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Lecciones

de historia
econmica
Victoriano MARTN MARTN
Isabel CEPEDA GONZLEZ
Concepcin ESTELLA LVAREZ
Rogelio FERNNDEZ DELGADO
Nieves SAN EMETERIO MARTN
Victoria ARRIBAS ESCUDERO

LECCIONES DE HISTORIA
ECONMICA

LECCIONES DE HISTORIA
ECONMICA
Coordinador
Victoriano Martn Martn
Autores:
Isabel Cepeda Gonzlez
M Concepcin Estella lvarez
Rogelio Fernndez Delgado
M Nieves San Emeterio Martn
M Victoria Arribas Escudero

MADRID BOGOT BUENOS AIRES CARACAS GUATEMALA LISBOA MXICO


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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA


No est permitida la reproduccin total o parcial de este libro, ni su tratamiento informtico, ni la
transmisin de ninguna forma o por cualquier medio, ya sea electrnico, mecnico, por fotocopia,
por registro u otros mtodos, sin el permiso previo y por escrito de los titulares del Copyright.

DERECHOS RESERVADOS 2006, respecto a la primera edicin en espaol, por


McGRAW-HILL/INTERAMERICANA DE ESPAA, S. A. U.
Edificio Valrealty, 1.a planta
Basauri, 17
28023 Aravaca (Madrid)
ISBN: 84-481-8370-3

Editor: Jos Ignacio Fernndez


Asist. editorial: Amelia Nieva
Diseo de cubierta: CD Form, S. L.
Compuesto en: CD Form, S. L.

IMPRESO EN ESPAA - PRINTED IN SPAIN

CONTENIDOS

Prlogo

....................................................................................................................

VII

Captulo 1 Concepto y mtodo de la historia econmica ....................................

Captulo 2 La actividad econmica del hombre en las primeras


etapas de la historia ............................................................................

11

Captulo 3 Las transformaciones econmicas en la Europa Medieval ................

29

Captulo 4 La expansin ultramarina y las economas europeas en el siglo XVI ......

51

Captulo 5 El pensamiento econmico desde la filosofa griega hasta


el pensamiento escolstico espaol del XVI ........................................

73

Captulo 6 Decadencia y auge en la Edad Moderna: siglos XVII y XVIII ..............

87

Captulo 7 Pensamiento econmico en los siglos XVII y XVIII .............................

107

Captulo 8 La Revolucin Industrial .....................................................................

125

Captulo 9 La economa poltica en la escuela clsica inglesa ............................

149

Captulo 10

Transformaciones econmicas y sociales en los siglos XIX y XX .......

171

Captulo 11

Crisis monetarias y financieras en el periodo de entreguerras ..........

193

Captulo 12

El nuevo orden econmico tras la Segunda Guerra Mundial .............

219

Captulo 13

El pensamiento econmico del siglo xx .............................................

233

Captulo 14

Desarrollo econmico en la segunda mitad del siglo X .....................

257

PRLOGO

No nos disponemos aqu a disertar sobre lo que es la historia econmica y su importancia


en la formacin curricular de los estudiantes; lo primero se discutir ms adelante, lo segundo tal vez con suerte podamos convencer a alguno de nuestros alumnos (y seguramente
necesitemos algo ms que un manual). En este prlogo nuestra intencin es mucho ms
pragmtica porque es precisamente la faceta prctica de este libro el atributo que le distingue de otros muchos en el mercado, algunos de ellos de un valor indiscutible. Nos explicaremos. Cuando se nos ofreci la posibilidad de realizar un libro de historia econmica, no
creo confundirme al decir que todos los autores que hemos participado en l repasamos
inmediatamente nuestra experiencia diaria con los alumnos durante aos de docencia. De la
puesta en comn de estas experiencias vimos las virtudes y debilidades de los libros publicados con la intencin de elaborar un texto que cubriera las deficiencias que encontrbamos
no tanto en el contenido de los manuales en s mismo como en la adecuacin de stos a la
asignatura Historia econmica de las facultades donde se imparte la materia. Es verdad
que haba textos excelentes pero tambin excesivamente extensos para alumnos que disponen en muchos casos de escasamente cuatro meses para su estudio. El profesor entonces
tena que cribar de entre la bibliografa recomendada aquellos temas imprescindibles para
el alumno y de esta forma elaborar el rudimento de la disciplina. Este ha sido el principio
que nos ha llevado a la elaboracin de este libro. Un manual que integrase los temas que
desde un punto de vista realista han de conocer los alumnos que cursan esta materia en la
universidad; el mismo ttulo Lecciones de Historia Econmica parte del reconocimiento
didctico de este libro.
Otra de la caracterstica distintiva de este libro y que a algunos lectores seguro que
sorprender es su contenido en historia del pensamiento econmico. Intentaremos dar razones para su inclusin. Los autores de este libro compartimos la idea de que la Historia
econmica no slo es una disciplina que estudia cmo se han desarrollado las economas a
lo largo del tiempo: cmo aumenta la poblacin o la renta per cpita de los habitantes o qu
sectores productivos son los pioneros del cambio econmico. Todos nosotros convenimos
en que la historia econmica, adems de este aspecto descriptivo, tambin posee otra sea
de identidad que la separa de otras materias afines como la historia social o la historia poltica. La historia se transforma en historia econmica no slo porque estudie los hechos
econmicos del pasado sino porque utiliza la teora econmica para interpretarlos. Por ello,

~ VIII ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

no nos conformamos, por ejemplo, en describir el proceso inflacionista que asol a Espaa
en el siglo XVI, o la terrible peste negra que diezm a la poblacin europea en el siglo XIV.
Utilizamos la teora cuantitativa del dinero o la ley de los rendimientos decrecientes de la
tierra en uno y otro caso respectivamente para explicar por qu sucedieron tales acontecimientos. En este sentido entendemos la teora econmica como parte fundamental para
comprender la historia. Por otra parte, si la teora econmica es esencial para la historia, no
lo es menos a la inversa pues los hechos de pasado proporcionan constantemente el material necesario para contrastar y verificar las teoras. Por todo ello, porque creemos en lo
ventajoso de vincular hechos y teora, consideramos necesario desde el primer borrador de
este libro incluir una concisa historia de las ideas econmicas e intercalarla entre los temas
de historia econmica propiamente dicha. De esta manera, siguiendo con el primer ejemplo, no slo podemos saber que en el siglo XVI se produjo una subida de precios en Espaa,
conocemos su causa y tambin que fue entonces cuando unos telogos salmantinos acertaron en su explicacin, una explicacin que trascendi a esa centuria y contina en plena
vigencia hoy en da para analizar los procesos inflacionista.
Tal vez todo ello parezca demasiado ambicioso y corramos el peligro de caer de
bruces en aquello de el que mucho abarca poco aprieta. Efectivamente, incluir en un libro
toda la Historia econmica, desde el Paleoltico hasta la actualidad, junto a toda una historia del pensamiento econmico y que el resultado no sea al mismo tiempo muy extenso
parece una hazaa digna no de un acadmico sino de un mago. Nosotros hemos evitado los
conjuros y nos decantamos por reducir el contenido mediante unas enormes dosis de sntesis. Pero conscientes de que algunos de los aspectos significativos estn apenas apuntados
o incluso omitidos, al menos para aliviar la conciencia hemos intentado enmendarlo con la
incorporacin en cada uno de los temas de una seleccin de lecturas que profundizan en los
puntos que consideramos ms relevantes. Esperamos que con ello se nos puedan perdonar
los pecados de omisin. Tambin, y en este caso por razones casi obvias, hemos incluido al
trmino de los temas una serie de preguntas y comentarios para que el lector pueda autoevaluarse en la comprensin de la materia.
Por ltimo, no queremos terminar sin poner de manifiesto nuestro agradecimiento
por la paciencia que han tenido con nosotros a Gema Gonzlez Carreo, Ana Navarro y Jos
Ignacio Fernndez y a Isabel Cepeda por lo ingrato del papel que le ha tocado desempear
azuzando al resto de autores para cumplir en fecha y forma.
Victoriano Martn
Nieves San Emeterio

T E M A

1
CONCEPTO Y MTODO
DE LA HISTORIA ECONMICA
1.
2.
3.
4.
5.
6.
7.
8.
9.

DEFINICIN
OBJETO
ALGUNOS PROBLEMAS METODOLGICOS
APORTACIONES DE LA ESCUELA HISTRICA ALEMANA
LA DISPUTA DEL MTODO: SCHMOLLER Y MENGER
LA NUEVA HISTORIA ECONMICA O CLIOMETRA
EJERCICIOS
LECTURAS RECOMENDADAS
BIBLIOGRAFA

La Historia Econmica es una materia interdisciplinar, a caballo entre la Historia y la


Economa (Tortella, G., 1987). De ah que todos los hechos y doctrinas econmicas, objeto de esta asignatura, deban analizarse dentro de su contexto histrico. Uno de los principales problemas que plantea el estudio de esta ciencia social es la metodologa. No se puede
dejar de lado el mtodo histrico, la crtica de fuentes especialmente, pero tambin hay que
utilizar las teoras y mtodos econmicos. Incluso, el estudioso de la Economa debe de
acudir a la Historia, no slo para descubrir el pasado, sino para comprender mejor el presente y, an, anticipar el futuro.
Tras las aportaciones de la Escuela Histrica Alemana y el Methodenstreit, se plantea una reflexin sobre el pensamiento de la Nueva Historia Econmica que surge en la
dcada de 1950.

~1~

~2~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

1. DEFINICIN
De una forma simple se podra definir la Historia Econmica como una ciencia social que
estudia la manera en que el hombre ha tratado de satisfacer sus necesidades materiales a lo
largo del tiempo. Una vez satisfechas estas necesidades bsicas, el gnero humano ha ido
almacenando excedentes para pocas de escasez y ha intentado cubrir otro tipo de prioridades: culturales, ideolgicas, etc.
Tambin la Historia Econmica puede definirse como el estudio de las distintas
economas que se han dado en el pasado hasta el presente. En este sentido se considera tanto
una rama de la Historia, puesto que analiza una parcela de la sociedad en su dimensin del
largo plazo, como una rama de la Economa, en cuanto que utiliza el pasado como fuente
de evidencia emprica para contrastar los mtodos y las teoras de la ciencia econmica
(Tortella, G., 1987).
Adems, el estudio de las economas pasadas permite conocer los lmites de las
distintas teoras econmicas y lo relativo de sus postulados y conclusiones. Pero tambin
ayuda a comprender las conexiones entre la variable econmica y las dems variables sociales; por tanto, puede contribuir a la elaboracin y perfeccionamiento de una teora general
del desarrollo econmico y social.

2. OBJETO
No existe unanimidad entre los distintos autores sobre el objeto principal de la Historia
Econmica. Para G. Tortella, (1987) es la ciencia social ms ambiciosa, porque trata no slo
de comprender al ente social en su conjunto, sino abordarlo en su totalidad temporal. El
anlisis del crecimiento y del cambio econmico es el objetivo fundamental en Historia
Econmica, junto con los factores de produccin que se han ido desarrollando en el transcurso de los siglos: cundo, cmo, dnde han aparecido y sus consecuencias. El objeto de
esta disciplina es la explicacin de los procesos del desarrollo econmico. Estudia las realidades que se establecen tanto para la produccin, como para la distribucin y el consumo,
pero tambin trata de dilucidar de qu manera el bienestar de una sociedad se ve afectado
por el progreso econmico.
F. Simn (1990) expone, citando a Bauer, uno de los miembros de la Escuela
Histrica Alemana, que la Historia Econmica tiene por objeto exponer los cambios experimentados por las circunstancias econmicas en el curso del tiempo y en su relacin causal
con los dems cambios histricos, dirigiendo su atencin, al propio tiempo, a examinar de
qu modo han actuado sobre la Economa.
Otros, como W. Kula (1973) opinan que la Historia Econmica se dedica a la
bsqueda y el establecimiento de regularidades que se manifiestan en las actividades
sociales de carcter econmico y de los factores sociales que los provocan. As pues,
para l, economa y sociedad estn estrechamente vinculadas. Tambin C. M. Cipolla,
(1991) considera que la Historia Econmica en un sentido estricto debe ocuparse de los
hechos y de las vicisitudes econmicas a escala individual o colectiva que afecten al
hombre.

CONCEPTO Y MTODO DE LA HISTORIA ECONMICA

~3~

Finalmente, D. C. North (1984) aade que el cometido de la Historia Econmica es


explicar las estructuras, el funcionamiento y los resultados de las economas a lo largo del
tiempo. En suma, las investigaciones de los historiadores econmicos tienen por objeto
cualquiera de las etapas histricas y todos y cada uno de los indicadores econmicos, tratando tambin de relacionarlos con la sociedad en la que se hallan inmersos.

3. ALGUNOS PROBLEMAS METODOLGICOS


La Historia Econmica, por tratarse de una ciencia dual, conlleva un problema metodolgico importante, que es la conveniencia de utilizar las tcnicas de investigacin del historiador o las del economista. La Economa posee una teora rigurosa y una metodologa
unitaria, pero pierde precisin ante los cambios a largo plazo. En cambio la Historia, especializada en el largo plazo, tiene un campo de estudio amplsimo cuyo mtodo fundamental es la crtica de fuentes. Adems, la Historia se apoya en otras ciencias auxiliares, como
la Paleografa, Geografa, Sociologa, Antropologa, etc.
La buena Economa se asienta sobre abstracciones y modelos que permiten un tratamiento matemtico y con los que se puede llevar adelante un anlisis riguroso; a su vez, la
buena Historia requiere de un anlisis profundo que no debe ser simplificador y s complejo,
como tambin lo es la realidad. Por ello, no se deben olvidar los factores de carcter institucional o social. J. Topolski (1981), por su parte, afirma que la descripcin de los acontecimientos histricos debe ser explicativa, reunir los diferentes factores del proceso histrico
(actos humanos, tendencias, etc.) mediante las correspondientes relaciones causales.
Algunos autores, al tratar problemas de crecimiento econmico y progreso, introduciendo la perspectiva histrica, utilizan el mtodo inductivo y menos el deductivo. En la
segunda mitad del siglo XX, las aportaciones metodolgicas de la Nueva Historia
Econmica, con la creciente aplicacin de sistemas estadstico-econmicos, utilizan no slo
la teora y los modelos econmicos para identificar los problemas histricos, sino tambin
el mtodo deductivo para obtener conclusiones a partir de la aplicacin del modelo all
donde no se pueda lograr informacin directa. Por aadidura, las tcnicas economtricas
aplicadas a la Historia Econmica permiten realizar verificaciones y contrastes de hiptesis con los datos histricos concretos.
Otro elemento a tener en cuenta desde el punto de vista metodolgico es la motivacin, aunque tambin hay posturas diversas al respecto; el por qu de las actuaciones de
individuos o grupos. La ciencia econmica ha desarrollado unos supuestos en los que la
racionalidad del consumidor, la obtencin del mximo beneficio por parte del empresario,
etc., han sido los puntos de partida del comportamiento de los agentes econmicos. Por
tanto, resulta fundamental en el campo de la Historia Econmica el estudio de las pautas en
la toma de decisiones de los agentes econmicos en el pasado.
En suma, si bien la metodologa de la Historia Econmica debe sacar sus mejores
frutos de la aplicacin de los principios y mtodos de la Economa, tambin debe advertir
la diversidad de los fenmenos histrico-econmicos. Su anlisis debe apoyarse en un enfoque histrico, con toda su complejidad, porque, adems, el conjunto de los factores del
crecimiento tambin son indivisibles. En definitiva los historiadores econmicos aspiran a

~4~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

alcanzar una certidumbre, aunque sea relativa, por los mtodos que estn a su alcance. Su
eleccin depender del problema a tratar y tambin de las fuentes disponibles.

4. APORTACIONES DE LA ESCUELA HISTRICA ALEMANA


Debido a esa naturaleza simbitica de la Historia Econmica, la aproximacin entre
Economa e Historia se produjo gracias a la Escuela Histrica Alemana del siglo XIX.
Federico List fue el precursor de esta Escuela Histrica. Desde un principio los economistas de la Escuela trataron de seguir una metodologa que aportase interpretaciones
del proceso econmico usando conceptos tericos que definan cada una de sus etapas
con objeto de descubrir las leyes especficas de su funcionamiento. Este mtodo estaba
cargado de positivismo historicista. Los economistas pertrechados de sus teoras para
abordar cuestiones histricas dieron un alto contenido terico a la historiografa econmica.
La caracterstica comn de la Escuela Histrica Alemana era la creencia de que la
Economa cientfica deba consistir en los resultados de las monografas histricas y en sus
generalizaciones. (Esta tendencia surge, no por casualidad, en el momento de la conformacin de la nacin alemana). Por tanto, el economista deba dominar antes que nada la tcnica histrica, con la que investigara los procesos econmicos concretos con todos sus
detalles de lugar y tiempo. De este tipo de planteamiento surge el mtodo histrico en
economa que los historiadores de otras tendencias llamaron historicismo. El historicismo
convertir al economista, en cuanto historiador de la Economa, en un recolector de ingentes masas de datos para realizar una interpretacin de carcter inductivo.
Para Schumpeter (1994), desde la aparicin de la Escuela Histrica Alemana se haba
borrado la lnea divisoria entre el economista histrico y el historiador econmico, lo que
para l no representaba ningn inconveniente, pues la metodologa de esta escuela se basaba en que el economista como investigador deba ser un historiador de la Economa. En
efecto, el trabajo de esta Escuela fue complementario al de los historiadores de la
Economa, una especialidad de la Historia que ya a finales del siglo XIX estaba bien asentada, aunque no siempre bien aceptada por los restantes historiadores.
Pero el historicismo no estuvo presente slo en Alemania. Como seala P. Tedde
(1984), hubo portavoces de esta tendencia en Italia y Francia, aunque alcanz mayor relevancia en Gran Bretaa. Uno de sus principales representantes fue W. J. Ashley, primer
titular de una Ctedra de Historia Econmica en la Universidad de Harvard en 1891.
Perteneci a una generacin de cientficos junto con Cunningham (Cambridge) y
Toynbee (Oxford), Unwin, etc. que incluyeron los estudios histricos en la enseanza
acadmica de la Economa. Sus obras, publicadas entre 1890 y 1900 tuvieron en comn
el decidido propsito de aunar Teora Econmica e Historia. Sin embargo, quiz la polmica ms interesante fue la discusin sobre el mtodo Methodenstreit (de la que se
habla en el apartado siguiente) entre el alemn Schmoller, de la Escuela Histrica
Alemana, y el austriaco Menger, de la corriente deductivista, que en el caso de Gran
Bretaa protagonizaron respectivamente Cunningham y el padre de la escuela marginalista, A. Marshall.

CONCEPTO Y MTODO DE LA HISTORIA ECONMICA

~5~

5. LA DISPUTA DEL MTODO: SCHMOLLER Y MENGER


Con el nombre de Disputa del Mtodo se conoce al choque o controversia metodolgica que
tuvo lugar en el ltimo cuarto del siglo XIX entre los economistas tericos y los histricos,
personificada por Carl Menger (1840-1921), fundador de la Escuela Austriaca de
Economa, y Gustav Schmoller (1838-1913), miembro destacado de la Nueva Escuela
Histrica alemana. En aquella discusin se pusieron de manifiesto algunos problemas
aparentemente irreconciliables, pero que seran superados por la Nueva Historia
Econmica.
Carl Menger era partidario del tratamiento abstracto de la economa. En especial
insista en la necesidad de distinguir la economa poltica terica, de la historia econmica
y la estadstica, y acusaba a la Escuela alemana dominante de no entender el mtodo
abstracto y de atribuir una importancia exagerada al mtodo histrico. Para Menger, la
abstraccin y la deduccin constituyen los fundamentos del anlisis econmico. Se refiere
a las leyes exactas de la Economa Terica, desviada de la hiptesis del puro inters individual. Menger rechazaba la mutua determinacin e interdependencia de los fenmenos
econmicos. Puso varias veces de manifiesto la poca estima que tena por el mtodo matemtico, caracterstica que sigue manteniendo la Escuela Austriaca, e insista en que lo que
busca el economista no son solamente las relaciones entre cantidades, sino la esencia de los
fenmenos econmicos.
Schmoller, por su parte, pensaba que el contenido de la ciencia econmica lo componan exclusivamente las monografas histricas. Ahora bien, como seala J. Schumpeter
(1994), siempre los economistas han considerado que la Historia Econmica es una fuente
importante de verdad econmica.
Es cierto que el ncleo original de lo que se llamara Mtodo Histrico en economa
arrancara de la creencia, elevada a dogma de fe, de que la economa cientfica ha de consistir principalmente en los resultados de las monografas histricas y en sus generalizaciones,
y el economista deba dominar la tcnica histrica. El economista ha de ser, ante todo, un
historiador de la economa.
Pues bien, ante estas posturas irreconciliables y por lo que a la Historia Econmica
como disciplina cientfica se refiere, parecen adecuadas las palabras de Marshall sobre la
Escuela Histrica Alemana: El trabajo de unos pocos miembros de esta escuela est afectado por la exageracin e, incluso, por un mezquino desprecio hacia los razonamientos de
la escuela ricardiana, cuya tendencia y propsitos no han logrado entender: y esto les ha
llevado a una controversia muy amarga y sombra. Pero con apenas alguna excepcin los
dirigentes de la escuela han estado libres de esta mezquindad. Sera difcil apreciar el valor
del trabajo que ellos y sus compaeros de otros pases han hecho al investigar y explicar la
historia de los hbitos e instituciones econmicas. Es uno de los grandes logros de nuestra
poca y una importante adicin a la riqueza real del mundo. Ha hecho ms que cualquier
otra cosa por ensanchar nuestras ideas y aumentar el propio conocimiento de nosotros
mismos, y ayudarnos a comprender el plan central, por as decirlo, del gobierno divino del
mundo (Marshall, A., 1890).

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

6. LA NUEVA HISTORIA ECONMICA


O CLIOMETRA
A partir de la segunda mitad del siglo XX aparecieron en el Journal of Economic History y en
Explorations in Economic History una serie de
estudios que fueron calificados como Cliometra
o Nueva Historia Econmica. Estos estudios
trataban de satisfacer la vieja aspiracin schumpeteriana, al denunciar la controversia metodolgica
entre Menger y Schmoller, de aproximar las tres
ramas fundamentales de la economa: Historia,
Teora Econmica y Estadstica. La Cliometra
consiste en la aplicacin del anlisis econmico y
el empleo de mtodos cuantitativos a la investigacin histrica. En ltima instancia se trata de aplicar a la Historia Econmica la cuantificacin
estadstica y economtrica y reinterpretar los
hechos a la luz del anlisis econmico, esto es,
aplicar la teora econmica a los hechos histricos.
David Ricardo, uno de los mximos
exponentes de la Escuela Clsica de
Economa

Este enfoque, que se ha generalizado por


la inmensa mayora de los Departamentos de
Historia Econmica de las distintas universidades, ha beneficiado y potenciado al mismo tiempo los desarrollos del neoinstitucionalismo. Como sealaron D. C. North y R. P. Thomas
(1991), se trata de un marco analtico global para examinar y explicar el desarrollo del
mundo occidental; un marco que est de acuerdo con la teora econmica neoclsica y
que la complementa. La Nueva Historia Econmica ofrece un nuevo esquema de anlisis econmico del pasado. La teora del cambio institucional y la teora de los costes de
transaccin, derivados de la especializacin y de la divisin del trabajo, que condicionan
las instituciones, que determinan la estructura de los sistemas poltico-econmicos, son
ingredientes fundamentales de la Nueva Historia Econmica, cuyo objetivo consiste en
explicar la estructura, el funcionamiento y los resultados de las economas a lo largo del
tiempo.
El nfasis principal se pone en la estructura, en cuanto determinante bsico de los
resultados. En ella se incluyen las instituciones econmicas y polticas, la tecnologa, la
poblacin y la ideologa de la sociedad. De ah que, para explicar los resultados econmicos, se requiera una teora de las instituciones, cuyos cimientos los constituyen:
1. Una Teora de los Derechos de Propiedad que determina la estructura de incentivos.
2. Una Teora del Estado, que es quien define y hace respetar los derechos de propiedad.
3. Una teora que explique cmo las ideologas influyen en la reaccin de los individuos ante situaciones cambiantes.

CONCEPTO Y MTODO DE LA HISTORIA ECONMICA

~7~

La confrontacin existente entre poblacin y recursos econmicos constituye todava


el objetivo central de la Historia econmica. Segn North, han existido periodos de presin
demogrfica malthusiana, que ha sido superada unas veces por respuestas psicolgicas y
sociales y, otras, por modificaciones en la eficiencia de las instituciones econmicas que
han alterado la base de recursos naturales.
Parece que la cuanta de los recursos est relacionada con la tecnologa. Fue la capacidad de inventar de los seres humanos lo que les separ de otros primates. A su vez, parece que la evolucin y la innovacin son tendencias inherentes a los seres humanos.
Ahora bien, ha existido a lo largo de la Historia una gran brecha entre los rendimientos sociales y privados de la invencin y la innovacin. Ha sido ms difcil definir derechos de propiedad sobre el desarrollo tecnolgico que sobre productos o factores naturales.
Esto explica la divergencia entre beneficios sociales y privados, confirmando con el razonamiento de North que las formas de cooperacin y competencia que desarrollan los individuos y los sistemas para hacer respetar las reglas de organizacin de la actividad humana
forman el ncleo de la Historia Econmica.
Estas reglas son las que describen detalladamente el sistema de incentivos y desincentivos que orienta la actividad econmica, pero tambin determinan la distribucin del
producto. Pero todo esto se fundamenta sobre una Teora del Estado y una Teora de los
Derechos de Propiedad.
Se necesita una Teora del Estado porque es el Estado quien especifica la estructura
de los Derechos de propiedad. El Estado es el responsable de la eficiencia de tal estructura
y el causante, en ltima instancia, del crecimiento, el estancamiento o el declive econmico. De la misma forma se necesita una Teora de los Derechos de Propiedad, para explicar
las formas de organizacin econmica que los individuos inventan para reducir los costes
de transaccin.
Finalmente, por lo que se refiere a la ideologa, parece una buena sntesis, que necesita poca explicacin, la proposicin de North: La solidez de los cdigos morales y ticos de
una sociedad y el cemento de la estabilidad social que hace viable un sistema econmico.

7. EJERCICIOS
7.1. Comentario del texto:
Me complace declarar aqu mismo que si hoy tuviera que volver a empezar desde la
nada mis esfuerzos en el terreno de la economa y me dijeran que slo me sera posible estudiar una de aquellas tres grandes ramas, pudiendo escoger entre ellas, elegira la historia econmica. Tres seran mis razones para hacerlo. Primera, que el tema
de la economa es esencialmente un proceso nico desplegado en el tiempo histrico. Nadie puede tener la esperanza de entender los fenmenos econmicos de ninguna poca tampoco de la presente si no domina adecuadamente los hechos
histricos o no tiene un sentido histrico suficiente, o lo que tambin se puede llamar
experiencia histrica. Segunda, que el registro histrico no puede ser simplemente
econmico, sino que ha de reflejar tambin, inevitablemente, hechos instituciona-

~8~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

les que no son puramente econmicos: de este modo facilita el mtodo mejor para
comprender cmo estn relacionados los hechos econmicos con los no econmicos
y cmo se deberan relacionar las ciencias sociales entre ellas. La tercera es que creo
que la mayor parte de los errores bsicos cometidos en anlisis econmico se debe a
la falta de experiencia histrica.
Fuente: Schumpeter, J. A. (1994): Historia del Anlisis Econmico.
Barcelona, Ariel, pg. 47-48.

7.2. Comentario del texto:


La historia econmica es una materia eminentemente interdisciplinar. Ocupa una
zona del saber humano que est situada en la encrucijada de otras dos disciplinas: la
historia y la economa. La historia econmica no puede prescindir de ninguna de
ellas. Si cede en uno de esos dos frentes, se desnaturaliza y pierde su propia identidad. El problema consiste en que las dos disciplinas que estn en su base, por as
decirlo, pertenecen a dos culturas distintas. La historia era y sigue siendo la disciplina humanstica por antonomasia. En cambio, la economa se ha distanciado de manera progresiva de la historia y de las ciencias humanas desde los tiempos de Ricardo:
aun permaneciendo tan dbil como base para la prediccin, se aferra obstinadamente a las llamadas ciencias exactas, mediante el uso y abuso de la lgica matemtica
como instrumento fundamental para el anlisis.
Fuente: Cipolla, C. M. (1991): Entre la historia y la economa.
Introduccin a la Historia Econmica. Barcelona, Crtica, pg. 10.

7.3. Comentario del texto:


Qu produce la historia cliomtrica? Como mucho, nos provee de correlaciones y
otros datos estadsticos con un bajo margen de error; es decir, nos provee de evidencias sobre probabilidades o tendencias, pero no nos dice nada sobre casos individuales (que no sean las probabilidades) y no ofrece explicaciones de la conducta ni de las
instituciones humanas del pasado, o al menos explicaciones generales. Incluso si estamos de acuerdo, para los propsitos de esta discusin, en que Fogel y Engerman han
demostrado que el trabajo era eficiente en los estados sureos de Amrica, esto no
garantiza que fuera igualmente eficiente en la Italia de los ltimos siglos de la repblica o la primera poca del imperio; ni puede decirnos mucho sobre las causas de la
guerra civil norteamericana o la introduccin de la esclavitud en primera instancia.
La historia cliomtrica alcanza su mejor expresin cuando se enfrenta a cuestiones de hecho estrictamente definidas y emplea mtodos (y datos) bien conocidos
en la bsqueda de las respuestas. Las pautas con las que los estudiosos de la cliometra han trabajado hasta ahora sealaba Fogel recientemente, han sido generalmente modelos de una sola ecuacin o ecuaciones simples simultneas con
relativamente pocas variables. Es justamente mediante la reduccin de las variables
a examinar cmo la cliometra ha fundamentado su reivindicacin de ser cientfica y
ha producido sus mejores resultados. Pero no es injusto aadir que haciendo esto ha

CONCEPTO Y MTODO DE LA HISTORIA ECONMICA

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pagado el precio de omitir la mayor parte de lo que sabemos sobre la vida de los
seres humanos en cuestin.
Fuente: Finley, M. I. (1986): Historia Antigua. Problemas metodolgicos.
Barcelona, Crtica, pg. 91-92.

8. LECTURAS RECOMENDADAS

BUSTELO, F. (1998): La Historia Econmica: una ciencia en construccin. Madrid,


Sntesis. Plantea una sencilla visin de la Historia Econmica.

FOGEL, R. W. (1981): Tiempo en la cruz. La economa esclavista en los Estados


Unidos. Madrid, Siglo XXI. Es un ejemplo claro de obra realizada con el anlisis
cliomtrico.

NORTH, D. C. (1984): Estructura y cambio en la Historia Econmica. Madrid,


Alianza. El premio Nbel explica algunos cambios econmicos que se han producido a lo largo de la Historia.

9. BIBLIOGRAFA
ARSTEGUI, J. (2001): La investigacin histrica: Teora y mtodo. Barcelona, Crtica.
BACCINI, A. y GIANETTI, R. (1997): Cliometra. Barcelona, Crtica-NIU.
BLOCH, M. (1999): Historia e historiadores. Madrid, F.C.E.
BLOCH, M. (2001): Apologa para la historia o el oficio de historiador. Madrid, F.C.E.
BRAUDEL, F. (1969): La historia y las ciencias sociales. Madrid, Alianza.
CARR, E. H. (2001): Qu es la historia? Edicin definitiva. Barcelona, Ariel.
CASANOVA, J. (2003): La Historia social y los historiadores cenicienta o princesa?
Barcelona, Crtica.
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T E M A

2
LA ACTIVIDAD ECONMICA
DEL HOMBRE EN LAS PRIMERAS
ETAPAS DE LA HISTORIA
1.
2.
3.
4.
5.

LA SOCIEDAD PRIMITIVA
LAS GRANDES CIVILIZACIONES DEL MUNDO ANTIGUO
EJERCICIOS
LECTURAS RECOMENDADAS
BIBLIOGRAFA

El conocimiento de las primeras sociedades humanas es bastante complicado por la dificultad de interpretar las fuentes arqueolgicas. Este primer y ms largo periodo de la
Historia de la Humanidad ha sido llamado Prehistoria, por el hecho de no haberse hallado
en l indicios de escritura, aunque no todos los historiadores estn de acuerdo sobre el
trmino. Pero las divisiones arqueolgicas del mismo en Edad de Piedra y Edad de los
Metales no son del todo arbitrarias, puesto que se basan en los materiales utilizados para la
fabricacin de diversos utensilios cortantes, ya que stos se encuentran entre los ms importantes instrumentos de produccin.

