
y an muy incompleta ha tenido una serie de fases muy diferentes. La
primera se extiende desde mediados del siglo XVIII hasta la segunda mitad
del siglo XIX y se caracteriz por una disminucin gradual de la mortalidad
causada principalmente por la reduccin progresiva de la importancia de la
crisis de mortalidad y, por lo menos en algunas sociedades, una muy
reduccin gradual de la fecundidad por medio de restricciones a la
nupcialidad. Con la excepcin de Francia, hay pocos indicios de control de la
fecundidad dentro del matrimonio. La ltima consecuencia de estos cambios
fue la aceleracin de las tasas de crecimiento de la poblacin, los comienzos
de grandes migraciones interregionales y, durante las dcadas centrales del
siglo XIX, la aparicin de los flujos migratorios internacionales en masa que
fueron caracterizados tanto por europeos como por sociedades no europeas
durante casi un siglo. Este periodo de cambio demogrfico gradual lleg a

su fin durante la segunda mitad del siglo XIX, cuando la disminucin de la


fecundidad y la mortalidad se desaceler y, en algunas zonas, incluso al
revs. Este ltimo cambio de tendencia, nunca explicado adecuadamente
por los demgrafos histricos, da a esta fase preliminar de la transicin
demogrfica una clara apariencia de saltos de esqu.
La siguiente fase de la transicin comenz hacia finales del siglo XIX y se
prolong hasta mediados del siglo XX. Se refiere principalmente a Europa y
un pequeo grupo de sociedades no europeas, y corresponde a un periodo
de fuertes reducciones en la mortalidad infantil acompaado de una cada
casi simultnea en la fertilidad. Este perodo muestra patrones muy
diferentes de la fase anterior, ya que el cambio de mortalidad mayormente
no tuvo relacin con la crisis de la mortalidad y se logr a travs de la
reduccin de las enfermedades infecciosas entre los jvenes gracias en gran
parte a las prcticas ms eficientes de atencin y alimentacin maternoinfantil, acompaado por la mejora de los niveles de nutricin. La salud
pblica tambin fue importante durante el perodo, a pesar de sus aportes
educativos con respecto a la higiene y el cuidado infantil pueden haber sido
ms importantes que las obras pblicas y los programas de vacunacin, al
menos en las etapas iniciales. La reduccin de la fecundidad ya no se logr
mediante la restriccin de matrimonio, sino que se basaba en el control de
la fecundidad dentro del matrimonio. Al principio, este control parece haber
sido un mecanismo utilizado para compensar el aumento del nmero de
nios que sobrevivieron, aunque con bastante rapidez se puso de manifiesto
que las personas queran familias ms pequeas. Las reducciones en las
tasas vitales se lograron con niveles relativamente bajos de sofisticacin
tcnica, en agudo contraste con los cambios que iban a caracterizar la fase
posterior de la transicin. Dado que, al menos inicialmente, la mortalidad
tendi a disminuir con mayor rapidez que la fecundidad, las tasas de
crecimiento de la poblacin se incrementaron como hizo el tamao de las
familias. A finales del periodo de entreguerras, sin embargo, la fecundidad
ya estaba bastante baja - a menudo cerca del nivel de reemplazo - y el
crecimiento de la poblacin haba comenzado a descender en muchas de las
sociedades en transicin histrica. Este perodo lleg a su fin dos dcadas
despus de la SGM cuando la fecundidad aument una vez ms, o al menos
dej su declive durante dcadas. Por estas transiciones histricas, esta
segunda fase de la transicin, una vez ms tiene un aspecto de saltos de
esqu.
En gran parte del resto del mundo, el proceso de cambio fue muy diferente.
Desde los primeros aos del siglo XX, no parece que haya habido mejoras
significativas en la mortalidad en algunos pases y hacia la dcada de 1940
este proceso parece haber afectado a la mayor parte del mundo. De hecho,
los aos 40 y 50 por lo general marca el perodo de una mejora ms rpida
en la salud durante la infancia en todas partes, y en muchos pases en
desarrollo de las ganancias mundiales en la esperanza de vida al nacer
durante este perodo fueron de ms de 10 a 12 aos por dcada. A
diferencia de las transiciones anteriores, estos cambios en la salud se

