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Los sofistas y Scrates

Atenas est en la cumbre de su vida artstica: Ictinus y Calcrates


disean y construyen el Partenn. Fidias esculpe sus frisos. Pndaro
escribe sus ltimas odas. Sfocles presenta Antgona y Edipo Rey.
Atenas, adems, ha llegado al mximo de su democracia: se gobierna
a s misma en asamblea de todos sus ciudadanos varones adultos;
cualquiera puede ser electo para cualquier posicin; Pericles ha
introducido el pago a los jurados para que los pobres puedan ocupar
esos puestos; hay puestos pblicos a los que no se llega por eleccin
sino por sorteo. Otras ciudades griegas imitan la democracia
ateniense.
La poltica es la principal actividad de los ciudadanos atenienses y de
los ciudadanos de las ciudades que tambin han establecido la
democracia. A cargo de todos est el gobierno de la ciudad. Qu
habilidades hacen falta para participar exitosamente en la vida
pblica? Cmo se triunfa en poltica? Estos son los temas que ahora
interesan. Estas son las preguntas para las que se quieren respuestas.
Por ese tiempo haban aparecido unos seores que decan tener esas
respuestas.
Los sofistas
La palabra sophistes significaba maestro en sabidura. Como tales se
presentaban estos seores que andaban de lugar en lugar,
participaban en la poltica y cobraban por sus lecciones. Saban o
simulaban saber de todo: astronoma, geometra, aritmtica, fontica,
msica, pintura. Pero su ciencia no buscaba la verdad sino la
apariencia de saber porque sta reviste de autoridad.
Enseaban la aret requerida para estar a la altura de las nuevas
circunstancias sociales y polticas (recordemos que la palabra aret,
traducida generalmente por virtud, no tena entonces las
connotaciones morales que nuestra palabra virtud tiene; era ms "lo
que es propio de", como se explic en la introduccin).
La primera exigencia de esa aret era el dominio de las palabras
para ser capaz de persuadir a otros. "Poder convertir en slidos y
fuertes los argumentos ms dbiles", dice Protgoras. Gorgias dice
que con las palabras se puede envenenar y embelesar. Se trata, pues,
de adquirir el dominio de razonamientos engaosos. El arte de la
persuasin no est al servicio de la verdad sino de los intereses del
que habla. Llamaban a ese arte "conduccin de almas". Platn dir
ms tarde que era "captura" de almas.
No eran, pues, propiamente filsofos pero tenan en comn una
actitud que s puede llamarse filosfica: el escepticismo y

relativismo. No crean que el ser humano fuese capaz de conocer


una verdad vlida para todos. Cada quien tiene "su" verdad.
Los filsofos anteriores daban generalmente a sus libros el ttulo
"Sobre la Naturaleza o lo existente". Gorgias parece burlarse de
ellos cuando titula el suyo "Sobre la Naturaleza o lo No
existente". Con ese libro pretendi demostrar tres cosas: 1)
nada existe, 2) si existiese algo no podramos conocerlo, 3) si
conocisemos algo no podramos comunicarlo a los dems.
Platn coment: Son al menos estos principios verdaderos? Si
no, por qu los asegura Gorgias con tanta universalidad?
Protgoras deca: "Como cada cosa me aparece, as es para m;
y como aparece a ti, as es para ti."
El escepticismo alcanz a los dioses.
"No dispongo de medios dice Protgoras para saber si existen
o no, ni la forma que tienen; porque hay muchos obstculos
para llegar a ese conocimiento, incluyendo la oscuridad de la
materia y la cortedad de la vida humana."
Y alcanz a las leyes de las ciudades. Antes se crea que stas tenan
origen divino, ya fuese porque Apolo hubiese inspirado directamente
al legislador tal era el caso de Licurgo, legendario fundador de
Esparta ya fuese porque los legisladores acostumbraban consultar
sus proyectos de ley al orculo de Delfos. Ahora se ha viajado
suficiente para poder comparar las leyes griegas con las leyes de
otros lugares y, sobretodo, se tiene experiencia de cmo se redactan
y aprueban leyes en las asambleas democrticas. Los sofistas eran
miembros de esas asambleas. Protgoras estuvo en el grupo enviado
a Turii, en el sur de la actual Italia, para dar leyes a la nueva colonia
ateniense.
Para ellos, por tanto, las leyes eran convencionalismos
humanos. Normas que los hombres adoptan para no vivir como
animales. En el principio se vivi as y los fuertes se
aprovechaban de los dbiles. Las leyes protegen al dbil del
fuerte. En ese sentido son convenientes, aunque no tienen otro
fundamento.
Porque no tienen otro fundamento los hombres pueden
transgredirlas con tal de que los dems no lo adviertan. Por la
misma razn, un hombre fuerte, realmente fuerte, puede
ignorar las leyes, apoderarse del poder y satisfacer sus deseos;
en ello brilla la dike (ver el sentido de esta palabra en la
introduccin) de la naturaleza.
Cmo asimilaron los alumnos estas enseanzas de sus maestros? A
los atenienses no les basta ser la ciudad principal, quieren ser la