1. LA SOCIEDAD PRIMITIVA
La antigedad del hombre sobre la tierra se remonta a cientos de miles de aos. Pero los
diferentes grupos humanos evolucionaron a ritmos muy distintos. Parece que el hombre
exista en Europa en el periodo glacial y muy probablemente antes. Ha ido sobreviviendo a
muchas razas de animales de las que era contemporneo y ha ido pasando por un proceso
de desenvolvimiento en las distintas ramas de la familia humana, tan notable en sus etapas
como en su progreso (Morgan, L. H., 1970).

~ 11 ~

~ 12 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

1.1. La economa de la Edad de Piedra


Si la economa es la ciencia de las pocas sombras, el estudio de las economas de la caza
y la recoleccin debe ser su rama ms importante (Sahlin, M., 1983). Durante todo este
tiempo, la principal actividad del hombre consisti en satisfacer sus necesidades materiales.
La recoleccin de alimentos y la caza de animales eran fundamentales para su supervivencia, aunque tuviera que trasladarse de un lugar a otro para conseguirlos. Por eso se habla del
hombre nmada. Para un mejor estudio de esta largusima etapa se suele dividir en dos
amplios periodos: Paleoltico y Neoltico.

1.1.1. El periodo ms lejano y desconocido


La tecnologa de la Edad de la piedra tallada, que suele datarse hasta los 8000 aos a. C.,
permaneci prcticamente sin cambios durante miles de aos a base de toscas herramientas
y tiles de piedra, que fueron perfeccionando muy lentamente. La tcnica bsica ltica la
constituye la percusin sobre el ndulo de slex, aunque el resultado difiere de la dureza del
material con que se golpea en relacin con la consistencia de la piedra que se desea tallar;
de ah la aparicin de lascas, hachas, etc. Esto es de suma importancia para determinar el
valor de la industria ltica atribuida a ciertas tribus muy primitivas, el sistema social y la
organizacin econmica.
Sin embargo, del estudio de estas sociedades se deduce que la piedra no era la nica
materia prima de su industria, sino que tambin utilizaron otros elementos, como madera,
hueso, asta, conchas, etc., que slo se han conservado en casos excepcionales y en lugares
concretos. Adems, controlaron el fuego; utilizaron anzuelos para pescar y debieron de
disponer de alguna especie de balsa para trasladarse sobre el agua.
Aunque la caza parece ser tan antigua como la especie humana, la aparicin de un
gnero de vida cazadora se halla en la base de la actividad mgicorreligiosa del hombre
del Paleoltico Superior y ejerce un impacto enorme en el desarrollo cultural. Estas poblaciones fueron tanto ms nmadas cuanto ms especializado era su gnero de caza y a ello
contribuy tanto la necesidad alimenticia, como el complejo de su cultura material. A su
vez, la permanencia en pequeos grupos y la utilizacin de cuevas y abrigos rocosos cre
una tradicin ininterrumpida hasta la aparicin de las nuevas formas de vida de la etapa
postglaciar.
La lenta evolucin de las sociedades paleolticas puede explicarse tanto por la rutinaria continuidad del ritualismo mgico, como por la climatologa. Las distintas plantas se
iran sucediendo en funcin de la temperatura, precipitacin, etc. Los animales iran en pos
de ellas igualmente a un ritmo casi imperceptible. En algunos lugares y en momentos
concretos la emigracin de estas especies pudo efectuarse de modo ms rpido, lo que
conllevara efectos negativos para muchas de ellos y provocara su extincin, degeneracin
o arrinconamiento en zonas ms reducidas. El hombre, con la superioridad de sus innovaciones tcnicas, contribuy a agravar el desequilibrio y a la desaparicin de algunas especies, como el bisonte o el mamut, por ejemplo. Pero tambin domestic el perro,
asocindolo a sus tareas cazadoras. La aparicin de sus restos fsiles es fundamental para
averiguar dentro del Cuaternario la fecha de los establecimientos humanos.

LA ACTIVIDAD ECONMICA DEL HOMBRE EN LAS PRIMERAS ETAPAS


DE LA HISTORIA

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Ahora bien, el desequilibrio econmico necesario para crear el estmulo, se produjo


con la transformacin climtica postglaciar entre el 10000 y el 8000 a. C. La lenta, pero
progresiva sequa, al ir retrocediendo los hielos, llev a la deforestacin natural, a la prdida de tapiz vegetal, a la disminucin de la fauna til y, ante esas circunstancias, la especie
humana tambin estara en peligro.

1.1.2. La revolucin neoltica


Por todo ello, la verdadera revolucin en el desarrollo histrico de la humanidad se produjo en
el Neoltico (8000 a 5000 a.C). Una economa de produccin liber al hombre de la preocupacin por su futuro inmediato y, mediante la utilizacin inteligente de los recursos naturales,
descubri la agricultura y domestic algunos animales: oveja, cabra, caballo, cerdo, etc.; quiz
los bueyes serviran como bestias de carga. La agricultura surgi entre aquellos grupos cuya
base econmica dependa de la recoleccin de cereales silvestres. Pero agricultura y ganadera
(ltimo eslabn de la domesticacin de animales) aparecen ntimamente asociados.
Sin embargo, el Neoltico o Edad de la piedra pulimentada (azada, hoz) no debi de
suponer la aparicin de pueblos distintos, sino que las mismas sociedades iran abandonando las cuevas y levantando los primeros poblados, lo que implicara la organizacin de una
poblacin, una vinculacin ms estrecha del hombre a la tierra, un sedentarismo mayor, la
innovacin de tcnicas, como la cermica o el tejido de lino y lana. En el orden poltico
signific una concentracin del poder y un principio de autoridad ordenado del esfuerzo
colectivo, pero en el aspecto econmico se produjeron algunos excedentes y una escasa
divisin del trabajo. La revolucin neoltica abarc toda la regin, que se extiende desde el
Nilo y el Mediterrneo Oriental hasta la meseta de Irn y el valle del Indo.

1.2. El desarrollo tecnolgico de los metales


Hacia el 5000 a.C. surgi una nueva tecnologa basada en la fundicin de metales, lo que permiti obtener herramientas, armas y objetos mucho ms resistentes. En primer lugar se desarroll la elaboracin de instrumentos de cobre, luego de bronce y, posteriormente, de hierro.

1.2.1. La innovacin del cobre


En este periodo, llamado Edad del Cobre (5.000-3.000 a.C.) se funda el metal en hornos de
carbn, calentndolo en crisoles; luego, se verta en moldes para fabricar herramientas y armas
mucho ms afiladas que las de piedra. Adems, se us el torno de alfarero; se aplic la rueda
al carro; se utiliz el arado de madera en Egipto y Mesopotamia antes del 3000 a.C., con lo que
aument la produccin de alimentos, la acumulacin de excedentes y la actividad econmica.
A su vez, nuevas tcnicas de transporte, como la aplicacin de la vela a la navegacin, facilitaron el intercambio y todo ello contribuy a una mayor divisin del trabajo.

1.2.2 La invencin del bronce


Con la aleacin del cobre y el estao se entra en la Edad del Bronce (3000-1000 a.C.). El
hacha de bronce era un utensilio superior, ms duro, pero, adems, presupone una estructu-

~ 14 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

ra econmica y social ms compleja, puesto que el cobre y el estao pocas veces se hallan
juntos y uno de los dos debe ser importado. Esto es posible si existe excedente de algn
producto local para permutarlo por metales, con lo que aumenta el intercambio de bienes y
la divisin del trabajo. La invencin de la moneda permiti acumular riquezas; se efectuaban prstamos con inters. Los agrupamientos de poblacin fueron creciendo y alcanzaron
su plenitud los grandes Imperios de los valles fluviales; adems, apareci la escritura y la
notacin numrica.
A su vez, la tabla de multiplicar y la geometra facilitaron la construccin de edificios: templos y pirmides. Tambin se desarroll la astronoma con la medicin exacta del
tiempo de las estaciones, los puntos cardinales, el reloj de sol y el calendario de 365 das.
Los avances en arquitectura fueron seguidos de otros en escultura, pintura y msica con
diversos instrumentos, como la flauta, el arpa y la lira. Las relaciones sociales y econmicas se plasmaron en reglas muy estrictas, como el Cdigo de Hammurabi (1750 a.C.). Poco
a poco hubo una mayor divisin de clases: la de los poderosos (reyes, nobles o sacerdotes)
y la de los pobres (hombres libres, colonos, siervos y esclavos). Este periodo finaliz con
guerras y migraciones de pueblos.

1.2.3. La expansin del hierro


A partir del primer milenio a.C. se habla de la Edad del Hierro por la utilizacin generalizada de este metal, aunque una tribu de Armenia lo usaba antes del 2000 a.C. Su difusin tuvo
lugar hacia Europa; dada la abundancia de este mineral en la naturaleza, las herramientas y
armas de hierro resultaron ms baratas y mucha gente pudo costearse un buen equipo. Con l
los agricultores aumentaron su produccin. Tambin apareci la esquiladora para cortar la
lana de las ovejas. Las tcnicas industriales se adaptaron al nuevo metal con el que se fabricaron nuevos taladros, martillos, etc. Los albailes perfeccionaron sus herramientas, como la
polea. Se mejoraron varios tipos de mquinas, como la noria, el molino giratorio, etc.
Todos estos progresos significaron un crecimiento econmico muy importante, una
mayor divisin del trabajo y la aparicin de talleres con decenas de trabajadores. Parte de
los excedentes acumulados permitieron dedicar la inteligencia de algunos hombres a las
ciencias, a las artes, a la filosofa, a la justicia, etc. Pero se considera que estos ltimos
periodos pertenecen de lleno a la Historia y, por tanto, son objeto de posteriores pginas.

2. LAS GRANDES CIVILIZACIONES DE LA ANTIGEDAD


2.1. Los Imperios agrcolas
Se ha comprobado el paso de una sociedad rural de pastores y agricultores a una sociedad
urbana varios siglos antes de Cristo, en algunas reas del Prximo Oriente. Algunos poblados
convertidos en ciudades se establecieron junto a los cursos de agua, manantiales, etc. y los
lugares ms convenientes se mejoraban con un trabajo constante. Gran parte de las tareas que
se realizaban eran empresas colectivas y beneficiaban a la comunidad en su conjunto.
En las grandes llanuras de aluvin, un suelo frtil renovado cada ao por las crecidas de los ros, aseguraba un copioso abastecimiento de alimentos y permita el crecimien-

LA ACTIVIDAD ECONMICA DEL HOMBRE EN LAS PRIMERAS ETAPAS


DE LA HISTORIA

~ 15 ~

to de la poblacin, aunque carecan de otras materias primas de origen mineral. La necesidad de construir importantes obras pblicas para el riego y drenaje de la tierra, as como
para proteger los ncleos de poblacin, hizo que la organizacin social se fuera consolidando y el sistema econmico centralizando. No todos tenan que cultivar la tierra para
poder alimentarse, puesto que en una sociedad urbana existe una mayor divisin del trabajo. El lugar principal lo ocupaban los sacerdotes, prncipes, escribas, funcionarios y un
grupo de artesanos especializados, soldados profesionales y trabajadores de diferentes
oficios, todos ellos apartados de la ocupacin primaria de producir alimentos.

2.1.1. Mesopotamia
El curso bajo de los ros gemelos: Tigris y ufrates forma una unidad geogrfica cuya vida
natural y econmica dependa de sus aguas. El territorio estaba dividido en ciudades-estado,
que eran autnomas desde el punto de vista poltico, pero todas con una cultura material, un
lenguaje y una religin comunes y, en gran medida, econmicamente interdependientes. En el
centro de cada una se encontraba la ciudadela con el templo, que era no slo un lugar de culto,
sino tambin un gran centro productor y administrador de riquezas. Funcionaba como un gran
banco, puesto que los documentos ms antiguos muestran las cuentas anotadas por los sacerdotes acerca de los ingresos en los templos.
En esta vasta llanura tuvieron lugar varias guerras entre las diferentes ciudades y se
formaron algunos Imperios, como el de Babilonia que consigui una unidad poltica ya
bajo el dominio de Hammurabi. En su Cdigo (1750 a.C.) de leyes escritas se revela la
situacin de los arrendamientos rsticos, del comercio, la industria, la contabilidad mercantil, el crdito, los tipos de inters, etc. Las instituciones de crdito alcanzaron altos niveles
concediendo prstamos a empresas mercantiles e industriales, recibiendo depsitos, etc. El
valor de las cosas se meda en dos tipos de unidades de cuenta: el gur de Babilonia (medida de cebada equivalente a 252 litros) o el siclo (lingote de plata de 8 gramos de peso), pero
no se lleg a acuar moneda. Las ciudades-estado quedaron absorbidas dentro del territorio
de un Estado que corresponda por entero a la realidad de las necesidades econmicas.

2.1.2. Egipto
El Valle del Nilo constitua una unidad econmica natural. La agricultura dependa de la
crecida anual del ro y su llegada significaba el comienzo del ciclo de las operaciones agrcolas. La prediccin exacta del da de la inundacin representaba una gran ventaja para la
poblacin y se produca en funcin del movimiento anual de la tierra alrededor del sol, el
mismo da cada ao solar. Las observaciones registradas durante 50 aos demostraron que
el intervalo medio entre las crecidas era de 365 das. Sobre esta base se introdujo un calendario oficial en el que el ao se divida en 10 meses de 36 das cada uno con un periodo
adicional de 5 das, que se intercalaba al final del ao. Hubo un error en el cmputo de unas
6 horas. Los funcionarios reales lo corrigieron observando la trayectoria aparente de la
estrella Sirio (Sothis para los egipcios), la cual en la latitud de El Cairo es la ltima estrella
que aparece en el horizonte, antes de que la aurora oculte a todas las dems en la poca de
la crecida, y sa fue la seal del inicio de los trabajos agrcolas. Adems, la creacin del

~ 16 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

calendario solar constituy un hecho histrico de gran trascendencia para la astronoma y


para la historia de la ciencia.
En Egipto las reservas de provisiones requeridas para la transformacin del sistema
econmico no se acumularon en los templos de una deidad comunal, sino en manos de un
monarca, que ya se haba colocado por encima de la sociedad de la que haba surgido, auxiliado por un cuerpo importante de sacerdotes y funcionarios. Los campesinos sujetos a una
severa disciplina deban entregar una parte importante de las cosechas al faran. A pesar de
ser una sociedad jerarquizada, de vez en cuando sufri violentas sacudidas producidas por
algn periodo de anarqua y revolucin o por invasiones exteriores, pues no mantena una
gran fuerza militar.

2.2. La expansin y colonizacin del Mediterrneo


2.2.1. Ciudades fenicias
En las costas del Mediterrneo Oriental aparecieron ciudades, como Tiro, Sidn, Biblos que
difundieron los avances culturales de Egipto y Mesopotamia por el mar Mediterrneo en
busca de metales (cobre, plata y estao, principalmente). Explotaron los yacimientos de
cobre y plata del Sur y Sureste de la Pennsula Ibrica. El estao de las regiones atlnticas,
transportado por mar o por tierra a travs de la Galia, llegaba en sus barcos hasta los ms
importantes centros industriales del Oriente clsico. A cambio llevaban tejidos finos, objetos de bronce y artculos de lujo. Acuaron monedas de plata e inventaron el alfabeto.
Para controlar este comercio instalaron colonias, como Gadir (Cdiz, hacia el 1100 a.C.)
y Cartago, en el Norte de frica, que fue fundada hacia el 825-819 a. C. y que se erigi en
una potencia mercantil, al desaparecer Fenicia en manos de los asirios. Los cartagineses
disputaron el comercio mediterrneo a los griegos y llegaron al Sureste de la Pennsula
Ibrica; luego, se enfrentaron a los romanos, por lo que estallaron las guerras pnicas, que
pusieron fin a su hegemona a mediados del siglo II a.C.

2.2.2. Creta: confluencia de productos y culturas


Tambin en el Mediterrneo Oriental se hallaron importantes restos de una civilizacin,
llamada minoica, en la isla de Creta que se remonta al 2600 a.C., con abundancia de objetos de cobre y de bronce, algunos fabricados en Egipto, bellos ejemplares de cermica
pintada y algunas inscripciones de escritura, primero ideogrfica y, luego, lineal. Debieron
prosperar aqu prncipes-comerciantes que llevaban productos fabricados del Oriente Medio
hacia Occidente y volvan cargados de metales de estas lejanas tierras.

2.2.3. El mundo griego


Al Sur de la Pennsula Balcnica parece que existi una antigua civilizacin, que a mediados del tercer milenio a.C. posea objetos de bronce. A mitad del segundo milenio a.C.
entraron por el Norte pueblos invasores, que se instalaron como jefes guerreros y llegaron
a dominar, incluso, Creta. Fueron los aqueos de los que habla Homero en la Ilada. Ambas
civilizaciones fueron destruidas por los dorios hacia el 1150 a.C.

LA ACTIVIDAD ECONMICA DEL HOMBRE EN LAS PRIMERAS ETAPAS


DE LA HISTORIA

~ 17 ~

Paulatinamente los habitantes de este terreno abrupto y fragmentado, que hablaban


la lengua griega, se fueron organizando en polis1. La base de su economa era la tierra,
aunque distinguan entre los terratenientes que vivan en la ciudad y los trabajadores, en el
campo; sin embargo, estos campesinos figuraban en un puesto ms alto de la escala social
que los artesanos. Haba una estrecha unin entre ciudad y territorio. A medida que la
poblacin de estas polis creca, la produccin de alimentos result insuficiente y muchos
habitantes tuvieron que abandonar sus ciudades.
La emigracin griega comenz hacia el s. VIII a.C. por el Mediterrneo. Cada colonia sola estar fundada por un grupo de emigrantes de la misma polis, a la que llamaban
metrpolis. Aunque eran polticamente independientes, sus habitantes se consideraron
siempre griegos (Magna Grecia). Las primeras colonias basaron su riqueza en la agricultura, pero despus incorporaron a su economa las actividades comerciales y llegaron a
crear una amplia red de escalas, que constituyeron la base de su comercio martimo con
intercambio de monedas, materias primas y toda clase de productos manufacturados.
El ideal de las polis era la independencia, pero ante la amenaza del Imperio Persa se
unieron y vencieron al gigante en las guerras mdicas (490-448 a.C.). Este enorme esfuerzo militar y econmico fue sufragado con una alianza de varias polis (Liga de Delos). Al
final de la guerra Atenas, que haba llevado el mayor peso, exigi que el tesoro de la Liga
fuera guardado y administrado por los atenienses. Algunas polis no aceptaron y esta
desunin les llev a la guerra del Peloponeso (431-404 a.C.) y a una crisis de la que ya no
se recuperaron.
En el siglo IV a.C. Filipo II de Macedonia ocup Grecia. Su hijo Alejandro Magno,
que haba sido educado por preceptores griegos, conquist el Imperio persa entre el 334 y
el 327 a.C. y difundi la cultura helenstica. En esta poca el patrn monetario adoptado por
el mayor nmero de ciudades griegas era el dracma, que equivala a 4 gramos 250 miligramos de peso, y la moneda ms comn era la pieza de 4 dracmas o tetradracma de plata.
Estas monedas con la efigie de Alejandro Magno se acuaron en las ciudades helensticas
hasta la conquista de Asia por los romanos. Durante la residencia de Alejandro Magno en
Babilonia se preocup de reparar los canales, diques y defensas para los riegos de los territorios circundantes y all muri en el 323 a.C. Sus sucesores, los jefes griegos de su ejrcito mantuvieron fuertes luchas entre ellos por la herencia de ese gran Imperio, hasta que en
el 280 a.C. se lo repartieron en tres estados: Macedonia, Egipto y Siria.
Los griegos que habitaban en estas ciudades helensticas vivieron de la explotacin
de sus tierras (trabajadas por esclavos o campesinos indgenas), pero pronto ampliaron sus
actividades a la industria o al comercio. Esta labor involuntaria de los esclavos favoreci la
creacin de talleres importantes para la fabricacin de productos dedicados a la exportacin: cermica, vidrios, bronces, papiro, artculos de lujo, etc. As, el comercio se reanim:
la ruta Norte Sur pasaba por Asia Menor y reuna a los reinos helensticos y la otra ruta
terrestre, de Siria a la India, atravesaba Mesopotamia, por lo que Antioquia se convirti en
un gran centro comercial en el que convergan ambas vas.
1

Ciudad estado autnoma en la que ciudad y campo constituyen una unidad estrechamente ligada.

~ 18 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

Biblioteca de Celso en feso (siglo II d. C.). En la fachada, cuatro estatuas que representan
la sabidura, la virtud, la inteligencia y la ciencia.

Al mismo tiempo continuaron los avances cientficos y tcnicos. Por ejemplo, Euclides
public Elementos de Geometra hacia el 350 a.C., Apolonio de Prgamo (247-205 a.C.)
prepar su geometra de los conos, el gran Arqumedes (237-212 a.C.) describi la teora de
la palanca y estableci la base de la mecnica terica, as como varios ingenios militares y,
algo ms tarde, Hiparco (160-125 a. C.) invent la trigonometra plana y esfrica.

2.3. Roma y el nacimiento de un gran imperio econmico


Mientras tanto, otra ciudad-estado surga en la parte central de la Pennsula Itlica, en un
lugar estratgico apto para atravesar el ro Tber. En su origen se trataba de un conglomerado de cabaas de pastores, que ocupaban una serie de colinas cuya fundacin se atribuye a
Rmulo y Remo en el 752 a.C., segn la leyenda. El trmino pecunia (pecus en latn significa ganado) atestigua la importancia econmica de la ganadera en los intercambios de este
periodo. Su organizacin poltica fue en los comienzos en forma de Monarqua.

2.3.1. El crecimiento econmico durante la Repblica


En el 509 a.C. se dio paso a la Repblica. Durante la misma tuvo lugar el mayor crecimiento
econmico de Roma, ya que ocuparon el Lacio, luego conquistaron el resto de la Pennsula
Itlica y, una vez vencidos los cartagineses tras la tercera guerra pnica (146 a.C.), su autoridad en Occidente fue indiscutible. Poco a poco se anexionaron toda la costa mediterrnea. Luego se apoderaron de gran parte de los estados helensticos, con lo cual adoptaron

LA ACTIVIDAD ECONMICA DEL HOMBRE EN LAS PRIMERAS ETAPAS


DE LA HISTORIA

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la cultura griega, y consiguieron inmensos territorios. La integracin de las tierras


conquistadas se llev a cabo a menudo mediante su conversin en provincias, lo que constituy un importante precedente para el rgimen imperial posterior.
El ltimo periodo republicano se vio ensombrecido por una serie de conflictos
violentos, golpes militares, rebeliones, guerras civiles. Es interesante destacar el decenio de los hermanos Graco (tribunos de la plebe) y su propuesta de reforma agraria. La
principal reivindicacin de los plebeyos era el reparto de tierras del ager publicus en
condiciones asequibles. Tiberio Graco rehabilit la ley que fijaba en 500 iugera (unas
125 hectreas) el lmite de propiedades pblicas entre particulares, prometiendo la
expropiacin de las que excedieran del mximo legal permitido, que seran convertidas
en propiedades privadas y cedidas a ttulo hereditario a cambio de un impuesto (vectigal) al Estado. Pero la lex agraria no se llev a efecto por el asesinato del tribuno, cuando quiso disponer libremente de los fondos del legado de Atalo III privando de su
tradicional monopolio al Senado, lo que provoc un conflicto con la nobleza senatorial
y la masacre de 300 seguidores del tribuno de la plebe, que acabaron arrojados al Tber
junto con l mismo (133 a.C.). Su hermano Cayo Graco fue elegido tribuno de la plebe
en el 123 a.C.; consigui la publicacin de la lex frumentaria, que dispona la distribucin de grano a la plebe a precio poltico y no gratuitamente, como lo vena haciendo el
Senado, as como el reparto de algunas tierras del ager publicus ms alejadas de las
vegas y menos frtiles.
Durante el siglo I a. C. Pompeyo y Csar2, de un lado, y Marco Antonio y Octavio3,
de otro, marcan el final de un periodo en la Roma antigua. Tras la incorporacin de Egipto
como provincia romana (30 a.C.), Octavio regres a la Urbs como mando nico del ejrcito y se erigi en el jefe del nuevo rgimen imperial que permaneci en vigor hasta el siglo
V de la Era Cristiana.
Desde la poca republicana, la extensa red viaria favoreca el desplazamiento del ejrcito y agilizaba los intercambios comerciales. Tambin las provincias se cruzaron de un gran
nmero de calzadas que favorecan la comunicacin en el interior y con algunos puntos de la
periferia conectados, en ltima instancia, a Roma. El 90% de la poblacin romana viva de la
agricultura. Gran parte del excedente agrcola se consuma en las ciudades y stas eran importantes centros de produccin y distribucin. En ellas se hallaban los talleres artesanales que
ocupaban a hombres libres y esclavos. Se perfilaron as dos economas no excluyentes, sino
complementarias: la monetaria en las ciudades, la natural en el medio rural.
La acuacin de oro y plata era monopolio del Estado; el sistema monetario se haba
extendido por todo el territorio y, mediante algunas leyes, se haban fijado el peso y el valor
de las principales monedas romanas de plata y bronce: el denarius, el victoriatus, y el as.
Los griegos y orientales llegaban a Roma con monedas de oro y plata de sus respectivos
pases y deban cambiarlos por denarios; de aqu dimanaban pinges beneficios para los
cambistas. El desarrollo de los Bancos en Italia y en Occidente se debi en parte a las

2
3

Pompeyo, Csar y Craso formaron el primer triunvirato en al ao 60 a.C.


Lpido, Marco Antonio y Octavio formaron el segundo triunvirato en al ao 43 a.C.

~ 20 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

circunstancias de la circulacin de la moneda acuada y estaban dirigidos en su mayora por


individuos de origen griego. Tambin se obtenan grandes negocios en las operaciones con
acciones de las sociedades de publicani, con las que se especulaba. Pero el negocio ms
lucrativo era el prstamo con inters, que sobrepasaba la tasa legal del 12% y lleg en
ocasiones al 48%. Adems, aceptaban depsitos pagando intereses y transferan dinero de
una ciudad a otra a travs de bancos locales.
La economa romana al final de la Repblica estuvo dominada por el influjo de la
riqueza mobiliaria. Esta evolucin fue provocada por los xitos de la poltica exterior y las
conquistas de Roma, ms que por el desarrollo de la industria y del comercio. El origen del
capitalismo romano debe buscarse en el inmenso despojo de los pueblos vencidos, en el
botn obtenido en las campaas militares, en los tributos arrancados a las ciudades vencidas, a las exacciones sin freno ni escrpulos de los publicanos y agentes de negocios, en las
operaciones financieras realizadas por los banqueros, etc.
Otro factor determinante fue la creciente rivalidad econmica entre Roma, prototipo de
la ciudad de consumo, y las provincias. La tradicional posicin econmica de Italia, como abastecedora de los mercados provinciales en trigo, vino o aceite, cambi drsticamente desde
mediados del siglo I. Los productos agrcolas, primero, y los manufacturados, despus, acabaran siendo reemplazados por los elaborados en las diversas provincias, las cuales le hacan la

BRITANIA

PUE

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PANONIA

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HISPANIA

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MESIA

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MADEDONIA

CAPADOCIA
ASIA

CICILIA

MAURITANIA

Cartago
FRICA

PALESTINA

SIRIA

MAR MEDITERRNEO
(Mare Nostrum)

EGIPTO

Expansin territorial del Imperio romano.

IMPERIO PERSA SASDINA

GALIA

S GE

LA ACTIVIDAD ECONMICA DEL HOMBRE EN LAS PRIMERAS ETAPAS


DE LA HISTORIA

~ 21 ~

competencia. Roma empez a contabilizar una balanza mercantil deficitaria. Pero su economa,
de urbana y regional, llegar a ser internacional y mundial en los aos venideros.