lograron a gran parte gracias a los programas de salud pblica (incluida la


educacin materna) y a la difusin cada vez ms eficaz de las vacunas,
antibiticos y otras iniciativas de salud pblica. Para sorpresa de todos, en
muchos pases durante este perodo de grandes mejoras en la esperanza de
vida, las tasas globales de fecundidad aumentaron. El resultado fue un salto
en el crecimiento de la poblacin que alcanz su punto mximo en la
mayora de las sociedades en las finales de 1950 o 1960 y, a veces super
el 2,5% o el 3% por ao.
La reaccin tarda de la fecundidad a la mejora inicial de la mortalidad
nunca se ha explicado satisfactoriamente, aunque los siguientes factores
pueden haber sido importantes:
1. En las transiciones histricas tanto de la mortalidad y la fecundidad el
cambio no fue de carcter tcnico y emanaba de los cambios
inherentes de dichas sociedades; mientras que en el mundo en
desarrollo se derivaron de las intervenciones tecnolgicamente
sofisticadas procedentes de otras partes, en el mundo desarrollado,
se importaron a estas sociedades
2. Los aos 50 y 60 fue un perodo en el que la emigracin era un
mecanismo rpido que permiti a las familias defenderse de algunos
de los efectos potencialmente negativos de un nmero creciente de
nios que sobreviven.
3. Las limitaciones econmicas tradicionales sobre el tamao de la
familia que siempre haba existido en Europa y elogiadas por
Malthus, pueden haber sido mucho ms dbil en otras partes del
mundo donde los sistemas familiares eran diferentes y las densidades
de poblacin ms baja.
4. El efecto del baby boom podra haberse hecho notar tambin en el
mundo en desarrollo. Sobre este ltimo punto vale la pena sealar
que el perodo de mantenimiento de la elevada o incluso creciente
fecundidad en el mundo en desarrollo coincide en gran medida con el
boom de la natalidad en el mundo ms desarrollado, las conexiones
entre los dos nunca se han explicado adecuadamente.
5. Tambin podra reflejar, al menos en parte, la mejora de la salud de
las mujeres en edad reproductiva.
La tercera fase de la transicin demogrfica se inici en la dcada de 1960 y
ha durado hasta hace muy poco. Durante este perodo, sin duda, la noticia
ms importante ha sido la disminucin de la fecundidad en casi todo el
mundo. Los primeros pases que muestran disminuciones importantes en la
dcada de 1950 eran sociedades / lderes regionales o tenan poblaciones
ms o menos importantes de origen europeo. En todas partes el ritmo de
descenso de la fecundidad fue mucho ms rpido de lo que nunca fue
histricamente. Esto se explica por la demanda reprimida de control de la
fecundidad de cara a la rpida mejora de la mortalidad, junto con la amplia
disponibilidad de mtodos anticonceptivos eficaces. En muchos de estos
pases, la fecundidad est actualmente cerca o incluso por debajo del nivel
de reemplazo.

Entre los pases pioneros en la transicin histrica, despus de que la


fecundidad del baby boom comenz a disminuir rpidamente, una vez ms
la baja fecundidad se convirti en la norma, a menudo a niveles muy por
debajo del nivel de reemplazo. Este perodo corresponde a la Segunda
Transicin Demogrfica y ha ido acompaada de una amplia gama de
cambios sociales. Desde un punto de vista estrictamente demogrfico, en
muchos pases el resultado final de estos cambios fue un descenso
importante en el nmero total de nacimientos que comenz en los aos 60 y
70 y contina en la actualidad, aunque en algunas sociedades estas cifras
se han estabilizado o incluso aumentado ligeramente pero siguen siendo en
niveles inferiores a los titulares de hace apenas unas dcadas. Como
resultado de ello, el ritmo de envejecimiento se ha acelerado y esto
actualmente domina la agenda poltica y social en la mayora de los pases y
bien puede ser un hndicap importante para los sistemas de pensiones, el
crecimiento econmico y los niveles de vida en las prximas dcadas.
La cuarta fase de la transicin demogrfica est apenas empezando.
Promete ser de baja fecundidad y el envejecimiento intenso en casi todo el
mundo. Las estructuras de edad de la poblacin que en la actualidad
muestran un exceso de poblacin en edad de trabajar en el mundo en
desarrollo y una escasez incipiente de estos mismos grupos de edad en el
mundo desarrollado, esto traer problemas en el mundo entero (como el
envejecimiento) y no slo para los pases que participan en la histrica
transicin demogrfica. La tasa de crecimiento de la poblacin seguir
disminuyendo.

