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EL DEBATE SOBRE EL CRECIMIENTO ECONOMICO DESDE LA

PERSPECTIVA DE LA SOSTENIBILIDAD Y LA EQUIDAD


Jordi Roca Jusmet
Departamento de Teora Econmica
Universidad de Barcelona

RESUMEN
El crecimiento econmico es generalmente considerado uno de los objetivos bsicos
de la poltica econmica. Sin embargo, ni el pleno empleo ni la satisfaccin de las necesidades
ms bsicas de la poblacin requieren necesariamente de un continuo crecimiento econmico.
Los problemas ecolgicos son en gran parte el resultado de la escala que ha adquirido la
economa humana y los pases ricos contribuyen de forma desproporcionada a dichos
problemas ecolgicos. Para reducirlos y dejar espacio ambiental a los pases ms pobres, los
ricos deberan disminuir de forma radical el uso de energa y materiales. Sera ingenuo pensar
que ello es un objetivo poltico sencillo. Sin embargo, es posible pensar en polticas
econmicas que se orienten al mismo tiempo hacia una mayor equidad, un mayor bienestar
para la mayora de la poblacin y un uso menor de recursos. El reto es disminuir la presin
ambiental y no cualquier tipo de actividad econmica. Actualmente, existe un sesgo hacia las
tcnicas y actividades intensivas en recursos debido a una serie de inercias tecnolgicas y a
unos determinados precios relativos; y existe un sesgo tambin hacia la competencia
posicional que en gran parte tiene caractersticas de juego de suma cero. El hecho de que se
imponga el consumismo -y en particular el consumo de bienes y servicios intensivos en energa
y materiales- no implica que no exista una alternativa, hoy bloqueada, mejor incluso para gran
parte de los que hoy disfrutan de un elevado consumo. Una estrategia hacia una sociedad ms
igualitaria, que fomente ms el consumo de servicios pblicos en relacin al consumo privado,
que cambie los precios relativos gravando las tcnicas y bienes intensivos en recursos
naturales y que se oriente ms a la reduccin del tiempo de trabajo mercantil puede al mismo
tiempo mejorar la calidad de vida de la mayora de la poblacin y reducir la presin ambiental.

JORDI ROCA: El debate sobre el crecimiento econmico...

EL DEBATE SOBRE EL CRECIMIENTO ECONOMICO DESDE LA


PERSPECTIVA DE LA SOSTENIBILIDAD Y LA EQUIDAD
Jordi Roca Jusmet
Departamento de Teora Econmica
Universidad de Barcelona

RESUMEN
El crecimiento econmico es generalmente considerado uno de los objetivos bsicos de la
poltica econmica. Sin embargo, ni el pleno empleo ni la satisfaccin de las necesidades ms
bsicas de la poblacin requieren necesariamente de un continuo crecimiento econmico. Los
problemas ecolgicos son en gran parte el resultado de la escala que ha adquirido la economa
humana y los pases ricos contribuyen de forma desproporcionada a dichos problemas
ecolgicos. Para reducirlos y dejar espacio ambiental a los pases ms pobres, los ricos
deberan disminuir de forma radical el uso de energa y materiales. Sera ingenuo pensar que
ello es un objetivo poltico sencillo. Sin embargo, es posible pensar en polticas econmicas
que se orienten al mismo tiempo hacia una mayor equidad, un mayor bienestar para la mayora
de la poblacin y un uso menor de recursos. El reto es disminuir la presin ambiental y no
cualquier tipo de actividad econmica. Actualmente, existe un sesgo hacia las tcnicas y
actividades intensivas en recursos debido a una serie de inercias tecnolgicas y a unos
determinados precios relativos; y existe un sesgo tambin hacia la competencia posicional que
en gran parte tiene caractersticas de juego de suma cero. El hecho de que se imponga el
consumismo -y en particular el consumo de bienes y servicios intensivos en energa y
materiales- no implica que no exista una alternativa, hoy bloqueada, mejor incluso para gran
parte de los que hoy disfrutan de un elevado consumo. Una estrategia hacia una sociedad ms
igualitaria, que fomente ms el consumo de servicios pblicos en relacin al consumo privado,
que cambie los precios relativos gravando las tcnicas y bienes intensivos en recursos
naturales y que se oriente ms a la reduccin del tiempo de trabajo mercantil puede al mismo
tiempo mejorar la calidad de vida de la mayora de la poblacin y reducir la presin ambiental.

JORDI ROCA: El debate sobre el crecimiento econmico...

EL DEBATE SOBRE EL CRECIMIENTO ECONOMICO DESDE LA


PERSPECTIVA DE LA SOSTENIBILIDAD Y LA EQUIDAD 1
Jordi Roca Jusmet
Departamento de Teora Econmica
Universidad de Barcelona
El crecimiento econmico como objetivo de la poltica econmica. Crecimiento distribucin y
empleo
El crecimiento econmico, como convencionalmente se mide (con indicadores como
el Producto Interior Bruto o la Renta Nacional), ha sido y sigue siendo considerado uno de los
objetivos bsicos de la poltica econmica.
Para muchos economistas, incluso relativamente pequeas diferencias en las tasas de
crecimiento de largo plazo tendran en pocas dcadas un impacto tan diferente sobre el nivel
de vida de la mayora de la poblacin que cualquier otra preocupacin econmica se
empequeecera delante de la pregunta verdaderamente importante sobre los determinantes
del ritmo del crecimiento econmico. As, en su conocido libro sobre crecimiento econmico,
Barro y Sala i Martn (1995) afirman contundentemente: El crecimiento econmico -el tema
de este libro- es la parte de la macroeconoma que realmente importa (p.5). Ciertamente, la
aritmtica del crecimiento exponencial puede impresionarnos. La diferencia entre crecer un
1% o un 2% en la renta per capita durante cincuenta aos reside en aumentar dicha renta en
un 64% o en un 169% con lo que, si identificsemos renta personal y bienestar econmico,
podramos concluir que, incluso con una peor distribucin de la renta, un mayor crecimiento
llevar a una situacin de mayor bienestar para la inmensa mayora -sino para todos- los
ciudadanos. Es esta perspectiva la que frecuentemente adopta la reaccin conservadora frente
a las demandas redistributivas: cualquier medida que hiciese peligrar la inversin privada y el
crecimiento sera contraproducente porque podra redundar en perjuicio tambin de los menos
favorecidos quienes, gracias al crecimiento, acabaran disfrutando de los patrones de vida ya
alcanzados por otros grupos sociales.
Muchos crticos de esta perspectiva han destacado adecuadamente la importancia de
la distribucin. El bienestar o la calidad de vida de cualquier individuo depende en primer
lugar de la realizacin de lo que Sen llama capacidades bsicas como las que permiten estar
bien nutrido, protegido del fro o no verse afectado por la morbilidad evitable o mortalidad
prematura (Sen, 1996, p.56). Estas capacidades no dependen slo del acceso a bienes y
servicios -pensemos por ejemplo en las personas obligadas a trabajar o vivir en un ambiente
contaminado que afecta a su salud- y, adems, tendramos que considerar como necesidades
humanas bsicas algunas de no materiales como la de disfrutar de un cierto grado de
autonoma (Doyal y Gough, 1994). La discusin sobre las necesidades es compleja2 pero no
1

Agradezco a Alfons Barcel sus comentarios.


Que sea compleja no quiere decir ni que se tenga que renunciar al anlisis ni que dependa de factores
puramente subjetivos. El tema debe analizarse y podemos deducir algunas pautas independientes de las
preferencias subjetivas. Por ejemplo, lo que se conoce como ley de Engel segn la cual los pobres
gastan en alimentos un mayor porcentaje de renta que los ricos se puede explicar en trminos de jerarqua
2

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hay duda de que la distribucin de los bienes y servicios es en gran parte la que determina si
todos o la inmensa mayora de la poblacin pueden cubrir las necesidades materiales bsicas.
Aqu es relevante no slo la distribucin del gasto monetario sino tambin el peso que tienen
los bienes y servicios pblicos (tales como la sanidad, la educacin o el cuidado de nios o
ancianos) a los que se accede por criterios diferentes al poder de compra.
Las diferencias en la distribucin son sin duda uno de los elementos clave para
explicar las fuertes discrepancias que podemos encontrar entre la situacin relativa del
Producto Nacional per capita de algunos pases y la de su esperanza de vida que Sen
sealaba en su introduccin a un Handbook of Development Economics (Sen, 1988) al
insistir en la necesidad de no identificar desarrollo econmico con mero crecimiento
econmico ni en los pases ricos ni en los pases pobres, un argumento que ha ganado
popularidad con la elaboracin desde hace ms de una dcada del Indice de Desarrollo
Humano por parte de las Naciones Unidas. La importancia de la distribucin permite concluir
no slo que el crecimiento econmico no es el nico factor econmico que afecta al bienestar
sino tambin da argumentos para cuestionar determinadas polticas econmicas exitosas en
trminos de crecimiento. Puede existir crecimiento generador de pobreza como cuando en un
pas pobre la produccin agraria se reorienta a cultivos de exportacin ms valorados en el
mercado en detrimento de la produccin de alimentos bsicos (Schweickart, 1993, p. 214).
Los argumentos anteriores son habituales entre los economistas crticos. Sin embargo,
la situacin actual es que entre los economistas que en los pases ricos se oponen a las
polticas econmicas basadas en un aumento de las desigualdades domina la perspectiva de
criticar dichas polticas no solo por sus efectos sociales regresivos sino tambin por sus
efectos negativos sobre el crecimiento econmico, y de defender polticas ms expansivas. El
principal apoyo terico de dicha perspectiva est en los modelos postkeynesianos segn los
cuales la redistribucin (tanto redistribuyendo rentas de los beneficios a los salarios como
aumentando el gasto pblico social) no slo no perjudica al crecimiento econmico sino que lo
favorece.3
En las ltimas dcadas, en las que gran parte del capitalismo avanzado se ha
caracterizado por el desempleo masivo, la principal motivacin para favorecer polticas ms
expansivas ha sido la prioridad al objetivo del pleno empleo. Si comparamos diferentes pases
de necesidades (Lavoie, 1992, cap. 2) con la alimentacin en el lugar ms bsico sin referirse ni a
preferencias subjetivas ni a precios relativos (los dos puntales de la teora neoclsica).
3
Mi opinin es que el enfoque keynesiano-kaleckiana tiene fundamentalmente razn en dos puntos. El
primero, la poca fundamentacin de las teoras econmicas neoclsicas sobre el desempleo y la poca
efectividad de los medios propuestos -sobre todo disminucin de salarios y de condiciones laborales- para
llevar a una situacin de plena ocupacin (si bien se ha de reconocer que la mayor precariedad de un
sector de los trabajadores puede tener algn efecto de creacin de ocupacin aunque al precio de una
gran desigualdad) (ver De Juan, 1998). El segundo punto es que las polticas expansivas podran an ser
viables sobre todo en grandes reas regionales como el conjunto de la Unin Europea. Una poltica
expansiva en estos mbitos quizs provocara un cierto aumento temporal de la inflacin pero no creo en
absoluto en la imposibilidad de reducir el desempleo debido a razones estructurales como las planteadas
por el enfoque basado en la NAIRU (Roca, 1996). Tambin es cierto que en el capitalismo, como destacan
ciertos modelos postkeynesianos, puede darse a veces una relacin virtuosa entre redistribucin y
crecimiento aunque este efecto positivo puede verse truncado cuando domina la influencia negativa sobre
la inversin de la cada de la tasa de beneficios, cuando aparecen huelgas de inversin o cuando se
producen fuertes desequilibrios en el comercio exterior o se desencadenan procesos inflacionarios que
fuerzan polticas restrictivas.