2.3.2. El Imperio: auge y decadencia


En menos de un siglo Roma pas del mero control poltico sobre los territorios conquistados a su anexin e incorporacin como provincias de pleno dominio. Durante el Alto
Imperio (27 a.C.-235 d.C.) la actividad econmica prosper. En agricultura, la triloga
mediterrnea era predominante. Pero la produccin de cereales fue disminuyendo, mientras
que las vias y olivares ocuparon amplios dominios al Este y al Oeste, lo que provoc autnticas hambrunas. El gobierno imperial tom medidas fomentando la siembra de trigo y
promulgando edictos para prohibir la plantacin de vias, incluso, arrancar las existentes
en las provincias. En cambio, el olivo fue difundido en Hispania, Dalmacia, frica y en los
pases semidesrticos desde el Este del Lbano hasta Palmira. Adems, la conquista de
Europa Central y Occidental valdra a los romanos la posesin de considerables superficies
de bosques y pastos.
Tambin hay que destacar la produccin de sal, tanto la procedente de las marismas,
como la del interior en lagos, fuentes termales y en las minas de sal gema, sin olvidar la explotacin de canteras de mrmol, prfido y granito en todo el orbe conocido, dado el gusto de los
romanos por las construcciones suntuosas, en las que emplearon abundantes esclavos.
Los yacimientos minerales metlicos ofrecieron distintos aspectos segn los lugares.
Las minas de oro de Grecia estaban casi agotadas; Macedonia y Tracia eran an ricas en oro
y plata; las de la Clquida y Egipto continuaban dando oro. Adems, se obtena en sus
diversas formas, pepitas y pajuelas, en Hispania, Galia, Britania, Dalmacia y Mesia.
Trajano, al conquistar Dacia, consigui para Roma los yacimientos aurferos ms ricos del
mundo antiguo. Extrajeron ingentes cantidades de plomo argentfero de Cerdea, Hispania,
Galia, Dalmacia, piro, etc. Se provean de cobre de Macedonia, Pennsula Ibrica, Galia e
isla de Bretaa, que junto con los de Chipre aportaban estao y facilitaron el desarrollo de
la industria del bronce. Casi todos los yacimientos de hierro de Europa Occidental y Central
fueron valorizados y explotados, as como otros metales.
Por otra parte, la alianza entre polticos ambiciosos y jefes militares, acab con la
hegemona de los dos rdenes privilegiados de Roma, el senatorial y el ecuestre, los cuales
hasta entonces haban constituido una clase de grandes terratenientes semifeudales y de
hombres de negocios, que deban su prosperidad material a la explotacin de los recursos
del Estado. La obra de Octavio Csar Augusto fue la expresin de esta victoria de las clases
medias e inferiores de las ciudades romanas.
Pero la pax romana haba puesto fin a la expansin territorial y a la acumulacin de
botn, incluido el humano, dos cosas que haban sido fundamentales para acrecentar la
riqueza. Adems, se haban introducido en el Imperio amplias regiones interiores, lejos del
mar y con accesos inadecuados a las rutas del comercio y la comunicacin. En las fincas
interiores exista la tendencia natural al asentamiento rural en torno a una casa de campo en
donde se producan las necesidades bsicas del consumo masivo, con lo que se reducan las
actividades lucrativas de las ciudades. El golpe decisivo se dio cuando la monarqua abso-

~ 22 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

luta sustituy la administracin de la ciudad por el ejrcito profesional y el poder de unas


familias. Este sistema acab con la iniciativa poltica y econmica para la que faltaban las
oportunidades apropiadas.
Sin embargo la clase media urbana, base del Imperio, no era lo bastante fuerte para
sustentar el peso del Estado mundial. Los rdenes superiores se hicieron cada vez ms
exclusivos y la sociedad se fue separando en dos castas: honestiores y humiliores. De este
modo surgi un antagonismo entre el campo y las ciudades. Los emperadores intentaron
acabar con la hostilidad fomentando la urbanizacin y protegiendo tambin a los campesinos, pero sus esfuerzos fueron baldos. Tal antagonismo pudo ser la ltima causa de la crisis
del siglo III y conducir a la anarqua poltica de la segunda mitad de este siglo. Las clases
superiores fueron anuladas y emergi una nueva forma de gobierno basada, sobre todo, en
el ejrcito, en una robusta burocracia y en la masa de campesinos.
Poco a poco el comercio y la industria acabaron siendo ejercidos como medios
secundarios de acrecentar los ingresos derivados principalmente de la agricultura. Esta
situacin detuvo el crecimiento econmico de Italia e impidi la gnesis de grandes
empresas en las provincias. Por otra parte, el Estado para mantener la paz interior y la
seguridad precisaba cada vez ms dinero, pero el gobierno no hizo nada por fomentar el
progreso econmico y contribuy a acelerar el proceso de estancamiento, sin preocuparse de la prosperidad de las masas. As el peso de la vida estatal gravit sobre las clases
trabajadoras y provoc un rpido descenso de su bienestar material. Como este grupo era
el principal consumidor de la produccin industrial de las ciudades, la disminucin de su
capacidad adquisitiva repercuti desfavorablemente en el desarrollo de la produccin en
masa y en la fabricacin en gran escala. Tambin acab notndose en la importacin de
mercancas.
Durante el Bajo Imperio Romano (235-476) para salvar al Estado, los emperadores
recurrieron a la violencia y coercin, que se aplicaron tanto a la clase media urbana como
a las clases inferiores. El resultado fue el colapso de la economa urbana y la aguda crisis
del siglo III, la cual conllev un rpido declive de la actividad econmica en general con
fuertes subidas de precios, un renacimiento de las formas primitivas de la economa, un
aumento del capitalismo del Estado y una inflacin galopante.
Los hombres de la misma profesin decidieron asociarse en collegia reconocidos y
favorecidos por el Estado, sobre todo comerciantes y navieros, porque le resultaban imprescindibles. Adems, el trabajo de las fbricas imperiales se haba aadido a la lista de las
penas graves, como la condena antigua de trabajar en las minas. A los obreros de la ceca se
les marcaba y consideraba esclavos. La manufactura de armas y uniformes se convirti en
monopolio del Estado y durante los ltimos siglos del Imperio el ejrcito fue alimentado,
transportado y equipado con impuestos de bienes en especie, as como sus sueldos, y
tambin los que formaban parte de la administracin; por tanto, el declive de la economa
mercantil en su conjunto era evidente.
M. I. Finley (1982) considera algo imprecisas las cuatro formas de propiedad que
subyacen en el informe de Shtaerman sobre la crisis del sistema de propiedad esclavista en
el Imperio Romano de Occidente: 1) La forma esclavista, 2) la forma comunal, o sea, la

LA ACTIVIDAD ECONMICA DEL HOMBRE EN LAS PRIMERAS ETAPAS


DE LA HISTORIA

~ 23 ~

propiedad en manos de aldeas, 3) los latifundios extraterritoriales y 4) las propiedades del


Estado. Todos estos propietarios tenan un inters comn, los ingresos que podan sacar de
sus fincas rsticas, incluso, en metlico si eran propietarios privados
En cuanto a la forma de explotacin de la tierra, colonus significaba labriego,
luego campesino arrendatario y a comienzos del siglo IV esclavo de la tierra, aunque los
colonos funcionaron ms por la prctica que por la legislacin. Constantino, refirindose
a los colonos que huan, deca que haba que encadenarlos como esclavos para obligarlos
a cumplir los deberes propios de ellos como hombres libres. Paulatinamente las diferencias formales entre las diversas categoras de agricultores sometidos a dependencia
tendieron a desaparecer.
El impuesto sobre la tierra recaa con mxima fuerza sobre los que la trabajaban,
aunque una parte tambin sobre los propietarios de las fincas rsticas casi siempre con
mano de obra esclava; sin embargo los ms ricos eran los ms adeptos a la evasin fiscal.
La doble carga de los impuestos y la guerra condujo a muchos campesinos al bandidaje o a
buscar proteccin cerca de algn poderoso individuo local. Esto significaba el patrocinium:
a cambio de proteccin y cierto desahogo, el campesino aceptaba la autoridad de un seor
rural sobre s y sobre su propiedad y, por tanto, la prdida de la independencia. De esta
forma el mercado de los productos agrarios se redujo considerablemente.
Todo ello perdur a lo largo de los siglos IV y V. Algunos emperadores desde antes
de Diocleciano (284-305) recurrieron a la confiscacin para incrementar los ingresos fiscales. ste tambin llev a cabo importantes reformas en las retribuciones al ejrcito, en la
administracin, como la Tetrarqua, divisin en dicesis, etc.; pero las ms trascendentes
fueron las que se refieren al sistema monetario, al fiscal (iugatio-capitatio)4 y a la publicacin del Edicto mximo de precios y salarios en el 301. Prcticamente no exista el comercio libre.
Constantino continu esta transformacin ayudado por la abundancia de oro; acu
nuevas monedas de oro (solidus) y plata (denarius) hacia el 310, pero fue insuficiente para
reactivar el comercio por las malas infraestructuras en los transportes. Traslad la capital a
Bizancio, a la que dio su nombre Constantinopolis (324), que pas a ser el principal centro
de comercio y de comunicaciones del Imperio. Sus seguidores se enzarzaron en luchas
dinsticas y no continuaron su obra.
El ltimo emperador digno de mencin fue Teodosio el Grande (379-395), que dividi el Imperio entre sus hijos: a Arcadio le concedi el Imperio Romano de Oriente con el
ttulo de Imperator y capital en Constantinopla. A Honorio le otorg el de Occidente con
capital en Roma, legitimando de iure una situacin que exista de facto desde haca unas
dcadas.
A lo largo del siglo V un doble proceso empobrecimiento del Estado y ruralizacin
de la economa agrav la situacin y en el 476 un jefe militar germnico, Odoacro, depuso al ltimo emperador Rmulo Augstulo. Fue slo un hecho consumado, puesto que el
poder militar y poltico en el Imperio de Occidente haba pasado a manos de los jefes de los
4

Este impuesto se basaba en unidades productoras de ingresos (iugum) y en el trabajo (caput).

~ 24 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

pueblos germnicos, asentados en su territorio con pacto o sin l (suevos, vndalos, alanos,
francos, burgundios, alamanes, anglos, sajones). En el 376 el emperador Valente haba
permitido a visigodos y ostrogodos que se instalaran, como pueblo aliado, al Sur del
Danubio, para defender las fronteras del Imperio en la pennsula Balcnica, a cambio de la
entrega de tierras y recursos.
En sntesis, adems de las migraciones germnicas y de los problemas econmicos
derivados de la crisis del siglo III, otros muchos factores contribuyeron a la decadencia de
un Imperio tan extenso: disminucin de la poblacin, acusadas diferencias entre clases
sociales, prdida de las autonomas municipales, mal reclutamiento del ejrcito, incapacidad de algunos emperadores para gobernar tan amplios territorios, grave dficit pblico,
amplia evasin fiscal etc. As, el Imperio Romano de Occidente qued desintegrado ante la
ocupacin de los brbaros que vivan al otro lado del Rhin y del Danubio, mientras que el
Imperio Romano de Oriente, con el nombre de Bizantino perdurar hasta 1453 en que el
sultn otomano Mehmet II tom Constantinopla.

3. EJERCICIOS
3.1. Comentario del texto siguiente:
El hombre perfeccion sus tcnicas para cazar y matar y aprendi a labrar la piedra,
fabricar herramientas primitivas y amaestrar al perro. No obstante, todos estos descubrimientos, incluido el aprovechamiento del fuego, slo sirvieron para aumentar la
eficiencia del hombre en la explotacin de los dos grupos de convertidores biolgicos: las plantas y los animales. Fundamentalmente sigui siendo un parsito, aunque
cada vez ms eficiente. En tal situacin, la economa poda expandirse sin causar
perjuicios a la prosperidad futura solamente en la medida en que la destruccin anual
de animales y plantas no fuera superior al ndice de reposicin de unos y otras. Toda
expansin que sobrepasara este punto crucial solamente poda efectuarse a expensas
de una contraccin en el futuro. Para vencer este obstculo, el hombre tuvo que
aprender a controlar y aumentar las plantas y animales disponibles o, en su defecto,
a descubrir nuevas fuentes de energa
No sabemos por qu o cmo se produjo esta revolucin. Sabemos que tuvo
lugar despus del final de la ltima glaciacin. Es muy probable que los cambios
climticos interviniesen en ella. Tambin es razonable suponer que los primeros
hombres que empezaron a domesticar plantas y animales adquiran poderes de observacin y experimentacin. Con toda probabilidad, la Revolucin Agrcola se vio
precedida por progresos culturales de cierta importancia.
Pisamos terreno ms firme cuando tratamos de valorar las principales consecuencias de la revolucin. En primer lugar, al aumentar el control sobre las disponibilidades de los dos grupos de convertidores biolgicos, aumentaron tambin las
posibilidades de contar con una fuente de alimentos ms amplia y ms segura. Aparte
del perro, los primeros animales que se domaron fueron las ovejas y las cabras. La
produccin de leche ya era conocida en Mesopotamia en 3000 a.C. La domesticacin

LA ACTIVIDAD ECONMICA DEL HOMBRE EN LAS PRIMERAS ETAPAS


DE LA HISTORIA

~ 25 ~

de animales para el transporte y no slo para la obtencin de carne, leche y pieles fue
un avance relativamente posterior.
Fuente: Cipolla, C. M. (1989): Historia econmica de la poblacin mundial.
Barcelona, Crtica, pg. 44-46.

3.2. Anlisis del cuadro siguiente explicando los bruscos cambios apreciados
en los distintos periodos y sus consecuencias
La produccin de oro por ao en el Bajo Imperio Romano
Periodo

ndice

Periodo

ndice

294/305

100

350/353

229

305/309

128

353/357

184

309/313

155

357/361

115

313/318

102

361/364

567

318/324

90

364/367

605

324/330

81

367/375

148

330/335

98

375/378

144

336/337

179

378/383

283

337/341

128

383/388

131

341/348

136

388/395

185

348/350

229

Fuente: DEPEYROT, G. (1991): Crises et inflation entre Antiquit et Moyen ge. Pars,
Armand Colin, p. 211.

3.3. Comentario del texto siguiente:


Todas las tablillas se encontraron en ruinas de palacios (o estrechamente conectadas
con ellas). Esto es un hecho arqueolgico de importancia bsica, pues lleva a la hiptesis de que estamos ante una economa de palacio, de gran alcance y muy organizada, de un tipo muy bien atestiguado y documentado en todo el Oriente Prximo
antiguo. Tal economa se desconoca en Grecia despus de la cada de Micenas, y
como es bastante lgico, tambin se desconocan los archivos y textos administrativos de este carcter, y las estructuras palaciegas amplias y complicadas, con sus
grandes almacenes y dependencias de archivos. Hasta dnde lleg realmente la
economa de palacio micnica, si cubri la totalidad de la economa o dej algunas
parcelas a la actividad privada independiente, ahora no se puede determinar, pero
creo que la primera es la mejor hiptesis de trabajo.
Por lo menos esto es lo que se deduce de las tablillas: que los registros palaciegos comprendan agricultura y pastoreo; un gran surtido de procesos productivos
especializados; almacenamiento de provisiones de tal variedad y cantidad que exce-

~ 26 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

de las necesidades del mero consumo de un palacio, en su sentido restringido


(aunque se tengan en cuenta un gasto excesivo y una clara ostentacin); y un personal numeroso, jerrquicamente ordenado desde los esclavos hasta el rey en la cspide, relacionndose, cada estrato social en los textos disponibles, con una funcin
(tanto militar y religiosa como econmica) o con una posesin de tierra, o ambas
a la vez. En todas estas actividades faltan muchas cosas importantes. En las tablillas
existentes no se ha podido leer ninguna palabra que sea posible traducir con confianza por comprar, vender, prestar o pagar un salario (o los nombres correspondientes). An ms, Ventris y Chadwick sealan que an no han sido capaces de
identificar un pago en plata o en oro por los servicios prestados, y que no hay pruebas e nada que se parezca a la moneda. Se hacen listas por separado de cada artculo, y no hay nunca ningn signo de equivalencia entre una unidad y otra
Revelan una operacin masiva de redistribucin, en el que todo el personal
y todas las actividades, todos los movimientos de personas y mercancas, por as
decir, estaban fijados administrativamente. Se realizaba el trabajo, se repartan
tierras y mercancas, se hacan los pagos (es decir, repartos, cupos, raciones) segn
esquemas fijos, que se corregan y volvan a establecer frecuentemente (incluso
quizs, anualmente). Semejante red de actividad centralizada requiere registros; con
ms precisin, registros del modo que los tenemos en las tablillas, y con los mnimos
detalles.
Fuente: Finley, M. I. (1984): La Grecia antigua: economa y sociedad.
Barcelona, Crtica, pg. 233-234.

4. LECTURAS RECOMENDADAS

CIPOLLA, C. M. (1989): Historia econmica de la poblacin mundial. Barcelona,


Crtica. Muestra la evolucin de la poblacin desde sus orgenes, la necesidad de
recursos energticos, la difusin de la tcnica y la importancia de la educacin en la
sociedad industrial.

DEPEYROT, G. (1996): Crisis e inflacin entre la Antigedad y la Edad Media.


Barcelona, Crtica. Analiza la cada del Imperio Romano y la evolucin social a
travs del sistema monetario y la presin fiscal.

FINLEY, M. I. (1982): Esclavitud antigua e ideologa moderna. Barcelona, Crtica.


Plantea una interesante visin sobre la aparicin de las sociedades esclavistas antiguas y cmo funcionaba la esclavitud en los sistemas econmicos de la Antigedad.

5. BIBLIOGRAFA
AVDIEV, V. I. (1986): Historia Econmica y Social del Antiguo Oriente. I. El Egipto
Faranico. Madrid, Akal.
BRAVO, G. (1998). Historia de la Roma antigua. Madrid, Alianza.
CHILDE, G. (1978): Los orgenes de la civilizacin. Mxico, F. C. E.

LA ACTIVIDAD ECONMICA DEL HOMBRE EN LAS PRIMERAS ETAPAS


DE LA HISTORIA

~ 27 ~

FINLEY, M. I. (1984): La Grecia antigua: economa y sociedad. Barcelona, Crtica.


FINLEY, M. I. (1986): La economa de la Antigedad. Mxico, F. C. E.
FOGEL, R. W. y ENGERMAN, S. L. (1981): Tiempo en la cruz. La economa esclavista en
los Estados Unidos. Madrid, Siglo XXI.
GARNSEY, P. (1999): Food and society in classical antiquity. Cambridge University Press.
(Libro electrnico).
KINDER, H. y HILGEMANN, W. (1999): Atlas Histrico Mundial I. De los orgenes a la
Revolucin Francesa. MADRID, Istmo.
LEROI-GOURHAN, A. (1972): La Prehistoria. Barcelona, Labor.
MOMMSEN, T. (1983): Historia de Roma. Madrid, Turner (8 vols.).
MAIER, G. (1985): Las transformaciones del mundo mediterrneo. Madrid, Siglo XXI.
MORGAN, L. H. (1970): La sociedad primitiva. Madrid, Ayuso.
RODANS, J. M (1988): La Prehistoria. Apuntes sobre concepto y mtodo. Zaragoza,
Prensas Universitarias de Zaragoza.
ROSTOVTZEFF, M. I. (1972): Historia social y econmica del Imperio Romano. Madrid,
Espasa Calpe.
SAHLINS, M. (1983): Economa de la Edad de la Piedra. Madrid, Akal.
WEBER, M. (1981): Historia agraria romana. Madrid, Akal.

T E M A

3
LAS TRANSFORMACIONES ECONMICAS
EN LA EUROPA MEDIEVAL
1.
2.
3.
4.
5.

LA ECONOMA RURAL EN LA ALTA EDAD MEDIA


EL CRECIMIENTO ECONMICO BAJOMEDIEVAL
EJERCICIOS
LECTURAS RECOMENDADAS
BIBLIOGRAFA

En este captulo se trata de explicar la evolucin de Europa fundamentalmente, desde la cada


del Imperio Romano de Occidente hasta la Era de los Descubrimientos. Son mil aos de historia sintetizados en dos etapas muy diferentes: Alta y Baja Edad Media. A su vez en cada una
de ellas se resumen aquellos aspectos que entendemos son ms importantes para el conocimiento de la historia de la economa y de los que podemos aprender en el presente.

1. LA ECONOMA RURAL EN LA ALTA EDAD MEDIA


La historia de la Edad Media europea ya no es lo que era (L. K. Little y B. H. Rosenwein,
2003). El estudio de ese largo periodo se aborda hoy con diferentes teoras y mtodos que
hace siglos, incluso aos; en la actualidad se analizan las diferentes actividades humanas
como partes de un todo cultural integrado. As, se ha conseguido que la alta Edad Media sea
un periodo ms asequible para los interesados en el tema, mientras que anteriormente era
bastante impenetrable.

1.1. Los pueblos germnicos


Las migraciones germnicas precipitaron la decadencia econmica y la ruralizacin de
Europa, dentro de un largo proceso que se haba iniciado en el mismo Imperio Romano con
su debilitamiento y posterior cada. En efecto, los diferentes pueblos brbaros que estaban
viviendo en el limes romano, haban pactado con el ejrcito imperial la defensa de su terri-

~ 29 ~

~ 30 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

torio en muchas ocasiones. A lo largo del siglo V fueron asentndose en las tierras del
Imperio. Sus actividades econmicas bsicas fueron la caza, la agricultura y la ganadera;
la tierra constitua para ellos la principal fuente de riqueza. Vivan en pequeos poblados
rodeados de bosques y emigraban con facilidad ante las rivalidades de los pueblos vecinos.
Resolvan sus problemas en asambleas generales y su ley era la costumbre. Acabaron organizando monarquas, primero electivas y, luego, hereditarias. A veces crearon Cdigos de
leyes y se rodearon de un pequeo cuerpo de funcionarios y consejeros escogidos entre los
sbditos romanos ms cultos. Pero su fuerza principal estaba en el ejrcito. Algunos de sus
guerreros ms famosos Estilicn y Aecio haban prestado servicios en las legiones romanas e hijos de reyes nrdicos haban aprendido la lengua y civilizacin latina en la corte de
Roma.
El Mediterrneo se mantuvo como va de comunicacin con el Imperio Romano de
Oriente (Imperio Bizantino) que monopolizaba la industria y el comercio, aunque los reinos
germnicos difcilmente podan reactivar los intercambios. Los metales preciosos escaseaban cada vez ms. La economa urbana fue desapareciendo, la poblacin abandonaba las
decadentes ciudades para buscar sustento en el campo. Se tendi a la autarqua. Esta economa rural fue incapaz de desarrollar una cultura refinada con la excepcin del ostrogodo
Teodorico en Rvena o el franco Carlomagno en Aquisgrn que intent el renacimiento del
Imperio Romano y se coron emperador en la Nochebuena del ao 800, pero sus nietos se
repartieron el Imperio en el ao 843 en Verdn.
En el siglo siguiente se produjo un nuevo intento de centralizar el poder en el nuevo
Imperio Germnico, en parte, gracias a la Iglesia. El ao 951 Otn declar exentos de toda
autoridad secular a 85 monasterios y a todos los obispados y, despus de vencer a su rival,
fue coronado emperador por el Papa en el ao 962.

1.2. El Islam
Otra gran civilizacin, que desde Arabia se expandi por el Mediterrneo hasta Europa
en menos de un siglo, fue el Islam. Su creador, Mahoma, el profeta de Allah, era un caravanero de La Meca donde su familia, los coraichitas, tena grandes intereses econmicos.
La predicacin de su doctrina le trajo problemas con sus parientes y se refugi en Medina.
Esta huda (Hjira) tuvo lugar en el 622 y ha pasado a ser el ao primero del calendario
musulmn.
Muy pronto se extendieron por una amplia zona de tierras esteparias o desrticas, de
pueblos pastores seminmadas, con valles y oasis de agricultura de regado (Nilo, Indo
hasta donde llegaron por el Este). A la muerte de Mahoma, en unos veinte aos sus sucesores conquistaron las provincias ms ricas del Imperio Bizantino (Siria, Egipto, Palestina)
y del Imperio Persa sasnida, lo que les permiti contar con recursos, hombres y dinero. En
una carrera meterica alcanzaron por el Norte de frica el Estrecho de Gibraltar y, tras
vencer a los visigodos (711), atravesaron los Pirineos y fueron detenidos por los francos en
Poitiers (732), segn se observa en el mapa.
As dominaron el Mare Nostrum, que cerraron al trfico bizantino. Desde entonces
en la mayor parte del Mediterrneo domin la bandera con la media luna. Fueron impor-

~ 31 ~

LAS TRANSFORMACIONES ECONMICAS EN LA EUROPA MEDIEVAL

Aquisgrn

AST

UR

IAS

ESLAVOS

Verdn
Poitiers
IMPERIO
CAROLINGIO

BLGAROS

Toledo
Barcelona
Cdoba

Rvena
Roma

Montecasino

Kairun

Mar
Mediterrneo

Bizancio

Tesalnica
IMPERIO
BIZANTINO

Mar
Negro

Antioqua
M
SIRIA ESO

PALESTINA

PO

Damasco

Bag
MI B
A

TA

El mundo mediterrneo del siglo VII al IX.

tantes intermediarios entre Occidente y Extremo Oriente, por un lado, y entre frica (ruta
del oro) y la Europa cristiana, por otro. De la India transportaron la caa de azcar y el algodn a Sicilia y a frica; el arroz, a Sicilia y Pennsula Ibrica; aclimataron en Asia la fabricacin de la seda que aprendieron de los chinos, al igual que la fabricacin del papel, la
imprenta, etc.

1.3. La Iglesia
El cristianismo estaba menos extendido en Occidente que en Oriente, antes y despus de la
conversin de Constantino (312-337). La estrecha alianza entre la Iglesia y el Estado en
Oriente no tena equivalencia en Occidente. Teodosio I (379-395) luch contra el paganismo y el arrianismo. Algunos telogos destacados como Ambrosio (m. 397) y Agustn (m.
430), fortalecieron la posicin doctrinal de la Iglesia y la aristocracia abandon el paganismo hacia el siglo V.
Adems, el debilitamiento de las instituciones imperiales afianz el poder poltico de
los obispos en Roma y en otras ciudades importantes. La cada del Imperio permiti a la
Iglesia reforzar su papel como puente de enlace entre la decadente civilizacin romana y los
pueblos germanos a travs de dos instituciones: el obispado1 y el monacato. Monjes irlandeses actuaron en Inglaterra y luego en Europa, pero la orden ms difundida fue la de los
1

El obispo de Roma, libre del emperador que resida en Constantinopla, actu con independencia del poder
poltico: Gregorio el Grande (590 - 604) se proclam Papa, dependiente directo de San Pedro y superior a
los patriarcas de Oriente.

~ 32 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

benedictinos, fundada por San Benito de Nursia en el 529 en Montecassino (Italia). Los
monasterios, construidos entre los latifundios y las tierras de cultivo de los germanos, se
convirtieron en granjas modelo y centros culturales. As, dentro de una sociedad cada vez
ms ruralizada, la Iglesia empez a convertirse en su cabeza intelectual y controlaba lo
esencial del sistema de enseanza.
Por otra parte los bienes de la Iglesia eran ya considerables desde el Bajo Imperio.
Esa riqueza formaba parte de la misma estructura del clero. Paulatinamente se fue constituyendo un gran patrimonio, a travs de las donaciones de los creyentes, que le permiti
jugar, sin problemas de herencia, un papel poltico considerable. Estos donativos se justificaban por la obligacin de socorrer a los pobres, viudas, cautivos y necesitados. Durante la
Alta Edad Media, la Iglesia fue la nica organizacin capaz de una cierta acumulacin, lo
que le proporcion una fuerza considerable en la sociedad y en las relaciones de produccin. Incluso, consigui sacar provecho de las guerras externas, como fue el caso de las
diferentes Cruzadas, sin olvidar la influencia de la Iglesia en el tema de la usura (prstamo
con inters), pero este asunto se estudia en captulos posteriores.

1.4. El sistema feudal


La llegada de los francos a las Galias conllev la desmembracin definitiva del sistema
romano: brusca disminucin del comercio interregional, desaparicin de la autoridad
central y divisin del pas en dominios. Clodoveo, apoyndose en la Iglesia intent una reorganizacin basada en los principios tribales germnicos y, despus de varias guerras, acab
instaurndose una primera lgica feudal: grandes dominios casi autnomos en manos de
aristcratas agrupados en confederaciones basadas en la fidelidad y en vnculos de parentesco artificial2. Desde el punto de vista poltico el feudalismo signific una descentralizacin del poder, en gran parte obligada como solucin ante la creciente inseguridad
provocada por el derrumbamiento de la autoridad imperial.
La originalidad bsica de las relaciones feudales hay que buscarla en la asimilacin
total del poder sobre la tierra y sobre los campesinos, con la prctica desaparicin de las
funciones propias del Estado. Como la relacin de dominium3 comprenda la tierra y los
hombres, esto implicaba necesariamente la vinculacin de los hombres a la tierra. A su
vez, el dominio seorial se divida en dos componentes: el dominio, cuya explotacin
retena en sus manos el propietario y los mansos, que se distribuan entre los siervos. El
dominio abarcaba la curtis dominica, la casa con los cobertizos y otras dependencias, el
huerto y las tierras del dominio (terra indominicata): suelos de laboreo, prado, via, derechos de usufructo de bosques, suelos baldos. La superficie era variada, pues la tierra
laborable de los dominios de los grandes monasterios poda llegar a 250 Ha., mientras que
2

No tiene que ver con el parentesco biolgico. Niermeyer atribuye a familia los siguientes significados: 1)
conjunto de siervos que dependen de un seor; 2) conjunto de dependientes de diversas categoras que
dependen de un seor; 3) conjunto de dependientes de diversas categoras que se encuentran en un dominio;
4) conjunto de dependientes ligados al centro de explotacin de un dominio, etc.
El dominium abarcaba lo esencial de la produccin: control de acceso a los recursos, del proceso de trabajo
y de la distribucin de productos.

LAS TRANSFORMACIONES ECONMICAS EN LA EUROPA MEDIEVAL

~ 33 ~

la de los pequeos oscilaba entre 5 y 50 Ha. Al principio los mansos tenan capacidad
suficiente para asegurar la subsistencia de una familia, pero en regiones ms densamente pobladas vivan varias familias en un mismo manso y tambin oscilaba la superficie y
la calidad del suelo4. Entre el dominio y los mansos exista una simbiosis, pues los siervos estaban obligados a cultivar las tierras del dominio: arar, escardar, recoger la cosecha,
aparte de las banalidades y monopolios del seor. Ello implicaba una cierta equivalencia
entre la superficie de labor del dominio y de los mansos, como se puede observar en el
cuadro, ya que, si era demasiado grande, el seor tena que contratar mano de obra adicional.
Cuadro 3.1
DOMINIO REAL DE SOMAIN, CERCA DE LILLE
Tierras dominicales de labor
Prados pertenecientes al dominio
Bosques (y suelos silvestres) del rey
Desconocido

250,6
44,8
785,4
5,6

Mansos siervos pertenecientes al dominio real

130,2

9 mansos de los que se haba hecho donacin a la abada

151,2

TOTAL

1.367.8 hectreas

Fuente: SLICHER VAN BATH, B. H. (1974): Historia agraria de Europa occidental, 500-1850. Barcelona,
Pennsula, p. 67.

Adems, segn A. GUERREAU (1984), el sistema feudal se estructuraba como un


ecosistema en el que se integraban los hechos econmicos. Europa viva principalmente de la
agricultura; esta actividad dependa fundamentalmente del clima, con su diversidad en las
distintas zonas del continente y su variabilidad interanual. Pero el sistema tcnico era estable,
por tanto el cultivo de las plantas era poco sensible a las variaciones, aunque los resultados
fueran bastante mediocres. En los grandes dominios se practicaba un modelo de cultivo extensivo que reposaba en una agricultura semiitinerante (rotacin bienal o de ao y vez) con cosechas exiguas. Esta forma de explotacin era la predominante en la Alta Edad Media.
Sin embargo, debido al paulatino incremento demogrfico a principios del siglo XI,
se empez a generalizar el sistema de rotacin trienal. Las tierras de labor del trmino
se dividan en tres hojas: una de ellas se sembraba de cereal de primavera (cebada o
4

La superficie media de los mansos de la abada de Saint Germain-des-Prs, en las inmediaciones de Pars,
cuya iglesia se ve en la foto, meda: 4, 6, 8 y 10 Ha., mientras que en Artois la superficie oscilaba entre 12
y 17 Ha.

~ 34 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

Iglesia de la Abada de-Saint-Germain-de-Prs, en Pars, en torno a la cual se form un importante


faubourg.

avena), la segunda de cereal de invierno (trigo o centeno), la tercera se dejaba en barbecho y el ganado poda pastar en l, al mismo tiempo que aportaba abono orgnico. En
general, la productividad continuaba siendo muy baja. Tambin se difundieron algunos
progresos tcnicos, como el arado de vertedera con rejas de hierro, que profundizaba ms
en la tierra al realizar la labranza, la sustitucin del buey por el caballo de tiro, con mejores colleras, ms caro pero ms fuerte y rpido; la adopcin de capital ms eficiente
permiti aumentos en la productividad. An as, parece que a fines del siglo XIII la poblacin europea haba tocado techo y, ante la necesidad de mayor cantidad de alimentos, se
roturaron, incluso, tierras marginales dedicadas anteriormente a erial, por lo que los
rendimientos obtenidos eran decrecientes y la ganadera disminuy (modelo malthusiano), o sea, los recursos obtenidos seguan siendo insuficientes para abastecer a toda la
poblacin.
Mientras tanto en diversas partes de Europa (Francia, Holanda, Alemania) algunos
seores se haban ido especializando en productos para el mercado, como el vino de
Burdeos. El papel desempeado por los cistercienses tambin fue muy interesante, no slo
en el rechazo de las actitudes seoriales de Cluny, sino en la explotacin directa de la tierra.
Sin embargo los hospitalarios emprendieron una gran obra de roturacin fundando sauve-

LAS TRANSFORMACIONES ECONMICAS EN LA EUROPA MEDIEVAL

~ 35 ~

ts en los claros aldeas en las que se alojaban los campesinos recin llegados, casi todas
en torno al camino de Santiago. Tambin se favorecieron la construccin de bastidas, autnticos centros de colonizacin del suelo, aunque tenan un papel predominantemente militar,
estaban fuertemente amuralladas y eran de planta rectangular.
Desde el siglo XI, bajo la direccin de los condes de Flandes, se aceleraron los
trabajos encaminados a desecar los pantanos del litoral y a construir diques para evitar la
entrada de agua marina (polders). A lo largo del siglo XII los nobles germnicos impulsaron la desecacin de las tierras pantanosas situadas al Este del ro Elba. La conquista de
nuevos espacios para el cultivo tambin tuvo lugar en Inglaterra, Norte de Francia y valle
del Po, lo que conllev importantes modificaciones en la agricultura y en el paisaje agrario, aunque ese proceso estuvo muy localizado en las zonas de mayor prosperidad agrcola de Europa.
Ya no se produca slo para el autoabastecimiento, sino para el mercado local o
regional. Los cultivos hortcolas ganaron terreno; por ejemplo, en Pars una larga franja de
tierra se dedicaba al cultivo de legumbres en el siglo XIII. Tambin se extendieron las plantas industriales (lino, camo, plantas tintreas, como el pastel tan famoso en Picarda).
Pero el cultivo de mayor crecimiento fue el viedo, aunque nunca ocup ms del 20% del
suelo labrado, especialmente en el Sudoeste de Francia: en la Rochela o Burdeos. Adems,
creci el comercio de granos con un alza continuada del precio5 de los cereales hasta 1315.
Ello prueba la existencia de una demanda sostenida, con la exportacin de trigo ingls a
Flandes o a Noruega y de Provenza a Gnova.
En suma, el sistema feudal, que se haba desarrollado en la Alta Edad Media, decay en el siglo XIII como institucin jurdico poltica en aras de la monarqua, vacindose de
contenido, y tambin, como consecuencia de un mayor progreso econmico y de los
cambios sociales derivados de una mayor seguridad. El nacimiento de esa situacin fue
producto de dos fenmenos unidos: el incremento de poblacin al tope mximo que el avance de las tcnicas poda soportar y la rpida fusin de los vnculos de vasallaje. La creacin
de las nuevas naciones trajo consigo dificultades serias entre seores feudales y oligarquas
urbanas que controlaban en parte los estados, sin olvidar la influencia de la Iglesia, centro
neurlgico del sistema y de la sociedad medieval en su conjunto, pues continuaba siendo la
nica fuerza organizada.