Implicaciones de la transicin demogrfica y la velocidad del


cambio
Los cambios demogrficos descritos a pusieron en marcha un proceso que
condujo directamente o indirectamente a cambios sociales y econmicos
significativos. Algunos de estos procesos fueron llevados a cabo a nivel de la
sociedad (en conjunto), mientras que otros se trabajaron individualmente.
Todos ellos son importantes y todos se ponen en movimiento debido a los
cambios demogrficos relacionados con la transicin en s. Mientras que
algunos tenan efectos inmediatos otros tenan efectos a medio o incluso a
largo plazo. Estos cambios se pueden resumir de la siguiente manera:
1. Cualquier reduccin en la fecundidad dar lugar a cambios en la
estructura por edades de la poblacin. Al principio, estos cambios
afectan el peso relativo de los ms jvenes en la sociedad y conducen
a un aumento de la importancia relativa de la poblacin en edad de
trabajar, lo que genera el primer dividendo demogrfico, y permitir el
establecimiento de pay-as-you-go (es lo de pagar sobre la marcha lo

de las pensiones, lo dijo en clase) de los sistemas nacionales de


pensiones Ms adelante, sin embargo, la baja fecundidad reduce la
tasa de crecimiento de la mano de obra y produce una estructura de
edad ms alta (aumento de la vejez y de la dependencia, etc.). El
ritmo de envejecimiento es particularmente rpido cada vez que hay
descensos prolongados en el nmero total de nacimientos. El proceso
de envejecimiento puede ser uno de los ms importantes efectos a
largo plazo de la transicin demogrfica, ya que tiene mltiples y
muy importantes consecuencias sociales y econmicas para la
sociedad.

2. El perodo de crecimiento relativamente alto de poblacin que


caracteriza a todas las transiciones demogrficas tiende a coincidir
con una fuerte presin migratoria que ha hecho mucho para dar
forma al mundo que hoy conocemos tanto tnica como
econmicamente. La migracin masiva fue el compaero de viaje de
la transicin demogrfica, tanto durante la transicin histrica como
el perodo ms reciente del descenso de la fecundidad en el mundo
en desarrollo. Mientras que la atmsfera internacional de las
migraciones fue diferente en cada perodo, muchos de los efectos son
similares.
3. Las reducciones en la fecundidad, junto con el aumento de la
esperanza de vida tienen un efecto importante y muy directo en
grupos de parentesco. Una vez que fecundidad y mortalidad
disminuyen, el tamao de la familia se reduce; el nmero de
parientes disminuye sustancialmente, y los padres y especialmente
los abuelos e incluso bisabuelos son cada vez ms importantes para
la vida familiar.
4.
Por definicin, el aumento de la eficiencia
reproductiva conduce a una liberacin masiva en el tiempo dedicado
por las madres de tener y criar a sus hijos. Esta alteracin
fundamental en la vida de las mujeres conduce a toda una serie de
cambios que afectan a las mujeres y su papel en la sociedad, sus
hijos y los hombres de todo el mundo, incluyendo una mayor
inversin per cpita en los nios supervivientes, una insistencia en el
capital humano, la importancia de la movilidad social de los
descendientes en la toma de decisiones de los padres, la entrada de
las mujeres en el mercado de trabajo, la disminucin de la
importancia del matrimonio y, en definitiva, un cambio completo en el
papel de la mujer en la sociedad.
5. Una esperanza de vida ms larga lograda durante la transicin
demogrfica, junto con una mayor inversin en capital humano para
producir una vida laboral ms culta, ms sana y ms productiva. En
ltima instancia, dramticamente una vida ms larga aumenta la
vuelta de las inversiones en capital humano y en gran medida ampla