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o un mismo territorio a lo largo del tiempo, encontraremos una importante (aunque en absoluto
exacta) correlacin entre las tasas de crecimiento econmico y los cambios en los
requerimientos de trabajo mercantil. 4 Se ha hablado mucho del crecimiento sin empleo o
jobless growth y es cierto que frecuentemente coexisten crecimiento econmico y
disminucin del empleo, pero el fenmeno no es nuevo y de l no puede deducirse que exista
una desconexin entre crecimiento econmico y empleo. A grandes rasgos podemos
referirnos a la ley de Okun en el sentido de que tasas de crecimiento muy bajas se asocian a
prdida de empleo y solo a partir de determinadas tasas de crecimiento el empleo aumenta.5
Es sta la principal justificacin por la cual incluso muchos economistas sensibles a los
problemas ambientales consideran que debe seguirse abogando por polticas expansivas y,
aunque adjetivado con el trmino sostenible, siguen poniendo el crecimiento en un lugar
destacado entre sus objetivos.6
No es la poltica de empleo el tema de esta ponencia pero pienso que es importante
enfatizar dos cosas. La primera que, dada una composicin del producto y un conjunto de
tecnologas, el nivel de actividad econmica mercantil se relaciona sobre todo con los
requerimientos totales de tiempo de trabajo mercantil ms que con el nmero de personas
empleadas7 de forma que un mismo nivel de actividad econmica es compatible con muy
diferentes niveles de empleo segn la distribucin del tiempo de trabajo. A cualquier nivel
podra darse pleno empleo o niveles importantes de paro o subempleo.8 La segunda cosa a
4

Con el trmino trabajo mercantil me refiero tanto al trabajo asalariado en el que la fuerza de trabajo es una
mercanca (contratada por el sector privado o el pblico) como al trabajo autnomo orientado a vender
bienes o servicios.
5
En el caso espaol, como en otros pases, la correlacin entre empleo y PIB tambin se da en la
experiencia reciente. Por ejemplo el elevado aumento del empleo de finales de los ochenta coincide con un
crecimiento muy elevado del PIB (Recio y Roca, 1998, figura 1, p. 141).
6
Ver, por ejemplo el Memorandum 1998 de los economistas crticos europeos (European Economist for
an Alternative Economic Policy, november 1998)
7
No conozco estudios que hayan intentado correlacionar evolucin del PIB con evolucin de las horas de
trabajo totales. Mi hiptesis es que dicha correlacin debe de ser ms fuerte que la existente entre PIB y
personas empleadas.
8
Si E representa el nmero de trabajadores empleados, Y el nivel de produccin agregado, p la
productividad por hora de trabajo y j la jornada laboral, entonces E = Y/pj. Si la nica variable que se
alterase fuese la jornada laboral disminuyendo (sea igualitariamente trabajando todos menos o debido a
una extensin del trabajo a tiempo parcial) entonces el nmero de personas empleadas aumentara. Esto es
una tautologa que, desde luego, slo permite asegurar la posibilidad tcnica de aumentar el empleo sin
aumentar la produccin. La propia disminucin de la jornada llevara probablemente a un aumento de la
productividad por hora -lo que disminuira su efecto sobre el empleo, aunque el aumento de la
productividad no sera un resultado por el que tuvisemos en principio que lamentarnos y, en cualquier
caso, la productividad no podra aumentar sin lmite- y seguramente tambin a un cierto cambio en la
composicin de la demanda con un efecto sobre la demanda de empleo no fcilmente previsible. Por otro
lado, segn el contexto en que la reduccin se produjese (dependiendo del comportamiento salarial, de la
reaccin empresarial, del conjunto de la poltica fiscal y de gasto pblico,...) la produccin agregada podra
aumentar o disminuir. En trminos dinmicos, la relacin entre empleo, productividad y jornada laboral
viene lo que tendramos es que dlnE = dlnY -dlnp -dlnj de forma que una evolucin positiva de la
productividad por hora de trabajo (dlnp > 0) sera compatible con un aumento del empleo tanto si la
produccin agregada aumenta a mayor ritmo que la productividad hora como si la jornada laboral
disminuye a mayor ritmo que dicha productividad (una variable que, dada la composicin del producto, no
es desde luego puramente tecnolgica pero que s tiene mayor relacin con la tecnologa que no la que
tiene la productividad por persona). El hecho importante es que el mismo fenmeno -aumento de la

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destacar es que, si lo que nos preocupa es la calidad de vida de las personas, s parece que la
incorporacin a un empleo y a un empleo con unas mnimas condiciones laborales (de salario
pero tambin de estabilidad, salubridad, participacin,...) puede considerarse un objetivo
bsico9 pero en cambio el aumento (o mantenimiento) del trabajo (y, en particular, del trabajo
mercantil) la jornada laboral no parece -a pesar de los adictos al trabajo- que deba formar
parte de tales objetivos.
Resumiendo, mi opinin es que el crecimiento econmico no es condicin
imprescindible para afrontar el problema del desempleo, aunque cuando la economa crece
mucho se genera empleo de forma automtica y, cuando ello no ocurre, las dificultades
polticas para concretar una estrategia de pleno empleo son sin duda mucho mayores.
Adems, superado un determinado nivel de renta per capita la satisfaccin de las necesidades
materiales ms bsicas para todos es ms una cuestin distributiva -de derechos de accesoque cul es dicho nivel. La pregunta pertinente es, por tanto, hasta qu punto se justifica
considerar el crecimiento como un objetivo en s mismo. La respuesta implica analizar los
lmites, los costes (y en esta ponencia nos interesa indagar especialmente sobre los lmites y
costes ecolgicos) y los beneficios del crecimiento econmico aunque dicho anlisis en
seguida desvela una ambigedad de la pregunta ya que es preciso profundizar sobre el propio
concepto crecimiento econmico.
La problemtica ecolgica y la escala de la actividad econmica
El sistema econmico forma parte de un sistema ms amplio, la naturaleza o biosfera.
La economa es un sistema abierto a la entrada de energa y de materiales que son, en ltimo
trmino, los nicos recursos que mantienen las actividades humanas ya que no slo utilizamos
continuamente energa y procesamos materiales sino que los bienes de capital (como
mquinas o edificios) y los bienes de consumo duradero (como electrodomsticos o muebles)
son el resultado del uso y de la acumulacin de recursos naturales. Ms all de la provisin de
recursos y la absorcin de residuos, el conjunto de ecosistemas representan una
infraestructura sin la cual las diversas formas de vida actuales, tal como las conocemos y
entre ellas la vida humana, seran imposibles. Para entender la magnitud actual de los diversos
problemas ambientales es fundamental referirse a dos cambios histricos.
El primero es que las economas modernas (especialmente las economas ricas, que
adems sirven de modelo a la mayor parte del resto del mundo) tienen un funcionamiento
radicalmente diferente al propio de los ecosistemas naturales. Estos ltimos -como tambin las
economas que caracterizan a la mayor parte de la historia de la humanidad- se basan de
forma prcticamente exclusiva en el uso -directo e indirecto- de una fuente continua de
energa, la procedente del sol, y en el uso de los materiales de forma bsicamente cclica. En
cambio, la mayor parte de la energa utilizada por las economas modernas proviene de los
combustibles fsiles y los flujos de materiales son en gran parte lineales. El ejemplo ms
productividad- puede llevar a diversos resultados. El desempleo que puede generarse no es tecnolgico
sino social.
9
Aunque algunos defensores del subsidio universal garantizado lo ponen en cuestin e insisten no tanto
en el acceso al empleo como en el acceso incondicional a la renta. Un dato importante es que existen
estudios que demuestran mayor morbilidad y mortalidad de los desempleados incluso descontando el
efecto del ingreso.

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claro de lo ltimo es el de las materias primas que provienen de la minera y que se


transforman y, antes o despus, se convierten en residuos que no solo no se reutilizan sino que
generan problemas, pero tambin es el caso de la agricultura que no renueva sus nutrientes o
de la explotacin forestal no sostenible.
La segunda caracterstica es que la economa humana -debido al crecimiento de la
poblacin y de los niveles de consumo per capita- ha adquirido una escala cada vez mayor,
un hecho al cual diferentes economistas se han referido utilizando expresiones metafricas. En
un artculo publicado en los aos sesenta Boulding escribi que habamos de pasar de una
imagen de la "economa del cow boy", que ve la expansin econmica como si siempre
existiesen nuevos territorios a conquistar, a una imagen de la "economa de la nave espacial
Tierra" en la cual se trata de utilizar unos recursos limitados con el mximo de eficiencia
(Boulding, 1989). Ms tarde, Daly se refiri al paso de un mundo relativamente vaco de
actividad humana a un mundo lleno en el cual la actividad humana ocupa una mayor parte de
espacio con lo que la presin ambiental adquiere una nueva dimensin y tiende a reducirse el
espacio disponible para otras especies (Daly, 1987).
Diversos indicadores dan cuenta de la enorme dimensin que ha adquirido la
economa humana dentro de la biosfera. Uno de ellos se refiere a la creciente apropiacin por
parte de los humanos de la produccin primaria (tal como la definen los eclogos, es decir,
la materia orgnica obtenida mediante la fotosntesis). En un estudio muy citado (Vitousek et
al, 1986) se estim que la parte de la produccin primaria neta potencial de los ecosistemas
terrestres10 apropiada por los humanos se aproximaba ya a finales de los setenta al 40%; en
esta cifra se inclua la materia orgnica utilizada directamente (alimentos para las personas y el
ganado, lea para combustible, madera para construccin,...), la destruida (incendios, erosin,
conversin a suelo urbano,...), la producida en sistemas fuertemente dominados por los
humanos (plantaciones forestales, materia orgnica producida en las tierras de cultivo pero no
consumida,...) y la que se deja de producir por cambios permanentes en el uso del suelo (por
ejemplo, suelo urbano, conversin de bosques en pastizales,...). Independientemente del
margen de error de esta cifra, el orden de magnitud (sea el 40, el 30 o el 25%) parece ser tal
que pone de manifiesto (una preocupacin central de los eclogos) el cada vez menor espacio
disponible para el resto de especies y evidencia los lmites al crecimiento: doblar, triplicar o
cuadruplicar el tamao de la economa exigira disponer de varias biosferas. Sin duda,
podemos aspirar a desarrollarnos en el sentido de cambiar a mejor pero lo que no podemos
hacer es replicar ms o menos lo mismo a una escala cada vez mayor.
El indicador hace referencia a la apropiacin de productos de la fotosntesis pero,
como sealbamos, un rasgo sobresaliente de las economas industriales es su dependencia de
la extraccin de combustibles fsiles y de otros minerales de forma que a nivel mundial se ha
estimado que la extraccin de rocas y minerales de la corteza terrestre alcanza un tonelaje
que triplica a la de los productos derivados de la fotosntesis (Naredo y Valero, 1999, p.
139). La quema de combustibles fsiles cada ao genera ms de 20 mil millones de toneladas
de dixido de carbono y es el principal causante de otro de los indicadores de la dimensin de
10

El trmino produccin primaria neta se refiere a la produccin primaria total o bruta (materia orgnica
obtenida a partir de la fotosntesis) una vez descontada la utilizada para la respiracin de los propios
vegetales o productores. De dicha produccin neta se alimentan directa o indirectamente todos los
organismos vivos consumidores (entre ellos los de la especie humana).

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la economa humana: la alteracin de los niveles de concentracin de gases de efecto


invernadero en la atmsfera de forma que por primera vez en la historia la actividad humana
parece incidir significativamente en el clima global.
La desigual ocupacin del espacio ambiental
La problemtica ecolgica actual no slo es local sino global pero las
responsabilidades son desiguales de forma que la discusin sobre la presin ambiental de las
actividades humanas, que en gran parte es una preocupacin por cuestiones de equidad
intergeneracional, no puede evadir las cuestiones distributivas, es decir, la discusin sobre la
equidad intrageneracional. Desde una perspectiva igualitaria, no slo nos hemos de
preocupar por las consecuencias de los actuales patrones de consumo en el mundo rico sino
por las consecuencias que tendra su generalizacin al resto del mundo. Como ha sealado
Naredo: cualquier proyecto de industria o de ciudad puede ser sostenible a plazos muy
dilatados si se ponen a su servicio todos los recursos de la Tierra, sin embargo muy pocos lo
seran si su aplicacin se extendiera a escala planetaria (Naredo y Valero, 1999, p. 65).
El uso de recursos per capita de los habitantes de los pases ricos es radicalmente
superior a los del resto de pases. As, segn las estadsticas de la Agencia Internacional de la
Energa, los pases de la OCDE, con menos del 20% de la poblacin mundial, eran
directamente responsables de ms de la mitad del uso total de energa primaria. La
desigualdad no slo se produce en el consumo energtico sino tambin en el acceso a los
diversos materiales y a los productos pesqueros y forestales (a pesar de que la madera es la
principal fuente energtica en los pases pobres).11 La diferencia entre las economas ricas y
pobres no es que las ltimas dependan ms de los recursos naturales que las primeras ya que
sucede lo contrario. Una importante diferencia es la distancia a la que pueden buscarse
recursos: mientras que la dependencia de los pases pobres es bsicamente respecto a sus
recursos locales, los pases ricos pueden ir a buscar muchos recursos all donde se encuentran
porque tienen capacidad de compra para importarlos y en este sentido un mayor impacto
ecolgico global es compatible con una mayor sostenibilidad desde el punto de vista
financiero.
No solo existe una importante asimetra en el acceso a los recursos sino tambin en el
tipo de impactos ambientales que se generan y que deben soportarse. Muchos de los
impactos ambientales que se derivan de las pautas de consumo del mundo rico se manifiestan
en lugares del mundo muy alejados y facilitan que tengamos acceso a bienes de importacin
relativamente baratos porque no pagamos por los efectos negativos que la produccin de
dichos bienes provoca sobre las personas y los ecosistemas. Adems, los consumos del
mundo rico son los que bsicamente explican los riesgos ambientales de carcter global como
en el caso ya citado del cambio climtico cuya principal causa son las emisiones de CO2. La
idea de espacio ambiental es aqu perfectamente aplicable como puede verse con un sencillo
ejemplo numrico.12
11

El consumo per capita de pescado de los pases ricos a principios de los noventa se ha estimado que era
casi tres veces el del resto del mundo y en el caso de los productos forestales cuatro veces mayor (Valero
y Naredo, 1999, p. 99)
12
Los prrafos siguientes resumen los resultados del artculo: Alcntara y Roca (1999).