1.5. Economa mercantil en la Alta Edad Media


El renacimiento del Estado Carolingio favoreci el desarrollo de la circulacin monetaria,
aunque no se acu moneda de oro. Es posible que una cotizacin ms favorable de la plata
con relacin al oro hiciera afluir a fines del siglo VIII el metal blanco al Norte de la Galia,
pero los reyes francos intentaron hacer del denarius una moneda fuerte y estable.
Organizaron un sistema monetario basado en la libra de plata que equivala a veinte sueldos, cada uno de los cuales vala 12 dineros. Este sistema se impuso en toda Europa por las
conquistas de Carlomagno. Tambin los soberanos anglosajones lo adoptaron en el siglo IX.
5

En Inglaterra subi ms del doble entre 1175 y 1225.

~ 36 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

La autoridad vigilaba, adems, el comercio a larga distancia. Los mercaderes, generalmente extranjeros, viajaban lejos, mal protegidos por las leyes locales y amenazados por
el valor de los objetos preciosos que transportaban. Los textos de los siglos VIII y IX mencionan dos grupos tnicos que jalonaban los principales itinerarios: judos y frisones. Estos
proveedores de artculos lejanos se ubicaban en reas especialmente designadas, cercadas
por empalizadas, en las que exponan sus mercancas e intercambiaban entre s los productos. Tenan que pagar un tributo por la proteccin real.
Otros lugares de encuentro eran las ferias. Algunas se insertaban en el ciclo normal
de un mercado semanal, aunque un da determinado del ao atraa a mayor nmero de clientes. Esto cambiaba la situacin desde el punto de vista jurdico, porque la proteccin del
soberano se extenda a todos los que acudan desde tierras lejanas, y tambin econmicamente, puesto que haba que preparar para esa fecha los contactos comerciales que no se
tenan normalmente entre las distintas reas, a pesar de las dificultades de los caminos6. Las
mercancas eran, sobre todo, artculos de lujo; incluso, traficaban con esclavos. Este
desarrollo se vio favorecido por la paz interior en algunas zonas, por la reordenacin del
aparato monetario, en otras, y por el reforzamiento de una aristocracia, que se reparta el
abundante botn conseguido en las frecuentes guerras hasta principios del siglo IX, en las
restantes.
Tambin se pueden destacar algunas reas mercantiles bastante activas, como las costas
del Mar Adritico y Mar Egeo, por un lado, y las del Mar del Norte y Bltico, por otro.
Durante la primera mitad del siglo IX, algunos puertos nrdicos haban desarrollado una interesante actividad comercial y se surcaron los ros del Noroeste de Europa (Rhin, Escalda,
Mosa, Mosela, etc.). Pero a finales de este mismo siglo este tipo de comercio declin.

2. EL CRECIMIENTO ECONMICO BAJOMEDIEVAL


2.1. Revolucin urbana
Con el incremento demogrfico, las ciudades crecieron en nmero y tamao. Generalmente
se encontraban fsicamente aisladas del campo vecino por murallas y sus habitantes estaban
sujetos a leyes diferentes. Sin embargo, en el aspecto econmico la ciudad y el campo se
encontraban ms estrechamente integrados: el producto del campo se compraba y venda en
las ciudades y las reas rurales proporcionaban la materia prima necesaria para las industrias artesanas urbanas. Un gran nmero de estas ciudades eran pequeas, en trminos
modernos, aunque su nmero y tamao fue creciendo; en el Norte de Italia cuarenta ciudades alcanzaban una poblacin de ms de 10.000 habitantes e incluan cuatro de los centros
urbanos ms grandes de Europa: los puertos de Gnova y Venecia y los centros manufactureros de Miln y Florencia. Algo parecido suceda en Flandes.
6

Por ejemplo, la feria que se celebraba cerca del monasterio parisino de Saint Denis tena lugar en cctubre,
despus de la vendimia, y de hecho era una feria de vino. En el 775 se aadi una segunda reunin en febrero en un punto central del calendario agrcola, pero hasta all llegaban barcos cargados de miel y los monjes
aprovechaban para comprar paos, todo ello con exencin de impuestos. Tambin asistan ingleses desde
comienzos del siglo VIII y, despus del 750, frisones y negociatores de Langobardia (Duby, G., 1983).

LAS TRANSFORMACIONES ECONMICAS EN LA EUROPA MEDIEVAL

~ 37 ~

La teora general de H. Pirenne (1978) para explicar la aparicin de las ciudades


europeas no ha tenido demasiado xito por insistir en un modelo nico7. C. M. Cipolla
(2003) citando a E. Ennen afirma que el proceso de urbanizacin europeo se adapt de
distinta forma segn las zonas:
a) Italia, Espaa y Sur de Francia, donde las ciudades, aunque decadentes subsistieron en la Alta Edad Media;
b) Inglaterra, Norte de Francia, Pases Bajos, Renania, Sur de Alemania y Austria,
donde habiendo existido ciudades romanas, desapareci prcticamente toda forma
de vida urbana durante la Alta Edad Media;
c) Norte de Alemania y Escandinavia, donde no hubo influencia romana ni ncleos
urbanos.
Pero esas diferencias de forma no ensombrecen la unidad sustancial de un movimiento sociocultural y econmico.
La base del fenmeno urbano europeo fue consecuencia de un considerable xodo
rural. La ciudad significaba un mundo nuevo y dinmico donde se crea poder romper con
los vnculos del pasado y donde se imaginaba nuevas posibilidades de xito econmico.
Pero no era slo el hecho jurdico del siervo que se encontraba libre en la ciudad, sino que
se abran una serie de oportunidades a todo aqul que se atreviera a actuar. En la ciudad la
gente haba dejado a sus espaldas el mundo feudal sin ninguna nostalgia. Tanto si predominaba el descendiente de la pequea nobleza, como el elemento mercantil o artesano, la
nueva sociedad burguesa naca y creca en claro contraste con el mundo circundante. Las
murallas de la ciudad adquiran un significado simblico: marcaban el lmite entre dos
culturas en conflicto, lo cual dio a las ciudades medievales su carcter inconfundible. A ellas
corresponda la tarea de coordinar y organizar la economa comercial resultante de la divisin del trabajo.
Sin embargo, no tardaron en estallar los problemas dentro de las propias ciudades
y sus habitantes advirtieron la necesidad de unin y cooperacin entre ellos. Por este
motivo triunf la organizacin horizontal8, la cooperacin entre iguales, la corporacin,
la universidad y, por encima de todos ellos, el municipio. De este modo la ciudad, independientemente de cual fuera su origen, result un hecho esencialmente nuevo, el ncleo
de una sociedad urbana y de una cultura capaz de desarrollar estructuras sociales recientes, redescubrir el Estado y aflorar valores distintos, as como impulsar una nueva economa. Todas estas caractersticas de Europa occidental en la Baja Edad Media marcaron
diferencias capitales entre el desarrollo de Occidente y otras civilizaciones, como el
Islam, por ejemplo.

La teora del portus que se expande hasta englobar el ncleo fortificado feudal original y constituir la nueva
unidad urbana es vlida para los Pases Bajos y el Norte de Francia, pero no encuentra correspondencia en
la realidad de los hechos en otras partes de Europa occidental.
Al contrario que la organizacin vertical y jerrquica del feudalismo.

~ 38 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

2.2. La actividad comercial y las principales rutas europeas


2.2.1. Las ferias y las rutas terrestres
La actividad mercantil tambin alcanz una gran expansin con el aumento de la poblacin
urbana, pues se trataba de vender el exceso de producto para adquirir los bienes que no se podan conseguir localmente. Este comercio giraba en torno a los mercados y ferias que ya se
haban desarrollado en la etapa anterior, junto a los castillos o monasterios. En determinadas
fechas del ao se congregaba multitud de gente en esos lugares por razones judiciales, religiosas, etc. y los mercaderes se dieron cuenta de que estos grupos eran clientes potenciales. As
los comerciantes podan conocer a otros y negociar con ellos. A su vez los terratenientes se
percataron de que era posible obtener provecho, mediante impuestos, peajes y otros tributos, de
la actividad comercial que generaban tales ocasiones. Como consecuencia, los mercados y las
ferias cayeron bajo la proteccin y reglamentacin seorial y pasaron a tener condicin legal.
Los mercados solan celebrarse semanalmente y tenan importancia local, mientras
que las ferias, a veces, slo se celebraban una vez al ao; casi todas ellas duraban varios
das o semanas y atraan a mercaderes lejanos. Aunque algunas estaban especializadas en
productos particulares (feria del vino de Bozen, feria de la lana de Medina del Campo, feria
del arenque de Escania), la mayora era un foro para el intercambio de una amplia gama de
productos al por mayor, locales y de otras regiones. Adems, algunas adquirieron relieve
internacional, ayudadas por unas buenas comunicaciones y los avances en el transporte. En
algunas reas se establecieron ciclos de ferias secuenciales que ofrecan a los hombres de
negocios oportunidades de comerciar prcticamente todo el ao, como las de Flandes9,
aunque las ms famosas eran las de Champaa. Desde la feria de Lagny en enero y febrero, los comerciantes podan viajar a Bar-sur-Aube, Provins y Troyes para regresar a Provins
y a la segunda feria de Troyes, en noviembre y diciembre. Estas seis ferias atraan a mercaderes y mercancas de toda Europa, destacando el intercambio de tejidos flamencos por
productos que llegaban por el Rdano y el Saona en los navos italianos
Las ferias tuvieron una gran importancia como centros financieros donde se cambiaba dinero, se negociaban prstamos y se saldaban cuentas; tambin se utilizaron nuevas
tcnicas llevadas desde los puertos mediterrneos, como la prctica de la escritura, de la
cifra, de las letras de cambio y de los contratos de asociacin, que desde Constantinopla
hasta Buja eran frecuentes en toda la costa. Estas ferias decayeron a comienzos del siglo
siguiente, debido al uso creciente de los pasos por los Alpes centrales. (Los pasos occidentales del Gran San Bernardo y del Monte Cenis eran los ms utilizados entre Italia y
Champaa, pero desde 1230 cuando se construy el puente Schllenen, perdieron trfico
en beneficio de San Gotardo, al que se llegaba fcilmente desde el Noroeste y desde las
ferias del Sur de Alemania). Tambin influy la comunicacin directa por mar entre Italia y
el Norte de Europa, tras la apertura del Estrecho de Gibraltar. Por otra parte, el comercio ya
se haba convertido en una actividad constante en las ciudades ms grandes de Europa.

Uno de los primeros ciclos se organiz en el siglo XII en torno a las ferias de Yprs, Lille, Mesen, Torhout
y Brujas que se celebraban entre febrero y noviembre.

LAS TRANSFORMACIONES ECONMICAS EN LA EUROPA MEDIEVAL

~ 39 ~

2.2.2. El comercio a larga distancia y la Hansa


Sobre el marco de la actividad comercial martima aument la importancia de muchas
ciudades y aparecieron mercaderes con grandes fortunas. Adems, los cruzados abrieron
de nuevo el Mediterrneo. A los puertos de Constantinopla y Antioquia llegaron naves de
Occidente para comprar especias y seda. Algunas ciudades mediterrneas crearon verdaderos imperios comerciales, como Venecia cuyos hombres de negocios tenan representantes
en los barrios mercantiles de las principales ciudades del Mediterrneo oriental, sin olvidar
los puertos de Gnova, Marsella y Barcelona. sta ltima ciudad impuls a los reyes de la
Corona de Aragn a realizar una expansin militar por el Mediterrneo para defender su
red comercial en Cerdea, Sicilia y Grecia. Como consecuencia, las dos primeras islas
fueron incorporadas a la Corona de Aragn en 1409.
Otra gran ruta mercantil se extendi entre el Mar del Norte y el Mar Bltico. Desde
los tiempos de los vikingos hasta el ao 1200, los escandinavos llevaron la iniciativa y
mantuvieron el liderazgo en la zona. A mediados del siglo XII los alemanes entraron en la
escena del Bltico y en poco tiempo adquirieron una gran ventaja. A lo largo del siglo XIII
formaron asociaciones y uniones parciales entre distintas ciudades de Alemania del Norte.
Debido a problemas tcnicos en la navegacin, los intercambios entre el Mar del Norte y el
Mar Bltico se realizaban por tierra entre Hamburgo y Lbeck, por lo que en 1241 cerraron un acuerdo para defender con las armas la va que las una.
Las exportaciones hanseticas consistan en productos naturales: trigo de Prusia,
miel y pieles de Rusia, materiales de construccin, pescado seco y salado de Schonen.
Como flete de regreso llevaban lanas de Inglaterra, sal y vino de Francia, pasando por
Brujas donde, adems de las telas flamencas, encontraban las especias llegadas de Italia. El
control de abastecimiento de cereales permiti a los alemanes obtener privilegios en
Noruega. En 1250 Lbeck firm un tratado con el pas nrdico que sentaba las bases del
predominio comercial alemn en este pas escandinavo, cuando anteriormente lo tena
Inglaterra. Este hecho junto con avances en la construccin de navos especialmente indicados para productos a granel, adems de la adopcin de tcnicas de comercio italianas y
flamencas precipit el dominio alemn en el Bltico. En 1256 Lbeck, Straldun, Wismar,
Greistswald y Rostock celebraron su primera reunin en la que Lbeck destac su preeminencia, superioridad que mantuvo mientras dur la Liga Hansetica10.
Sus operaciones iban desde Londres y Brujas hasta Novgorod, donde concentraban
el comercio de Rusia. A travs de los ros Weser, Elba y Oder penetraban en el interior; por
el Vstula dominaban Polonia y extendan su radio de accin hasta los Balcanes. Aunque el
volumen del comercio hansetico poda equipararse al mediterrneo, sin embargo los capitales que utilizaba eran inferiores. Por otra parte en el siglo XV la Hansa tuvo que hacer frente a grandes retos contra su dominio comercial. Mercaderes ingleses, holandeses, italianos
y del Sur de Alemania trataban de intervenir en el lucrativo comercio del Bltico; al mismo
tiempo, en las ciudades las lites mercantiles en el poder tenan que enfrentarse al descon10

El trmino Liga hansetica apareci en un documento en 1344 y a lo largo del siglo XIV lleg a contar con
ms de 70 ciudades.

~ 40 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

tento de los mercaderes pequeos. La reaccin ante esas amenazas fue muy variada, pero
los holandeses en particular lograron desarrollar espectacularmente el comercio por el
Bltico llegando a monopolizar el mercado del arenque posteriormente. Las dificultades de
la Liga fueron debidas, sobre todo, a la incapacidad de la Hansa a reaccionar de forma
unnime. La unidad institucional no fue suficiente para conseguir que todas las ciudades se
pusieran de acuerdo y la hegemona de la Liga Hansetica declin. En efecto, una asociacin de ciudades no poda hacer frente al poder de los estados centrales modernos.

2.3. Desarrollo industrial


2.3.1. Innovaciones tcnicas
Una de las principales actividades urbanas fue la manufactura textil. En los Pases Bajos del
Sur se haba organizado una interesante actividad econmica con la produccin de paos
finos de lana, que se beneficiaba de la proximidad del mercado ingls, como exportador de
lana bruta. Gante, Brujas, Yprs, Arrs, etc. fueron importantes centros de este desarrollo
protocapitalista. Por su parte Italia, que importaba productos orientales y exportaba a
Oriente paos flamencos, distribuy su economa de forma ms equilibrada con el comercio y las finanzas. Pero durante el siglo XIII, los avances de la industria lanera tambin
fueron importantes, sobre todo, en la Toscana, debido a la innovacin del molino de agua
para la batanadura del pao y a la aparicin de la rueca de hilar.
Mientras tanto se haban desarrollado el comercio y la importacin de seda y algodn, que haban sido llevados de Oriente a Occidente. Los musulmanes los introdujeron en
la Pennsula Ibrica donde instalaron importantes fbricas de tejidos de seda en Crdoba y
en Granada. Tambin Barcelona se convirti en el primer productor de tejidos de algodn.
A su vez, en el Norte de Italia apareci la manufactura de algodn en el siglo XII a imitacin de las islmicas, aunque stas estaban organizadas como empresas del Estado, mientras que las italianas se basaban en la empresa privada. La primaca en la produccin de
tejidos de seda tuvo lugar en Lucca en el siglo XIII, casi como monopolio, pero al siglo
siguiente muchos artesanos se marcharon a Venecia, Florencia y Gnova.
Paulatinamente se fueron introduciendo interesantes progresos tecnolgicos en la
industria textil y en otros sectores. La difusin de instrumentos de hierro permiti un
desarrollo de capital humano adecuado para las nuevas tecnologas (los herreros aparecen en Picarda a partir de 1125). En realidad la minera y las fraguas constituan uno de los
principales componentes del capital fijo, junto con los molinos, especialmente los de agua.
En la segunda mitad del siglo XII la fuerza motriz de la energa hidrulica, mediante la adopcin de diferentes mecanismos, se aplic a muy diversas fabricaciones: hierro, madera,
papel, curtido, batanadura del pao, etc.
Tambin hay que destacar la propagacin del molino de viento para usos variados, la
aparicin del telar vertical en Flandes y Champaa y las innovaciones para la navegacin
entre los siglos XII y XIII, que incluyeron: a) el perfeccionamiento de la brjula giroscpica,
b) la adopcin de la clepsidra reloj de agua usado ya por lo egipcios para medir el movimiento de la nave, c) la redaccin de portulanos, d) la preparacin de tablas trigonomtri-

LAS TRANSFORMACIONES ECONMICAS EN LA EUROPA MEDIEVAL

~ 41 ~

cas para navegar, e) la adopcin del timn de popa. La aplicacin de todos estos progresos
hizo posible una mayor utilizacin del capital barcos, porque el periodo de inactividad
invernal se acort en la economa mercantil martima, gracias a ellos (C. M. Cipolla, 2003).
Con las traducciones de tratados griegos y rabes no hay que olvidar la importante
labor de las Escuelas de traductores, como la de Toledo o Ripoll, muchas ciencias, entre
ellas la astrologa, experimentaron una autntica resurreccin, as como la medicina. En el
siglo XIII apareci la rueca de hilar, con la que aument la produccin y tambin el consumo, porque se abarataron los precios de las telas ms comunes. Adems, se empezaron a
utilizar los anteojos, etc. A principios del siglo XIV se obtuvieron los primeros relojes mecnicos; la adopcin de la plvora fue acompaada de la fabricacin de armas de fuego.
Tambin tuvo lugar la invencin de esclusas para canales. En el siglo XV se construy el
barco de vela ocenico, que combinaba lo mejor de la tradicin marinera mediterrnea y
nrdica; como consecuencia de estos progresos, se consigui una mayor rapidez en los
transportes y una disminucin de los costes relativos. Mientras tanto los portugueses empezaron a usar el cuadrante para medir la latitud; luego, el astrolabio, etc. Todas estas innovaciones fueron indispensables para los descubrimientos geogrficos posteriores. Tampoco
hay que olvidar la imprenta, mediante el uso de caracteres mviles en lugar de bloques11, lo
que contribuy al desarrollo cultural y econmico. En definitiva, todos estos esfuerzos
fueron encaminados a sustituir los factores de produccin ms escasos y, al mismo tiempo,
a aumentar su productividad especfica.

2.3.2. Formas de organizacin industrial


La produccin manufacturera requera nuevos tipos de organizacin. La mayora de los
artesanos y comerciantes se fueron asociando dentro del recinto amurallado de las ciudades. Los ms importantes fueron los gremios de oficio. Era lgico que hombres con los
mismos intereses se aliasen para darse ayuda y proteccin mutua. La corporacin de mercaderes fue la organizacin primitiva; luego, se especializaron en el comercio de diferentes
productos en las lonjas: paos, pieles, vinos, etc. Parece que algunos mercaderes empleaban artesanos de diversas maneras y, a veces, les adelantaban capital para la obtencin de
las materias primas: despus se quedaban con el producto acabado, pagando un tanto por
trabajo concluido. En otros casos, el mercader posea el capital fijo, como suceda en el caso
de los panaderos.
Desde el siglo XI algunos trabajadores artesanos de las ciudades constituyeron cofradas, en las que se reunan las diferentes profesiones adoptando como modelo las corporaciones mercantiles y las asociaciones religiosas; cada una de ellas se puso bajo la
advocacin de un santo patrn. Sus estatutos reglamentaban con toda minuciosidad las
caractersticas de los productos fabricados, materiales a emplear, formas de elaboracin,
medidas, calidades, etc., as como los precios de venta. El maestro agremiado era un empresario independiente cuyo capital inclua la casa y los utensilios necesarios para su profesin.

11

Muchas de estas tcnicas nuevas se utilizaban en China varios siglos antes: plvora, papel, imprenta, etc. y
lentamente Europa los fue recibiendo hasta su correcta aplicacin.

~ 42 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

El personal se limitaba a un par de aprendices y algn oficial. Casi toda la produccin artesanal estaba organizada en torno a estos gremios, cuyo fin era limitar la competencia y facilitar los acuerdos entre los miembros de la misma asociacin, o sea, funcionaban como un
monopolio. Pero el papel de los gremios fue importante en un mercado de materias primas
muy limitado y con un comercio interregional muy dbil.
Se ha polemizado mucho sobre las funciones de las corporaciones hasta considerarlas la estructura institucional bsica de una sociedad estable, como la garanta de la calidad
en el trabajo y del precio justo para el consumidor. Otros opinan que fueron instrumentos ineficaces de intereses sectoriales, como freno al progreso tcnico y a la organizacin
eficiente de los negocios, es decir, hicieron que la oferta fuera rgida. Seguramente el artesano urbano se hallaba en una dbil posicin econmica y no poda limitar la produccin ni
elevar los precios por mucho que se asociase. Sin embargo, cuando aumentaba la demanda,
en ocasiones, se utilizaba el putting out system (trabajo a domicilio que se expone en el
captulo 6). En cualquier caso no era el artesano quien estudiaba los indicadores econmicos ni quien juzgaba las posibilidades del mercado. Eso lo hacan los comerciantes que
disponan de los medios necesarios.
De hecho en las ciudades ms desarrolladas tambin existan trabajadores artesanos
que producan objetos para mercados lejanos (reciban la materia prima y la entregaban en
forma de objeto acabado), aunque desempeaban el papel de simples asalariados; eran los
proveedores de los mercaderes de mayoreo, que se dedicaban al comercio internacional.
Este tipo de trabajadores se sublevaron en ocasiones, como en 1274 los tejedores y bataneros de Gante, que abandonaron la ciudad y se fueron a Brabante donde, avisadas las autoridades, se negaron a recibirlos. A mediados del siglo XIV Gante tena ms de 4.000 tejedores
y ms de 1.200 bataneros. En Florencia los mejor aposentados que controlaban los 7 Arti
Maggiori dominaban la ciudad y la masa de trabajadores semicualificados o no cualificados. Haban prohibido cualquier tipo de reunin sin permiso de las autoridades pblicas.
Ese descontento deriv a las revueltas de los ciompi (1378-1381). La solucin que adoptaron fue separar a los miembros de los oficios ms especializados de los rebeldes y permitirles constituirse en gremios, sofocando duramente todo intento de organizacin de los
dems
En suma, el capitalismo mercantil slo origin el capitalismo industrial en una escala insignificante. La asociacin y el monopolio eran eficaces en aquellas ramas que satisfacan demandas de masas nicamente. En el caso de las manufacturas de artculos de lujo,
la elasticidad de la demanda era tal que esos mtodos no tenan apenas resonancia.

2.4. Tcnicas mercantiles


2.4.1. Monedas
Los parmetros de la moneda metlica son el peso y la ley. El peso lo ordenaban las autoridades y la ley se fijaba en quilates para las monedas de oro. Desde finales del siglo XII el
desorden monetario hizo que se impusiera una reforma. Todo empez all donde la actividad econmica y mercantil estaba ms avanzada. El dux de Venecia en 1192 mand emitir

LAS TRANSFORMACIONES ECONMICAS EN LA EUROPA MEDIEVAL

~ 43 ~

un tipo de moneda nueva, el gros que pesaba 2,2 gramos de plata y vala 12 denarios antiguos, o sea, un sueldo carolingio, que en Venecia se converta en verdadera moneda. En
Lombarda y Toscana la imitaron en seguida y se popularizaron. Felipe Augusto de Francia
(1180-1223) permiti seguir acuando a quienes tenan derecho de ceca, pero impuso dos
sistemas controlados por el poder real: el sistema de dinero parisis en la parte oriental del
reino y el del dinero torns en la parte occidental. Despus Luis IX de Francia (1266-1270)
estableci el principio de que la moneda de un seor pudiera circular dentro de su seoro,
pero la moneda del Rey, por todo el Reino; cre el grs tournois, poco despus el grs parisis, cuyo valor superaba en una cuarta parte al anterior y estas dos monedas se difundieron
por Europa a travs de las ferias de Champaa. En la Corona de Aragn se dej notar la
influencia francesa y en 1268 el infante D. Pedro empez a acuar una moneda de plata
parecida al grueso, aunque las depreciaciones posteriores fueron constantes. En Inglaterra
a finales del siglo XIII se emiti la libra esterlina que se imit en Alemania y Pases Bajos.
En suma, no hubo ruptura con el sistema carolingio, sino un esfuerzo por adaptarlo a las
necesidades de la economa mercantil.
Por otra parte, el trfico martimo haba difundido monedas de oro rabes (dinares
acuados en los territorios de la Pennsula Ibrica recin conquistados por los sarracenos)12
y bizantinas, aunque parece que no se usaban como monedas de pago. En 1231 Federico II
(Emperador del Sacro Imperio Romano Germnico) acu en Sicilia augustales de oro,
pero su difusin no rebas la Italia del Sur. Sin embargo, en Florencia se emitieron florines
de oro en 1252; luego, en Gnova y en 1284 Venecia sac a la luz su ducado. Eran piezas
de 3,5 gramos de oro, que equivalan a una libra de plata. As el monopolismo de la plata,
implantado por los carolingios, qued roto y se sustituy por sistemas bimetlicos. Tambin
en el resto de Europa se acuaron monedas de oro en el siglo XIV y sanearon la circulacin
monetaria, aunque pronto los reyes empezaron a alterar el valor de la moneda y las devaluaciones fueron frecuentes. De ah esa insaciable sed de oro de los europeos en el continente africano.

2.4.2. Nuevas tcnicas comerciales


En el mundo de los negocios se desarrollaron notablemente otras tcnicas nuevas, como la
letra de cambio, que era un instrumento para transferir dinero de una plaza a otra y se
convirti en la forma preferida de la actividad crediticia y especulativa para aumentar la
liquidez internacional. Se solan firmar entre dos o ms personas, que aseveraban haber
realizado la compra-venta de una mercanca por un valor estipulado, y el comprador se
comprometa a abonar por ella la suma acordada, en un lugar y fecha determinados.
Generalmente la clase de monedas, que se anotaban en estos documentos, eran distintas, por
lo que el cobro de intereses, que estaba implcito, quedaba disimulado. Tambin se usaron
cheques, endosos, etc.

12

Alfonso VIII (1158-1214) acu monedas similares en la ceca de Toledo.

~ 44 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

Cuadro 3.2

MOVIMIENTO DE UNA LETRA DE CAMBIO

Giovanni Asopardo
(beneficiario)

Libras 306,13 s. 4 d.
de Barcelona

Fr. di Marco y
L. del Sera
(tenedor o librado)

Movimiento del dinero

Bartolomeo Garzoni
(librador o remitente)

Letra

400 Florines
genoveses

Fr. y A. di Bonanno
(prestatario, librador
o tomador)

Movimiento de la letra

Fuente: Elaboracin a partir de N.J.G. POUNDS (1987): Historia Econmica de la Europa


medieval. Barcelona, Crtica, p. 484.

En esta letra, como en la mayora, hay cuatro partes: Bartolomeo Garzoni (3) ha
comprado la letra por 400 florines genoveses a Fr. y A. di Bonnano (4). Luego Garzn remite
la letra a F. di Marco y L. del Sera (1) banqueros de Barcelona, en cuyos libros figura una cuenta de los hermanos Bonnano. Di Marco y del Sera aceptan la letra y hacen efectivo el importe
en moneda de Barcelona a G. Asopardo (2); puede que se emplease para liquidar una deuda
comercial o para pagar una mercanca que le hubiera remitido previamente.
El desarrollo de los instrumentos de crdito haca suponer que los mercaderes
saban leer y escribir. La actividad mercantil parece ser la causa de la creacin de las primeras escuelas laicas para los hijos de los burgueses. A su vez los documentos privados se
redactaron en lenguas vulgares, aunque el latn continuaba siendo el idioma internacional.
En Italia la prctica de la escritura se mezclaba con la vida comercial y la tenedura de
libros de los mercaderes. A principios del siglo XIV se haba difundido en Europa la contabilidad por partida doble, aunque el primer tratado de contabilidad fue publicado por Fray
Luca Pacioli (Summa de Arithmtica ) en Venecia en 1494; tambin Fray Bernardino de
Feltre organiz los Montes de Piedad, importante institucin crediticia.
El crdito comercial ocupaba una parte de los capitales en circulacin, pero la gran
mayora se dedicaba a los emprstitos de los poderes pblicos o de los particulares. Casi
todas las operaciones bancarias medievales fueron de prstamos. Aunque gran parte de los
prestamistas eran judos en el siglo XIII, muchos cristianos les hicieron la competencia:

LAS TRANSFORMACIONES ECONMICAS EN LA EUROPA MEDIEVAL

~ 45 ~

cahorsinos, lombardos (era el nombre que se daba a los italianos, en general), etc. Algunos
banqueros descendan de los cambistas surgidos de la diversidad monetaria de la poca y se
enriquecieron rpidamente, as como de los orfebres que custodiaban los depsitos. Muchos
de ellos eran grandes mercaderes que emplearon el exceso de sus capitales en prstamos.
Las grandes compaas familiares que surgieron en las ciudades del Norte de Italia en el
siglo XIII combinaban todas esas operaciones con la compra y venta de lana y pao; cuanto
ms crecan, ms nfasis daban a sus operaciones financieras. A mediados de siglo las
mayores Bardi, Peruzzi, etc. eran compaas centralizadas y todas las operaciones se
controlaban desde una contadura central en Florencia.
Reyes, nobles e instituciones pblicas acudan a ellos y cuanto ms peligroso era el
reembolso, ms altos eran los intereses estipulados. En general, el tipo de inters oscilaba
entre el 10% y el 16%, aunque a veces suba al 24% y al 50%. Adems, se idearon crditos
en relacin con la construccin naval y el comercio martimo. De ah surgi tambin el seguro cuyas primas eran, a veces, ms elevadas de lo que merecan sus propios cargamentos.
El prstamo martimo fue evolucionando hacia la commenda o societas maris. Se
trataba de una nueva tcnica de negocio que posibilit la activacin del ahorro con fines
productivos. Tena todas las caractersticas de una inversin honrada hecha por un capitalista en una operacin martima sobre la que careca de control. Sus frmulas eran variadas. Por ejemplo, algunos comerciantes necesitaban medios para comprar mercaderas,
que vendan en pases lejanos y, luego, adquiran all otras para llevarlas al lugar de
origen. En los puertos haba notarios para redactar los contratos de aquellas personas, que
queran invertir sus ahorros en este tipo de empresas y as compartan riesgos. En la prctica este contrato de commenda ejerci una funcin parecida a la de las sociedades annimas.
Pero en el siglo XIV la situacin cambi y en su lugar, apareci la sociedad, como
forma de asociacin menos aleatoria. Estas compaas se formaron, primero, entre parientes prximos y, luego, permitieron la entrada a extraos, con capitales en depsito, y acabaron asumiendo una fisonoma mixta, bancaria, comercial e industrial, que las expuso a
riesgos mayores y a grandes quiebras. Con la introduccin de socios ajenos en la compaa
se cerr la primera fase de su historia.