los aos (para trabajar) a edades ms avanzadas, donde se ve


disminuida la oferta de trabajo o existe la jubilacin total.
6. Una vida ms larga junto con una duracin muy reducida del perodo
reproductivo tambin tiende a cambiar el lugar de la toma de
decisiones en cuestiones de la vida. La sustitucin de ciertos tipos de
comportamiento que antes se consideraban esenciales para una vida
exitosa con otros cuyo objetivo final slo puede realizarse mucho ms
tarde en la vida. Hay muchos ejemplos importantes de este ltimo
aspecto, incluyendo la estabilidad del matrimonio como una
institucin para toda la vida, la revaloracin de ciertos aspectos de
las relaciones intergeneracionales o el horizonte temporal de las
estrategias de vida dadas.
Todos estos efectos tienen importantes implicaciones sociales y econmicas.
Tomados en conjunto, parecen ser esenciales para el surgimiento de las
sociedades modernas, orientadas al individuo. Sin la sociedad moderna, la
transicin demogrfica nunca habra surgido como la conocemos hoy.
Tambin es cierto, sin embargo, que la transicin demogrfica no ha sido
uniforme en todo el mundo y este promete condicionar la forma en que
afecta a la sociedad. La transicin demogrfica abre una ventana de
oportunidad para el cambio econmico, social y familiar. Es un perodo en el
que el cambio demogrfico puede trabajar a favor del cambio y no en
contra, como era a menudo el caso en perodos anteriores. Se convierte, por
as decirlo, en un compaero de viaje de cambio y progreso. Depende de lo
beneficioso que sern sus efectos. Estos beneficios estn limitados por tres
factores: (1) la velocidad de los cambios demogrficos; (2) las tasas de
crecimiento de poblacin que se alcanzan durante el perodo clave tras las
cadas iniciales de mortalidad; y (3) los mecanismos disponibles para la
regulacin de la poblacin en los momentos clave de la transicin.
En todos estos puntos, las transiciones demogrficas anteriores parecen
haber estado mucho mejor situadas frente a las ms recientes para sacar el
mximo provecho de las implicaciones de los cambios demogrficos. Entre
ellos, la velocidad de la cada de las tasas vitales era mucho ms lenta de lo
que ha sido en las transiciones del mundo en desarrollo. En segundo lugar,
las tasas de crecimiento de poblacin alcanzada tras la cada inicial de la
mortalidad han sido mucho mayores en las transiciones ms recientes.
Para los recin llegados, el ritmo del cambio es mucho ms rpido de lo que
nunca fue histricamente y a menudo se ha visto acompaado por las
realidades econmicas y polticas adversas, muchos de los cuales estn
relacionados con las tasas de crecimiento de la poblacin extraordinarias
que duran de tres a cuatro dcadas. A medida que el descenso de la
fecundidad se ha acelerado en las ltimas dos dcadas, estas tasas de
crecimiento de la poblacin tambin se han reducido a un punto donde la
poblacin es ahora el compaero de viaje de cambio social y econmico en
gran parte del mundo en desarrollo, con la excepcin de frica
subsahariana. Estas naciones han entrado, por as decirlo, en la ventana de

oportunidad para un perodo de cambio benigno. Por desgracia, este plazo


no podr durar mucho tiempo porque la intensidad del descenso de la
fecundidad es tal que el proceso de envejecimiento en muchos de los
pases, slo en sus etapas iniciales por el momento, promete ser mucho
ms intensa de lo que era en el los pases en proceso de transicin histrica.
La transicin demogrfica tambin tiene su lado negativo, que concierne a
las economas, las sociedades y la familia. Las transiciones histricas estn
entrando en esta fase en este momento y es difcil encontrar voces
optimistas sobre las perspectivas de la sociedad del futuro en estos pases.
Poblacin y la economa a largo plazo
Todos los mecanismos descritos en el apartado anterior se llevan a cabo
dentro de un swing de la poblacin a largo plazo que todava est muy en
progreso. El descenso inicial de la mortalidad durante la ltima parte del
siglo XVIII, dio lugar a una nueva fase de la historia de la poblacin mundial.
En un primer momento, las tasas de crecimiento de la poblacin eran slo
moderadas pero, a diferencia de lo que haba ocurrido en perodos
anteriores, el crecimiento continu sin cesar durante ms de 250 aos. El
perodo de mximo crecimiento de la poblacin mundial corresponde
aproximadamente a 1930-1990 cuando super el 1,75% por ao y
especialmente 1966-72 cuando super el 2% por ao. Durante los ltimos
40 aos, se ha producido un retroceso pronunciado desde los aos de
apogeo, aunque el crecimiento sigue siendo fuerte. Este patrn de
crecimiento se explica por la transicin demogrfica y la forma en que se
extendi a todo el mundo. El resultado final ha sido un aumento de incluso
ocho veces la poblacin mundial, a partir de los 791 millones de personas
en el planeta en 1750 a los casi 7 mil millones en la actualidad. Todo indica
que las tasas de crecimiento continuarn disminuyendo en el futuro, ya que
cada vez ms pases se unen al club de baja fecundidad. De acuerdo con la
ONU, las "bajas" y "medias" estimaciones de la fecundidad, las tasas de
crecimiento de la poblacin mundial se deben sumergir debajo de 0,5% por
ao en algn momento entre 2025 y 2050, y el descenso de la poblacin,
probablemente comenzar en algn momento entre 2050 y 2100.
La implicacin econmica ms visible de este prolongado perodo de
crecimiento de la poblacin es tal vez la persistencia de la pobreza en el
mundo. A pesar de las enormes mejoras en la agricultura y en el comercio
mundial, un gran parte del mundo sigue sumido en lo que a menudo parece
ser un ciclo sin fin de la pobreza y desnutricin. La mortalidad no es tan alta
como podra ser, porque una de las maravillas de la medicina moderna es
que la desnutricin ya no conduce a la muerte temprana, por lo menos no
en una escala masiva. An persiste la pobreza. En vista de la rapidez con la
poblacin ha crecido a lo largo de los siglos pasados, es una maravilla que
los mayores porcentajes del mundo poblacin no estn sumidos en la
pobreza.