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El ao que utilizamos como punto inicial de referencia es 1972 (escogido en parte por
disponibilidad de datos). Las emisiones eran inferiores en aproximadamente un 30% a las de
1995, situndose en un nivel muy superior al que muchos expertos consideran deberan
reducirse lo ms rpidamente posible. Sin embargo, a efectos del argumento consideraremos
de forma muy optimista que las emisiones totales del ao 1972 podran mantenerse sin
grandes riesgos ambientales, es decir, que el espacio ambiental disponible de absorcin de
CO2 es justamente el que se estaba utilizando el ao 1972. Una simple comparacin entre los
porcentajes de emisin de cada regin y los de su poblacin nos permite ver que los
ciudadanos de algunas partes del mundo se apropiaban -y se apropian- de forma desigual de
un recurso comn (tabla 1.a), y, adems, lo hacen sin pagar a cambio: se otorgan derechos de
propiedad sobre un bien comn. Partiendo de que cualquier habitante del mundo tena
derecho a ocupar el mismo espacio ambiental, podramos elaborar un sencillo indicador que
nos medira si en promedio los habitantes de una regin ocupaban su espacio ambiental o en
cambio lo dejaban libre para que otros tuviesen ms espacio. Un sobreuso del espacio
ambiental se dara cuando el indicador superase la unidad (un valor de 2 indicara que cada
persona ocupa el espacio de dos personas), mientras que un valor inferior a la unidad indicara
la situacin contraria (ver columna 3 del tabla 1.a).13
____________________________
Tabla 1. Emisiones de CO2 y ocupacin del espacio ambiental
1.a. Peso dentro de la poblacin y de las emisiones de CO2 de diferentes regiones del mundo, 1972
% Poblacin (I) %Emisiones (II)
(II):(I)
Africa
9,86
1,76
0,18
Asia (sin China)
28,99
3,76
0,13
China
22,53
6,13
0,27
Amrica Latina
7,79
3,50
0,45
Oriente Medio
1,82
1,01
0,55
Europa fuera de la OCDE
2,38
4,11
1,73
exURSS
6,49
17,06
2,63
OCDE Europa
10,83
23,56
2,17
Japn
2,78
5,38
1,93
EEUU y Canad
6,09
32,54
5,34
Australia y Nueva Zelanda
0,43
1,21
2,83
Mundo
100
100
1
1.b. Tasas medias de variacin contnua (%) de las emisiones de diferentes regiones del mundo, 1972-1995
Crecimiento Crecimiento Crec.
Crecimiento
Crec. efectivo
justificado efectivo
poblacin emisiones per menos crec.
capita
justificado
(A)
(B)=(C)+(D) (C)
(D)
(A)-(B)
Africa
7,5
4,2
2,7
1,5
-3,3
Asia (sin China)
8,8
5,9
2,1
3,8
-2,9
13

Este procedimiento, que ciertamente tiene un elemento de arbitrariedad en la medida en que depende del
nivel de emisiones globales de referencia que se consideran justificadas, puede considerarse una forma
de medir (nicamente para el CO2) el interesante, pero difcil de cuantificar, concepto huella ecolgica per
capita (ver posteriormente). Advirtase, adems, que el indicador podra adaptarse a cualquier otro nivel
global de emisiones de referencia. Si considersemos que las emisiones de 1972 doblaban las
"justificadas", an concluiramos que ms de la mitad de la humanidad estaba dejando libre su espacio
ambiental.

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China
5,6
5,2
1,4
Amrica Latina
3,4
3,4
2,1
Oriente Medio
2,6
7,4
3,5
Europa fuera de la OCDE
-2,5
0,3
0,5
exURSS
-4,3
-0,1
0,7
Japn
-3,0
1,5
0,7
OCDE Europa
-3,5
0,1
0,5
EEUU y Canad
-7,4
0,7
1,0
Australia y Nueva Zelanda
-4,6
2,4
1,3
Mundo
0,0
1,6
1,7
Fuente: Elaboracin propia a partir de International Energy Agency (1997)

3,7
1,3
3,9
-0,3
-0,9
0,8
-0,4
-0,3
1,2
-0,1

-0,4
0,0
4,8
2,7
4,2
4,5
3,6
8,1
7,0
1,6

____________________________
Pasemos ahora a analizar los cambios ocurridos entre el ao de referencia, 1972, y
1995. En el tabla 1.b. se comparan diversas variables expresadas en tasas porcentuales de
variacin continua.14 La tasa de variacin justificada de cada regin representa la tasa a la
cual podan variar sus emisiones para situarse en 1995 en el nivel "justificado" (el que en 1972
le hubiese correspondido si hubiese utilizado exactamente su espacio ambiental). La tasa de
variacin efectiva aparece descompuesta entre la tasa de variacin demogrfica y la de las
emisiones per capita.15 La formula la aplicamos tanto a nivel mundial como para cada una de
las regiones consideradas. Incluso si considersemos aceptables las emisiones globales de
CO2 de 1972, los pases de la OCDE ocupaban ya un espacio ambiental muy superior (en la
mayora de casos de ms del doble y en algunos casos incluso de ms de cinco veces) al que
les correspondera de acuerdo a su poblacin. Sin embargo, sus emisiones no solo no
disminuyeron sino que aumentaron o, como mximo, se estabilizaron (caso de los pases
europeos de la OCDE). Por lo que se refiere a la exURSS y los pases europeos del antiguo
bloque comunista las emisiones siguen siendo muy excesivas ya que en 1995 eran muy
similares a las de 1972 debido al efecto conjunto de un moderado aumento de la poblacin y
una moderada disminucin de las emisiones (obviamente el promedio esconde un
comportamiento muy diferente en diferentes subperiodos: solo entre 1990 y 1995 las
emisiones de la ex-URSS se redujeron en un 32%)16. Tanto en la China como en promedio en
el resto de Asia las emisiones crecieron de forma espectacular, siendo el principal factor de
aumento unas mayores emisiones per capita; adems, el crecimiento global no fue an
suficiente como para que ocupasen el espacio que en 1972 dejaban libre a los pases ricos. En
Amrica Latina las emisiones efectivas crecieron justamente a la tasa justificada debido
sobre todo al aumento de la poblacin. 17 Por ltimo, en Africa el crecimiento de las emisiones,
14

Recurdese que si la tasa media de variacin continua es r, su relacin con la tasa anual acumulativa i
es: i= er -1. Si, por ejemplo, r=0,05 (5%) entonces i= 0,05127 (5,127%).
15
Es decir, la tasa justificada j es aquella para la cual E95 = E72ejt. Si las tasas de variacin efectiva,
demogrfica y per capita son respectivamente f, p, i y denominamos E a las emisiones totales, P a la
poblacin e I a las emisiones per capita, tendremos que E = PxI. Por tanto, E72eft = P72ept x I72eit lo que
equivale a ln(E72eft)= ln(P72ept) + ln(I72eit). Derivando respecto al tiempo obtenemos la igualdad
f=p+i
16
Son estas emisiones no realizadas las que ahora se quieren vender en el comercio de emisiones
reivindicado por EEUU para cumplir de forma flexible los tmidos compromisos de Kioto.
17
Advirtase que en el ejercicio hemos distribuido el espacio ambiental sobre la base de las poblaciones
de 1972. Al proceder de esta forma, a las regiones con mayor crecimiento demogrfico posterior a dicha
fecha se les permite menores emisiones finales per capita que a las que crecen menos lo que desde el

JORDI ROCA: El debate sobre el crecimiento econmico...

ms debido al crecimiento demogrfico que al crecimiento de las emisiones per capita, fue
muy inferior al justificado de forma que en 1995 an dejaba considerable espacio ambiental
a los otros continentes.
Los datos anteriores ejemplifican la desigual ocupacin del espacio ambiental si con
este trmino nos referimos a la capacidad ambiental de soportar la presin derivada de las
actividades humanas. El trmino es ms bien metafrico porque no slo se refiere a un espacio
fsico, como suelo mximo utilizable para fines humanos, sino tambin a la capacidad limitada
de proveer recursos o absorber residuos sin consecuencias negativas. Sin embargo, algunos
autores s han tratado de cuantificar en unidades de espacio fsico -en hectreas- dicha
ocupacin de espacio ambiental en lo que se ha denominado el clculo de la huella ecolgica
(Wackernagel et al, 1999). El ejercicio consiste en traducir a unidades de espacio
biolgicamente productivo las demandas ambientales per capita de los habitantes de un
territorio y en principio pretende medir el espacio necesario tanto en la funcin de proveer
recursos como en la de absorber residuos. Se estiman los consumos de recursos biticos
(alimentos, madera, algodn, tabaco,...) que luego se convierten en unidades de espacio segn
las productividades biolgicas medias a nivel mundial de los diferentes tipos de reas (cultivos,
plantaciones de bosques,...) y a ello se aade un equivalente en espacio de la energa
comercial utilizada traduciendo el consumo de combustibles fsiles a la nueva superficie
forestal que se estima necesaria para absorber las emisiones de CO2 generadas.18 El ejercicio,
interesante pero muy limitado (por ejemplo, toda la dispersin de minerales no energticos
queda totalmente olvidada en la contabilizacin) tiene como importante funcin pedaggica
mostrar que una cosa son los lmites geogrficos de un pas y otra el espacio -a veces mucho
mayor- ocupado en trminos ambientales. La huella per capita de un territorio puede
compararse con la mxima superficie disponible per capita. Esta ltima se estim para 1983
en unas 2,1 hectreas per capita19 y viene limitada bsicamente por la invariable superficie
terrestre (aunque tambin hay un factor tecnolgico ya que la cifra depende, por ejemplo, de
la productividad media de los cultivos) de forma que con toda probabilidad disminuir en el
futuro a causa del aumento de poblacin. Los autores estimaron (con datos de 1993) la huella
punto de vista de la equidad es cuestionable y favorece en general a los pases ricos. Esto es un
ejercicio y no supone por supuesto que en las actuales y futuras negociaciones internacionales los pases
ricos puedan razonablemente argumentar a favor de mayores derechos de emisin per capita por haber
tenido un menor crecimiento de la poblacin. Si se tiene en cuenta la historia a la hora de fijar criterios de
equidad entonces los pases pobres pueden argumentar con mucha mayor solidez que los pases ricos han
de pagar una "deuda ecolgica" ya que las posibilidades de emisin actuales se ven restringidas por las
concentraciones actuales y se calcula que alrededor del 80% del carbono acumulado hasta 1990 es el
resultado de la quema de combustibles fsiles en el mundo industrializado (Munashinge, 1998, p. 207).
18
Los autores plantean otra posible metodologa que dara resultados algo mayores: el rea necesaria para
cultivar biocombustibles alternativos (pero uno puede preguntarse: por qu no clulas fotovoltaicas o
energa elica o...?). Para la energa nuclear el mtodo utilizado es el del coste de oportunidad en trminos
de combustibles fsiles luego traducido a espacio. Para la hidroelectricidad es el espacio necesario en
embalses, sistemas de canalizacin,...
19
El nmero sale de sumar 1,8 has de superficie terrestre y 0,5 has de superficie acutica (de hecho la
superficie total acutica es de algo ms de 6 has por persona pero el 95% de la produccin ecolgica se
lleva a cabo en dichas 0,5 has ya probablemente explotadas al mximo posible). Al total de 2,3 has se le
resta un 12% que, segn algunos organismos internacionales, se considera el mnimo de espacio que
debera mantenerse al margen de cualquier explotacin humana por motivos de preservacin de la
biodiversidad.

JORDI ROCA: El debate sobre el crecimiento econmico...