2.5. La gran depresin medieval


El ltimo periodo de este largo milenio estuvo marcado por una fuerte depresin econmica
y una importante crisis demogrfica. Se ha escrito mucho sobre la influencia de la peste negra
en la precaria situacin de la crisis global del siglo XIV, pero no se debe exagerar la importancia de ese desafortunado suceso, puesto que desde finales del siglo XIII se haban mostrado claros signos de estancamiento en todos los sectores: demogrfico, social y econmico.

2.5.1. Estancamiento e inflacin


La presin demogrfica persista sobre una economa agotada e insegura. Los precios se
elevaron desmesuradamente. Las manipulaciones monetarias intentaron paliar la desesperada situacin del tesoro real y la compleja sociedad medieval monetarizada entr en una

~ 46 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

crisis sistmica13, segn G. BOIS (2003). Un anlisis malthusiano sugiere que la expansin
demogrfica de los siglos anteriores a la epidemia cre una situacin donde el crecimiento
de la poblacin super los recursos en alimentos dando como resultado unas crisis de
subsistencia ms graves, en particular la gran hambruna de 1315-17. Tambin la fiscalidad
contribuy al debilitamiento de la economa rural, pues para el campesino era una espuela.
En el sector industrial la situacin era ms compleja y contradictoria, pero los artesanos se quejaban del hundimiento de la demanda, incluso en los paos. A su vez la deslocalizacin de las actividades textiles fue otro rasgo de la crisis. Esto responda a la voluntad
de escapar de las obligaciones de los reglamentos gremiales y adems, en Inglaterra influy la pesada fiscalidad sobre la lana, junto a la defensa de los salarios por parte de los tejedores. Pero ninguna actividad industrial escap al retroceso de conjunto, visible tambin en
la construccin, en la minera, en las salinas, etc., porque el dinero escaseaba.
Por otra parte, la violencia se volvi un fenmeno endmico alimentado por las frustraciones sociales. La generalizacin de la guerra (por ejemplo, la de los Cien Aos
comenz en 1337 entre Inglaterra y Francia y no acab hasta 1453, devastndose gran parte
del territorio francs) constituy la ltima expresin de las disfunciones de una sociedad
enfrentada con problemas, que ya no poda dominar. Europa en su conjunto fue sacudida
por la tormenta militar. Pero, adems, hay que prestar atencin a las compaas de forajidos, testimonios vivos de la descomposicin social que acompa y prolong la guerra,
puesto que ya no se pagaban sueldos a los hombres en armas. Estas compaas estaban
formadas por nobles desclasados o bastardos, campesinos liberados de sus ataduras, etc. de
todos los confines de Europa. En suma, guerra y peste, asociadas al hambre fueron consideradas como los tres azotes de Dios, responsables de la mayora de sus males.

2.5.2. La Peste Negra


La aparicin y rpida propagacin de la epidemia en Europa se facilit por las numerosas rutas
comerciales que haban establecido los mercaderes entre Europa y Asia Central. Tras afectar a
los comerciantes genoveses del puerto de Caffa (estaba asediada por los mongoles que lanzaban por las murallas cadveres apestados) en Crimea en 1347, lleg casi inmediatamente a
Constantinopla y, de ah, se extendi por el Mediterrneo. A finales de 1348 afectaba a la mayora de Europa meridional y occidental, con casos registrados ya en el verano en Inglaterra.
Durante los dos aos siguientes se expandi por el resto de las Islas Britnicas, Alemania y
Escandinavia. Le peste bubnica era una enfermedad de las ratas negras, que afectaba a los
humanos cuando el bacilo de Yersin era trasmitido a travs de las pulgas (la pulga Xenopsylla
Cheopis, que va en las ratas, propag la peste ms deprisa en verano, porque los bacilos no se
multiplican con temperaturas fras).
La peste pulmonar produca una mortalidad mayor y era una variedad ms contagiosa de la misma enfermedad, porque se propagaba al respirar los bacilos de las personas
infectadas. Aunque no se puede precisar con exactitud el nmero de personas que perecie13

Es sistmica porque los orgenes del estancamiento se hallan en las estructuras del feudalismo, porque no
puede encontrar salida en una autorregulacin a corto plazo y porque desborda la esfera econmica y penetra en la esfera social y poltica.

LAS TRANSFORMACIONES ECONMICAS EN LA EUROPA MEDIEVAL

~ 47 ~

ron por esta epidemia, se considera que sucumbi aproximadamente una tercera parte de la
poblacin de Europa occidental, aunque con grandes diferencias entre las ciudades portuarias y el interior. Por ejemplo, Albi y Florencia perdieron la mitad de la poblacin; Gnova
y Hamburgo, dos tercios y Bremen hasta tres cuartas partes; en cambio, el interior de
Europa: Polonia, Hungra y la meseta castellana se vieron menos afectadas. Por tanto, la
peste no fue un simple factor exgeno de la crisis, fue un cataclismo.

2.5.3. Consecuencias econmicas de la crisis


Desde mediados del siglo XIV hasta mediados del siglo XV se propagaron una serie de epidemias, que ya haban causado estragos anteriormente, pero que se manifestaron con mayor
virulencia: sarampin, tifus, tuberculosis y, sobre todo, la viruela que diezmaba a los nios y
jvenes. Los efectos inmediatos fueron una brutal cada de la produccin, del consumo y de
los intercambios comerciales, aunque el choque fue portador de rpidas capacidades de recuperacin. En el orden demogrfico, teniendo en cuenta la extrema sobrepoblacin anterior, la
sangra fue un alivio. Permiti el establecimiento de nuevas familias en tierras disponibles,
con mejores salarios, se produjo cierta concentracin de las explotaciones y se abandonaron
tierras marginales, que fueron ocupadas de nuevo por el ganado, con lo que mejor la dieta
proteica y se obtuvieron rendimientos crecientes en la agricultura, es decir, se revitaliz el
sector agrario. La excepcin la marc Inglaterra, que en plena epidemia de peste congel los
salarios y dos aos despus inici una verdadera reaccin feudal, la cual presion fuertemente al campesinado ingls. En 1381 se produjo un levantamiento popular4, que anuncia a la vez
la extincin de la servidumbre y los primeros pasos del capitalismo agrario.
En definitiva, se produjeron dos hechos indiscutibles: el descenso del precio de los
productos agrarios y las distorsiones entre precios industriales y agrcolas, por un lado, y
entre salarios y precios, por otro. Adems, el impacto del descenso ser mayor o menor,
segn el grado de apertura de las explotaciones seoriales o campesinas al mercado; asimismo el impacto de la evolucin de precios y salarios variar en funcin de la mano de obra
asalariada, indispensable para su funcionamiento, pero es innegable el impacto coyuntural
que sufrieron las explotaciones rurales en el conjunto de la gran depresin. Por su parte, los
monetaristas intentan demostrar que la contraccin de la masa monetaria fue la causante del
descenso de los precios; otros afirman que se debi a una disminucin de la demanda, pero
la oferta tambin se vio afectada. Por tanto, el problema es mucho ms complejo.
La sombra serie de desastres que desbarat a Europa acab a mediados del siglo XV.
Francia reconstruy su economa despus de la guerra de los Cien Aos. Las coronas de
Castilla y Aragn sentaban las bases del futuro podero espaol, mediante la unin personal de Isabel y Fernando. Portugal prosigui sus avances por la costa africana. El sur de
Alemania entraba en un excepcional desarrollo por los descubrimientos de las minas de
plata y cobre del Tirol y de la zona de Sajonia-Bohemia. Los pequeos estados italianos
gozaban de un formidable bienestar cultural y econmico. En suma, a lo largo de los ltimos siglos se haban ido asentando las bases del naciente Renacimiento.
4

En Francia la explosin campesina, profundamente antiseorial se haba producido en 1358: la Jacquerie de


la cuenca de Paris.

~ 48 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

3. EJERCICIOS
3.1. Comentario del siguiente texto:
Thierry, obispo de la iglesia de Halberstadt, por el favor de la clemencia divina corresponde a la dignidad pontificia transmitir por escrito para conocimiento de la posteridad todo lo que es til y necesario a la dicesis y a la provincia, para que no caiga en
el olvido con el curso del tiempo y para que cada uno conserve su derecho de manera
inviolable y sea protegido en el futuro contra toda violencia y contra toda injusticia.
Que se notifique, pues, tanto para los tiempos presentes como para los futuros:
1. Que las gentes que habitan en el pantano situado entre el Oker y el Bode poseern en cada manso catorce arpendes holandeses. Cada uno pagar, al comienzo
de su establecimiento, un cuarto de marco de plata todos los aos como testimonio y el diezmo de su cosecha. Despus del cuarto ao, cada manso pagar anualmente 4 sueldos de censo en el da de la fiesta del bienaventurado Martn y el
diezmo como se indica arriba. A cada aldea correspondern cincuenta mansos
que pagarn el censo y el diezmo al obispo. Adems, la iglesia tendr un manso
y el maestro de la aldea un manso tambin.
2. Todo el que quiera establecerse en el pantano tendr libertad de venir y de irse.
Tendr paz para los bienes y para las personas. Tendr parte en los bienes comunales de los bosques y los pastos, como los otros hombres del obispo.
3. Del mismo modo, sea cual fuere el seor al que estn sometidos, los habitantes
del pantano gozarn de la paz del obispo y despus de haber cumplido con sus
deberes hacia su seor, quedarn exentos de toda obligacin y bajo la proteccin
del obispo.
4. Tendrn tres asambleas al ao, a las cuales asistir el representante del obispo.
Los dos tercios de los productos de la justicia ser entregados al obispo y un
tercio al maestro de la aldea. ste los administrar, segn el consejo del representante del obispo, y no aceptar ni entregar nada sin su consentimiento.
5. En lo que concierne al robo y a las otras fechoras, el maestro de la aldea los
juzgar segn su justicia, con la aquiescencia del representante del obispo.
6. Si alguien muere sin heredero, su herencia ser reservada durante un ao y un da;
y si no se presenta ningn heredero, los dos tercios sern para el obispo y el tercio
para la iglesia.
Para que esta concesin de nuestra autoridad sea constante e inviolable, hemos
ordenado escribir la presente carta y ponerle nuestro sello. De este acto son testigos:
Conrado, el gran prior; igual que los cannigos de la misma iglesia; baronesas;
castellanos; ministeriales
Fuente: Boutruche, R. (1979): Seoro y feudalismo 2. El apogeo (siglos XI-XIII).
Documentos. Madrid, Siglo XXI, pg. 302-3. Nmero 14. Los roturadores de la regin del
Bode (obispado de Halberstadt) (Germanenrechte Neue Folge; Deutsches Bauerntum, I,
Mittelalter, ed. G. Franz, Weimar, 1940, nm. 58, aos 1180-1184).

~ 49 ~

LAS TRANSFORMACIONES ECONMICAS EN LA EUROPA MEDIEVAL

3.2. Anlisis del cuadro siguiente:


Evolucin de la poblacin europea entre los aos 500 y 1450 (en millones)
rea

500

650

1000

5,0
4,0
4,0

3,0
2,5
3,5

5,0
5,0
7,0

6,0
10,0
9,0

4,5
7,5
7,0

13,0

9,0

17,0

25,0

19,0

Francia y Pases Bajos


Islas Britnicas
Alemania y Escandinavia

5,0
0,5
3,5

3,0
,0 0,5
2,0

6,0
2,0
4,0

19,0
5,0
11,5

12,0
3,0
7,5

Total Europa occidental y central

9,0

5,5

12,0

35,5

22,5

Pases eslavos
Rusia
Polonia-Lituania
Hungra

5,0

3,0

0,5

0,5

6,0
2,0
1,5

8,0
3,0
2,0

6,0
2,0
1,5

Total Europa oriental

5,5

3,5

9,5

13,0

9,5

27,5

18,0

38,5

73,5

50,0

Grecia y Balcanes
Italia
Pennsula Ibrica
Total Sur de Europa

Total toda Europa

1340

1450

Fuente: RUSELL, J. C. (1987): La poblacin en Europa del ao 500 al 1500 en CIPOLLA, C. M.: Historia
econmica de Europa (1). La Edad Media. Barcelona, Ariel, pg. 38; revisada parcialmente, en especial
para Italia, por K. J. Beloch., Bevlkerungsgeschichte Italiens, III, 344 - 352, y para los Balcanes, por
Rusell, Journal of Economic and social History of the Orient, III (1960), 269 - 270.

3.3. Comentario del siguiente cuadro:


La deuda pblica en Venecia
1255
1299
1353
1395
1438
1482

15.00015
1.500.00015
3.100.00015
10.000.00015
16.000.00015
21.500.00016

Fuente: POUNDS, N.J.G. (1987): Historia Econmica de la Europa medieval. Barcelona, Crtica, pg. 502.
15
16

lire a grossi
Equivale aproximadamente a 8.260.000 ducados.

~ 50 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

4. LECTURAS RECOMENDADAS

BOIS, G. (2003): La gran depresin medieval: siglos XIV-XV. El precedente de una


crisis sistmica. Valencia, Universitat de Valencia. Explica el final de la edad Media
no slo por las epidemias, sino por la conflictividad social, la guerra y la disminucin de las actividades econmicas.

CIPOLLA, C. M. (2003): Historia econmica de la Europa preindustrial. Barcelona,


Crtica. Plantea diferentes problemas para entender el pasado a partir de distintos
indicadores econmicos: demanda, factores de produccin, productividad, tecnologa, rentas, consumo, etc..

GUERREAU, A. (1984): El feudalismo. Un horizonte terico. Barcelona, Crtica.


Intenta exponer un mtodo de anlisis que replantea el sistema feudal.

5. BIBLIOGRAFA
ANDERSON, P. (1993): Transiciones de la Antigedad al feudalismo. Madrid, Siglo XXI.
BOUTRUCHE, R. (1979): Seoro y feudalismo 2. El apogeo (siglos XI-XIII). Madrid, Siglo XXI.
CAHEN, C. (1985): El Islam I. Desde los orgenes hasta el comienzo del Imperio otomano. Madrid, Siglo XXI.
DHONDT, J. (1983): La alta Edad Media. Madrid, Siglo XXI.
DUBY, G. (1983): Guerreros y campesinos. Desarrollo inicial de la economa europea 5001200. Madrid, Siglo XXI.
GANSHOF, F. L. (1975): El feudalismo. Barcelona, Ariel.
HEERS, J. (1976): Occidente durante los siglos XIV y XV: aspectos sociales y econmicos.
Barcelona, Labor.
LE GOFF (1984): La baja Edad Media. Madrid, Siglo XXI.
LITTLE, L. K. y ROSEWEIN, B. H. (Eds.) (2003): La Edad Media a debate. Madrid, Akal.
MACKAY, A. y DITCHBURN, D. (Eds.) (1999): Atlas de Europa Medieval. Madrid, Ctedra.
NORTH, D. C. y THOMAS, P. R. (1978): El nacimiento del mundo moderno: una nueva
historia econmica (900-1700). Madrid, Siglo XXI.
PIRENNE, H. (1978): Las ciudades en la Edad Media. Madrid, Alianza.
PIRENNE, H. (1986): Historia econmica y social de la Edad Media. Mxico, F. C. E.
POUNDS, N. J. S. (1987): Historia Econmica de la Europa Medieval. Barcelona, Crtica.
RUSELL, J. C. (1987): La poblacin en Europa del ao 500 al 1500 en CIPOLLA, C. M.:
Historia econmica de Europa (1). La Edad Media. Barcelona, Ariel.
SLICHER VAN BATH, B. H. (1974): Historia agraria de Europa Occidental, 500-1800.
Barcelona, Pennsula.
WHITE, L. (1987): La expansin de la tecnologa, 500-1500 en CIPOLLA, C. M. (Ed.):
Historia econmica de Europa (1). La Edad Media. Barcelona, Ariel.

T E M A

4
LA EXPANSIN ULTRAMARINA
Y LAS ECONOMAS EUROPEAS
EN EL SIGLO XVI
1.
2.
3.
4.
5.
6.
7.
8.
9.

LA EXPANSIN DE EUROPA EN ULTRAMAR


EVOLUCIN DE LA POBLACIN
LA AGRICULTURA
LAS INDUSTRIAS EUROPEAS
EL DESARROLLO DEL COMERCIO
DINERO, CRDITO Y FINANZAS
EJERCICIOS
LECTURAS RECOMENDADAS
BIBLIOGRAFA

El presente tema pretende ofrecer una sntesis de la evolucin de la economa europea del
siglo XVI y su expansin en ultramar, en la que desempe un importante papel Espaa. A
finales del siglo XV se produjo la recuperacin de las economas europeas situadas en la
fachada atlntica e hicieron su aparicin los Estados nacionales y las monarquas absolutas, que prestaron su apoyo a la exploracin de otros continentes. El descubrimiento y
colonizacin del continente americano, as como la apertura de nuevas rutas comerciales
con oriente, proporcionaron a Europa un gran incremento de las fuentes de recursos reales
y potenciales, y provocaron, junto con otras causas, cambios institucionales significativos
en la economa europea, especialmente respecto al papel del gobierno en la poltica econmica. Otra de las consecuencias de la expansin en ultramar fue el desplazamiento de los
principales centros de actividad econmica dentro de Europa, que afect negativamente a
los anteriores centros comerciales medievales, las ciudades del norte de Italia y la Hansa
alemana.

~ 51 ~

~ 52 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

1. LA EXPANSIN DE EUROPA EN ULTRAMAR


Una de las caractersticas ms importantes de la segunda mitad del siglo XV es la expansin de Europa en ultramar. Los avances en el diseo y la construccin de barcos proporcionaron mayor maniobrabilidad y control, as como mayor capacidad de carga y, por
tanto, la posibilidad de realizar viajes ms largos. La introduccin de la brjula y el
desarrollo de la cartografa facilitaron la navegacin en general, as como el descubrimiento y exploracin de otros territorios. Las primeras consecuencias fueron el establecimiento de rutas completamente martimas entre Europa y Asia, y el descubrimiento de
Amrica, que ser colonizada en el siglo XVI y permitir a Europa el aprovechamiento de
un gran nmero de recursos.
Los protagonistas de esta expansin fueron Portugal y Espaa, pases que hasta ese
momento no haban figurado de forma significativa en Europa y que se convirtieron en las
naciones ms ricas y poderosas. Las regiones de Europa central, oriental y septentrional no participaron en la expansin, bien sea por el desplazamiento de las vas ms importantes de comercio, o bien por la sucesin de una serie de guerras religiosas que obstaculizaron la actividad
econmica. Ser ms tarde, en el siglo XVII, cuando los Pases Bajos, Inglaterra y Francia pasaron a ser los receptores de las mayores ganancias derivadas de los grandes descubrimientos.
La expansin de Portugal se bas fundamentalmente en la bsqueda de las especias;
para ello los portugueses, establecieron ciudades y fuertes en las costas de frica oriental y
de la India, controlaron el Ocano ndico y el paso a las islas Clebes y Molucas, de donde
llegaban las especias ms valiosas. Tambin establecieron relaciones comerciales con Siam
y Japn, llegando incluso a la costa sur de China, sin embargo no intentaron conquistar o
colonizar estos territorios, contentndose con controlar las rutas martimas desde los fuertes y los puestos comerciales.
La primera expedicin emprendida por Cristbal Coln, financiada por Castilla, lleg
el 12 de octubre de 1492 a las islas conocidas posteriormente como Indias occidentales. A pesar
de que el nuevo territorio result decepcionante, pues no se cumplieron las expectativas de
grandes riquezas y especias que esperaban encontrar, Coln volvi al ao siguiente con una
expedicin mucho ms numerosa y equipada, con la que inici la verdadera colonizacin.
Inmediatamente despus del regreso de la primera expedicin, Fernando e Isabel
se dirigieron al papa Alejandro VI para que estableciese una lnea de demarcacin que
confirmara los derechos espaoles sobre las tierras recin descubiertas. Esta lnea ideal
tendra que haberse trazado entre los dos polos, a una longitud de cien leguas (unas 330
millas) al oeste de las Azores y de Cabo Verde (dominio portugus), y dividir el mundo
no cristiano en dos mitades, reservando la parte occidental a los espaoles y la oriental a
los portugueses. Sin embargo, al ao siguiente, 1494, en el tratado de Tordesillas, el rey
de Portugal convenci a los espaoles para que desplazasen la lnea divisoria unas 210
millas ms al oeste de la de 1493, lo que permite pensar que los portugueses conocan la
existencia de Amrica, ya que con el nuevo tratado la zona oriental de Sudamrica
(Brasil) quedaba situada en el hemisferio portugus. En el mapa 4.1 se aprecia la lnea
divisoria trazada en el tratado de Tordesillas, as como los principales descubrimientos
geogrficos realizados durante los siglos XV y XVI.

~ 53 ~

isher

Cabo

1576

Bill

Frob

AMRICA
DEL NORTE

bug

hby

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155 h a n c e l l
3
or

LA EXPANSIN ULTRAMARINA Y LAS ECONOMAS EUROPEAS


EN EL SIGLO XVI

t 149

Cabot

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er

1498

ASIA
EUROPA

1534

OCANO
PACFICO

Verrazzaro 1524
r
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Trpico de Cncer

80

15

Ecuador

AMRICA
DEL SUR
POSESIONES
Portugueses
Espaoles
VIAJES
Espaoles
Portugueses

FRICA

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7
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OCANO PACFICO

Coln 1492
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OCANO
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22
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e Magal
d
e
av
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La

Viajes de descubrimientos, siglos XV y XVI.

Al contrario que los portugueses, los espaoles iniciaron desde el principio la colonizacin de las zonas conquistadas y su asentamiento en ellas, de tal forma que a finales
del siglo XVI dominaban una gran parte del continente americano, desde Florida y el sur
de California en el norte, hasta Chile y el Ro de la Plata en el sur (con la excepcin de
Brasil).
Los espaoles llevaron al nuevo continente sus leyes, instituciones y religin, que
impusieron por la fuerza a la poblacin indgena, dando lugar a la modificacin e incluso
desaparicin de diversas culturas autctonas. As mismo importaron tcnicas, manufacturas
y productos agrcolas desconocidos en Amrica (cereales, caa de azcar, caf, verduras,
frutas) y animales domsticos como el caballo, ganado vacuno y ovino, cerdos, cabras,
asnos y la mayor parte de las aves de corral.
La comunicacin abierta entre ambos continentes conlleva la difusin de enfermedades europeas no conocidas en Amrica, con resultados dramticos para las poblaciones
indgenas. La viruela, el sarampin o el tifus se extendieron rpidamente por el continente
diezmando la poblacin nativa. Se calcula que tan slo en Centroamrica la poblacin
amerindia pas durante el siglo XVI de 25 millones a menos de un milln de habitantes. La
escasez de mano de obra dio lugar a la importacin de esclavos africanos para el trabajo
agrcola, ya que la emigracin de agricultores europeos no fue significativa.
Ya desde mediados del siglo XV haban llegado a las costas atlnticas de frica
negreros europeos, que se extendieron hasta Mozambique una vez que se dobl el cabo de

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

Buena Esperanza. Los primeros traficantes de esclavos fueron los portugueses (incluyendo
ms adelante a los colonos brasileos), a los que posteriormente se sumaron los holandeses, los ingleses (luego tambin los colonos americanos) y los franceses. Se calcula que
entre 1440 y 1860 fueron llevados al nuevo continente entre 8 y 11 millones de esclavos.
Sin embargo, las prdidas demogrficas que sufri el continente africano fueron mucho
mayores, ya que no hay que olvidar que el porcentaje de esclavos que moran en el viaje era
de un 20% hasta 1700, descendiendo luego de forma paulatina durante el siglo XVIII.
Las estimaciones de los esclavos recibidos segn el lugar de destino varan considerablemente. Brasil habra recibido como mnimo 5 millones, el Caribe cerca de 3 millones y el
resto habra sido desembarcado en las colonias inglesas especialmente del norte de Amrica.
Los esclavos fueron empleados en las plantaciones de azcar, tabaco, caf, ndigo y algodn en
el Caribe (compartido por Espaa, Holanda, Inglaterra y Francia) y las colonias suramericanas
de Inglaterra y el Brasil portugus, donde tambin trabajaron en las minas de oro.

2. EVOLUCIN DE LA POBLACIN
Durante el siglo XVI la poblacin europea recuper e, incluso, super el nivel que haba
alcanzado antes de la peste del siglo XIV. Se estima que la poblacin de Europa era de unos
45 o 50 millones a mediados del siglo XV, de 80 a 85 millones alrededor de 1500, de 100 a
110 millones alrededor de 1600 y de 110 a 120 millones alrededor de 1700. Por tanto el
siglo XVI fue un periodo de expansin demogrfica, en tanto que en el siglo XVII el incremento de la poblacin fue muy moderado.
Sin embargo, la tasa de crecimiento demogrfico no fue uniforme a lo largo del siglo.
En trminos generales, fue mayor en la primera mitad de la centuria y tendi a la desaceleracin durante la segunda mitad. Tampoco el proceso de crecimiento fue homogneo en
toda Europa, invirtindose los trminos en algunas regiones como Italia, que sufri un serio
declive demogrfico y econmico en la primera mitad del siglo debido al estado de guerra
en que se encontraba sumida.
Este crecimiento se debi a mltiples factores, entre los que puede citarse la disminucin gradual en la incidencia de la peste y de otras enfermedades epidmicas, probablemente como resultado de la creciente inmunizacin natural y de los cambios ecolgicos que
afectaron a los portadores. Las mejoras salariales experimentadas durante el siglo XV probablemente estimularon matrimonios ms tempranos y, por tanto, una tasa de natalidad ms
alta. As mismo, se produjo cierta mejora en la alimentacin y la aparicin de las primeras
normas sobre intervenciones sanitarias. En todo caso, gracias a una reduccin de las tasas
de mortalidad y a una elevacin de las de natalidad, la poblacin de Europa experiment un
crecimiento sostenido que continu a lo largo del siglo XVI, incluso despus de que hubieran cambiado las condiciones favorables iniciales.
Sin embargo, el crecimiento de la poblacin, aunque general, no fue uniforme, variando su densidad en las distintas regiones europeas, generalmente en funcin de la productividad de la agricultura. No obstante, en trminos generales, se puede hablar de superpoblacin
en la segunda mitad del siglo XVI, incluso en las regiones montaosas y poco frtiles, prueba
de ello son las corrientes migratorias desde esas regiones a las llanuras y tierras bajas, ms

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EN EL SIGLO XVI

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ricas pero tambin superpobladas, lo que condujo a un mayor fraccionamiento de las tierras
cultivables, y a una importante migracin hacia las ciudades.
As pues, la poblacin urbana, especialmente en el norte de Europa, creci ms rpidamente que el total, gracias a las migraciones interiores. Las oportunidades laborales que
ofrecan las ciudades atraan a los habitantes de las zonas rurales circundantes. Se estima
que se produjo una variacin del porcentaje de la poblacin urbana en Inglaterra del 3,1 al
5,8 por 100, en Espaa del 6,1 al 11,4, en Portugal del 3 al 14,1, y en los Pases Bajos
septentrionales del 15,8 al 24,3. El aumento de tamao ms notable ocurri en ciudades que
se beneficiaron del desarrollo de nuevas actividades y del cambio de las vas del comercio,
como Londres, msterdam, Berln, Viena, Mosc o Madrid.
No obstante, la Europa de este perodo era una Europa rural, puesto que de cada diez
europeos, siete vivan en el campo y otros dos en pequeas ciudades campesinas. As
mismo, la distribucin de los centros urbanos importantes era muy desigual; la mayor parte
de estos se sitan en la Italia meridional y la llanura costera del mar del Norte.
Estrechamente relacionado con el fenmeno de las corrientes migratorias hacia las
ciudades est el problema del aprovisionamiento de cereales. A lo largo del siglo XVI se
produjo una sucesin de pocas de caresta que obligaron a las ciudades a dotarse de organizaciones estables para gestionar los problemas de abastecimiento y los Estados promulgaron gradualmente normas encaminadas a garantizar la disponibilidad de cereales,
alternando prohibiciones de exportacin e iniciativas de aprovisionamiento.
Las guerras tambin contribuyeron notablemente a los desplazamientos de la poblacin, debido a la destruccin de las cosechas o a la desaparicin de las provisiones que se
producan al paso de los ejrcitos que se abastecan de los recursos del territorio en el que
se encontraban, sin importar que fueran amigos o enemigos.
As mismo, durante los siglos XVI y XVII, las medidas de expulsin colectiva como la
de los judos y moriscos en Espaa, la emigracin de los protestantes de los Pases Bajos
espaoles y la salida de los hugonotes de Francia tras la revocacin del edicto de Nantes,
provocaron el desplazamiento de un gran volumen de poblacin, parte de la cual estaba
compuesta por tcnicos y especialistas de diversos oficios y producciones.
Aquellos pases que contaban con imperios coloniales, como Portugal y Espaa,
pudieron canalizar el exceso de poblacin mediante la migracin a las colonias, aunque la
emigracin a ultramar durante los siglos XVI y XVII fue casi insignificante para el conjunto
de Europa. La emigracin hacia Amrica se nutri sobre todo de individuos que buscaban
realizar negocio con el comercio de ultramar, explotando los recursos que gradualmente
ofrecan las exploraciones en el interior del continente. As pues el ncleo fundamental de
la emigracin europea estuvo formado por marinos, comerciantes y funcionarios de las
monarquas que posean colonias, muchos de los cuales volvieron despus a sus lugares de
origen.
Entre las migraciones hacia Amrica a lo largo del siglo XVI hay que destacar la
protagonizada por poblacin no europea, los esclavos, procedentes por lo general de frica, que, como veremos, fueron llevados al nuevo continente para satisfacer las exigencias
de mano de obra en las nuevas plantaciones.

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

Tambin hubo flujos de poblacin hacia Asia y frica, aunque no puede considerarse como autntica emigracin, ya que se produjo el desplazamiento de los individuos indispensables para la gestin de las bases comerciales y militares que los pases europeos, sobre
todo Portugal, organizaron como puntos de referencia de su comercio.