ciudad que manda sobre las otras ciudades y se beneficia de ellas. Si


tienen poder para hacerlo les corresponde hacerlo. Es la dike de la
naturaleza. As, disponen que ciertas causas judiciales slo puedan
ser vistas en Atenas; el tesoro de la Liga de Delos al que haban
contribuido todas las ciudades de la Liga y estaba guardado en Delos,
es trasladado a Atenas para uso exclusivo de los atenienses; cuando
Esparta propone la paz deciden continuar la guerra entusiasmados
con la mocin de que, en adelante, la guerra se financie slo con
tributos de las otras ciudades. Tambin era dike de la naturaleza que
la asamblea ateniense hubiese empobrecido con excesivos impuestos
a sus conciudadanos ricos; tambin que hbiles acusadores
manipulasen las pasiones polticas de los jueces para quitar a otros
sus propiedades; tambin que los llamados sicofantas tuviesen la
habilidad de ganarse la vida chantajeando a otros con la amenaza de
una demanda.
La ciencia y la moral griegas parecen en trance de muerte. Pero, si
fue admirable empresa de unos griegos iniciar el camino de explicar
el mundo con la razn sola rodeados como estaban de una cultura
que explicaba todo con dioses, es tambin empresa admirable que
otros griegos iniciasen la bsqueda de la verdad tica y de la verdad
poltica en la Atenas de los sofistas. El primero en hacerlo fue
Scrates y le cost la vida.
Scrates
Nacido por el ao 470 A. C., unos ocho aos antes de que el filsofo
Anaxgoras llegase a Atenas. Su vida fue filosofar y ensear. Pero no
le interesaron las preguntas sobre la physis que haban interesado
primordialmente a Anaxgoras y a los filsofos anteriores porque su
preocupacin era la conducta degradada de sus conciudadanos; en
consecuencia, enfoc su curiosidad intelectual en el ser humano y en
su capacidad de conocer la verdad.
Contemporneo de los sofistas, muchos creyeron que era un sofista
ms, pero era exactamente lo contrario. Nunca intervino en la
poltica. No pronunciaba discursos. No escribi nada. Segn l, nunca
fue maestro de nadie. Simplemente se dedicaba a conversar con
quien quera conversar con l; crea que la sabidura se adquiere en el
intercambio vivo de la conversacin, hacindose preguntas y
buscando juntos respuestas. As y slo as ense a pensar, a buscar
la verdad y a saber que es posible alcanzarla. A diferencia de los
sofistas, no cobraba por sus enseanzas.
"Esta labor fue para la inteligencia humana de una importancia
tan considerable, que uno no se extraa al ver a Scrates
dedicarse a ella como cumpliendo un mandato recibido del
cielo. Se echaba de ver en l, no solamente un alto poder de
contemplacin filosfica (Aulo Gelio y Platn cuentan de l que
a veces pasaba das y noches inmvil absorto en la meditacin),