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ecolgica para 52 pases hallando resultados que oscilaban entre 0,5 has para Bangladesh y
10,3 has para Estados Unidos; en los pases ms poblados del mundo, China e India, se
obtuvieron 1,2 y 0,8 has respectivamente. (Para Espaa el resultado fue de 3,8 has). A nivel
mundial la huella promedio de 2,8 has superara la mxima disponible de 2,1 has
(Wackernagel et al, 1999, tabla 4, pp.386-387). La comparacin de esta ltima cifra con la
ocupada por habitante en cada pas es probablemente la ms relevante si partimos del
principio de que todo el mundo tiene el derecho a ocupar el mismo espacio ambiental
(independientemente de cmo estn hoy establecidas las fronteras y de cuales son las
restricciones a las migraciones internacionales).20
Crecimiento: de qu estamos hablando?. Crecimiento, desarrollo y presin ambiental
En el debate sobre los efectos ecolgicos del crecimiento hay fuertes disensiones. Una
parte -aunque slo una parte- de las disensiones se explica por malentendidos derivados de
que un mismo trmino se utiliza con distintos significados. Con el trmino crecimiento de la
economa nos podemos referir a dos tipos de cambios.
El primero sera un simple cambio cuantitativo, de escala. Crecimiento significara
ms personas produciendo y consumiendo lo mismo y/o las mismas personas produciendo y
consumiendo ms cantidades de lo mismo. En trminos menos estrictos, un cambio de escala
significara una mera ampliacin de las actividades de produccin y consumo sin grandes
cambios en las formas de producir y en la estructura de la produccin y consumo. El segundo
significado de crecimiento econmico es el que de hecho utilizan los economistas y se
concreta en el aumento del valor de los bienes y servicios (deflactados segn un ao base) que
se agregan en el Producto Interior (o Nacional). Simplificando, se mide cmo evoluciona el
valor agregado de los bienes y servicios que pasan por el mercado y de aquellos servicios no
mercantiles provistos por las administraciones pblicas valorados segn su coste de
provisin.21
Lo que bsicamente determina la presin ambiental o ecolgica de las actividades
econmicas no es desde luego lo que pase con un agregado monetario sino el flujo de
recursos utilizados (de energa, materiales, agua y suelo), flujo que podemos analizar tanto
desde el punto de vista de las entradas como de las salidas. Aunque acadmicamente hay
una frontera bastante ntida entre el anlisis de la explotacin de recursos y la economa
ambiental en realidad es importante entender la fuerte interrelacin entre ambas problemticas
(Vatn, 1995). El uso de recursos naturales es una problemtica importante por s misma
porque la utilizacin actual supone muchas veces menor disponibilidad futura y plantea por
tanto un problema de gestin intertemporal. Es el caso claro de las energas no renovables
20

Dicha comparacin nos dara un concepto de dficit o supervit segn se ocupase ms espacio del
equitativo o menos. Otra comparacin, que es la que los autores denominan dficit ecolgico, es entre la
huella ecolgica y la superficie ecolgicamente productiva de cada territorio cuyo resultado depende no
solo de la huella per capita de cada pas sino tambin de su densidad. As, la propia Bangladesh tendra
dficit dado que su superficie disponible (0,3 has per capita) es an inferior a su huella. Lo mismo pasara
con China y la India. En cambio, territorios poco poblados como Canad o Nueva Zelanda tendran
supervit a pesar de que sus huellas ecolgicas per capita son muy elevadas (superiores a 7 has).
21
Pequeas excepciones son los valores de mercado ficticios asignados al uso de la vivienda en propiedad
o al autoconsumo de bienes agrarios.

10

JORDI ROCA: El debate sobre el crecimiento econmico...

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(combustibles fsiles y uranio) cuya uso implica irreversiblemente una prdida de energa til
(en otras palabras, de aumento de la entropa) pero es tambin el caso del uso de minerales
no energticos que se basa en la explotacin de yacimientos cuya concentracin es muy
superior a la media de la corteza terrestre y que en gran parte acaban dispersos en forma en la
prctica irrecuperable 22 y tambin el de la explotacin demasiado intensiva de recursos en
principio renovables como las poblaciones de peces o la madera pero que pueden agotarse
cuando, para utilizar un smil econmico, se vive del capital y no de los intereses. Toda esta
problemtica es la que primero dio lugar a la preocupacin por el tratamiento asimtrico que
la Contabilidad Nacional da al capital fabricado respecto al capital natural. El olvido de la
prdida de patrimonio natural de las actividades econmicas permite afirmar que las
magnitudes netas de la CN no son autnticamente netas en el sentido de medir la renta segn
la definicin de Hicks: la cantidad que puede dedicarse a consumo sin empobrecerse, sin
perder patrimonio.23
Pero el uso de recursos tambin es importante por su estrecha conexin con los
diversos tipos de impactos ambientales. La interrelacin no siempre es directa (como s es en
el caso del uso energtico de los distintos combustibles fsiles y las emisiones de CO2 o en el
de la urbanizacin de reas naturales y la prdida de las funciones ecolgicas de dichas reas)
ya que los impactos ambientales muchas veces dependen no slo de los recursos utilizados
sino tambin de otros factores como la localizacin de las emisiones o residuos producidos
(por ejemplo, la misma cantidad de residuos biodegradables tendr muy diferente impacto
segn el caudal del ro en que se viertan), las transformaciones que se hayan producido en los
recursos antes de devenir residuos, las medidas adoptadas antes de su vertido (por ejemplo,
depuracin de aguas) o las caractersticas de los sistemas de deposicin (tipo de vertedero o
de incineradora,...).24
Es importante advertir que el crecimiento indefinido en el uso de recursos es
imposible. Incluso una economa basada exclusivamente en la energa solar y sus derivados
requerira espacio (limitado y que competira con otros usos y con el espacio disponible para
los diferentes ecosistemas) y dispositivos materiales para captarla. Adems, para una
economa que aumentase exponencialmente el uso de materiales, incluso si todos los
materiales se reutilizasen en una imposible tasa del 100% ello slo retrasara las demandas de
materiales vrgenes que de todas formas seran crecientes (Victor, 1991). Que el crecimiento
cuantitativo sin lmite es imposible en un mundo finito parece tan obvio que puede pensarse
que es superfluo sealarlo. Sin embargo, la mayor parte de los modelos de crecimiento que
22

Ver Lidia Ranz (en Naredo y Valero, 1999, p. 270). Explotar los yacimientos es utilizar un valor de
concentracin escaso que Naredo y Valero proponen cuantificar mediante la energa til necesaria -o
exerga- que sera necesaria para recuperar el material desde el estado de mxima dispersin de materiales al
de la concentracin inicial.
23
Para una revisin de sta y otras (a las que luego nos referimos) crticas ecolgicas a la Contabilidad
Nacional vase Roca (1998a).
24
Por supuesto cuanto ms agregado sea el concepto de recurso que utilicemos ms variada ser la
problemtica que genere; as, si hablamos de cantidad de energa utilizada podremos anticipar menos sus
efectos ambientales que si hablamos del vector de diferentes recursos energticos utilizados. Sin embargo,
algunos autores han destacado el elevado desconocimiento sobre muchos de los efectos ambientales del
uso de recursos como argumento a favor de utilizar indicadores cuantitativos muy agregados sobre usos
de recursos (del tipo toneladas totales) como indicadores de la capacidad de alteracin ecolgica de los
sistemas econmicos. (Hinterberger et al, 1997).

11

JORDI ROCA: El debate sobre el crecimiento econmico...

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utilizan los economistas suponen que la naturaleza no impone ningn lmite al crecimiento que
slo depende del esfuerzo laboral, la evolucin tecnolgica y la acumulacin de capital (tanto
de capital fsico como de capital humano o incluso social). Los modelos dominantes
determinan la forma de pensar y los problemas que se consideran como parte de la agenda
poltica. En una breve respuesta a las crticas de Daly, Stiglitz sealaba, algo
sorprendentemente, que sus modelos de crecimiento no se pueden entender en absoluto como
modelos a muy largo plazo, sino que sirven nicamente para "ayudar a responder, para un
plazo intermedio, para los prximos 50-60 aos, cuestiones tales como si es posible que el
crecimiento pueda sostenerse... Escribimos modelos como si se extendieran hasta el infinito,
pero nadie toma estos limites seriamente: en primer lugar, por el hecho de que un aumento
exponencial de la poblacin comporta problemas casi inimaginables de congestin en nuestro
limitado planeta". (Stiglitz, 1997, p.269). Es una tranquilidad saber que el horizonte temporal
infinito no se toma en serio y que se considera que el crecimiento exponencial se ve finalmente
limitado por la dotacin de recursos naturales. Sin embargo, es necesario notar que las
posibilidades econmicas ms all de los prximos 50 aos dependern justamente de lo que
pase en las prximas dcadas y, adems, no es retrico preguntarse con Daly si "el Banco
Mundial, bajo su liderazgo (Stiglitz era en aquel momento economista principal del Banco
Mundial), investigar si los lmites al crecimiento de cuerpos humanos podran tener anlogos
lmites al crecimiento de las poblaciones de coches, casas, neveras, ganado, etc. La poblacin
agregada de todas estas estructuras disipativas (cosas que requieren un flujo de recursos
entrpico para su mantenimiento) es un concepto muy relevante para la economa ecolgica, y
merecedor de la investigacin del Banco Mundial". (Daly, 1997, p. 271).
Qu relacin tiene el flujo de recursos con el crecimiento econmico? Si nos estamos
refiriendo al sentido ms estricto de crecimiento como puro aumento cuantitativo (hacer
aproximadamente lo mismo pero a mayor escala) entonces la relacin es directa: el uso de
recursos naturales y la generacin de residuos aumentara en la misma proporcin que la
escala de la actividad humana de forma que los problemas ambientales se ampliaran como
mnimo de acuerdo a la tasa de crecimiento aunque de hecho -debido a las no linealidades
de los sistemas complejos- el dao o riesgo ambiental normalmente aumentar ms que
proporcionalmente al uso de recursos y generacin de residuos: por ejemplo, la pesca de una
determinada especie en una determinada rea slo provocar problemas cuando la captura
supere la tasa de regeneracin natural o la misma emisin de gases de efecto invernadero
provocar no un estado constante sino una acumulacin creciente de dichos gases.
Sin embargo, la relacin entre el crecimiento econmico medido como crecimiento de
las magnitudes macroeconmicas habituales y la presin ambiental es compleja. En concreto,
podemos afirmar que el crecimiento agravar los problemas de presin ambiental? El tema lo
analizaremos en los siguientes apartados tanto desde el punto de vista de las posibilidades
tericas como desde el punto de vista emprico pero avanzaremos ya un par de conclusiones.
La primera es que en teora cualquier efecto es posible. Si, por ejemplo, yo decido
restringir parte de mi consumo y dedicar el dinero a contratar los servicios de un profesor de
ingls y ste se gasta sus ingresos adicionales en consumo, la economa crecer (si se
contabiliza la transaccin monetaria correspondiente a un nuevo servicio) aunque la presin

12

JORDI ROCA: El debate sobre el crecimiento econmico...

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ambiental sera en principio la misma.25 Otro ejemplo ms extremo es el siguiente.


Supongamos que el sector pblico aumenta los impuestos para contratar personal para llevar
a cabo un programa de reciclaje de residuos y el consumo privado total no varia (disminuye
para los que pagan ms impuestos y aumenta para los contratados); la economa crecer ya
que ahora existir un servicio pblico adicional y, al mismo tiempo, podemos prever que la
presin ambiental disminuir si el programa es exitoso.26
La segunda idea, ms controvertida, hace referencia a las tendencias actuales y est
perfectamente expresada en las siguientes palabras: Obviamente, diferentes actividades de
consumo difieren mucho en relacin a su impacto ambiental, y en principio es fcil imaginar un
continuo crecimiento en el consumo definido econmicamente sin un crecimiento paralelo en el
consumo de recursos -incluso bajo el supuesto de tcnicas invariables. Esto sera posible si la
poblacin destinase los aumentos de sus ingresos a comprar bienes y servicios intensivos en
trabajo: representaciones musicales y de teatro, cursos sobre nuevas cualificaciones,
conferencias sobre interesantes temas, objetos de arte, ropas de alta calidad y casas
fabricadas artesanalmente, cuidado de los nios y tratamientos mediante masajes. Sin
embargo, poco indica que una reorientacin del consumo en este sentido se est produciendo
en la realidad. Al contrario, el crecimiento en el consumo parece ser intensivo en energa y
materiales, tambin en los pases ricos, como indican el creciente nmero de metros
cuadrados de vivienda por persona, el nmero de coches y distancias de desplazamiento, el
crecimiento de los viajes areos, la propiedad de aparatos domsticos y la generalizacin del
aire acondicionado (Ropke, 1999, p. 401).27
Qu enseanzas podemos sacar de todo lo anterior? En mi opinin una de las
consecuencias debera ser que sustituir el trmino crecimiento por crecimiento sostenible
como objetivo de la poltica econmica es contradictorio o mal enfocado. Contradictorio si
por crecimiento entendemos el sentido ms restringido de puro cambio cuantitativo ya que
mayor escala implica necesariamente mayor flujo de recursos y una ampliacin de los
problemas ecolgicos. Si por crecimiento entendemos el sentido ms habitual para los
economistas y para el debate poltico de aumento del Producto Interior o de la Renta
Nacional ciertamente los dos trminos (ms crecimiento y ms sostenibilidad) podran ser
tericamente conciliables -aunque en absoluto de forma fcil- pero aqu lo que hemos de
preguntarnos no es tanto si es posible imaginar o no un crecimiento sostenible sino si lo
deseable es el crecimiento econmico, un tema que despus discutimos de forma ms amplia.
25

Estoy contemplando el caso de un servicio puro aunque desde luego todo servicio suele ir asociado a
algn uso de recursos (por ejemplo, si me desplazo en coche o autobs a la clase o tengo que comprar
materiales para el estudio,...). Por otro lado, si el consumo que restrinjo tiene una composicin diferente a
la del consumo adicional del profesor de ingls, la composicin de la demanda cambiar y con ella puede
variar la presin ambiental en un sentido, positivo o negativo, que no podemos determinar de forma
apriorstica.
26
Para un anlisis riguroso tendramos que hacer precisiones similares a las de la nota anterior.
27
En un interesante estudio sobre la problemtica ecolgica a la Comunidad Valenciana se pone en
evidencia como, a pesar de que algunos autores creen identificar un cambio cultural hacia valores
postmaterialistas (Inglehart, 1996), el hecho es que los comportamientos de las clases medias urbanas
con ms instruccin escolar no son ecolgicamente ms compatibles que los de las clases trabajadoras, las
gentes del mundo rural o las que tienen pocos estudios (Almenar et al, 1998, p. 433). Al contrario, con el
nivel de renta y la posicin social aumentan los comportamientos con mayor impacto: dietas ms
carnvoras y con alimentos ms preparados, mayor nmero de bebidas envasadas, mayor uso del coche,
ms viviendas en un modelo suburbano, ms segundas residencias,...