3. LA AGRICULTURA
La expansin agrcola se vio estimulada por una serie de factores entre los que sobresale el
crecimiento demogrfico. Crecimiento que, a su vez, provoc una mayor demanda de
alimentos y materias primas para la transformacin industrial, as como una mayor fuerza
de trabajo utilizada en la agricultura. Otro factor destacable fue el incremento de los
precios, que afect a los costes de los productos agrcolas y, en especial, al de los cereales
para elaborar pan.
Los nuevos productos descubiertos en las colonias no tuvieron un papel significativo en la expansin de la agricultura europea en el siglo XVI, ya que en aquella poca constituan ms un objeto de curiosidad que de inters econmico. Esta situacin no comenz a
cambiar hasta finales de siglo, debido sobre todo a la extensin del cultivo del maz.
El panorama de la agricultura europea durante el siglo XVI es muy variado, no slo
por la diversidad en los cultivos, sino, sobre todo, por las transformaciones que se produjeron en la estructura legal y social de la propiedad de la tierra y en los mtodos de administracin de la explotacin agraria.
Existe una gran variedad de formas de propiedad de la tierra y modos de organizacin de la explotacin agraria. No obstante, pueden sealarse dos zonas claramente diferenciadas en cuanto a sus caractersticas y proceso de desarrollo.
En las regiones de Europa oriental los propietarios de la tierra (nobles o eclesisticos)
ampliaron sus posesiones haciendo valer unos derechos seculares. Los elevados beneficios
obtenidos por la exportacin de cereales permitieron a los propietarios aumentar sus explotaciones. En estos territorios se impuso la administracin directa por parte del seor de toda la
propiedad. Este proceso tuvo como consecuencia la disminucin del nmero de campesinos
arrendatarios que disfrutaban de mejores condiciones, y el aumento considerable de los que
disponan de explotaciones diminutas y estaban obligados a realizar trabajo obligatorio para el
seor. As mismo, se redujo gradualmente el tiempo de duracin de los contratos y se endurecieron sus trminos, con el resultado de que el arrendatario perdi su derecho a dejar la tierra
y se convirti prcticamente en siervo. Este proceso fue acompaado de frecuentes protestas y
revueltas campesinas que no consiguieron frenar la instauracin de la servidumbre.
Por el contrario, en las regiones occidentales de Europa se aceler el proceso de disolucin de las viejas propiedades seoriales. El empobrecimiento de la aristocracia terrateniente motivado por la devaluacin monetaria, las guerras y las revueltas campesinas
contribuyeron a erosionar los derechos y prerrogativas feudales y a facilitar la transferencia
de la propiedad de la tierra.
Hasta finales del siglo XVI los derechos seoriales sufrieron un continuo debilitamiento y se redujeron considerablemente las extensiones de tierra reservadas al seor para

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EN EL SIGLO XVI

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su propia administracin, por lo que el trabajo obligatorio de los campesinos prcticamente desapareci o fue sustituido por pagos en dinero o en especie. Las tierras no explotadas
directamente por el seor quedaron en manos de campesinos mediante contratos de arrendamiento o aparcera e, incluso, en algunas zonas fueron expropiadas por ley, dando lugar
a la extensin de la pequea y mediana propiedad campesina, especialmente en Francia y
Alemania. Los campesinos que posean parcelas de tierra podan disponer libremente de
ellas, dividirlas, venderlas o transmitirlas a sus herederos.
Ahora bien, a la vez que aumentaban las pequeas explotaciones tambin se expandan las propiedades seoriales a costa de las tierras comunales de los pueblos, donde se
ejercan tradicionalmente derechos de pasto, aprovechamiento de bosques, etc. Basndose
en supuestos derechos de propiedad, los seores expropiaron un tercio de la propiedad
comunal (de ah el trmino triade), proceso en el que se vieron favorecidos por el fuerte
endeudamiento de las comunidades rurales con respecto a su seor.
Mencin aparte merece Gran Bretaa y Espaa, donde se produjo un aumento de la
extensin de las grandes propiedades. En Gran Bretaa el pequeo propietario fue desapareciendo progresivamente y la sociedad rural tendi a una estructura de tres niveles: los
terratenientes propietarios de su tierra, los agricultores arrendatarios que cultivaban tierras
sin poseerlas y los trabajadores agrcolas que no tenan tierra.
En Espaa se produjo un reforzamiento de la propiedad feudal, tanto laica como eclesistica. La situacin de prosperidad econmica que se produjo en el siglo XVI indujo a los grandes propietarios a ampliar an ms sus explotaciones. La usurpacin de bienes comunales y de
pastos y las reclamaciones de tierras trabajadas por los campesinos fueron los sistemas que se
pusieron en prctica y que aceleraron la concentracin de la propiedad agraria.
Aunque procedente de pocas anteriores, el mayorazgo se extendi desde comienzos del siglo XVI, convirtindose entre los nobles espaoles en la forma dominante de la
propiedad. El mayorazgo agrupaba una serie de bienes, sobre todo tierras y derechos seoriales, que deban heredarse indivisos dentro de una familia, primando el varn primognito. El heredero del ttulo nobiliario reciba estos bienes y sus rentas correspondientes, pero
no poda disponer de ellos libremente (no poda venderlos, repartirlos entre sus hijos o hipotecarlos) ya que tena que mantenerlos intactos para transmitirlos, a su vez, al primognito.
Inicialmente, esta institucin garantizaba la perpetuacin de la nobleza, pero posteriormente se extendi tambin entre burgueses enriquecidos y medianos propietarios rurales, que la
utilizaban como un medio de acceder a la nobleza. La proliferacin de los mayorazgos hizo
disminuir sensiblemente la proporcin de tierras que salan al mercado.
Otro problema que afect a la agricultura espaola de la poca fue la rivalidad existente entre agricultores y propietarios de ganado ovino. El Honrado Concejo de la Mesta,
asociacin de propietarios de ganado lanar, fue una institucin nacida probablemente en el
siglo XIII con el apoyo de la Monarqua castellana y cuya funcin era proteger el desarrollo
de la actividad trashumante en los territorios de la Corona de Castilla. La Mesta disfrutaba
de un gran nmero de privilegios, en detrimento de la agricultura, que fueron aumentando
con el paso de los siglos y que iban desde la libertad de paso y la conservacin de las caadas al mantenimiento de pastos abundantes y baratos para el ganado. La proteccin de la

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

Monarqua sobre la Mesta se debi a razones tributarias, ya que los ganaderos pagaban altos
impuestos y la lana merina, muy demandada en los Pases Bajos y otros centros de la industria textil, reportaba a la Corona castellana altos ingresos en concepto de aranceles de exportacin.
En cuanto a los sistemas de cultivo practicados en Espaa, no se produjeron cambios
sustanciales con respecto a pocas anteriores, los tiles de labranza apenas evolucionaron y
el crecimiento de la produccin dependa en su mayor parte de la extensin de la superficie
cultivada. Las reglamentaciones de las comunidades rurales tenan un gran peso, ya que
gestionaban los recursos comunales (pastos, bosques e incluso tierras de labor) y regulaban
la actividad productiva fijando las fechas de las labores y las especies cultivadas. Durante
el primer tercio del siglo XVI se expandi el cultivo del cereal, especialmente en la meseta,
como respuesta a la creciente demanda. Las mltiples quejas por la subida de los precios
llevaron al gobierno a implantar la tasa del grano en 1539 y, posteriormente, a importar
grano extranjero sin aranceles. Estas medidas desincentivaron a los agricultores que redujeron la extensin dedicada a este producto, y Espaa se convirti en un importador habitual de grano.
En algunas reas de Murcia, Granada, Valencia y Aragn se haba desarrollado el regado, y cobraron importancia actividades alternativas orientadas a la produccin de materias
primas para la industria, como la produccin de seda o azcar. Los impulsores de estas actividades fueron los moriscos que permanecieron en el reino hasta su expulsin en 1609.
Un proceso radicalmente diferente se dio en los Pases Bajos, donde hubo notables
innovaciones, especialmente despus de su independencia en 1579. Se suprimieron los
derechos seoriales y se produjo una amplia parcelacin de las tierras, gran parte de las
cuales fueron a parar a manos de la burguesa. Esto dio como resultado la introduccin de
modernos mtodos de explotacin, ms remuneradores, en las propiedades agrarias, que
eran arrendadas preferentemente por perodos cortos, con objeto de facilitar la adaptacin
a las cambiantes condiciones econmicas. Tambin aparecieron alrededor de las ciudades
numerosos huertos, y aumentaron las inversiones en la ampliacin de nuevas tierras
mediante el drenaje de zonas pantanosas y tierras de estuario.
Los Pases Bajos se convirtieron en la zona agrcola europea ms avanzada, en especial Holanda. El rpido desarrollo urbano, la expansin de su industria textil, as como su
superioridad comercial sirvieron como acicate para que se desarrollase una agricultura basada en la especializacin. En lugar de intentar producir lo mximo posible para el propio consumo, como hacan la mayora de los campesinos en el resto de Europa, los granjeros holandeses
producan para el mercado, comprando tambin en ste bienes de consumo, intermedios y de
capital. Los agricultores holandeses se especializaron en productos de valor relativamente
alto, especialmente ganado y productos lcteos, que orientaron hacia la exportacin. Tambin
practicaron la horticultura en las zonas cercanas a las ciudades, as como una gran diversidad
de cultivos para uso industrial, como el lino, el glasto, la rubia, etc.
Por lo que se refiere a las tcnicas y productividad agrcolas en la mayor parte de
Europa, no hubo apenas innovaciones. Se emplea el sistema de dos hojas y el barbecho trienal, con unos rendimientos bajos y una produccin orientada principalmente al abasteci-

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EN EL SIGLO XVI

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miento local, excepto en algunas zonas, como las regiones prximas al Mar Bltico, donde
la produccin, principalmente de cereales, se orient a la exportacin.
El incremento de la produccin agrcola en Europa fue el resultado de habilitar para
el cultivo tierras que hasta la fecha no haban sido explotadas y que tenan una menor capacidad de rendimiento. Las nuevas tierras fueron destinadas, sobre todo, al cultivo de cereales panificables, para satisfacer la demanda de alimentos de primera necesidad de las
ciudades, por lo que su precio se increment en mayor medida que el del resto de productos agrcolas. La expansin de los cultivos entr al final en conflicto con la ganadera,
excepto en ciertas zonas que tradicionalmente se haban especializado en la cra de ganado,
como Dinamarca. Sin embargo, la expansin de la superficie cultivada no fue suficiente,
por lo que fue necesario importar cereales de Europa oriental. Estas importaciones se destinaron principalmente a los Pases Bajos, islas Britnicas, norte de Francia y, en la segunda
mitad del siglo tambin a los pases del sur de Europa.

4. LAS INDUSTRIAS EUROPEAS


Al igual que la agricultura, el sector industrial increment su produccin como respuesta a
la creciente demanda y al estmulo de los precios en alza. En el siglo XVI la actividad industrial se encontraba dispersa; no era frecuente la especializacin regional para la exportacin,
slo en algunas regiones exista una destacada industria especializada, como el sector textil
en los Pases Bajos. La mayor parte de la actividad industrial se concentraba en las ciudades, donde los artesanos ejercan su oficio en gremios. Excepto en los casos de ciertas
industrias que requeran grandes inversiones de capital fijo, como la construccin naval o
la minera, el taller familiar del artesano era la unidad de produccin bsica.
A lo largo del siglo XVI la industria sigui empleando las fuentes de energa tradicionales, la energa hidrulica, la elica y, sobre todo, el carbn vegetal. La demanda de madera
creci por su utilizacin como material bsico en la construccin de edificios y barcos y como
combustible en la metalurgia y en la calefaccin domstica. Precisamente el uso intensivo de
este recurso provoc la destruccin de gran parte de los bosques que rodeaban los centros de
produccin de las zonas ms desarrolladas y provoc la integracin de Noruega y Suecia en
la economa de la Europa occidental como principales abastecedores de madera.
Durante el siglo XVI los sectores industriales ms destacados fueron el textil, la construccin de barcos, la metalurgia y la minera, que se analizan ms detenidamente a continuacin. Desde el punto de vista del empleo industrial, el sector textil fue el ms
importante, seguido por las industrias relacionadas con la construccin.
La organizacin de la industria textil era prcticamente la misma que en la Baja Edad
Media, basada en la industria domstica, en los gremios y en la industria a domicilio. La
mayor parte de la produccin se llevaba a cabo en el seno de las familias campesinas, que
elaboraban aquellos productos que necesitaban para su propio consumo o para mercados
locales. En los gremios el artesano, por lo general, produca para el mercado, o bajo pedido y asuma un riesgo empresarial, aunque mnimo.
En la industria a domicilio o sistema de putting out, como veremos posteriormente en el tema 6 cuando hablemos de la protoindustrializacin, el comerciante-

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empresario era el propietario de las materias primas y los instrumentos de trabajo, adems
del producto acabado; dependan de l diversos artesanos que trabajaban exclusivamente
lo que se les suministraba y de la forma que les indicaba, sin autonoma econmica. Estos
artesanos (tejedores, hiladores) eran retribuidos a destajo, es decir, por obra realizada. La
localizacin de la industria a domicilio pas gradualmente a las zonas rurales, lo que
permiti el incremento de la renta familiar, adems de la posibilidad de abastecerse de
bienes de primera necesidad a precios ms bajos y de escapar a la fiscalidad de los
centros urbanos y de las corporaciones. La estructura de la industria a domicilio se
mantuvo, aunque incorporando mano de obra femenina y relajando los controles sobre la
calidad de produccin.
Las materias primas ms utilizadas fueron la lana, el lino y la seda. La innovacin
ms destacada en la industria de la lana fue obra de los fabricantes de tejidos flamencos y
consisti en la elaboracin de tejidos ms ligeros y baratos (nouvelle draperie) que se
extendieron en los mercados internacionales y desplazaron los tejidos medievales ms
bastos y pesados. La huida de un gran nmero de artesanos flamencos, tras la represin de
la revuelta en los Pases Bajos espaoles, permiti que aparecieran en otras zonas europeas, sobre todo en Inglaterra, industrias productoras del nuevo pao, y la industria de la lana,
tradicionalmente controlada por los italianos, pas gradualmente a manos de ingleses,
holandeses y franceses.
La industria textil castellana experiment durante la primera mitad del siglo XVI un
rpido crecimiento, lo que se tradujo en un importante volumen de exportaciones de pao
de calidad, a la vez que mantena sus tradicionales exportaciones de lana merina en bruto.
Sin embargo, el aumento de la demanda nacional y, especialmente, de las colonias no fue
seguido por un incremento paralelo de la oferta y los precios se elevaron. La desacertada
intervencin del gobierno que permiti la importacin libre de impuestos de tejidos extranjeros en 1548, y prohibi la exportacin de paos castellanos, excepto a las colonias, en
1552, provoc el estancamiento y crisis posterior de esta industria. La prohibicin de exportacin se levant en 1555, pero para entonces la prdida de los mercados extranjeros y el
aumento de los costes producidos por la inflacin haban afectado profundamente a la
industria textil castellana.
La produccin sedera estaba localizada en la cuenca del Mediterrneo, de ah que su
industria textil se concentrase en esta zona, donde tambin poda aprovechar las importaciones de seda procedentes de Irn. La produccin de lino se localizaba ms al norte y en
reas ms dispersas.
La construccin fue otro sector que junto con el textil destaca en lo referente a ocupacin durante este siglo, algo explicable si se tiene en cuenta que las necesidades bsicas de
la poblacin en una economa preindustrial son el alimento, la vivienda y el vestido. En lo
que se refiere a la construccin, gracias a la adopcin de nuevas tcnicas de proyeccin y
de clculos de esttica, se llev a cabo la construccin de edificios generalmente ms grandes, as como puentes y canales. Pero donde ms evolucionaron las tcnicas fue en la construccin naval, sector que experiment profundas transformaciones, especialmente en los
Pases Bajos holandeses.

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EN EL SIGLO XVI

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En el siglo XVI haba una gran variedad de embarcaciones, algunas de las cuales
seguan utilizando la fuerza de los remos, aunque estaban dotadas tambin de alguna vela
que se usaba en los momentos de navegacin tranquila (galeras mediterrneas, buques de
guerra). Sin embargo, en los barcos mercantes predominaba la vela y los remos se utilizaban exclusivamente para las maniobras en el puerto y emergencias; la evolucin de los
barcos de vela fue rapidsima, y se experimentaron una gran variedad de quillas y velmenes diferentes. Se buscaba la seguridad en la navegacin y la reduccin en el coste de los
transportes, de ah que aumentase el volumen que desplazaban los buques y se redujese la
relacin tripulacin/carga de las embarcaciones, as el tamao de los barcos para el comercio en el Atlntico aument de 200 a 600 toneladas a lo largo del siglo XVI, y la relacin
tripulacin/carga pas de ser de cuatro o cinco toneladas de arqueo por marinero en el siglo
XV, a siete toneladas a mediados del siglo XVI.
Los mayores constructores de barcos de guerra (galen) fueron los portugueses,
espaoles e ingleses, sin embargo, fueron los holandeses quienes destacaron en la construccin de barcos para el comercio. La flota mercante holandesa experiment un crecimiento vertiginoso a lo largo de los siglos XVI y XVII, gracias a la rpida expansin de su
comercio. Los constructores holandeses respondieron al aumento de la demanda racionalizando sus astilleros e introduciendo tcnicas elementales de produccin en masa. Gracias a
su eficacia, abastecieron no slo a la flota de su pas, sino tambin a todas sus rivales. Su
innovacin ms importante fue el fluyt, barco especialmente diseado para cargas voluminosas de poco valor, como grano y madera, que funcionaba con menores tripulaciones que
las de los barcos convencionales.
Aunque de una importancia relativamente menor en trminos de empleo y produccin, las industrias metalrgicas adquirieron un gran desarrollo gracias a la creciente
demanda militar, ya que, tanto en la infantera como en la marina, se haban generalizado
las armas de fuego. El hierro y el bronce fueron los ms solicitados por los militares, aunque
el estao, plomo y cobre sirvieron como base de diversas aleaciones para uso domstico e
industrial, como el peltre utilizado en la fabricacin de utensilios de cocina y en los tipos
de imprenta.
El mayor nmero de innovaciones se produjo en el trabajo del hierro, tanto en el proceso de fundido, como en otras operaciones secundarias. A comienzos del siglo XVI el sureste
de los Pases Bajos (Valonia) era el centro metalrgico ms avanzado de Europa en la produccin de hierro y en la aplicacin de numerosas innovaciones; otros centros importantes estaban localizados en Alemania, norte de Italia, norte de Espaa y Francia. A lo largo del siglo
los altos hornos se extendieron por toda Europa, localizndose en las zonas donde haba mineral de hierro y abundante combustible, ya fuera madera o energa hidrulica.
La explotacin de las minas conoci un proceso de gran expansin, y bajo la presin
de la creciente demanda, se mejoraron las tcnicas, lo que dio lugar a pozos ms profundos,
mejor ventilacin y maquinaria de bombeo. Las principales innovaciones fueron obra de
mineros alemanes, especialmente sajones, que aplicaron las mejoras tcnicas en la explotacin de las minas de Europa central, y fueron contratados como expertos en Inglaterra,
Hungra y Amrica.

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

La mayor demanda de minerales, especialmente cobre, plata, hierro, mercurio y sal


gema, impuso una compleja organizacin de instalaciones y trabajadores, que exiga recursos financieros de una entidad desconocida hasta entonces. La escala de las empresas creci
y aparecieron las primeras grandes concentraciones de trabajadores. Muchas grandes casas
bancarias, como los Fugger de Augsburgo, en Alemania, invirtieron en empresas del sector,
garantizando no slo la produccin, sino tambin la distribucin de los metales y de los
productos derivados en cualquier parte del mundo.
Mencin especial merece el carbn, cuya demanda comenz a crecer en el siglo XVI,
motivada por la gran escasez de madera, utilizada hasta el momento como material y
combustible. El carbn, a pesar de las frecuentes leyes que prohiban su uso por sus caractersticas nocivas, se convirti en el combustible domstico ms utilizado en Londres en el
siglo XVI, y poco a poco fue penetrando en industrias de alto consumo de combustible.
Los descubrimientos en ultramar tambin tuvieron repercusin en este sector, ya que
permitieron la aparicin de nuevas industrias, como las refineras de azcar y las fbricas
de tabaco. Algunas industrias tradicionales, cuya produccin haba estado muy localizada,
se extendieron por toda Europa, como la fabricacin de cristal fino, instrumentos pticos y
relojera. El principal productor de stos y otros productos de lujo durante la Edad Media,
haba sido Italia, pero en el siglo XVI surgieron otros pases productores de objetos similares, aunque de menor calidad y a menor precio, lo que provoc la progresiva decadencia
industrial de Italia. El desarrollo de la imprenta condujo tambin a un crecimiento de la
demanda de papel y a la aparicin de imprentas en toda Europa que multiplicaron el nmero de ttulos y ejemplares.

5. EL DESARROLLO DEL COMERCIO


Durante la Edad Moderna el sector ms dinmico fue el comercio, tanto es as que tradicionalmente se ha hablado de revolucin comercial como uno de las caractersticas
propias del siglo XVI. Ciertamente se produjeron cambios sustanciales que afectaron a la
estructura del comercio internacional, tanto en lo que respecta a las vas de trfico utilizadas, al volumen y carcter de las mercancas objeto de comercio, como a las formas de organizacin comercial. Sin embargo, la mayor parte del crecimiento en volumen y en valor se
produjo en el comercio local, es decir, aquel que se estableca entre las ciudades y los territorios ms cercanos.
El centro del comercio europeo pas gradualmente del Mediterrneo al mar del
Norte y mar Bltico. La cuenca del Mediterrneo perdi su papel central por la disminucin
del comercio, especialmente de especias, con Asia y frica. Los italianos y muy especialmente los venecianos haban monopolizado el comercio de las especias hasta que Portugal
abri la ruta del cabo de Buena Esperanza, lo que permiti que los productos llegasen a
Europa sin la intermediacin de las ciudades italianas. Tambin existen otros factores que
incidieron en la decadencia del comercio internacional e intercontinental en el
Mediterrneo, tales como la cada de Constantinopla, la expansin del imperio otomano por
las costas africanas del Mediterrneo, y la aparicin de competidores ms eficaces, como
los comerciantes flamencos y holandeses.

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EN EL SIGLO XVI

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En el comercio intraeuropeo se produjo un cambio en el carcter de las mercancas,


ya que una gran parte de stas pasaron a ser objetos voluminosos y de reducido valor, como
metales, madera, pescado, vino, grano, sal, textiles, ganado y materias primas, que se transportaban no slo por va martima, sino tambin por va fluvial y terrestre. Este cambio, al
contrario que en perodos anteriores, donde predominaba el comercio con objetos de lujo,
se dio gracias a la reduccin de los costes del transporte.
Por lo que respecta al comercio intercontinental esta transformacin se produjo a
partir del siglo XVII, cuando otros pases europeos, adems de Portugal y Espaa, consiguieron sus propias colonias a las que exportaban manufacturas, y de las que importaban
productos como algodn, tabaco, azcar, etc. Sin embargo, el comercio con Oriente apenas
experiment variaciones. Tradicionalmente los europeos haban cambiado oro y plata por
las codiciadas especias, ante la falta de inters de los asiticos por las manufacturas europeas. Este desinters se mantuvo hasta el siglo XVIII, provocando la continua salida de metales preciosos hacia Oriente.
El resultado ms visible de este auge del comercio internacional e intercontinental
fue la formacin de una red de centros mercantiles, algunos especializados en un slo tipo
de mercanca, como Burgos (lana merina) o Toulouse (glasto para teir los tejidos). Al
depender de un solo producto estos centros eran proclives a experimentar graves crisis cuando las condiciones que sustentaban su especialidad variaban.
Otros centros cuyas actividades estaban ms diversificadas, y que mantenan un
contacto ms estrecho con las zonas rurales circundantes, mostraron un carcter ms estable y una mayor capacidad de adaptacin. ste fue el caso de Lisboa, Sevilla, Londres,
Venecia, las ciudades hanseticas de Hamburgo, Lbeck y Danzing, as como otras ciudades del interior del continente como Lyon, Miln y Ginebra. Sin embargo, el mayor centro
comercial, al menos hasta 1570, fue Amberes, donde se comerciaba con todo tipo de
mercancas procedentes de Europa y las colonias. De la misma forma que Amberes haba
sustituido a Brujas cuando esta declin, a su vez fue reemplazada posteriormente por
Amsterdam como centro distribuidor ms importante.
La coordinacin financiera de los pagos entre los distintos centros comerciales se
organizaba mediante un sistema de ferias como las de Amberes, Lyon, Medina del Campo
y Gnova que eran organizadas a lo largo de todo el ao de tal manera que los comerciantes o sus agentes pudieran reunirse para saldar sus cuentas.
En cuanto a la organizacin comercial variaba dependiendo del tipo de comercio y de
los pases implicados en esta actividad. En el continente europeo se mantuvieron durante el
siglo XVI las formas organizativas heredadas de los comerciantes italianos consistentes en
sociedades, cuyos miembros residan algunas veces en ciudades distintas, y se mantenan informados de la situacin poltica y econmica internacional mediante una frecuente correspondencia. Estas sociedades emplearon la contabilidad de doble entrada y practicaron el crdito,
tcnicas ya utilizadas por los mercaderes italianos. Los comerciantes y financieros ms importantes en el siglo XVI fueron los Fugger, familia alemana de Augsburgo, en el sur de Alemania.
En Inglaterra la organizacin comercial era algo diferente. La mayor parte de las
exportaciones inglesas se basaban en la lana y los paos de este material, comercio contro-

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

lado fundamentalmente por los Mercaderes de la Lonja (Merchants of the Staple). Se trataba de una compaa regulada, en la cual cada uno de sus miembros comerciaba por su cuenta, aunque se atenan a unas normas comunes; tenan una sede central y un almacn (la
Lonja) situada en Amberes. A mediados de siglo empezaron a constituirse un gran nmero
de compaas dotadas con cartas de privilegio comercial. Algunas de estas compaas adoptaron la forma de organizacin regulada descrita anteriormente, pero otras se convirtieron
en compaas de capital conjunto, especialmente en el comercio a larga distancia, donde el
capital y los riesgos eran excesivos para uno o varios individuos.
La organizacin del comercio con las colonias era muy distinta de la del comercio
intraeuropeo. En Portugal el comercio de las especias procedentes de las colonias portuguesas era monopolio de la Corona y, por tanto, estaba regulado y controlado por el Estado.
La armada portuguesa haca las funciones de flota mercante y todas las especias eran vendidas a travs de la Casa da India en Lisboa. Los marinos portugueses podan embarcar
mercancas en concepto de propiedades personales, que luego vendan en Europa, aunque,
lgicamente, el volumen total de este comercio privado fue muy reducido, si se compara
con el comercio oficial practicado por el Estado. En cambio en el mercado oriental los
portugueses tuvieron que competir con comerciantes musulmanes, hindes y chinos. Los
oficiales de la Corona eran los encargados de realizar las compras de especias en el Ocano
ndico, y de embarcarlas con destino a Portugal. El pago se haca en metales preciosos, oro
y plata, adems de armas y municiones.
En lo que respecta a Espaa el comercio con las colonias tambin era monopolio de
la Corona de Castilla, y desde 1501 se prohibi a los extranjeros (incluidos catalanes y
aragoneses) asentarse o comerciar con los nuevos territorios. En 1503 se cre en Sevilla la
Casa de Contratacin de las Indias, institucin que tena como objetivos reservar para
Castilla el monopolio de todo el comercio con Amrica y controlar todo el trfico que se
produjera entre Amrica y Espaa. En los registros de la Casa de Contratacin se recogan
todos los datos relativos al nombre de las naves, sus capitanes, armamento, carga, valor de
sta y los derechos aduaneros pagados, as como los pasajeros embarcados. Los registros
tenan una finalidad claramente fiscal y de control del flujo de metales preciosos.
A mediados del siglo XVI se impuso el sistema de flotas en el comercio con Amrica,
y ms tarde con Filipinas. Este sistema estableca la salida de dos grandes flotas, una en
primavera y otra a finales de verano, compuestas esencialmente por galeones, que desde
Sevilla, la cabecera de la Carrera de Indias, se dirigan una al puerto mexicano de
Veracruz y la otra a la llamada Tierra Firme. Ambas flotas permanecan en las colonias
durante el invierno, se reunan en La Habana y volvan como un solo contingente en la
primavera siguiente. En el ltimo tercio del siglo XVI se puso en funcionamiento una prolongacin que parta de Acapulco (Mxico) y llegaba a las islas Filipinas, donde intercambiaba la plata y otras mercancas mexicanas por sedas y porcelanas de China, productos
filipinos y otros de origen japons, para regresar a las costas californianas.
El intento de evitar el contrabando, as como los frecuentes ataques de piratas y corsarios fueron las razones por las que se adopt este sistema. Sin embargo, el contrabando y el
fraude en el comercio con Amrica se extendieron rpidamente. Es muy probable que la razn

LA EXPANSIN ULTRAMARINA Y LAS ECONOMAS EUROPEAS


EN EL SIGLO XVI

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fundamental fuese la excesiva presin fiscal. Los principales gravmenes sobre el comercio
ascendieron aproximadamente al 35% del valor de las mercancas intercambiadas. Para evitar
el pago de tan altos impuestos los comerciantes buscaron diversas frmulas que iban desde la
manipulacin de los registros a la ocultacin de mercancas. A este fraude generalizado hay
que sumar el contrabando abierto practicado por los extranjeros y sus agentes espaoles
mediante el comercio directo al margen de las normas de la Carrera de Indias.
Las flotas se componan de barcos de muy diversos tipos, aunque terminaron por
imponerse los galeones, que gradualmente aumentaron su tonelaje. Tambin aument el
nmero de barcos que componan cada flota, de los 15 o 20 navos de principios del siglo
XVI se pas a unos 70 barcos a finales de siglo.
Respecto a la naturaleza de los intercambios comerciales, Castilla exportaba productos agrcolas (vino, aceite y otros productos derivados), productos manufacturados (telas,
herrajes, herramientas, armas, papel, jabn, libros), hierro, as como mercurio destinado al
procedimiento de beneficio de la plata, llamado amalgama, que permita separar fcilmente la plata de la ganga. Las importaciones se basaban fundamentalmente en metales
preciosos (al principio oro, pero despus sobre todo plata), aunque tambin llegaban de
Amrica colorantes, cueros, algunos productos medicinales, tabaco, azcar y cacao.
La plata americana serva para pagar los productos que se llevaban al nuevo continente, pero la mayor parte de estos productos, especialmente las manufacturas procedan de
fuera de Espaa y, por tanto, el destino de una parte importante de esta plata fue el norte de
Europa. De ah que se pueda afirmar que el comercio sevillano era un comercio de intermediacin, en el que muchos agentes espaoles actuaban tan slo como comisionistas,
mientras los beneficios de las exportaciones industriales iban a parar a los proveedores
extranjeros.
Un caso aparte fue el comercio de esclavos que qued, por completo y desde el principio, en manos de comerciantes extranjeros. La existencia de mano de obra indgena en las
primeras etapas de colonizacin, as como la ausencia de bases espaolas en las costas occidentales de frica (como consecuencia del tratado de Tordesillas) apart a los comerciantes espaoles de este negocio. En consecuencia se recurri a un sistema de asientos o
contratos para la introduccin de esclavos. Hasta mediados del siglo XVII la mayor parte de
los asientos fueron firmados con mercaderes portugueses, ms tarde con italianos, y, a partir
de principios del siglo XVIII; franceses e ingleses obtuvieron el monopolio.

6. DINERO, CRDITO Y FINANZAS


El progreso del comercio dependa de la situacin monetaria y de las condiciones del crdito, que, a su vez, estaban supeditadas a los tipos de cambio, las balanzas comerciales, los
niveles de precios internacionales, los aranceles y las disposiciones de los tratados comerciales, as como de la manipulacin de la moneda con finalidades fiscales. Con la circulacin de moneda tanto de oro como de plata, ya que una de las caractersticas del sistema
monetario europeo era el bimetalismo, no siempre coincida el valor oficial de la moneda
con su valor en el mercado, de ah que se desplazasen metales preciosos y dinero en metlico, de un pas a otro, para aprovechar las diferencias entre los tipos de cambio.