sino tambin, como l mismo lo deca, algo de demonaco o de


inspirado, un fervor alado, un vigor libre y mesurado, y aun
quizs a veces, un instinto interior y superior que parecen
revelar una cierta asistencia extraoardinaria"(1)
La aret es conocimiento
Como los sofistas, hablaba y enseaba sobre la aret, pero mientras
los sofistas decan que no podemos conocer nada Scrates enseaba
que la aret era conocimiento. Si el zapatero quera ser buen
zapatero (tener la aret del zapatero) deba conocer primero qu es
un zapato, para qu se usa, cul es su fin, el propsito que tiene el
hombre cuando lo usa; conocido esto, hay que pensar qu forma
debe tener el zapato y de qu materiales debe estar hecho; conocido
esto, hay que pensar cul es el mejor mtodo de fabricarlo, qu
habilidades hay que desarrollar para hacerlo bien. Cuando se tienen
todos estos conocimientos y se han conseguido las habilidades
requeridas, se tiene la aret del zapatero. Hoy decimos que tal
persona "entiende de zapatera" o "entiende de electricidad" y lo que
est en nuestras mentes es lo que estaba en la de Scrates cuando
enseaba que la aret era conocimiento.
Con el ejemplo de los oficios tiles y cotidianos (en el dilogo Gorgias
de Platn se dice que Scrates "siempre est hablando de zapateros,
bataneros, cocineros y mdicos") enseaba que la aret de cualquier
actividad o posicin comienza por conocer su fin, su propsito.
Ahora bien, si se trata de la aret de todo hombre de la que
pretendan ser maestros los sofistas Scrates insista que haba que
comenzar por el conocimiento del fin o propsito del hombre no
como general o poltico o panadero sino simplemente como hombre,
e invitaba a los que conversaban con l a pensar juntos cul es el
objeto del ser humano.
Scrates no contest l mismo a esa pregunta, pero su gran
mrito estriba en haber hecho que los hombres se la hicieran y
en motivarlos a tratar de responderla en la creencia de que era
posible darle respuesta. Platn no slo escribi las enseanzas
de su maestro sino las hizo avanzar por cuenta propia.
Tan convencido estaba Scrates de que la aret era conocimiento que
le pareca evidente que si los hombres llegaban a entender qu era el
bien o lo justo escogeran el bien y lo justo. Nadie escogera
conscientemente el mal. Los que escogen el mal lo hacen por
ignorancia. Si un panadero hace mal pan es porque no sabe hacer
pan y no porque quiere hacer mal pan.
El mtodo para alcanzar la verdad

A Scrates le preocupaba la ligereza con que se usaban las palabras


en la vida normal, en especial las palabras que pretendan expresar
nociones ticas, como justicia, templanza, valor, etc. Cada quien
pareca usarlas en un sentido diferente produciendo una grave
confusin intelectual y moral. Cmo dar con el sentido verdadero de
sabidura, de justicia, de bondad?
El primer paso era reconocer la propia ignorancia. Repeta en sus
conversaciones que no saba nada, pero que era ms sabio que los
dems porque estaba consciente de su ignorancia mientras los otros
crean saber. Quien cree saber no se esfuerza en buscar la verdad. El
primer paso hacia la verdad es barrer de la mente los prejuicios, las
ideas incompletas, los errores que generalmente llenan las cabezas
de la gente y no dan lugar a la verdad. Hecha la limpieza, el camino
queda abierto.
Cmo se avanza ahora? De lo particular a lo universal. Si se est
hablando de justicia y se quiere saber qu es justicia, la primera
etapa de la averiguacin consiste en recoger ejemplos de casos
particulares en los que los presentes concuerdan en afirmar que all
se obr con justicia. La segunda etapa es examinar estos casos
particulares, compararlos entre s, ver sus diferencias, ver sus cosas
comunes, hasta ir dando con la cualidad comn a todos que nos
hace afirmar que en cada uno de esos casos hubo justicia. Esa
cualidad comn es la esencia de la justicia, su definicin. Ha sido
abstrada de los casos particulares por la mente humana y gracias a
un poder que slo la mente humana posee.
En los Dilogos de Platn tenemos abundantes ejemplos de cmo
Scrates se vala de este mtodo para ir dando con la esencia de
otras virtudes.
Aristteles afirma en su Metafsica: "Dos cosas hay que atribuir
con justicia a Scrates: el argumento inductivo y la definicin
general." La palabra griega "inducir" dice "guiar hacia". El
pensamiento inductivo gua a la mente de los casos particulares
a la definicin comn.
As, buscando la verdad moral y siendo exigente con sus
procedimientos, Scrates inicia la filosofa del conocimiento: el objeto
del filosofar es tambin el saber mismo. Tratar de asegurar que se
est dando con la verdad.

(1) Jacques Maritain, Introduccin a la Filosofa, Buenos Aires: Club de Lectores, p.


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