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JORDI ROCA: El debate sobre el crecimiento econmico...

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La discusin econmica debera establecerse directamente en trminos de buscar, por un


lado, la reduccin de los impactos y riesgos ambientales, y, por el otro, el aumento de la
calidad de vida sin considerar que este aumento tenga que ser necesariamente el subproducto
de algn tipo de crecimiento econmico per capita. Lo que se requiere es promover algunas
actividades y tcnicas y desincentivar otras sin que importe demasiado si la Contabilidad
Nacional registra una variacin positiva o negativa de las actividades econmicas (Leipert,
1994). El punto de mira ha de ser el bienestar humano actual y futuro. Para este futuro es
indispensable la disminucin en el flujo de recursos naturales utilizados en los pases ricos. En
los pases ms pobres ha de aumentar el uso de energa y materiales (incluso si tambin all se
ha de defender el uso de tecnologas limpias) para aumentar el nivel de vida y reducir el
esfuerzo laboral y es por ello que los pases ricos han de dejar espacio ambiental a los pases
pobres.
Cmo valorar el trmino desarrollo econmico? El trmino desarrollo tiene an
una ambigedad mayor que el de crecimiento. De hecho, y a pesar de que siempre han
existido voces crticas, tradicionalmente los trminos desarrollo y crecimiento prcticamente se
utilizaban como sinnimos; as, pases en vas de desarrollo significaba pases cuyo proceso
de desarrollo los situara en una situacin similar -en cuanto a modelo productivo y de
consumo- a los ya desarrollados. Sin embargo, el trmino desarrollo tambin evoca cambio
cualitativo, normalmente con una connotacin positiva, de mejora. Diversos autores han
intentado separar ntidamente los dos conceptos, el de crecimiento y el de desarrollo
(Georgescu-Roegen, 1975; Daly, 1985).
Del trmino desarrollo sostenible, hoy en boga, probablemente se ha abusado hasta
el punto de que puede utilizarse con multitud de significados, algunos contradictorios entre s.
Pero en la mayora de interpretaciones se refiere a una orientacin econmica que contribuya,
por un lado, a una mayor calidad de vida y equidad dando prioridad a la satisfaccin
universal de las necesidades ms bsicas y, por el otro, a la conservacin del patrimonio
natural de forma que se reduzcan los riesgos ambientales y se evite dejar una penosa
herencia a las generaciones futuras. As definido, el concepto incluye dos dimensiones muy
diferentes aunque debe evitarse el peligro de pensar que cualquier avance en una de las dos
dimensiones del concepto representa necesariamente un avance en la otra dimensin.
Lamentablemente la realidad plantea a veces ms dilemas porque hay situaciones en las que
atender a determinadas necesidades humanas genuinas supone una hipoteca futura en trminos
de degradacin ecolgica. Es por ello que Sutcliffe (1995) distingue entre dos ejes de
desarrollo, el del bienestar y el de la sostenibilidad a los que, an no sintindose muy
cmodo con los trminos, denomina del desarrollo humano y del desarrollo sostenible. En
cualquier caso, el concepto desarrollo sostenible, en su sentido ms amplio o ms restringido,
puede ser reivindicado en la medida en que no implica que dicho desarrollo comporte
necesariamente crecimiento econmico.
La ecuacin IPAT como punto de referencia del debate. Ventajas y limitaciones
Desde principios de los setenta el debate sobre el impacto ecolgico global de las
economas humanas ha tomada frecuentemente como modelo de referencia la llamada
ecuacin de Ehrlich, es decir, la identidad I=PAT. En dicha identidad I es el impacto

14

JORDI ROCA: El debate sobre el crecimiento econmico...

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humano sobre el medio ambiente, P es la poblacin humana, A es un indicador de "afluencia"


per capita tal como el PIB o el consumo per capita28 y T representa el impacto por unidad de
produccin o consumo totales que, de forma apresurada (como veremos), se identifica con la
tecnologa.
Una ventaja de la ecuacin es que enfoca la atencin sobre tres factores que son
todos ellos muy importantes, tanto para la explicacin de los problemas como para detectar
las posibles vas para solucionarlos. La ecuacin invita a contrastar empricamente el peso
relativo de cada uno de estos factores y da un marco comn de discusin a las diferentes
perspectivas. Por un lado, los que insisten sobre el problema demogrfico como causa de
degradacin ambiental (como los propios Ehrlich en alguno de sus escritos ms apocalpticos
sobre la bomba demogrfica). Por otro lado, los que insisten en que el consumo de los ricos
es excesivo y se preguntan cunto es bastante? (Durning, 1994). Y, en tercer lugar, los que
centran su atencin en el patrn histrico de cambios tecnolgicos como principal responsable
de los problemas ambientales (Commoner, 1992) o ven en el cambio tecnolgico asociado a
expresiones como revolucin de la eficiencia la principal solucin a todos los problemas
(Weiscker et al, 1997).29.
Los trabajos empricos no se centran, sin embargo, en analizar el impacto ambiental
global (cmo medirlo?) sino en el anlisis de presiones ambientales especficas tales como las
emisiones de CO2, la cantidad de energa utilizada o el uso de determinados pesticidas (Dietz
y Rosa, 1994). En realidad incluso en estas aplicaciones concretas lo que se usa no es un
modelo explicativo, es decir, deducir I a partir de las tres variables analizadas sino una mera
contabilidad en la cual una de las tericas variables explicativas, la tecnologa T, no se mide
sino que se deduce a partir de las otras tres variables, se calcula como igual a la relacin I/PA,
es decir, entre impacto ambiental y consumo o renta total.
An y as, los resultados pueden ser reveladores. Por ejemplo, Commoner utiliza
diversos ejemplos para argumentar que en Estados Unidos el factor clave del creciente
impacto ambiental es el tecnolgico. Por ejemplo, la produccin anual de botellas de
cerveza aument entre 1950 y 1967 en un 593%, mientras la poblacin aument en un 30%,
el consumo per capita (el factor riqueza) en un 5%, y el nmero de botellas utilizadas por
unidad de cerveza servida (el factor tecnolgico) aument en un 408% (Commoner, 1992, p.
144). Tambin es fcil ver cmo potenciales mejoras en eficiencia, en la relacin entre
impacto y nivel de actividad o consumo, pueden ser fcilmente contrarrestadas cuando
aumenta dicha actividad o consumo. Por ejemplo, una mejora en el rendimiento energtico de
los automviles o una disminucin en las emisiones generadas se ve rpidamente ms que
contrarrestado por el aumento en los kms recorridos.30 De hecho si miramos lo que ha pasado
28

Los proponentes de la ecuacin, no economistas, no suelen detenerse a distinguir entre estos diferentes
agregados que identifican todos ellos con afluencia o riqueza (aunque ms bien deberan decir ingreso).
29
Vale la pena precisar que el factor tecnologa no debe identificarse con el conocimiento. En principio
podemos suponer que el conocimiento aumenta pero el efecto ecolgico de dicho aumento no siempre es
positivo. Algn conocimiento se utiliza para desarrollar o mejorar tecnologas que pueden tener un
impacto negativo sobre la calidad ambiental (Ehrlich et al, 1999, p.270)30
Aunque dicho aumento no slo puede analizarse como mayor nivel de actividad sino tambin -o
incluso sobre todo- como un cambio en la tecnologa dominante de transporte -del transporte colectivo
o a pie al transporte individual en coche. (Aqu utilizo tecnologa en el sentido ms amplio: los diferentes
medios de transporte son tecnologas diferentes de desplazamiento de la misma forma que producir con
nuevas botellas o reutilizando las botellas son diferentes opciones tecnolgicas).

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JORDI ROCA: El debate sobre el crecimiento econmico...

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a nivel agregado con el uso de energa en la mayora de los pases ms ricos durante los
ltimos tiempos lo que se observa es precisamente esto: la disminucin de la intensidad
energtica (energa por unidad de PIB) no ha sido suficiente como para disminuir el uso total
de energa dado el crecimiento econmico.
La ecuacin tambin sirve para relativizar el papel del crecimiento demogrfico en la
presin ambiental global. Por ejemplo, entre 1950 y 1990 las emisiones mundiales de CO2 se
multiplicaron por 3,6. Ahora bien, el crecimiento demogrfico del mundo desarrollado
contribuy ms que el del resto del mundo a dicho aumento. De hecho el crecimiento
demogrfico del mundo desarrollado fue incluso un factor ms importante que el de las
emisiones per capita del resto del mundo (Raskin, 1995). Ello no significa, por supuesto,
negar la importancia del crecimiento de la poblacin ni que la capacidad de carga o de
poblacin humana sea ilimitada al menos por el hecho de que se requiere un mnimo de
consumo endosomtico de energa que slo puede abastecerse apropindose directa o
indirectamente de una parte de la energa solar convertida en materia orgnica por los
vegetales. Esto es obvio pero no podemos olvidar el ya recordado hbito de muchos
economistas tericos en pensar como si la naturaleza no pusiese ningn tipo de lmite a la
expansin de poblacin y consumo; por ello no es extrao que en un artculo firmado entre
otros por Arrow se creyese necesario advertir que hay lmites a la capacidad de carga del
planeta (Arrow et al, 1995, p. 92). Los eclogos suelen definir la capacidad de carga como
la poblacin mxima de una especie que puede mantenerse en un territorio dado sin deteriorar
su base de recursos. El concepto es relevante aunque, desde luego, especialmente difcil de
cuantificar para la especie humana y buena prueba de ello es la enorme diversidad de
estimaciones. En primer lugar, depende de los estilos de vida, del nivel de consumo. Es obvio
que la cantidad de poblacin mantenible con el standard de vida de la poblacin ms rica del
mundo es mucho menor que la mantenible a un nivel prximo a la subsistencia.31 En segundo
lugar las tecnologas humanas cambian a un ritmo mucho mayor que en otras especies. La
capacidad de carga de humanos en las sociedades de cazadores-recolectores era mucho ms
pequea que la de las sociedades agrcolas y los cambios en la agricultura tambin la
ampliaron. Algunos avances tecnolgicos pueden ser proclives a atentar contra la
sostenibilidad pero muchos otros pueden permitir mantener de forma sostenida a ms
poblacin con unos determinados consumos.
Pero las limitaciones de la ecuacin de Ehrlich son muchas. Una de ellas, ya
apuntada, es que algunas variables son aparentemente cuantitificables pero en realidad no lo
son. Este es el caso de la variable T, el factor tecnolgico, que no se mide o estima
directamente sino que se calcula como un residuo. De hecho su habitual identificacin con el
inverso de la eficiencia es problemtica especialmente cuanto ms agregado sea el anlisis.
Por ejemplo, en el anlisis agregado del uso de energa, la T o intensidad energtica (E/PIB),
no depende slo de cmo evoluciona la eficiencia energtica sino tambin de cmo evoluciona
la composicin de la demanda, si sta se orienta hacia bienes ms o menos intensivos en
energa. El mismo PIB con el mismo grado de eficiencia en el uso de la energa implicar
demandas energticas muy diferentes segn cul sea la composicin de la demanda que
31

Incluso si consideramos nicamente la cuestin de la alimentacin, a igualdad de circunstancias, la


capacidad de proveer alimentos a ms o menos poblacin puede ser muy diferente segn que la poblacin
sea ms o menos vegetariana (Goodland, 1997).

16

JORDI ROCA: El debate sobre el crecimiento econmico...