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

La relacin entre la produccin de oro y la de plata era un factor importante del que
dependa la paridad de las monedas. Durante el siglo XVI el stock monetario de Europa
aument gracias a las minas europeas de oro y plata, el oro americano y africano, y, sobre
todo, la plata que lleg de Amrica. Segn las estimaciones de Braudel y Spooner, entre
1500 y 1650 slo la llegada oficial desde Amrica increment el stock total de oro de
Europa en un 5%, y el de plata en casi un 50%. Sin embargo, no todos los metales llegaron
a convertirse en moneda ya que, aparte de la prdida por atesoramiento y desgaste, una
parte importante se envi a Oriente para saldar el dficit comercial que Europa tena con
esta zona. A pesar del notable incremento del volumen de dinero disponible en Europa, no
fue suficiente para igualar el aumento de la demanda de medios de pago que requera la
expansin del comercio, de ah que se produjese una expansin sin precedentes del uso de
tcnicas de crdito.
No obstante, es evidente que, durante el siglo XVI, se produjo un crecimiento considerable de la cantidad de moneda en circulacin con efectos inmediatos sobre los precios,
hasta el punto de denominar a este proceso la revolucin de los precios. A lo largo del siglo
XVI se produjo en toda Europa y especialmente en Espaa una elevacin de los precios, no
comparable con las habidas en pocas anteriores. El alza de los precios se sinti en primer
lugar y de forma ms intensa en Andaluca, extendindose al resto de la Pennsula y a
Europa.
La inflacin no afect por igual a toda la poblacin. Fue favorable para los grandes
propietarios nobles, ya que la apertura del mercado americano y el aumento de la poblacin
en Espaa incidieron en una mayor demanda de productos agrcolas, lo que implic la necesidad de extender cultivos, y llev a un incremento del valor de la tierra productiva y, por
tanto, de las rentas. De igual modo, la inflacin incidi positivamente, sobre todo durante
la primera mitad del siglo XVI, en las actividades comerciales, as como en los negocios
realizados por fabricantes y mercaderes.
Por el contrario, la revolucin de los precios supuso un empobrecimiento para aquellos
que vivan de rentas pequeas e ingresos fijos, tales como los pequeos propietarios hidalgos,
el bajo clero, los funcionarios reales de nivel inferior, al no incrementarse stas en la misma
medida que los precios. La misma situacin se dio entre la poblacin asalariada, tanto urbana
como rural, que sufri una constante prdida de su poder adquisitivo, especialmente durante
la primera mitad del siglo. La Corona result menos afectada, ya que a pesar de que aumentaron los gastos de la administracin, tambin lo hicieron los ingresos fiscales.
Diversos autores han ofrecido diferentes explicaciones sobre la revolucin de los
precios. E. J. Hamilton relaciona la inflacin con la llegada masiva de metales preciosos,
tesis que ya fue apuntada en la poca por pensadores de la llamada escuela de Salamanca,
como Martn de Azpilcueta. Estos autores del siglo XVI argumentaban que el aumento de la
moneda en circulacin no slo habra sido la causa del aumento de los precios, sino tambin
de la prdida de competitividad de las manufacturas espaolas en comparacin con las
extranjeras. El grfico 4.1 elaborado por Hamilton muestra la correlacin existente entre el
aumento del volumen de las importaciones de metales preciosos y la subida de los precios
durante el siglo XVI.

LA EXPANSIN ULTRAMARINA Y LAS ECONOMAS EUROPEAS


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Grfico 4.1: Importaciones quincenales totales de metales preciosos


e ndices compuestos de los precios de las mercancas

Fuente: HAMILTON, EJ. (1975): El tesoro americano y la revolucin de los precios en Espaa, 15011650. Barcelona, Ariel p. 316.

Otros autores, como Pierre Vilar y Jordi Nadal, han llamado la atencin sobre el
hecho de que el incremento de los precios relativos fue mucho mayor hasta 1560 precisamente cuando la entrada de metales preciosos fue menor. De ah, argumentan estos historiadores, que se deban buscar otras explicaciones, tales como el rpido crecimiento de la
poblacin y de la demanda, muy por encima de la produccin y la oferta.
En la Edad Moderna los gastos de los Estados europeos aumentaron considerablemente, sin que lo hicieran en la misma medida los ingresos. El aumento global de los gastos se
debi, en parte, al aumento de los precios y de los salarios, pero, sobre todo, a la mayor duracin y el rpido aumento del coste de la guerra. As pues, para hacer frente a sus necesidades
en tiempos de guerra, los gobiernos se vieron obligados a solicitar prstamos a gran escala.
El desarrollo de la deuda pblica en los diversos Estados europeos del siglo XVI
contribuy a crear centros especializados de captacin y de encuentro de capitales y
banqueros. As, Lyon fue el centro principal donde se negociaban los ttulos de la deuda
pblica francesa, aprovechando sus ferias y la presencia de banqueros italianos y alemanes,
mientras que en la segunda mitad del siglo XVI fue sustituida por las ferias de Bensanon,
con el predominio de banqueros genoveses. Las demandas de Carlos V implicaron a muchos
banqueros y afectaron a muchos lugares, especialmente al eje comercial que una Amberes
y Medina del Campo, sin olvidar Sevilla. Genoveses y alemanes, entre ellos los Fugger y
los Welter, administraron un imponente flujo de dinero. Las crisis financieras de
Augsburgo, Francia y Portugal, que se produjeron a mediados de siglo, provocaron un

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

replanteamiento de la capacidad de los banqueros europeos y la consolidacin de la supremaca de los banqueros genoveses, que se haban situado como intermediarios entre los
ahorradores y las finanzas pblicas. El desplazamiento de los intereses europeos de Espaa
hacia el Mediterrneo, donde se concentraron los principales dominios espaoles, contribuyeron tambin al predominio financiero de los banqueros italianos.
El volumen de la deuda pblica de algunos Estados europeos provoc tambin casos
de insolvencia. El caso ms espectacular fue el espaol, en el que Felipe II declar bancarrota en tres ocasiones diferentes, 1557, 1575 y 1596. Las bancarrotas se declaraban cuando, ante la imposibilidad de pagar los intereses y devolver los capitales prestados, los
monarcas suspendan la gestin regular de las deudas y modificaban los contratos, alargando el vencimiento de los pagos, e incluso modificando los tipos de inters aplicados, de esta
forma los prstamos a corto plazo se transformaban en prstamos a largo plazo.
La difcil situacin de la hacienda pblica espaola puede apreciarse en el grfico 4.2.
donde se comparan gastos e ingresos a finales del siglo XVI. Los gastos, entre los que destacan
los ocasionados por actividades militares, superan ampliamente los ingresos.

Grfico 4.2: las finanzas de la hacienda de castilla (en millones de ducados)

Fuente: THOMPSON, I.A.A. (1981): Guerra y decadencia: Gobierno y administracin en la Espaa de


los Austrias, 1560-1620, Barcelona, Crtica, apndice, cuadro A.

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7. EJERCICIOS
7.1. Comentario de texto:
La estrecha correlacin existente entre el aumento del volumen de las importaciones
de caudales y el alza de los precios de las mercancas durante el siglo XVI, particularmente de 1535 en adelante, demuestra sin lugar a dudas que las ricas minas de
Amrica fueron la causa principal de la revolucin de los precios en Espaa. Slo
al comienzo del siglo XVI, cuando la demanda colonial, la expansin del crdito y la
creciente produccin de plata alemana hicieron sentir sus efectos, y a finales del
siglo, cuando coincidieron una devastadora epidemia y una acuacin excesiva de
velln, otros factores desempearon un papel realmente importante en la rpida
subida de los precios. [] En realidad, es muy probable que el aumento del volumen de las existencias mundiales de metales preciosos durante el siglo XVI fuese el
doble posiblemente hasta cuatro veces ms grande que el avance de los precios en
Sevilla, centro receptor y distribuidor de las importaciones legales de oro y plata
americanos.
En vez de buscar causas accesorias de la revolucin de los precios, hemos de
explicar por qu el alza de los precios no se produjo al mismo ritmo que el aumento en las existencias de metales preciosos. Es evidente que la moneda atesorada y los
metales preciosos no transformados en moneda no tuvieron efecto sobre los precios.
El hecho de que la Iglesia utilizara con fines ornamentales y litrgicos cantidades
apreciables de oro y plata neutraliz sin duda una porcin considerable de las importaciones globales; y despus del descubrimiento de la ruta de El Cabo, el flujo de oro
y plata hacia Oriente, cementerio de los metales preciosos europeos desde los tiempos de Roma, fue incomparablemente mayor. [] Aunque no podemos ofrecer
cifras exactas, podemos presumir con bastante verosimilitud que todos estos empleos de metales preciosos no impidieron que aumentara sin precedentes la masa monetaria. Pero la mayor produccin e intercambio de mercancas que acompaaron al
aumento de poblacin, la substitucin de las rentas agrarias en especie por pagos
monetarios que trajo aparejada la decadencia del feudalismo, la disminucin del
crdito mercantil y financiero resultante del declive de las ferias de Castilla la Vieja,
el paso gradual de los salarios en especie total o parcialmente a las remuneraciones
monetarias y la progresiva eliminacin del trueque fueron factores que contribuyeron a contrarrestar el rpido aumento de la moneda de oro y plata.
E.J. Hamilton (2000): El tesoro americano y la revolucin de los precios en Espaa, 15011650, Barcelona, Crtica, pg. 317-318.

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

7.2. Comente este grfico


Grfico 4.3: Trfico martimo de Europa a Asia, 1491-1492 a 1700-1701
(barcos hacia Asia por pases y perodos de diez aos)

Fuente: KRIEDTE, P. (1990): Feudalismo tardo y capital mercantil, Barcelona, Crtica, p. 117.

7.3. Comente este grfico


Grfico 4.4: Comercio de esclavos, 1451-1870
(Importacin de esclavos; promedios de 10, 20 y 25 aos)

Fuente: KRIEDTE, P. (1990): Feudalismo tardo y capital mercantil, Barcelona, Crtica, p. 110.

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EN EL SIGLO XVI

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8. LECTURAS RECOMENDADAS

DAVIS, R. (1988): La Europa Atlntica. Desde los descubrimientos hasta la industrializacin, Madrid, Siglo XXI. Se centra en el descubrimiento y la colonizacin de
Amrica adems de en las economas de la Europa occidental.

HAMILTON, E.J. (1975): El tesoro americano y la revolucin de los precios en


Espaa. 1501-1650, Barcelona, Crtica. Explica la evolucin de los precios en Espaa
de 1500 a 1650, en funcin de la llegada de los metales preciosos americanos.

JONES, E.L. (1990): El milagro europeo, Madrid, Alianza. El autor realiza un estudio comparativo que destaca la disparidad de los sistemas econmicos seguidos por
Europa y Asia, en especial entre 1400 y 1800.

9. BIBLIOGRAFA
AZPILCUETA, M. de (1965) [1556]: Comentario Resolutorio de Cambios, Madrid,
Consejo Superior de Investigaciones Cientficas.
BERNAL, A.M. (2005): Espaa, proyecto inacabado. Costes/beneficios del Imperio,
Madrid, Fundacin Carolina (Centro de Estudios Hispnicos e Iberoamericanos)Marcial Pons.
BRAUDEL, F. y SPOONER, F.C. (1967): Prices in Europe from 1450 to 1750, en RICH,
E.E. y WILSON, C.H. (dirs.) Cambridge Economic History of Europe, IV: The
Economy of Expanding Europe in the 16th and 17th Centuries, Londres, Nueva York,
Cambridge University Press.
DE MADDALENA, A. (1987): La Europa rural (1500-1750) en CIPOLLA, C.M, (ed.)
Historia Econmica de Europa (2). Siglos XVI y XVII, Barcelona, Ariel.
GLAMANN, K. (1987): El comercio europeo (1500-1750) en CIPOLLA, C.M, (ed.)
Historia Econmica de Europa (2). Siglos XVI y XVII, Barcelona, Ariel.
HAMILTON, E.J. (1975): El tesoro americano y la revolucin de los precios en Espaa.
1501-1650, Barcelona, Crtica.
KRIEDTE, P. (1991): Feudalismo tardo y capital mercantil, Barcelona, Crtica.
MARCOS MARTN, A. (2000): Espaa en los siglos
dad, Barcelona, Crtica.

XVI, XVII

XVIII:

Economa y socie-

MISKIMIN, H. (1981): La economa europea en el Renacimiento tardo (1460-1600),


Madrid, Ctedra.
NADAL, J. (1959): La revolucin de los precios espaoles en el siglo
de la cuestin, Hispania, 19.

XVI:

estado actual

PARKER, G. (1987): El surgimiento de las finanzas modernas en Europa (1500-1730)


en CIPOLLA, C.M, (ed.) Historia Econmica de Europa (2). Siglos XVI y XVII,
Barcelona, Ariel.
SELLA, D. (1987): Las industrias europeas (1500-1700) en CIPOLLA, C.M, (ed.)
Historia Econmica de Europa (2). Siglos XVI y XVII, Barcelona, Ariel.

~ 72 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

STEIN, S.J. y STEIN, B.H. (2000): Plata, comercio y guerra. Espaa y Amrica en la
formacin de la Europa Moderna, Barcelona, Crtica.
TENENTI, A. (2002): La Edad Moderna. Siglos XVI-XVIII, Barcelona, Crtica.
THOMPSON, I.A.A. (1981): Guerra y decadencia: Gobierno y administracin en la
Espaa de los Austrias, 1560-1620, Barcelona, Crtica.
VILAR, P. (1982): Oro y moneda en la historia (1450-1920), Barcelona, Ariel.
YUN CASALILLA, B. (2002): El siglo de la hegemona castellana (1450-1590) en
COMN, F., HERNNDEZ, M. y LLOPIS, E. (eds): Historia Econmica de Espaa.
Siglos X-XX, Barcelona, Crtica.

T E M A

5
EL PENSAMIENTO ECONMICO
DESDE LA FILOSOFA GRIEGA
HASTA EL PENSAMIENTO ESCOLSTICO
ESPAOL DEL XVI
1.
2.
3.
4.

PENSAMIENTO ANTIGUO
PENSAMIENTO MEDIEVAL Y ESCOLSTICO
FILOSOFA POLTICA Y TEORA MONETARIA
LOS ESCOLSTICOS ESPAOLES DEL XVI Y LOS FUNDAMENTOS
DE LA TEORA CUANTITATIVA
5. LA FISIOCRACIA
6. EJERCICIOS
7. LECTURAS RECOMENDADAS

En el presente captulo vamos a presentar una sntesis apretada de la evolucin del pensamiento econmico desde los primeros rudimentos que encontramos en las obras de los filsofos
griegos, hasta las discusiones ms refinadas de los escolticos espaoles del siglo XVI.
Analizaremos en primer lugar el pensamiento antiguo, primero con unas breves referencias a las aportaciones de Hesiodo y Jenofontes. Despus nos detendremos en la obra de
Platn y Aristteles, con especial atencin a los aspectos monetarios que marcan el origen
de los debates que surgirn de forma recurrente a lo largo de la historia.
En el siguiente epgrafe abordamos el pensamiento escolstico medieval. Estudiaremos las discusiones de estos autores sobre la teora del justo precio, sus reflexiones
sobre los problemas de la usura, la teora del valor y su condena del monopolio, los salarios, las cuestiones relativas a los derechos de propiedad y su argumentacin sobre la teora
monetaria; en este sentido nos detendremos en el estudio de las relaciones entre la filosofa
poltica y la teora monetaria en la poca medieval, y cmo la generalizacin de la defensa

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~ 74 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

de los derechos subjetivos pone de manifiesto la necesidad de que el valor del dinero sea
estable, de la misma forma que la mejor manera de conseguirlo es mediante la limitacin
de los poderes del prncipe en materia de acuacin y reacuacin monetaria, inicindose
as el largo camino que conduce a la independencia de los bancos centrales. Veremos
adems cmo en la poca medieval se establecen las bases conceptuales del denominado
impuesto inflacionista. El captulo terminar con el estudio de las aportaciones de los escolsticos espaoles del siglo XVI.

1. PENSAMIENTO ANTIGUO
Marjorie Grice-Hutchinson pone de manifiesto que en el pensamiento de los escolsticos
espaoles del siglo XVI confluyen dos grandes tradiciones: la tradicin analtica griega y la
tradicin religiosa. Dejaremos de lado la tradicin religiosa, puesto que la idea fundamental que sera recogida en la tradicin teolgica se refiere a la condena de la usura, y encuentra su fundamento en la mxima del Antiguo Testamento: No prestars a inters a tu
hermano. Esta lnea de pensamiento que condena y encubre otras veces la usura es comn
a judos, cristianos y musulmanes. Por lo que se refiere a la tradicin analtica griega, su
pensamiento econmico lo encontramos fusionado con su filosofa poltica. As, las cuestiones socioeconmicas pertenecan a la tica en cuanto se ocupaban de los contratos, y a
la poltica en cuanto se refera a la gestin pblica y al ordenamiento social.
Entre los autores de esta tradicin nos referiremos brevemente a Hesiodo (s. VIII a.
C) y Jenofonte (430-355 a.C), y de una forma un poco ms extensa a Platn (427-347 a.C)
y Aritteles (384-322 a.C). Veamos las principales aportaciones de cada uno de ellos.
Hesiodo (s. VIII a.C), en su obra Los trabajos y los das plantea tres ideas que siguen
preocupando a los economistas: la eficiencia necesaria para maximizar la produccin y
minimizar los costes, y contrarrestar as el problema de la escasez. Seala la importancia
del trabajo para incrementar la riqueza; y apunta as mismo a la necesidad del orden y de
la justicia como requisitos para garantizar la prosperidad.
Jenofonte (430-355 a.C) escribe tres obras, en las aborda problemas econmicos:
Econmico, Ingresos y Gastos Pblicos e Hieron. En su obra Econmico, el tema central
que estudia Jenofonte es la Administracin eficiente de los asuntos privados y pblicos. En
Ingresos y Gastos Pblicos se enfrenta con problemas de tanta actualidad como la importancia del papel del liderazgo, la divisin del trabajo o el papel de los incentivos. Y no
menos adelantado es su planteamiento en Hieron, obra en la que apunta hacia una nocin
de la utilidad marginal decreciente: Cuantos ms manjares superfluos se tengan delante,
ms rpidamente nos invade la falta de apetito.
La preocupacin fundamental de Platn (427-347 a.C.) era la configuracin del estado ideal, un estado capaz de controlar todos los aspectos de la vida de los hombres. A la
tarea de construir la repblica perfecta dedica su obra La Repblica, pero sus ideas econmicas las encontramos tambin en otras obras, especialmente Las Leyes, tambin en
Protgoras, Georgias y Filebo. Defiende la divisin del trabajo como consecuencia de las
distintas capacidades y habilidades de los individuos. La divisin del trabajo conduce a la
especializacin. El mercado y la utilizacin de la moneda se justifican como consecuencia

EL PENSAMIENTO ECONMICO DESDE LA FILOSOFA GRIEGA


HASTA EL PENSAMIENTO ESCOLSTICO ESPAOL DEL XVI

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de la especializacin. Pero adems su concepcin totalitaria del estado le lleva a mostrarse


partidario del control de precios, de la calidad de las mercancas y del comercio exterior por
las autoridades pblicas.
En Plantn y Aristteles encontramos la polmica entre dinero mercanca y dinero
fiduciario y los primeros atisbos de una teora monetaria. La introduccin de la divisin del
trabajo como consecuencia de las diferencias innatas en las capacidades provoca la necesidad de un mercado y de una moneda como seal de cambio (GMBOHOV). Ahora bien,
como seala Schumpeter, su hostilidad al uso del oro y de la plata, o su idea de una moneda local que no se pudiera usar fuera del estado apuntan claramente hacia un patrn fiduciario, lo que implica que el valor del dinero en principio sea independiente del valor del
material con se fabriquen las monedas. Esta idea se ha visto como una consecuencia lgica
de su concepcin totalitaria que lleva a Platn a menospreciar la ganancia monetaria, el
comercio y la propiedad privada. Dice Rothbard en su Historia del Pensamiento
Econmico, que a Platn no le gustaba el uso del oro y la plata como moneda por servir
como moneda internacional, que toda la gente aceptaba, ya que los metales preciosos se
aceptan universalmente y existen al margen del imprimatur del gobierno, lo que supone una
amenaza potencial para la regulacin econmica y moral de la sociedad por sus gobernantes. Pero con mucha frecuencia a los autores se les hace decir ms de lo que dijeron, por si
acaso esto es lo que deca Platn:
Por lo dems, hay una ley que sigue a todas estas prescripciones: no se permitir a
ningn ciudadano poseer la ms pequea cantidad de oro o plata, a no ser tan slo la
moneda necesaria para los intercambios cotidianos, aquellos que uno se ve casi obligado a hacer con los artesanos y con todos aquellos de quien tiene necesidad, como
es el pagar los salarios de servicios anlogos a estos a los mercenarios, esclavos o
extranjeros. Con este fin, decimos nosotros, los ciudadanos han de tener una moneda que sea vlida para ellos, pero que carezca de valor en los dems Estados.
(Platn, Las Leyes).
Con referencia al texto de Platn tal vez se le haga decir demasiado, pero no es extrao que Rothbard acente tanto las tintas, porque en la actualidad importantes representantes de la Escuela Austriaca reivindican un coeficiente del 100% de reservas y siguen
cantando las excelencias del patrn oro. Lo que no parece arriesgado es sealar a Platn
como el primer defensor conocido de una de las dos teoras fundamentales del dinero de la
misma forma que Aristteles se puede presentar como el primer defensor conocido de la
otra. En lo que s coinciden los dos grandes filsofos griegos es la prohibicin de cobrar
intereses, tampoco se prestar con intereses, dice Platn en Las Leyes.
Tambin podemos considerar a Platn precursor de Bentham, ya que afirmaba en
Filebo que la vida es una yuxtaposicin del placer y del dolor, sensaciones que forman
el objeto de la eleccin del individuo, una corriente de pensamiento que llegara a
Jevons.
As como la preocupacin de Platn era la configuracin del estado ideal, la gran
preocupacin de Aristteles (384-322 a.C) es el reino de la Justicia. Aristteles diferencia
dos tipos de justicias: la justicia conmutativa, que regula los intercambios, y se basa en el

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

principio de equivalencia, y la Justicia distributiva que regula la distribucin de la riqueza y se basa en el principio del mrito.
Por lo que se refiere a la teora del valor, Aristteles distingue entre Valor de uso y
Valor de cambio, sealando que ste ltimo depende de una serie de variables, como son
la escasez, los costes y la utilidad del individuo. Sin embargo, su ambigedad en este campo
cre importantes problemas a la hora de interpretar la teora del valor de los escolsticos.
El principio de equivalencia en los intercambios exigido por la justicia conmutativa da
origen o sienta los fundamentos de la teora del justo precio. Presenta la teora del intercambio como un proceso bilateral en que las partes aumentan su bienestar. Dicho de otra
forma, los individuos intercambian cantidades de bienes mientras siga aumentando su satisfaccin. Ya que uno entrega lo que le sobra y recibe lo que necesita.
Habr reciprocidad cuando se hayan igualado las prestaciones, de manera que la
relacin entre el agricultor y el zapatero sea la misma que entre el producto del zapatero y del agricultor.
Es fcil apreciar la semejanza de las propuestas aristotlicas con la teora de la utilidad de Gossen (1810-1858). Esto es, existen importantes similitudes entre la teora del
intercambio aristotlica con la primera Ley de Gossen, que establece la igualdad entre las
utilidades marginales de los participantes en un intercambio. De la misma forma podemos
encontrar algn rudimento del concepto de utilidad marginal decreciente, cuando
Aristteles dice que se puede juzgar mejor el valor de un bien si lo aadimos a un grupo de
mercancas o lo sustraemos del mismo. Cuanto mayor sea la prdida que experimentamos
con la destruccin de ese bien tanto ms deseable es esa mercanca. Pues esto parece deducirse del siguiente texto:
En efecto, las cosas cuya destruccin debe temerse ms, son preferibles. Lo mismo
sucede con la prdida y con las contrarias; porque aquello cuya prdida a lo contrario debe evitarse es preferible.
En cuanto a su Teora Monetaria, encontramos importantes diferencias con Platn, ya
que Aristteles es partidario del pleno contenido metlico de las monedas. Si en Platn est
el origen de la teora fiduciaria del dinero, la obra de Aristteles es precursora de la teora
metalista del dinero. La teora monetaria de Aristteles comienza justificando el uso del
dinero porque la mera existencia de una sociedad no comunista implica el intercambio de
bienes y servicios, lo que necesariamente inducir a la gente a elegir una mercanca como
medio de cambio. Aristteles se refiere a los metales como adecuados para esta funcin.
La regla de equivalencia en el intercambio implica que el medio de cambio se utilizar tambin como medida del valor. No parece fuera de lugar remontarse a Aristteles para
descubrir las funciones tradicionales del dinero, ya que adems de medio de cambio y
unidad de cuenta, aparece claramente diseada la funcin de servir de depsito de valor.
La teora define por una parte la funcin del dinero, esto es, tiene que servir de medio
de cambio, y por otra determina que el dinero tiene que ser una cosa til, con valor intrnseco, un valor que se pueda comparar con otros valores. La mercanca moneda recibe el
valor de su peso y su calidad, lo mismo que las dems mercancas. Como garanta de su

EL PENSAMIENTO ECONMICO DESDE LA FILOSOFA GRIEGA


HASTA EL PENSAMIENTO ESCOLSTICO ESPAOL DEL XVI

~ 77 ~

valor, para conveniencia, la gente puede decidir imprimir una imagen (acuar), a fin de
evitar las molestias de pesar o medir cada vez que se realicen los intercambios. Pero la
acuacin no es la causa del valor, sino la garanta de la cantidad y calidad de la mercanca
contenida en la moneda. En esto consiste el metalismo, o teora metalista del dinero, que se
diferencia sustancialmente del nominalismo de Platn y su patrn fiduciario.
El metalismo, con todas sus debilidades e imperfecciones perdura hasta mediados
del siglo XX y es el fundamento de la mayor parte del trabajo analtico realizado sobre el
dinero. Al apuntar Aristteles que el dinero no existe por naturaleza sino por convencin,
parece que apunta ms que al patrn fiduciario al material objeto de acuacin.
Desafortunadamente Aristteles no tiene ninguna teora del inters. Ms bien plante un grave problema con su condena moral, por no natural, del prstamo de dinero a inters. El dinero para Aristteles no tiene un uso directo y sirve solo para facilitar los
intercambios. Es estril lo que implica que por s no puede aumentar la riqueza. De ah
que el pagar inters se condenara por considerarlo contrario a la naturaleza.

2. PENSAMIENTO MEDIEVAL Y ESCOLSTICO


La economa escolstica hunde sus races en la Edad Media y dej su impronta hasta en la
obra de Adam Smith. Cuando el padre de la economa poltica intenta explicar las circunstancias que determinan el precio de mercado en sus Lecciones sobre jurisprudencia, lo hace
a la manera de los escolsticos diciendo que entre las circunstancias que determinan el
precio de mercado estn:
Primero, la demanda o necesidad de la mercanca. No hay demanda de algo poco
til.
Segundo, la abundancia o escasez de la mercanca en relacin a su demanda. Si la
mercanca es escasa, el precio sube, pero si la cantidad es ms que suficiente para
abastecer a la demanda el precio cae. As, los diamantes y otras piedras preciosas son
caras, mientras que el hierro que es mucho mas til, es ms barato, aunque ello
depende fundamentalmente de la ltima causa.
Tercero, la riqueza o pobreza de los demandantes.
De cualquier forma, la doctrina escolstica lleg hasta Adam Smith de la mano de
Hugo Grotio (1583-1645) y Samuel Pufendorf (1632-1694), cuyas obras eran utilizadas
como textos en las clases de Frances Hutchison (1694-1743) en Glasgow College cuando
Adam Smith era estudiante. Las ideas de la escolstica llegan a Adam Smith en estado puro,
ya que el propio Grocio las haba reproducido tal cual de la obra del espaol Francisco de
Vitoria.
Las aportaciones ms refinadas de anlisis econmico en el mbito de la escolstica
proceden de los doctores espaoles del siglo XVI y se refieren a la teora monetaria. Con
ellos florece la economa escolstica en el mbito de la denominada escuela de Salamanca,
fundada por Francisco de Vitoria (1480-1546). Aquellas aportaciones surgen de su preocupacin moral. Les interesaba la moralidad de los fenmenos econmicos, de ah su preocupacin por el justo precio.

~ 78 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

2.1. Valor y precios relativos


Hayek sintetiza bien el pensamiento de nuestros autores cuando dice que advirtieron que
el nico precio justo es el precio natural, es decir, aquel que surge en el mercado competitivo con independencia de las leyes humanas pero sometido a tan elevado nmero de
circunstancias que slo Dios puede prever. Esto se trata del precio, que viene determinado por las fuerzas de la oferta y la demanda. Desde la poca medieval los autores se referan a la estimacin comn, un concepto que sin duda alguna heredaron del derecho romano.
El propio Luis de Molina, en apoyo de su teora de los precios, se refiere al comentario del
jurisconsulto Pablo en el Digesto:
Los precios de las cosas no se establecen segn el capricho o la utilidad de los individuos, sino de acuerdo con la valoracin comn. () Sin embargo, el tiempo y el lugar
introducen algunas modificaciones en el precio. El aceite no tendr el mismo valor en
Roma que en Espaa, ni tampoco estar valorado lo mismo en pocas de prolongada
esterilidad que durante periodos de abundante cosecha.
El que los autores escolsticos como Luis de Molina y antes los telogos medievales
se refieran a este texto en apoyo de su doctrina del justo precio, se explica porque el clero
y los telogos siguieron utilizando el Derecho Romano en sus asuntos, an despus de la
extincin del Imperio de Occidente en el ao 476.
El texto del Digesto rivaliza en su influencia con otro de San Agustn en La Ciudad de
Dios. Las tendencias platnicas del obispo de Hipona explican su menor influencia en la tradicin escolstica. Sin embargo su influencia en la teora del valor fue muy relevante, hasta tal
punto que la insistencia en la teora subjetiva obedece fundamentalmente al siguiente texto:
Sin embargo, cada cosa recibe un valor diferente proporcionado a su uso. Por esta
razn atribuimos ms valor a algunos objetos insensibles que a otros sensibles. Tanto
es as que si de nosotros dependiera nos gustara eliminar esas cosas vivientes del orden
de la naturaleza, bien sea porque no sabemos qu lugar ocupan en el esquema de la
naturaleza, o bien porque, si lo sabemos, las valoramos menos que a nuestra propia
conveniencia. Quin no prefiere tener pan en su casa en lugar de ratones, o dinero ms
que moscas? Pero, por qu sorprendernos cuando en el valor que se asigna a los
hombres mismos, cuya naturaleza es ciertamente de suprema dignidad, un caballo
resulta con mucha frecuencia ms caro que un esclavo o una joya ms preciosa que una
sirvienta? Puesto que cada hombre tiene el poder de formar su mente como desee, hay
poco acuerdo entre la eleccin de un hombre que tiene verdadera necesidad de un objeto y del que ansa su posicin solamente por placer.
Este texto, como seala Dempsey, tuvo una profunda influencia durante siglos de
pensamiento escolstico. Lo citan y aceptan Santo Toms de Aquino, Escoto, San Antonino
de Florencia, Bernardino de Siena, Domingo de Soto y el Cardenal Lugo entre otros. En
este texto nos encontramos con el germen de la teora subjetiva en cuanto que es la utilidad
el fundamento del valor de los bienes.
Pero en la obra de Agustn existen al menos otros dos textos de signo bien distinto.
En el primero que vamos a citar aparece claramente la existencia de un justo precio objeti-

EL PENSAMIENTO ECONMICO DESDE LA FILOSOFA GRIEGA


HASTA EL PENSAMIENTO ESCOLSTICO ESPAOL DEL XVI

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vo independientemente de mi juicio subjetivo. Dice Agustin en De Trinitate que querer


comprar barato y vender caro es un vicio. Narra la historia de un actor que cierto da
prometi revelar a su auditorio:
lo que haba en sus corazones y lo que deseaban todos ellos. En el da fijado se
reuni una gran multitud silenciosa y expectante, y se cuenta que les dijo: Queris
comprar barato y vender caro. Aquel actor, bien como resultado de su propio
examen o de observar la experiencia ajena, lleg a la conclusin de que el deseo de
comprar barato y vender caro es comn a todos los hombres Ciertamente, es un
vicio Yo mismo conozco a un hombre a quien se le ofreci un libro; vio que el
vendedor desconoca su verdadero valor, y por eso peda tan poco por l y, sin embargo, ese hombre dio al vendedor, ignorante como estaba, el justo precio, que era
muchsimo mayor. Hemos conocido a personas que, movidas por motivos humanitarios, han vendido barato a sus conciudadanos trigo por el que haban pagado un alto
precio.
Se trata de puntos de vista contradictorios? No parece que as sea. Uno de los
autores que mejor conoce los textos medievales, el profesor noruego Odd Langholm,
aporta multitud de ejemplos de autores que consideran el coste de produccin a la hora
de enfrentarse con el valor determinado por la estimacin comn. En este contexto cita
a San Agustn, ahora en Enarrationes in Psalmos, quien se refiere a un mercader que
afirma:
Traigo de lejos la mercanca al lugar donde no existen las cosas que traigo; para
vivir pido como recompensa de mi trabajo el exceso de precio en que las compr. De
aqu he de vivir puesto que est escrito: Digno es el operario de su recompensa.
De acuerdo con Dempsey, estamos ahora en condiciones de poder establecer el
primer hito en nuestra investigacin sobre la teora del valor: reconciliar estos dos puntos
de vista aparentemente contradictorios, esto es, existe en nuestras valoraciones un importante elemento subjetivo, pero existe un justo precio independiente de nuestros juicios
subjetivos. La valoracin de la comunidad, aunque es en parte subjetiva y en parte objetiva,
en la misma medida en que se basa en una consideracin de las cualidades reales fsicas del
objeto en venta, en la prctica se convierte en totalmente objetiva.
Llegado a este punto tenemos que dedicar un breve comentario a Peter Olivi (1247/81298) y a sus plagiarios San Bernardino de Siena (1380-1444) y San Antonino de Florencia
(1389-1459), que han pasado a la historia como autores de algo que plagiaron a Olivi. Peter
Olivi, uno de los pensadores medievales ms importantes, un franciscano cuyo triple tratado (Tractatus de emptionibus et venditionibus, de usuris, de instituionibus), muestra un
entendimiento extraordinario de los fenmenos econmicos.
Los escritos de Olivi, aunque refirindolos de forma injusta a los santos toscanos, se
utilizaron para rebatir las tesis de Weber sobre el protestantismo y el origen del capitalismo,
ante la evidencia de un espritu de capitalismo entre los pensadores italianos anteriores a la
Reforma. Olivi se refiere a los costes en que incurren los mercaderes y a la escasez, pero
sobre todo al libre juego de la oferta y la demanda. San Bernardino y San Antonino no
hicieron sino respetir sin citar lo que encontraron en los textos de Olivi.