Es indudable que el crecimiento de la poblacin y redistribucin de la


poblacin ha hecho un dao enorme al medio ambiente. El cambio
tecnolgico ha mitigado algunos de los efectos de este dao, pero
ciertamente no todos ellos. Este dao se observ por primera vez hace
muchas dcadas en los pases desarrollados, sin embargo, con desarrollo y
con la desaceleracin del crecimiento de la poblacin estas naciones no han
sido capaces de corregir muchos de los no deseados subproductos del
crecimiento ambiental. En los pases en desarrollo, este tipo de estrs
ambiental contina hoy en da y est muchas veces vinculado a las
necesidades del mundo desarrollado.
Es incuestionable que el mundo est inmerso en un perodo de
calentamiento significativo que, en caso de continuar, se terminarn
alterando muchos aspectos clave del entorno. El aumento del nivel del mar
son las ms visibles de estas implicaciones y puede dar lugar al
desplazamiento de un gran nmero de personas. Todo indica que el tamao
de la poblacin mundial es, al menos indirectamente, una de las fuerzas
principales detrs del cambio climtico.
El suministro de muchas materias primas ser suficiente para responder al
aumento de la demanda? Esta es una pregunta que no tiene una respuesta
segura, aunque la tecnologa moderna ha hecho mucho para evitar la
eventual hora de la verdad para el equilibrio entre poblacin y recursos. Es
importante recordar aqu que la desaceleracin y eventual final de
crecimiento de la poblacin mundial es, a partir de la perspectiva del medio
ambiente, una buena noticia. La pregunta es si se llegar o no muy pronto o
ser lo suficientemente importante para restablecer el equilibrio necesario.
El cambio demogrfico no es el nico factor que influye en un cambio que
tiene enormes implicaciones para la economa mundial, pero es esencial
para la comprensin de la abundancia de mano de obra en algunas partes
del el mundo y su relativa escasez en otros. El cambio de tendencia en el
crecimiento de toda la poblacin mundial que tendr lugar durante los
ltimos 40 aos est vinculado a la forma en la transicin demogrfica se ha
hecho sentir en todo el mundo y las realidades econmicas de un mundo
muy completo. En el mundo desarrollado estamos siendo testigos de una
erosin gradual del optimismo econmico que se apoder en la estela de la
SGM. La movilidad social ascendente interminable puede ser reemplazada
gradualmente por las duras realidades de la vida social a la baja movilidad
para grandes segmentos de la sociedad.
La baja fecundidad en casi todo el mundo, junto con el aumento de la
longevidad, conducira inevitablemente a un intenso proceso de
envejecimiento. Con la excepcin de frica subsahariana, el mundo entero
est actualmente embarcado en esta ruta, con el proceso ms avanzado en
Japn y acaba de empezar en los pases donde el descenso de la fecundidad
empez no hace mucho tiempo. Todos ellos, sin embargo, parecen estar
dirigido en la misma direccin. El envejecimiento trae consigo muchos
cambios socioeconmicos, entre ellos la escasez de mano de obra y cada