17

depende de la composicin del consumo y, en una economa abierta, tambin de la


especializacin productiva de dicha economa.
En general, la presin ambiental generada por el consumo agregado no depende slo
de las tecnologas sino de la composicin de dicho consumo. Es este quizs el principal factor
olvidado y es fundamental para nuestra discusin: los cambios en los estilos de vida -an y en
ausencia de cambios en la renta per capita y de las tecnologas- pueden suponer cambios muy
importantes en la presin ambiental. Si, por ejemplo, aumenta la presin fiscal, disminuye el
consumo privado y aumenta la provisin de servicios pblicos sin que se altere la
produccin global el cambio no slo tendr importantes consecuencias sociales
(previsiblemente hacia una mayor igualdad) sino tambin ambientales (previsiblemente hacia
menores impactos) La relacin entre composicin de la demanda y presin ambiental es todo
un campo de anlisis fundamental para la poltica econmica y que tiene en el anlisis inputoutput su instrumento ms idneo.
Tambin se ha de tener en cuenta -y esta es otra de las grandes limitaciones de la
ecuacin- que la variable presin ambiental I tampoco es una variable sobre la que exista un
mnimo consenso sobre cmo medirla. Si, por ejemplo, medimos el uso de energa primaria es
evidente que su evolucin no puede identificarse con la de la presin ambiental tanto porque lo
qu importa no slo es cunta energa se utiliza sino qu tipo de energa como por el hecho de
que hay otros componentes de impacto ambiental que no se relacionan directamente con el
uso de energa. Si, en cambio, nos limitamos a un anlisis ms especfico -como por ejemplo
las emisiones de CO2- el problema es que podemos detectar disminuciones en dicho impacto
que se producen a costa de aumentar otros impactos. Muchos de los cambios tecnolgicos
(pensemos por ejemplo en el desarrollo de la energa nuclear de fisin) suponen reducir unos
impactos a costa de generar otros.
En todo caso podemos tener indicadores de presin ambiental que, en un anlisis
input-output, nos pueden revelar determinadas consecuencias -no siempre fciles de captarde los patrones de consumo.
Supongamos una economa cerrada en la cual se consume un vector de bienes
D=(d1,...,dn) y que un indicador de presin ambiental nos muestra que para producir una
unidad de cada uno de los bienes se genera una presin dada por el vector E=(e1,...,en) (por
ejemplo emisiones de efecto invernadero en unidades de CO2 equivalente o consumo
energtico en kwh). Aplicando el modelo input-output podemos establecer que si (I - A)-1 es
la inversa de Leontief y X es el vector de producciones totales necesarias para asegurar los
consumos, la presin derivada ser:
P = EX = E(I - A)-1D = BD
B es un vector que expresa la presin directa e indirectamente generada para asegurar una
unidad de demanda final de cada sector.32
En algunos pases se est avanzando en la elaboracin de tablas input output
ampliadas en las que a las relaciones intersectoriales habituales se aaden informacin de
entradas de recursos y salidas de residuos en unidades fsicas (lo que se llama sistemas

32

Si consideramos varios indicadores de presin tanto E como B seran matrices y no vectores y P no sera
un nmero sino un vector.

17

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JORDI ROCA: El debate sobre el crecimiento econmico...

NAMEA, national accounting matrix including environmental accounts).33 La


experiencia ms avanzada es probablemente la de Holanda. Un ejemplo de los resultados que
pueden obtenerse se da en la tabla 2. Vemos que los impactos por unidad monetaria de
demanda final son muy diferentes para diferentes sectores y, adems, es frecuente el caso de
que los sectores ms problemticos ambientalmente son los que generan menos empleo lo que
es un dato de gran relevancia para el debate sobre los efectos sobre el empleo de la poltica
ambiental.
_____________________________
Tabla 2. Ejemplos de estimaciones de algunos indicadores de contaminacin acumulada y de empleo total
generado por unidad de demanda final para algunos sectores econmicos seleccionados, Holanda, 1994
Base: Media de todos los sectores = 1
Sector

Gases efecto
invernadero
Agrcola y forestal
2.92
Productos qumicos
5.99
Educacin
0.37
Fuente: Keuning et al (1999), pp.27-28.

Acidificacin

Eutrofizacin

Empleo

8.32
5.17
0.17

14.23
2.43
0.14

1.77
0.56
1.84

____________________________
Si el consumo agregado es C tendramos que la presin ambiental que genera se
puede expresar como
P = BYC
en donde Y es un vector que representa la participacin (en tanto por uno) de cada uno de los
bienes en el consumo total. Por tanto, la presin depende del nivel de consumo, de su
composicin y del factor tecnolgico (en este modelo, el vector B que nos indica la presin
directa e indirecta generada para poder disponer de una unidad final de cada uno de los
bienes). Este modelo nos permite desagregar los cambios en un determinado indicador de
presin ambiental a partir de tres efectos: el efecto consumo total (desagregable en
poblacin y consumo per capita), el efecto estructura del consumo y el que podramos
denominar efecto eficiencia ambiental (que aumentara cuando los elementos del vector B
disminuyesen).34
33

En Espaa hay dos experiencias relevantes de elaboracin de tablas input output a nivel autonmico
ampliadas: Junta de Andaluca (1996) y Almenar et al (1998).
34
Se requieren varias precisiones. La primera, ya apuntada, es que en una economa abierta se pueden
exportar o importar impactos ambientales: X no solo depende de D sino tambin del patrn de
especializacin. La segunda es que algunos impactos se asocian no con la produccin sino con su
consumo y deben estar tambin incorporados (por ejemplo, las emisiones atmosfricas derivadas de la
demanda de gasolina no sern slo las que se generan en el proceso de obtencin de la gasolina sino
sobre todo las que se generan cuando se quema la gasolina). La tercera es que si queremos dar concrecin
emprica al modelo se plantea el problema de cmo tratar los bienes de capital fijo; en las tablas input
ouput la inversin forma parte de la demanda final pero en nuestro anlisis lo relevante sera la presin
ambiental total generada para poder disponer de un bien final incluida la ligada a la produccin de los
bienes de capital necesarios para producirlo (es decir, en el caso de la produccin de un producto agrario
nos interesan no slo los impactos generados en la produccin de fertilizantes o en el uso de carburante
sino tambin los ligados a la produccin de tractores). El anlisis input output tradicional infravalorara la
presin ambiental generada por unidad de demanda final especialmente en el caso de sectores muy
intensivos en capital, pero tambin infravalorara el empleo directo e indirecto generado por dichos
sectores: ello es una de las razones para tener cautela en la interpretacin de datos como los de la tabla 2.

18

JORDI ROCA: El debate sobre el crecimiento econmico...

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Por ltimo destacar otra limitacin importante del enfoque IPAT. En realidad, el
anlisis de la contribucin de los diversos factores suele suponer implcitamente -y de forma
equivocada- que no existe interrelacin entre las variables (Amalric, 1995). Si uno se pregunta
por ejemplo qu hubiese sucedido si lo nico que hubiese cambiado hubiese sido el factor
afluencia mantenindose igual todo lo dems supone que la variacin del factor considerado
no incide sobre la variacin de las otras dos variables. En realidad, puede argumentarse con
razn, siguiendo la teora de la transicin demogrfica, que en los pases pobres el aumento de
la renta puede ser un factor explicativo de una disminucin de la natalidad y, por tanto, la
mayor presin ambiental del mayor consumo podra verse compensada al menos en parte por
su efecto demogrfico. Igualmente se ha argumentado (Boserup, 1967) que los cambios en
los sistemas agrcolas, que histricamente aumentaron la productividad, y la propia
introduccin de la agricultura seran respuestas al aumento de poblacin: una mayor presin
demogrfica creaba el incentivo necesario para el cambio tecnolgico hacia una mayor
produccin agraria (sin embargo, los cada vez ms intensivos sistemas agrarios fuertemente
dependientes de inputs externos no renovables y con fuertes impactos ambientales no son en
absoluto un ejemplo de prcticas sostenibles). Tambin puede argumentarse que no es
totalmente descartable que una mejora parcial de eficiencia ambiental redunde finalmente en
un resultado negativo: si, por ejemplo, el ahorro monetario derivado de un ahorro en
calefaccin domstica se gasta en financiar viajes de vacaciones en avin el efecto total sera
negativo (Cogoy, 1995, p. 174-175).
Tener en cuenta las interrelaciones es importante para no caer en falaces argumentos,
pero su relevancia cuando discutimos cul es la dinmica de la presin ambiental que generan
los pases ricos es en algunos casos secundaria. As, demogrficamente, su crecimiento
vegetativo es afortunadamente nulo o muy pequeo y, en todo caso, no parece que exista en
absoluto una correlacin en estos pases ricos entre mayor renta per capita y menor
fecundidad. Una supuesta interrelacin que algunos destacaran en este contexto es entre las
variables A y T en el sentido de que los pases ms ricos generaran menor presin ambiental
por unidad de PIB hasta el punto de que el crecimiento sera beneficioso desde el punto de
vista ambiental. No comparto dicha visin cuya discusin se presenta en el siguiente apartado.
La tesis de que el crecimiento econmico es bueno para el medio ambiente. Olvidos y
parcialidades
Desde la economa convencional la idea de que el crecimiento econmico es
beneficioso para el medio ambiente tiene dos orgenes. El primero, ms terico, que hemos
discutido en otro lugar (Martnez Alier y Roca, 2000, cap. 8) y que aqu no desarrollar se
relaciona con la idea de que la sostenibilidad no requiere una atencin especial al
mantenimiento del capital natural sino que lo importante es mantener el bienestar y ello
depende del stock total de capital (natural y fabricado). En este planteamiento que se asocia
con el concepto sostenibilidad en sentido dbil se supone que el capital natural es
Ms que el planteamiento input output habitual el concepto relevante es el de sector verticalmente
integrado como lo define Pasinetti (1985). Por ltimo en una economa real no tendremos obviamente
bienes y servicios sino ramas de actividad de forma que un mismo nivel de actividad para una rama puede
esconder cambios en la composicin interna de dicha rama de actividad y lo que es un cambio en dicha
composicin puede parecer un cambio en la eficacia.

19

JORDI ROCA: El debate sobre el crecimiento econmico...

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suficientemente substituible por capital fabricado de forma que un crecimiento econmico


acompaado de degradacin ambiental puede ser compatible con la sostenibilidad siempre
que la inversin en capital fabricado sea suficiente para compensar dicha degradacin (que,
como el capital, se valora en unidades monetarias).
El segundo origen de dicha idea est en el supuesto de que, en las sociedades ricas,
con el aumento de renta los ciudadanos darn ms prioridad a las cuestiones ambientales y al
mismo tiempo tendrn ms recursos para invertir en mejora ambiental. A veces se aade que
las tecnologas ambientalmente ms eficientes son ms accesibles para las economas ricas. La
hiptesis es que a partir de determinado nivel de renta se produce una desconexin
(delinking) entre presin ambiental y crecimiento econmico. Esta hiptesis tiene dos
versiones (De Bruyn y Opschoor, 1997): la versin "dbil" afirmara nicamente que la presin
ambiental por unidad de PIB "real" (o cualquier otro indicador macroeconmico de nivel de
actividad) disminuye; la segunda versin, la "fuerte", ira ms lejos y afirmara que la presin
global efectivamente disminuye. Por otro lado, la cuestin puede, empricamente, enfocarse
desde dos puntos de vista, muy interrelacionados entre s pero no idnticos. El primero es el
de la utilizacin de recursos, el segundo es directamente el de la degradacin ambiental.
Empezemos por el primero, que es el que se asocia generalmente al trmino
desmaterializacin. Obviamente no nos interesa saber lo que pasa con el uso de un recurso
natural muy especfico sino con el conjunto de recursos aunque tener un indicador de dicho
uso agregado no es nada fcil ni emprica ni tericamente (debido al problema de las unidades
de agregacin). Si nos limitamos al uso de energa primaria -agregada en TEPs u otra unidad
segn las convenciones habituales- podemos comprobar, por ejemplo, que en las ltimas
dcadas en los pases de la OCDE la actividad econmica slo se desvincula del uso de
energa en el sentido dbil" pero no en un sentido "fuerte". Como veamos en un apartado
anterior, el uso total de energa no disminuye aunque s lo hace la intensidad energtica.35
El objetivo ambicioso de un reciente estudio fue el de construir para algunos pases
ricos series histricas que reflejasen el flujo total de materiales (medido en toneladas) que
hacan posibles los estilos de vida de dichos pases. En este estudio (con toda la
provisionalidad que implica la dificultad de disponer de datos fiables) se intent incorporar
todos los materiales (incluyendo los combustibles fsiles) requeridos, tanto los directos como
los ocultos (como son los movimientos de materiales no aprovechados ligados a la minera o
los relacionados con la construccin de infraestructuras o incluso la erosin) y tanto se
obtuviesen o alterasen dentro como fuera de las fronteras nacionales. (World Resources
Institute et al, 1997). Los autores construyeron series para el periodo 1975-94 para Estados
Unidos, Japn, Alemania y Holanda. El resultado evidenciaba los grandes requerimientos
materiales de dichas economas estimados entre las 84 toneladas anuales per capita para los
Estados Unidos y los 45 para Japn para 1994.36 Ms relevante an es la conclusin, similar
a la de la energa, de que no existe en absoluto evidencia de una "desmaterializacin" en
sentido fuerte. Al contrario, el flujo de materiales a mediados de los noventa en los pases
ricos era en general superior al de mediados de los setenta (lo mismo es verdad si nos
35

As, entre 1973 y 1990 la intensidad energtica (Energa Pimaria/PIB real) en la OCDE disminuy
aproximadamente un 25% mientras el PIB aument un 57% con el resultado de un aumento en el uso de
energa primaria del 17%.
36
Em estas cifras, sin embargo, no se descuentan las toneladas de exportaciones y sus flujos ocultos
asociados.