vez mayores dificultades para cualquier forma de bienestar basado en las


transferencias intergeneracionales de bienes y servicios.
En el horizonte: escenarios posibles para el futuro
Las regiones desarrolladas del mundo parecen haber entrado en el lado ms
oscuro de la transicin demogrfica. Casi un siglo de efectos positivos en
gran parte han llegado a su fin. Los cambios que estn sucediendo ahora se
pueden resumir de manera muy general en cuatro puntos principales: (a)
disminucin de la poblacin a largo plazo o, al menos, el estancamiento, por
debajo del nivel de reemplazo como un aspecto estructural de la sociedad y
el envejecimiento extremo; (b) las posibles dificultades para mantener el
crecimiento econmico y los niveles de vida en las sociedades con
estructuras de edad disfuncionales; (c) la creciente importancia de la
migracin para el mantenimiento de los niveles de vida y, por tanto, las
sociedades cada vez ms multitnicas (con sus consiguientes problemas y
ventajas), y una gran amenaza en el horizonte como las sociedades de
origen empiezan a tener escasez de mano de obra; (d) los cambios
generalizados en la vida familiar.
La forma en que el mundo en desarrollo puede escapar este tipo de
escenario es una pregunta abierta. En algunos sentidos, muchas reas de
esta vasta regin del mundo ya se embarcaron en algunos aspectos de este
patrn de cambios. En particular, muy baja fecundidad, desaceleracin del
crecimiento de la poblacin, el rpido envejecimiento, escasez de mano de
obra, etc., que parece ser mucho para el mundo en desarrollo a menos que,
por supuesto, haya un nuevo cambio de tendencia en la fecundidad. Un
nuevo baby boom, sin embargo parece, poco probable, aunque ciertamente
es posible. A pesar de las considerables disparidades intrarregionales, en
todas partes la fecundidad est disminuyendo vertiginosamente - mucho
ms rpido de lo previsto - y en muchos pases est ahora cerca o por
debajo del nivel de reemplazo.
Si echamos un vistazo al panorama histrico, es evidente que la transicin
demogrfica dio lugar al enorme aumento de poblacin que caracteriza los
dos siglos pasados.
Tambin parece que la transicin demogrfica traer este perodo de
crecimiento de la poblacin final un tanto lento, incluso negativa, y esto
cada vez ms aparece como el resultado final ms probable. En primer
lugar, esto suceder en el mundo desarrollado, pero es probable que afecte
a todo el mundo durante la segunda mitad del siglo XXI. La disminucin de
la poblacin mundial, en caso de que suceda, no se iniciar pronto, pero
seguramente la fecundidad seguir estando a los niveles en los que se
encuentra en casi todo el mundo en la actualidad. Es esto algo malo o no?
Aqu hay muchas respuestas posibles, aunque el estancamiento de la
poblacin o descenso, acompaado de envejecimiento intenso con sus
consiguientes repercusiones, deja poco espacio para el optimismo.
Debemos estar listos porque, cada vez ms, parece ser el objetivo final de

este proceso en curso. En ltima instancia, las consecuencias a largo plazo


de la transicin demogrfica slo terminarn cuando esta fase descendente
del ciclo de la poblacin mundial llega a su fin. Como todos los ciclos
demogrficos en el pasado, inherente al perodo de crecimiento son los
mecanismos correctores que estn destinados a traer ese perodo a su fin
para restaurar algn tipo de equilibrio. En el anlisis final, el ciclo completo
de la transicin demogrfica habr atravesado tres siglos o ms.
Se alcanzar este equilibrio en los niveles de poblacin mundial similares a
los de 1800 o 1900, por debajo, o por encima? Nuestra impresin es que en
el estado de equilibrio, aunque transitorio, se alcanzarn los niveles de
poblacin considerablemente ms altos que los acontecidos en 1900, sobre
todo debido a que los avances tecnolgicos de los ltimos dos siglos han ido
ms hacia la garanta de que los recursos del mundo sern capaces de
sostener considerablemente mayores niveles de poblacin que hace cien
aos. Esta idea se basa, por supuesto, en la creencia bsicamente
malthusiana de que la capacidad de carga de la economa mundial es el
principal determinante del tamao de la poblacin. Si este no es el caso - y
puede que no lo sea - no se sabe dnde, cundo y cmo la tendencia a la
baja en la poblacin llegar a su fin.