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JORDI ROCA: El debate sobre el crecimiento econmico...

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limitamos a los flujos directos); en trminos per capita slo disminuy en Estados Unidos
(explicable por la reduccin de la erosin) e incluso en este caso el flujo total de materiales
era en 1994 algo superior al de 1975 (es decir, el aumento de la poblacin contrarrest la
disminucin en el flujo de materiales per capita). Incluso las mejoras en el sentido "dbil" (es
decir, de la relacin entre uso de materiales y PIB) parecen casi agotarse, en los casos de
Japn y Alemania, con posterioridad a 1985. En cualquier caso "lo ecolgicamente
significativo es el volumen material absoluto de materias primas consumidas, y no el volumen
en relacin al PNB". (Bunker, 1996, p.81).
El segundo punto de vista es el de la relacin entre nivel de renta y calidad ambiental
(o, alternativamente, presin ambiental medida en trminos de emisin de contaminantes). A
partir de los resultados empricos de una serie de estudios de los aos noventa, se ha hablado
cada vez ms de una supuesta curva de Kuznets ambiental (CKA) segn la cual la relacin
entre nivel de renta per capita y degradacin ambiental se caracterizara por tener una forma
de U invertida.37 En una primera fase, el aumento del nivel de renta conllevara una mayor
degradacin ambiental hasta llegar a un punto de cambio a partir del cual mayores niveles de
renta iran acompaados de una mejora ambiental; a partir de dichos resultados algn autor ha
llegado a afirmar que para la mayora de pases la mejor -y probablemente la nica- va para
conseguir un medio ambiente decente es convertirse en ricos (Beckerman, citado en
Common, 1995, p-102). Aunque la mayora de autores son ms prudentes, en pocos aos la
relacin entre renta y presin ambiental en forma de U invertida segn la cual el crecimiento
econmico acaba siendo bueno para el medio ambiente es para muchos una hiptesis
confirmada por los datos empricos como puede leerse, por ejemplo, en algunas publicaciones
del Banco Mundial.
Sin embargo, las cosas no son en absoluto tan simples (De Bruyn y Heintz, 1999). En
primer lugar, la mayora de estudios que deducen una CKA se limitan a analizar algunos
contaminantes (a veces en trminos de concentracin -muchas veces nicamente urbana- y a
veces de emisiones) especialmente atmosfricos (tales como dixido de azufre, partculas u
xidos de nitrgeno) a partir de datos cross section de diversos pases (y a veces diversos
aos). Aunque el resultado de una CKA es bastante habitual (ciertamente no son las ciudades
de los pases ms ricos las que tienen los rcords de contaminacin local), para casi todos los
casos nos encontramos con otors estudios que, dependiendo de las fuentes utilizadas y la
metodologa de estimacin economtrica, llegan a otras conclusiones y, adems, el nivel de
renta a partir del cual se estima el efecto positivo del crecimiento econmico es muy variable.
Como han sealado diversos autores (Arrow et al,1995), incluso aunque se diese este tipo de
relacin, el resultado no podra considerarse como evidencia de que los problemas
ambientales ya se solucionarn por s solos con la nica condicin de que exista crecimiento
econmico. Entre otras cosas podemos destacar que muchos problemas ecolgicos se
37

El trmino proviene de la idea de Kuznets, formulada a mediados de los cincuenta, segn la cual la
desigualdad econmica seguira una forma de U invertida, aumentando en una primera fase de
industrializacin y despus disminuyendo. La realidad se ha mostrado mucho ms compleja y no puede
deducirse en absoluto un comportamiento similar para todos los pases. Si uno mira a la experiencia de los
Estados Unidos y Gran Bretaa uno incluso se podra preguntar si el siglo veinte no puede describirse
mejor por una curva de Kuznets inversa (Atkinson, 1999, p. 57) dado que la distribucin de la renta en
los 1960s y 1970s era menos desigual que en la primera parte del siglo pero en los 1980s hubo un cambio
hacia una mucho mayor desigualdad en la distribucin de la renta.

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JORDI ROCA: El debate sobre el crecimiento econmico...

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caracterizan por la irreversibilidad y, por tanto, no podemos confiar en que cuando las
economas sean ms ricas ya se repararan las cosas; adems, la posible relacin positiva
entre elevados niveles de renta y ciertos problemas ambientales probablemente no se
explicara tanto por el efecto automtico del crecimiento econmico como por la presin
ciudadana en los pases ricos para adoptar polticas ambientales que contrarrestan algunos de
los efectos negativos de la actividad econmica. Por otro lado, algn anlisis longitudinal
llevado a cabo para algunos pases ricos para los que existen datos suficientemente largos de
contaminantes atmosfricos no parece avalar la tesis de que el crecimiento econmico sea
beneficioso para el medio ambiente (aunque las emisiones de algunos contaminantes como el
dixido de azufre habran disminuido ello sera ms bien a pesar del -y no debido alcrecimiento econmico) (De Bruyn et al, 1998).
Ms importante an es remarcar dos hechos. El primero es que la desvinculacin
entre nivel de renta y emisiones no se da en absoluto en todos los contaminantes. Parece
darse en algunos con efectos locales y bien conocidos sobre la salud y fciles de solventar con
medios relativamente poco costosos. Pero no se da en absoluto en contaminantes globales en
los que no existen los mismos incentivos para solucionarlos y que, adems, a veces son mucho
ms difciles de reducir sin cambios fundamentales como es el caso de las emisiones de CO2.
Dichas emisiones -como tambin la generacin de residuos radiactivos y de la mayor parte de
compuestos qumicos persistentes- se correlacionan positivamente con la renta. El segundo
hecho a remarcar es que, en una economa abierta, la degradacin ambiental observada
localmente en pases pobres es a menudo causada por producciones orientadas a la
exportacin o por la entrada de residuos problemticos enviados desde los pases ricos. En
estos casos la responsabilidad debe imputarse al estilo de vida de los que exportan
degradacin ambiental (lo que sera una manifestacin de su huella ecolgica).
Consumo y bienestar
En los apartados anteriores hemos visto el elevado impacto ecolgico que supone el
elevado consumo de los ricos (sobre todo de la aproximadamente quinta parte de la
humanidad que Durning (1994) denomina clase de los consumidores). Su consumo limita
las posibilidades de otras poblaciones -actuales y futuras- y genera degradacin ecolgica
localmente -a veces muy lejos de los beneficiados por el consumo que posibilita- y
globalmente. Tal desplazamiento de costes -en el tiempo y en el espacio- plantea el problema
tico de que el bienestar del elevado consumo actual de algunas personas puede disminuir el
bienestar de otras personas. Esto podra generar ya conciencia sobre la necesidad de un
cambio en las formas de producir y consumir.
Sin embargo, la mayor o menor posibilidad de que se produzca un cambio propiciado
por parte de los consumidores tiene que ver tambin con el nivel de bienestar que
efectivamente se obtiene de dicho consumo con lo que brevemente nos adentraremos en un
terreno de difcil anlisis pero sobre el que ya hace tiempo reflexionan algunos autores entre
quienes destaca Hirsch con su obra Lmites sociales al crecimiento (1977).
En primer lugar, deberamos preguntarnos en qu medida parte de los costes sociales
generados por la actividad econmica recae sobre los propios beneficiarios del consumo. En
segundo lugar, deberamos preguntarnos si no es verdad que no solo los costes del elevado

22

JORDI ROCA: El debate sobre el crecimiento econmico...

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consumo han sido subestimados sino tambin han sido sobrestimados sus beneficios (Lintott,
1998, p.240). El nivel de consumo de bienes y servicios es obviamente un importante
componente del bienestar y slo una vez se han satisfecho las necesidades materiales ms
bsicas puede pensarse en cubrir otras, superiores. Sin embargo, la relacin entre consumo
y bienestar es mucho menos ntida superados ciertos niveles de renta.
Aunque los resultados de este tipo de encuestas siempre se tienen que considerar con
mucha prudencia, algunos resultados parecen avalar esta afirmacin. En un citado artculo de
Easterlin, publicado a mediados de los setenta, se presentaban datos en principio paradjicos:
en un pas determinado en un momento determinado del tiempo se encuentra una correlacin
positiva entre renta y felicidad. Un mayor porcentaje de ricos que de pobres se sitan a s
mismos como muy felices, tal como uno esperara. Pero para diferentes pases con
diferentes niveles de renta las diferencias en la felicidad as estimada son pequeas.
Igualmente, cuando consideramos un pas individual que est experimentando crecimiento no
se encuentra un aumento en la relacin entre las personas que se consideran felices y las
personas que se consideran infelices a pesar del sustancial aumento en la renta per capita
(Daly, 1987, p.331). En otro estudio ms reciente a partir de una encuesta internacional se
compara el bienestar subjetivo38 para 40 pases para principios de los noventa con su renta
per capita (Inglehart, 1996, pp.515-518). Aqu s se encuentra una elevada correlacin entre
ambas variables pero se aprecia un nivel de renta a partir del cual la relacin prcticamente
desaparece de forma que para los pases ms ricos no parecera existir relacin entre renta
per capita y bienestar, mientras dentro de un pas rico la relacin sera positiva pero bastante
dbil.
Costes sociales de las decisiones individuales y gastos defensivos
Cmo medimos el crecimiento econmico que se define como provisin de bienes y
servicios? Y, en particular, en qu medida podemos considerarlo un indicador, aunque sea
solo como primera aproximacin, del bienestar?39 Son relevantes tres consideraciones.
Primero, el crecimiento en los bienes y servicios comerciales y/o pblicamente
financiados podra reflejar en algunos casos una creciente dificultad en solventar determinadas
necesidades por otras vas. Por ejemplo, si las relaciones sociales evolucionan de forma que
se hace ms difcil solucionar determinados servicios -como el cuidado de los nios- a nivel
familiar o comunitario se tendr que acudir ms a los servicios pagados (por las propias
familias o por las administraciones pblicas).40 Este punto se relaciona con la jornada laboral:
38

La variable se mide como el promedio entre: 1) porcentaje de personas que se consideran muy felices o
felices menos porcentaje que se describe como no muy feliz o infeliz; y 2) porcentaje situndose a s
mismo en el rango 7-10 menos porcentaje situndose en el rango 1-4 dentro de una escala 1-10 en la que 1
indica que el encuestado est globalmente muy insatisfecho con su vida y 10 que se encuentra muy
satisfecho. El autor analiza los resultados obtenidos a partir del concepto utilidad decreciente del
crecimiento econmico.
39
La posicin dominante es la que Stiglitz recoge (despus de explorar algunas crticas) en su manual de
introduccin a la economa: No parece probable que ningn mtodo para medir el bienestar nacional vaya
a reemplazar los clculos basados en el PIB (...) Los clculos del PIB parecen relativamente sencillos y
exentos de juicios de valor" (Stiglitz, 1993, p.730).
40
Otra cuestin es si a nivel familiar o comunitario la distribucin de las tareas es ms o menos igualitaria.
La mercantilizacin de parte de las tareas tradicionalmente familiares -pero de hecho exclusivamente
femeninas- puede tener, desde luego, ms aspectos positivos que negativos en muchos casos.

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JORDI ROCA: El debate sobre el crecimiento econmico...

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trabajadoras y trabajadores ms agobiados -porque tienen largas jornadas de trabajo o


necesitan gastar mucho tiempo en desplazarse al trabajo o tienen horarios antisociales o
estn sometidos a cambios imprevistos de horarios- tendrn ms necesidad de acudir al
mercado o al sector pblico. Visto a la inversa, si los vecinos se organizan para turnarse en ir
a buscar a los nios al colegio en vez de contratar a personas para que lo hagan ello no genera
valor aadido ni puestos de trabajo.
Segundo, es importante darse cuenta de que hay preferencias que por su propia
naturaleza no pueden ser expresadas en el mercado. As, uno puede decidir sobre si aadir o
no un coche ms a la circulacin diaria de vehculos privados o no hacerlo pero nadie puede
decidir individualmente si vivir en una ciudad con pocos o muchos coches. Este hecho fue
caracterizado hace dcadas como la tirana de las pequeas decisiones (Kahn, 1966) y es
aceptado por la economa convencional dado que la ausencia de congestin o de
contaminacin son bienes pblicos y no privados.
Los problemas de degradacin ambiental son efectos colaterales de un determinado
modelo de produccin y consumo que, en ausencia de medidas compensadoras, tienden a
aumentar cuando lo hace la escala de la actividad econmica. Muchas han estado las
propuestas de intervencin poltica derivadas de esta constatacin entre las cuales puede
destacarse la de la reforma fiscal ecolgica que plantea cambios importantes en el sistema
tributario para incentivar un uso ms eficiente de los recursos naturales y una reduccin de los
impactos ambientales. Una de las concreciones de dicha propuesta se relaciona con el debate
sobre el empleo: se trata de sustituir parte de las cotizaciones sociales por impuestos
ecolgicos esperando obtener un doble dividendo en trminos de menor presin ambiental y
mayor empleo (Pearce, 1991).41 Desde el punto de vista de la Contabilidad Nacional, puede
argumentarse que medimos slo un lado de la moneda, los bienes generados, pero no los
males asociados que en realidad son costes sociales no contabilizados (Kapp, 1966).
Tercero, es importante tener en cuenta que una parte (seguramente creciente) de los
gastos en bienes y servicios pertenecen a la categora de gastos defensivos destinados a hacer
frente a un cambio del entorno ms que a satisfacer nuevas necesidades (Leipert, 1994). Por
ejemplo, la gestin de residuos urbanos genera costes crecientes, la congestin urbana lleva a
mucha gente a vivir lejos del puesto de trabajo para encontrar un lugar tranquilo donde vivir a
pesar de costosos (en dinero y tiempo) desplazamientos o el despoblamiento de las reas
rurales y la creciente presin humana comportan mayores gastos en prevencin y control de
incendios. Ello no se limita por supuesto a las cuestiones ambientales ya que si aumenta la
delincuencia y se ha de gastar ms en seguridad -privada y/o pblica- las cuentas nacionales
reflejarn este hecho en el activo.
Aunque una frontera clara entre gastos defensivos y no defensivos es quizs imposible
de establecer, desde el punto de vista tcnico podemos argumentar que algunos bienes y
servicios que estamos contabilizando en las cuentas nacionales como bienes y servicios finales
son en realidad outputs intermedios para hacer frente a determinados costes sociales.
La dinmica del consumo. Expectativas y frustracin del consumismo

41

Para una discusin de algunas de las ventajas y desventajas de la propuesta, ver Roca (1998b).

24

JORDI ROCA: El debate sobre el crecimiento econmico...

25

Para explicar el consumo creciente en los pases ricos pueden adoptarse dos
perspectivas extremas. La primera, la de la teora neoclsica del consumo, segn la cual dadas
unas preferencias, el consumo creciente se asociara ntidamente con una utilidad creciente. Se
suponen preferencias no saturables, aunque la idea de la utilidad marginal decreciente del
consumo da pie a la conclusin de que la relacin entre consumo individual y bienestar sera
positiva pero con una influencia del primero sobre la segunda cada vez ms pequea. La
segunda perspectiva sera que el consumismo se explicara nicamente por una manipulacin
de los ciudadanos a travs de la publicidad.
Ambas perspectivas son igualmente simplistas: ni estamos completamente felices con
el consumo siempre creciente, ni somos meramente vctimas del consumo forzado por los
productores (Ropke, 1999, p.402). Lo que se ha de explicar son las poderosas fuerzas que
presionan hacia un mayor consumo a pesar de la frecuente frustracin que acompaa al mayor
consumo. La omnipresente publicidad juega desde luego un papel importante y me parece
indudable que la mayora de gente vivira mejor si se limitase la publicidad (cuya funcin
informativa es en muchos casos secundaria o inexistente) pero no es slo la publicidad la que
explica la atraccin del consumo (Schor, 1996).
En mi opinin merecen destacarse varios factores. El primero es que en las sociedades
ricas el consumo relativo respecto a los dems -o respecto a determinados grupos de
referencia- es, superados determinados niveles de renta, an ms importante que el absoluto
en la determinacin del nivel subjetivo de satisfaccin lo que podra explicar la paradoja de
Easterlin y lo que se relacionara con el concepto de Hirsch de consumo posicional.42 En el
lenguaje convencional diramos que las utilidades son interdependientes ya que la utilidad
individual tendra como variable no slo el propio consumo sino el consumo de otros. Si
tenemos en cuenta que las presiones consumistas -y la insatisfaccin que genera no poderlas
llevar a cabo- vienen de la comparacin con los que tienen mayores niveles de consumo
podemos pensar que una sociedad con una distribucin de la renta ms igualitaria generara
probablemente menos presiones consumistas (tanto si pensamos en la distribucin dentro de
un pas como entre diferentes pases). Es lo contrario de lo que est pasando en algunos
casos; as se ha afirmado que: en los Estados Unidos la creciente desigualdad de la renta y
riqueza de los ltimos veinte aos ha provocado que la inmensa mayora de americanos
perdiese posicionalmente, incluso aunque su consumo continuase aumentando (Schor, 1996,
p. 503).
Por otro lado, el grado de satisfaccin derivado del consumo probablemente depende
en gran medida del consumo experimentado anteriormente debido a que un consumo
determinado una vez alcanzado deviene un nivel de referencia a partir del cual se juzga lo que
se tiene posteriormente. Ello se puede relacionar con el debate sobre la jornada laboral. Schor
(1994) ha argumentado, en referencia especialmente a la experiencia estadounidense, que los
trabajadores no se enfrentan de hecho a una eleccin libre sobre cuntas horas de trabajar a
un salario hora dado. En realidad, los empresarios tienen poderosos incentivos para oponerse
42

De hecho el concepto de consumo posicional es utilizado por Hirsch para incluir no solo este efecto
directo del consumo de los otros en el bienestar individual sino otros efectos como el de congestin
material (si pocos tienen coche el bien reporta mucha ms satisfaccin que si muchos van en coche y el
trafico se congestiona) o el hecho de que algunas cosas solo se pueden comprar cuando uno es rico
respecto a los otros (por ejemplo, tener sirvientes a tiempo completo) o pierden valor cuando se
generalizan (como el tener un ttulo universitario para obtener un buen empleo).

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a una reduccin de la jornada laboral y los trabajadores que desean y consiguen trabajar
menos (en trabajos a tiempo parcial o renunciando a hacer horas extraordinarias,...) tienen
fuertes penalizaciones y han de aceptar menores salarios, mayor precariedad, menores
prestaciones sociales y/o menores posibilidades de estabilidad y promocin. El reparto de los
aumentos de productividad entre mayores salarios y menos horas de trabajo no es (o, al
menos, no solo es) el resultado de una eleccin de los trabajadores sino de un contexto
institucional que presiona a no reducir o a incrementar las horas de trabajo (incluso a veces no
pagadas). Cuando los salarios aumentan, el gasto aumenta y una vez alcanzado es difcilmente
reversible de forma voluntaria en lo que se ha descrito como el ciclo de trabajo y gasto.
El consumo tiene un papel en gran parte simblico, de posicionamiento dentro de la
jerarqua social. Cuando uno compra un coche no slo compra una forma de desplazarse, es
decir, no solo se preocupa si le proporciona de mejor o peor forma el servicio
desplazamiento. Sin embargo, no hay que olvidar que en algunos casos las demandas s
tienen un componente muy instrumental; as, se ha sealado con razn que cuando se compra
energa lo que interesa es obtener determinados servicios energticos lo que abre la
posibilidad a que dichos servicios (una determinada temperatura ambiente en la vivienda, la
coccin de los alimentos, una determinada iluminacin,...) se obtengan de una forma ms
eficiente. En algunos casos ello podra resultar ya rentable con los precios actuales y no se
lleva a cabo por cuestiones de inercias, falta de informacin o dificultades de financiacin;43 en
otros, sera rentable si el uso de energas no renovables se encareciese (lo que puede
analizarse en trminos de si no estuviese subvencionado ya que no incorpora los costes
ambientales asociados).
En otros bienes, como el de la propiedad privada de coches, la cuestin es ms
compleja pero es interesante pensar el tema desde la cuestin puramente instrumental. Como
se ha sealado: Si se adoptase el punto de vista de la sociedad y se considerase la totalidad
de coches como parte del capital social fijo que provee servicios de transporte de un cierto
tipo a los consumidores, nos quedaramos impresionados por la gran cantidad de capital
ocioso (vehculos que no estn en circulacin) que est presente en este sector (Cogoy,
1995, p. 179). Factores culturales y de intereses econmicos bloquean otras soluciones y no
solo en la relacin entre transporte colectivo e individual sino tambin en otras alternativas de
uso de vehculo para desplazamiento individual sean comunitarias (como los vehculos de
propiedad compartida por un conjunto de vecinos o asociaciones de car sharing) o de
mercado (el alquiler de coches en vez de la compra). El negocio del sector del automvil no
est, desde luego, en que los ciudadanos utilicen los coches de la forma ms eficiente sino en
que la relacin de coches por nmero de habitantes sea mxima y los coches sean
reemplazados a la tasa ms rpida posible.
La demanda de coches se explica por muchos ms motivos que el acceder a un modo
de desplazamiento. Es de hecho una manifestacin de un fenmeno ms amplio, de los pases
ricos, el de la tendencia a satisfacer las necesidades no materiales con consumo material una
43

Cuando la mejora en la eficiencia requiere una inversin inicial la opcin puede verse bloqueada porque
los consumidores tienen dificultades de financiacin o aplican elevadas tasas de descuento. Para
solventarlo se ha propuesto que las empresas (con menores tasas de descuento) vendan servicios
energticos ms que energa o instalaciones asumiendo los costes de la inversin.

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tendencia preocupante pero que ofrece muchas ms posibles respuestas positivas para el
futuro que una situacin en la que lo que estuviera en juego fueran las necesidades materiales.
Las elecciones culturales pueden reducir la intensidad material en la satisfaccin de las
necesidades humanas. Y adems existe la posibilidad de que reducir el consumo ms que
impedir la satisfaccin de las necesidades mejore la satisfaccin de las necesidades no
materiales (Jackson y Marks, 1996, p. 78 y 79).
Por ltimo, volviendo a un tema al que ya nos habamos referido, la presin ambiental
no depende solo del nivel de consumo sino del tipo de consumo. El uso de bienes intensivos
en materiales y energa se ha abaratado en relacin a los servicios intensivos en trabajo y, en
particular, a los servicios pblicos. Ello ha planteado problemas de financiacin. Una poltica
de elevada fiscalidad sobre el uso de recursos no solo alterara los precios relativos sino que
podra proveer recursos para financiar ms servicios pblicos lo que sera otra forma
(alternativa o complementaria, y seguramente ms segura, a la de reduccin de las
cotizaciones sociales) de utilizacin de la fiscalidad ecolgica para generar empleo.
A modo de conclusin
Los pases ricos contribuyen de forma desproporcionada a los problemas ecolgicos
actuales. Para reducirlos y dejar espacio ambiental a los pases ms pobres deberan disminuir
de forma radical el uso de energa y materiales. Sera ingenuo pensar que ello es un objetivo
poltico sencillo. Sin embargo, es posible pensar en polticas econmicas que se orienten al
mismo tiempo hacia una mayor equidad, un mayor bienestar para la mayora de la poblacin y
un uso menor de recursos. El reto es disminuir la presin ambiental y no cualquier tipo de
actividad econmica.
Actualmente, existe un sesgo hacia las tcnicas y actividades intensivas en recursos
debido a una serie de inercias tecnolgicas y a unos determinados precios relativos; y existe
un sesgo tambin hacia la competencia posicional que en gran parte tiene caractersticas de
juego de suma cero. El hecho de que se imponga el consumismo -y en particular el consumo
de bienes y servicios intensivos en energa y materiales- no implica que no exista una
alternativa, mejor incluso para gran parte de los beneficiados por el elevado consumo, que
est bloqueada estructuralmente (Schor, 1986, p.500).
Una estrategia hacia una sociedad ms igualitaria, que fomente ms el consumo de
servicios pblicos en relacin al consumo privado, que cambie los precios relativos gravando
las tcnicas y bienes intensivos en recursos naturales y que se oriente ms a la reduccin del
tiempo de trabajo mercantil puede al mismo tiempo mejorar la calidad de vida de la mayora
de la poblacin y reducir la presin ambiental. El efecto a corto plazo de dicha estrategia
sobre los requerimientos de trabajo mercantil ms bien sera probablemente positivo aunque
es muy posible que a largo plazo las necesidades de trabajo disminuyesen al menos en
comparacin a estrategias basadas en la expansin indiscriminada del consumo; ambas cosas
deberan considerarse ms bien buenas noticias.

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