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

En un recorrido por la teora del valor de la escolstica al menos tenemos que


mencionar tres nombres ms antes de citar a los espaoles. En primer lugar a San Alberto
Magno (1193-1280) que afirm que el precio justo es fijado por la estimacin del mercado. Menos preciso es su discpulo Santo Toms de Aquino (1225-1274), pero parece que no
violentaremos su pensamiento al afirmar que para l, el intercambio debe tener lugar de
acuerdo con la estimacin en la comunidad de la utilidad social de los productos intercambiados. Y que los factores que usualmente determinarn la estimacin comunitaria en la
utilidad social son el trabajo, el coste de los materiales, el riesgo de su transporte y el coste
de este ltimo. Finalmente Duns Escoto (1265-1308) quien, aunque su teora del valor
contempla la utilidad, no duda en afirmar que el precio debe cubrir todos los costes de
produccin incluido el beneficio del mercader y una compensacin por el riesgo.
Los escolsticos se ocuparon tambin del problema del monopolio, los salarios y los
derechos de propiedad. Por lo que se refiere al monopolio, lo condenaron unnimemente al
considerarlo como una confabulacin para alterar los precios. Se trataba de conspiraciones
contra la libertad, perjudiciales para el bien comn por crear escasez artificial. En cuanto a
los salarios, aplican la teora del justo precio, al precio del trabajo determinado por la estimacin comn, por la oferta y la demanda, pero deba permitir la manutencin del trabajador y su familia en su nivel social. Finalmente, por lo que se refiere a los derechos de
propiedad, los escolsticos tenan una teora consecuencialista de la propiedad. Los beneficios derivados de la propiedad superan los costes de su no existencia.
Los escolsticos espaoles, en cuanto a la teora de los precios relativos, siguieron la
senda de sus maestros. Se refieren claramente a la estimacin comn, a la oferta y la
demanda. As, Francisco de Vitoria (1483-1546) en sus comentarios a la Secunda-Secundae
de Santo Toms afirma que:
El precio es el que resulta de la comn estimacin cuando existe abundancia de
compradores y vendedores, si no hay muchos compradores y vendedores se deben
tomar en consideracin (...) los gastos, el trabajo, el peligro y la escasez.
Domingo de Soto (1494-1570) en De iustitia et iure, citando al Digesto, afirma que:
El valor de las cosas no depende del aprecio ni de la utilidad de cada uno, sino que
se establece en comn, esto es, es sealado segn la estimacin comn.
Apunta despus la importancia de la utilidad citando el texto de Agustin De civitate
Dei, y continua de la siguiente forma:
Para averiguar el justo valor de las mercancas es necesario atender a muchas cosas,
que se reducen a tres cosas. En primer lugar, ha de atenderse a la necesidad de la
cosa; despus a la abundancia y a la escasez; y finalmente al trabajo del negocio, a
los ciudadanos, a la industria y a los peligros.
Finalmente citaremos a Luis de Molina (1535-1600) que en su obra De iustitia et iure
disputa 348, seala que:
El precio de los bienes se determina en base a la estimacin comn en el lugar en
el que se venden, consideradas todas circunstancias concurrentes. Se refiere igualmente al criterio de los prudentes, teniendo en cuenta la calidad del bien, su utili-

EL PENSAMIENTO ECONMICO DESDE LA FILOSOFA GRIEGA


HASTA EL PENSAMIENTO ESCOLSTICO ESPAOL DEL XVI

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dad, su escasez o su abundancia, las dificultades, gastos y peligros que supuso el


trasladarlo. Ms importantes y refinadas son sus aportaciones a la teora monetaria que analizaremos ms abajo.

3. FILOSOFA POLTICA Y TEORA MONETARIA


La teora monetaria hizo muy pocos progresos durante la Edad Media. Segua en vigor el metalismo aristotlico, cuya exigencia de preservar la equivalencia en los intercambios implicaba el
pleno contenido metlico de las monedas, esto es, la igualdad entre su valor facial y su valor
intrnseco. Ahora bien, la poca medieval aadi dos nuevas razones para mantener el pleno
contenido metlico como nica forma de mantener estable el valor del dinero: el respeto sagrado del contenido de los contratos y no alterar la distribucin del producto.
El dinero forma parte de la propiedad, considerada como la esencia de los derechos
subjetivos; derechos violados por la alteracin y consecuente envilecimiento del valor de
las monedas. La prdida de poder adquisitivo de las monedas como consecuencia de su
envilecimiento, reduca los derechos de propiedad de los sbditos. Por lo que se refiere a
los autores tenemos que mencionar a Juan de Pars, que en 1300 postulaba la necesidad
de la estabilidad de la moneda para la buena marcha de los contratos. Por su parte, Peter
de la Palu (1275/80-1342) se enfrentaba con los derechos del rey en relacin con la moneda, al afirmar que si se emite dinero para la propia utilidad del rey en detrimento de sus
sbditos es un tirano ms que un rey. Otro autor, Guiu Terrera (+1342), en sus comentarios sobre la tica de Aristteles fue incluso ms lejos al permitir la alteracin de la
moneda por el rey en beneficio del bien comn, pero si se hiciera en contra del mismo y
para el bien del prncipe y para perjudicar a los ciudadanos, sera injusto y tal prncipe
sera un tirano. Tal vez el autor mejor conocido sea Nicols de Oresme (1320/5-1382),
que fue un metalista en la lnea aristotlica y figura clave en el proceso de emisin de la
moneda al defender que la moneda pertenece al pueblo ms que al prncipe. En su
Tractatus de origene et natura, iure et mutationibus monetarum, estuvo a punto de avanzar la idea del impuesto inflacionista, al relacionar la quiebra de la moneda con las alteraciones de precios y rentas. Y todava ms cerca se qued del enunciado de la ley de
Gresham.
Esta lnea de pensamiento fue adoptada por Nicols de Tudeschis, el Panormitano, al
afirmar que la alteracin de la moneda era una forma de impuesto y, sin embargo, como
Oresme, permita la alteracin de la acuacin en peso y ley, en defensa del Estado con el
consentimiento del pueblo. As afirma que: La alteracin de la acuacin es la forma ms
general de impuesto, que afectar por igual a todas las clases, clrigos y laicos, nobles y
plebeyos, ricos y pobres.
Otro autor, Gabriel Biel de Speyer (1410/15-1495), public en 1480 su Tractatus de
potestate et utilitate monetae. Como el Panormitano, a quien cit explcitamente, reconoca
que la alteracin de la acuacin era una forma de impuesto y, como Oresme, permita la
alteracin de la acuacin en peso y ley, en defensa del Estado, con el consentimiento del
pueblo, y entenda por pueblo lo mismo que Panormitano.

~ 82 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

4. LOS ESCOLSTICOS ESPAOLES DEL XVI Y LOS FUNDAMENTOS


DE LA TEORA CUANTITATIVA
La teora cuantitativa del dinero es el resultado de aplicar el anlisis de oferta y demanda para
explicar el valor del dinero y establece que el mismo viene determinado por la cantidad. Pues
bien, los doctores escolsticos espaoles hicieron avanzar de forma importante la teora monetaria en este campo. Siguieron siendo metalistas, esto es, partidarios del pleno contenido metlico de las monedas, pero llevaron a cabo un doble descubrimiento: por una parte la estrecha
relacin existente entre dinero y precios, y por otra la direccin de causalidad del dinero a los
precios. El nivel de precios viene determinado por la cantidad de dinero y las variaciones en la
cantidad de dinero determinan variaciones en el nivel de precios. La novedad con respecto a los
autores medievales consista en el descubrimiento de que no bastaba el pleno contenido metlico de las monedas para mantener estable el valor de las mismas y como consecuencia el nivel
de precios, ya que el valor variaba tambin con la cantidad. Sealaron una conexin necesaria
entre el nivel de precios y la cantidad de oro y plata en circulacin.
Esto aparece claramente en la obra de Martn de Azpilcueta, Comentario resolutorio
de cambios de 1556. En sus propias palabras:
que por el sptimo respecto que haze subir o baxar el dinero, que es de aver gran
falta y necesidad o copia del, vale mas donde o quando ay gran falta del, que donde
ay abundancia.
Pero en 1553 Domingo de Soto ya haba aplicado la teora para explicar las variaciones del tipo de cambio. De la misma forma la encontramos en Suma de tratos y contratos de 1571 de Toms de Mercado, despus en Luis de Molina y por ltimo el padre Mariana
que recibe y perfecciona la tradicin medieval del impuesto inflacionista.
La claridad y la actualidad del pensamiento fiscal y monetario del padre Mariana
exigen algunos comentarios: En primer lugar, deja clara la conveniencia del equilibrio
presupuestario; los gastos deben estar nivelados con los ingresos, y la nica forma de conseguirlo es la limitacin del gasto porque de lo contrario habr todos los das necesidad de
imponer nuevos tributos. Por lo que se refiere a su teora monetaria, el rey no puede alterar la moneda sin que medie el consentimiento del pueblo, ya que la adulteracin es una
especie de tributo con que se detrae algo de los sbditos. Tenemos que adelantar la claridad con que Mariana expone el concepto de la inflacin como impuesto.
El padre Mariana haba publicado en 1599 De Rege et Regis institutione y haba dedicado el captulo VII del libro III a los impuestos, y volver sobre el tema de una forma ms
radical en 1609 con la publicacin del Tratado sobre la moneda de velln, radicalismo que le
llevara a las crceles de la Inquisicin. Las reflexiones sobre los tributos le introducen en la
teora monetaria. El padre Mariana es un metalista para quien el valor de las monedas viene
determinado por el contenido metlico de las mismas. El soberano, a travs de la acuacin,
por la que recibe el seoreaje, tiene que garantizar que el contenido metlico coincida con el
valor facial. sta es la finalidad del cuo. El padre Mariana haba introducido en la segunda
edicin de De Rege en 1605 un nuevo captulo, el octavo del libro III, titulado De la moneda. Comienza el captulo refirindose al fenmeno de la alteracin del valor de las monedas

EL PENSAMIENTO ECONMICO DESDE LA FILOSOFA GRIEGA


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como mecanismo para financiar los gastos del soberano, al tiempo que pone de manifiesto el
carcter fraudulento de tal forma de actuar, pues dice el padre Mariana:
Algunos hombres astutos e ingeniosos para atender a las necesidades que continuamente abruman a un imperio, sobre todo cuando es de gran extensin, idearon como
medio til para superar las dificultades sustraer a la moneda alguna parte de su peso,
de modo que, aunque resultara la moneda adulterada, conservara, sin embargo, su
antiguo valor. Tanto como se quita a la moneda en peso o calidad, otro tanto cede en
beneficio del prncipe que la acua, lo que sera asombroso si pudiera hacerse sin
perjuicio de los sbditos.
De la misma forma establece cul es la obligacin del prncipe en la administracin
del dinero:
El prncipe debe determinar por una ley su valor de acuerdo con el precio legtimo
del metal y su peso, y no aadir a esto sino lo que puede aadir al valor del metal el
trabajo de fundicin y elaboracin [...]. Si no queremos pisotear las leyes de la naturaleza, es necesario que el valor legal no se diferencie del natural o intrnseco. Lo
contrario sera un negocio escandaloso y ms vergonzoso todava si el prncipe
convierte en utilidad personal lo que detrae a la cantidad del metal o a su peso.
Todo ello le da pie para hacer una exposicin impecable del impuesto inflacionista a lo
largo de todo el captulo, impuesto, claro est, que al no ser aprobado por los ciudadanos
convierte al prncipe en tirano. En el Tratado, el padre Mariana abre el captulo III con una afirmacin tajante: El rey no puede bajar la moneda de peso o de ley sin la voluntad del pueblo.
Insiste en que el prncipe no es el dueo de los bienes de los particulares, por lo que no podr:
tomar parte de sus haciendas, como se hace todas las veces que se baja la moneda,
pues les dan ms por lo que vale menos.

4.1. El tipo de inters y la usura


Los doctores espaoles constituyen otro eslabn de la cadena de los economistas que han
transmitido la doctrina de Aristteles sobre el origen y funciones de dinero (medio de intercambio y medida y reserva de valor). Los comentarios sobre el tipo de inters en la escolstica en general y los espaoles en particular se encuentran absolutamente mediatizados
por la prohibicin cannica de la usura. La doctrina consista en que no se poda cobrar nada
por el prstamo, pero el prestamista poda a veces obtener una compensacin por razones
ajenas al prstamo. As surgi la teora de los ttulos extrnsecos. Los tres principales
fueron: poena conventionalis, dammun emmergens y lucrum cessans. La poena conventionalis era una sancin por el pago retrasado; el dammun emmergeus, una compensacin por
los daos sufridos por el prestamista. Estos dos ttulos fueros fcilmente admitidos; pero no
ocurri lo mismo con el lucrum cessans que significaba que el prestamista poda exigir el
mismo rendimiento que el obtenido por inversiones rivales o competitivas. As definido, el
lucrum cessans es, de hecho, el equivalente del concepto de coste de oportunidad.
No tienen nuestros autores una teora del tipo de inters, pero protagonizaron un
avance importante en su justificacin. Francisco de Vitoria en los Comentarios inditos a

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

la II-II de santo Toms, quest. 78, art. 2, 169 admite la licitud de exigir una compensacin
por razn de lucrum cessans siempre que se proceda de buena fe y est ausente el fraude y
el engao. Algo parecido parece defender Martn de Azpilcueta en Comentario resolutorio
de cambios cuando seala que se cobre ms o menos por los prstamos segn que ms o
menos (dinero) para ms o menos tiempo tomasen.
Ms explcito es Luis de Molina en su De institia et iure, disputa CCCLV, 4, al afirmar
que por razn de lucrum cessans, es lcito aumentar o disminuir el precio ms all de los
lmites del margen justo en la cuanta que juzgare conveniente la opinin de los prudentes.

5. EJERCICIOS
1. Por qu Aristteles era metalista?
2. Podra explicar la fijacin de los telogos medievales con el pleno contenido
metlico de las monedas?
3. Seale la aportacin fundamental a la teora monetaria de los escolsticos espaoles del XVI.
4. Por qu el Padre Mariana era partidario del equilibrio presupuestario.

6. LECTURAS RECOMENDADAS

SCHUMPETER, J.A. (1982): Historia del anlisis econmico, traduccin al castellano de Manuel Sacristn, Barcelona, Ariel. Sigue siendo la mejor gua para el estudio de la teora monetaria con anterioridad al siglo XVIII.

GRICE-HUTCHINSON, M. (1982): El pensamiento econmico en Espaa (11771740), Madrid, ed. Crtica. Obra imprescindible para conocer las aportaciones de los
escolsticos espaoles y su enunciado de la teora cuantitativa de los precios.

SPUFFORD, P. (2000), Monetary practice and monetary Theory in Europe (12th-15th


centuries), en Moneda y monedas en la Europa Medieval (Siglos XII-XV), Pamplona,
Gobierno de Navarra, Gobierno de Navarra Departamento de Educacin y Cultura. Este
ensayo constituye una excelente gua para el estudio de la poca medieval.

7. BIBLIOGRAFA
AGUSTIN:
(1978): De civitate Dei, Madrid, BAC.
(1956): De Trinitate, Madrid, BAC.
(1964): Enarrationes in Psalmos, Madrid, BAC.
ARISTTELES:
(1995): Tpicos, Madrid, Clsicos Gredos.
(1995), tica y Poltica, Madrid, Clsicos Gredos.
(1995): Etica Nicomquea, Madrid, Clsicos Gredos

EL PENSAMIENTO ECONMICO DESDE LA FILOSOFA GRIEGA


HASTA EL PENSAMIENTO ESCOLSTICO ESPAOL DEL XVI

~ 85 ~

AZPILCUETA, M., (1981) [1556]: Comentario resolutorio de cambios, Madrid, CSIC.


BARRIENTOS GARCA, J., (1985): Un siglo de moral econmica en Salamanca (15261629), Salamanca, Ediciones de la Universidad de Salamanca.
BRETT, A. S., (1997): Liberty, right and Nature. Individual Rights in Later Scholastic
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Sntesis.
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(1987) [1609]: Tratado y discurso de la moneda de velln, Madrid, Instituto de
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(1995): Lecciones sobre jurisprudencia, Granada, ed. Comares.
(1997) [1759] La teora de los Sentimientos Morales, Madrid, Alianza Editorial.
SOTO, D. de (1963) [1553]: De la Justicia y del Derecho de Estudios Polticos.

T E M A

6
DECADENCIA Y AUGE
EN LA EDAD MODERNA:
SIGLOS XVII Y XVIII
1.
2.
3.
4.
5.
6.

LA TRANSICIN DEL SIGLO XVII


LA PROTOINDUSTRIALIZACIN
EL SIGLO XVIII Y EL RESURGIMIENTO DE LA ECONOMA EUROPEA
EJERCICIOS
LECTURAS RECOMENDADAS
BIBLIOGRAFA

La Edad Moderna se caracteriza por ser el momento de consolidacin de los Estados nacin
europeos. Las guerras y disputas territoriales entre ellos afectaron de una u otra forma a la
economa y en especial a sus relaciones comerciales. Es el momento de la aplicacin de las
polticas mercantilistas en las que la rivalidad y la poltica defensiva invaden las relaciones
econmicas. En el tema 7 daremos cuenta de ello. Mientras tanto intentaremos exponer en
lneas generales cul fue la senda de desarrollo econmico en las principales naciones europeas y las novedades en materia industrial.
Comenzaremos con el siglo XVII, un siglo en el que termina una fase expansiva de
crecimiento de la poblacin. Sin embargo, la crisis se padeci de forma desigual en
distintos pases. Espaa y Holanda tomaron caminos divergentes; hacia la decadencia el
primero y la prosperidad el segundo. El tercer pas que estudiamos es Inglaterra. No se
puede decir que durante la centuria disfrutara de la bonanza econmica de Holanda; los
conflictos internos entre la corona de los Estuardo y el Parlamento mermaron la capacidad productiva del pas, con todo, veremos que la limitacin del control econmico por
la monarqua coadyuv al asentamiento de la bases institucionales para el desarrollo
econmico del siglo XVIII.

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

En segundo lugar estudiaremos la protoindustrializacin; un nuevo sistema de


produccin manufacturera que abandon los ncleos urbanos para refugiarse en las zonas
rurales. Veremos cmo este sistema se adecu perfectamente a las circunstancias econmicas del siglo XVII. La elaboracin de productos manufacturados por parte de la poblacin
agrcola iba a suponer un mtodo efectivo de obtener ingresos extra en una poca en la que
la evolucin demogrfica presionaba a la baja a los salarios reales del campesinado. Por otra
parte, esta produccin rural evitaba el encarecimiento de los productos derivado de la estricta reglamentacin econmica que afectaba a la produccin gremial.
Terminamos con un apartado que resume el cambio econmico, poltico y en cierto
modo ideolgico que invadi Europa durante el siglo XVIII. Haremos especial hincapi en
las mejoras tcnicas agrcolas y financieras como el experimento monetario de John Law.

1. LA TRANSICIN DEL SIGLO XVII


Como seala Douglass North (1994), parece existir un consenso general de que el siglo XVII
fue una poca de crisis, aunque no hay un acuerdo similar entre los historiadores econmicos
sobre sus causas. Sin embargo dos son los factores ms mencionados que de uno u otro modo
afectaron a la evolucin econmica de los principales pases europeos.
En primer lugar se trata de un periodo de fuerte rivalidad entre las naciones europeas
y en el que los conflictos blicos para mantener o acrecentar el poder de los Estados acarrearon cuantiosos gastos que implicaron enormes dificultades financieras para las coronas.
En segundo lugar, en el siglo XVII de nuevo se van a dejar sentir las presiones del crecimiento de la poblacin sobre los recursos. Como ya haba sucedido en la crisis del siglo XIV,
el crecimiento continuado de la poblacin entre 1475 y 1600 no fue acompaado por incrementos en la productividad agrcola y los efectos de las crisis malthusianas comenzaron a
padecerse en buena parte de los pases europeos. Sin embargo, a diferencia de la crisis del
XIV que asol Europa del sur al norte y de este a oeste, en este caso y por primera vez en la
historia, hubo algunos pases que pudieron eludirla. De este modo en este siglo se abri una
brecha entre la evolucin econmica de aquellos pases que desarrollaron la tecnologa
necesaria para que su produccin aumentase a un ritmo similar o mayor al que lo haca su
poblacin, mientras que otros se enfrentaron a los temidos frenos malthusianos del hambre
y las enfermedades como nico medio de purgar el excedente poblacional. Entre los primeros est Holanda, la primera potencia de este irregular siglo XVII. Fue seguida a distancia
por Inglaterra, que intent emular a Holanda por todos los medios aunque se vio impedida
por constantes conflictos internos. En el grupo de los perdedores el pas de referencia es
Espaa que de una poca de esplendor sin precedentes cay al abismo del siglo XVII, con
inflacin, bancarrotas de la corona y una poblacin que sufra constantes reducciones en su
poder adquisitivo. Estudiemos cada uno de los casos con algo ms de detenimiento.

1.1. El ocaso del Imperio Espaol


El ejemplo ms utilizado para describir la crisis del siglo XVII es Espaa por cuanto pas de
ser un gran imperio en el siglo XVI a una nacin de segunda con bastantes problemas
econmicos, tanto desde el punto de vista financiero como en el sector real de su economa.

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Como acabamos de decir, los gastos de las continuas guerras que emprendieron la corona
de los Habsburgo como se conocen comnmente, los Austrias tienen gran parte de la
responsabilidad de esta triste evolucin.
Los problemas de fondo comenzaron tiempo antes. Durante el siglo XVI, Carlos V se
embarc en la misin de reunificar la Europa cristiana, para ello hubo de luchar en numerosos frentes que implicaron un enorme gasto militar. Cuando abdic en su hijo hubo de
renunciar a parte de los territorios en Europa Central pero Felipe II, lejos de renunciar a las
aspiraciones de su padre, continu con la intencin de mantener la extensin de los territorios de su corona. Los gastos no pararon de crecer pero los ingresos no lo hicieron al mismo
ritmo. Las fuentes de ingresos pblicos se basaban fundamentalmente en un dbil sistema
impositivo, la continua llegada de metales preciosos de los territorios americanos y los
cuantiosos prstamos de banqueros flamencos, alemanes e italianos.
En cuanto al sistema impositivo la principal caracterstica era su fuerte regresividad.
Las exenciones fiscales a la nobleza, muchos de ellos grandes terrateniente, junto a la venta
de la hidalguas ttulo de nobleza que conllevaba la exencin impositiva haca que nicamente los ms pobres que no alcanzaban a comprar ese ttulo fueran los que pagaban realmente los impuestos.
La llegada de las remesas de metales del Nuevo Mundo supli en parte las necesidades financieras de la corona. Fue comn las emisiones de juros, una especie de ttulos de
Deuda Pblica que tenan como garanta la llegada de los cargamentos de plata americana,
de esta forma la mayor parte de las remesas que llegaban a Espaa se destinaban directamente a pagar a los acreedores de la corona.
Por ltimo, pero no en importancia, el endeudamiento con banqueros alemanes,
italianos y flamencos constituy un recurso comn para la financiacin de las guerras.
Como suceda con los juros, muchas veces estos prstamos tenan como garanta la plata
americana. El caso ms llamativo es el de los Fugger, la familia de banqueros alemanes
que obtuvieron la explotacin de las ricas minas de mercurio de Almadn de manos de
Carlos V en 1525 y hasta 1645 como contraprestacin a los prstamos concedidos a la
corona espaola.
Como ya vimos en el tema 4, an as los gastos de mantener el imperio aumentaban y, ante la imposibilidad de encontrar ms ingresos, Felipe II no tuvo ms remedio que
declarar la bancarrota de la corona en 1557, 1575 y 1596. Pero hasta entonces Felipe II
nunca haba ordenado la manipulacin de la moneda para la obtencin de ingresos pblicos, una poltica muy mal considerada por parte de los sbditos y las Cortes de Castilla.
Sin embargo, ya a finales de 1596, se comenz una poltica de adulteracin de la moneda de velln en la ceca de Segovia. Felipe III tuvo muchos menos escrpulos en acudir a
las prcticas de resello en su beneficio. Bsicamente estas prcticas consistan en obligar
mediante ley a que las monedas de velln pasaran por la ceca para que fueran reselladas,
en el proceso se eliminaba parte del contenido metlico, generalmente la plata que era el
ms valioso. Se trataba de una confiscacin en toda regla de la propiedad de los sbditos
o como denunciaba por entonces Juan de Mariana un impuesto no aprobado en Cortes1.
Se estima que el reinado de Felipe III (1598-1621) los ingresos derivados de las devalua-

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ciones de la moneda de velln alcanzaron los 875 millones de maravedes. Felipe IV


continu con la misma poltica que su antecesor con el consiguiente deterioro de la moneda en circulacin. El oro y la plata haba desaparecido de la circulacin y los precios
continuaron la senda ascendente por la que haban discurrido durante el siglo anterior,
pero a diferencia de entonces, la llegada de metales haba dejado de ser la causa de la
inflacin (las remesas se redujeron drsticamente a partir de 1630), la continua prdida
del valor de la moneda propici en este caso la que se conoce como inflacin del velln.
Con todo, los soberanos no pudieron hacer frente a sus obligaciones financieras y, como
sucediera en el reinado de Felipe II, se vieron obligados a declarar la bancarrota en varias
ocasiones (1607, 1627, 1647 y 1653).
North y Thomas (1991) han valorado el papel que desempearon las duras condiciones por las que atravesaron las finanzas de los Austrias para explicar la senda de estancamiento que tom Espaa desde entonces. Segn estos autores, conforme aumentaban
las dificultades financieras de la corona, la apropiacin, la confiscacin o la alteracin
unilateral de los contratos se convirti en un fenmeno habitual que acab dejando sentir
sus efectos sobre los grupos dedicados al comercio, la industria o la agricultura. Aqu
nicamente hemos hablado de las confiscaciones de las llegadas de plata y de la adulteracin de la moneda, pero hubo otros muchos ejemplos de concesin de privilegios a grupos
especiales a cambio de ingresos que como en el caso de las hidalguas en vez de establecer una estructura de incentivos que favoreciera las labores productivas, estimul la
aversin al trabajo de los nicos estratos de la poblacin con el capital suficiente para
emprender inversiones rentables. El resultado final de la tremenda miopa de los Austrias
fue que no supieron aprovechar las oportunidades que les brindaron las riquezas del Nuevo
Mundo. Tras su llegada a Espaa, el oro y la plata siguieron el camino hacia el Norte de
Europa en forma de pago de los prstamos, de las compras por importaciones o simplemente salieron en busca de ganancias en el arbitraje de monedas. Cuando ese flujo de
metales desapareci, Espaa sigui siendo lo que era antes del siglo XVI, un pas atrasado
con un sistema econmico bsicamente medieval. Para colmo de males, entre tanto, la
expulsin de los judos en 1492, de los musulmanes en 1502 y finalmente de los moriscos
en 1609, haba provocado prdidas irrecuperables en el terreno comercial, financiero y en
las valiosas tcnicas agrcolas hortofrutcolas. Las posibilidades de evitar los males de la
superpoblacin eran nulas.

1.2. El triunfo de Holanda


En el polo opuesto a la triste evolucin de la economa espaola, es la que disfrut las
Provincias Unidas de los Pases Bajos o Repblica Holandesa. Ya vimos al hablar del
comercio en el siglo XVI en el tema 4 que antes incluso de emanciparse del dominio espaol en 1579, los Pases Bajos era una zona prspera especializada en el comercio internacional que rivaliz con los comerciante alemanes de la Liga Hansetica, pero desde su

Como veremos en el tema siguiente, Mariana escribi un libro Tratado y discurso de la moneda de velln
(1609) en el que denunciaba estas prcticas por parte de la corona.

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independencia, Holanda emprendi la ms slida de las carreras para convertirse en poco


tiempo en la primera potencia del continente.
El pilar del comercio holands era el del Bltico, principalmente de grano y madera,
imprescindible para la construccin de su potente flota mercante, su principal industria.
Pronto extendieron su rea comercial, que llegaba al golfo de Vizcaya y el Mediterrneo. El
podero naval holands fue capaz de soslayar el bloqueo comercial que sufri por parte del
imperio espaol, los holandeses construyeron barcos capaces de viajar hacia el oriente,
circunvalando frica. Este comercio desbanc al portugus rpidamente. A comienzos de
siglo el xito del comercio con las Indias fue tal que el gobierno y varias compaas comerciales crearon la Compaa Holandesa de las Indias Occidentales, una compaa con monopolio para el comercio con las Indias. Tras el xito en el Oriente, quisieron hacerse tambin
con el dominio portugus en las Indias Orientales aunque el xito fue menor. En 1624 intentaron conquistar las colonias portuguesas en Brasil, pero fueron expulsados y slo conservaron Surinam y algunas islas del Caribe. En ese mismo ao otro grupo de colonos
holandeses fund Nueva msterdam.
Respecto a su agricultura, sta experiment una especializacin encaminada a sacar
provecho del comercio internacional, para ello se requera hacer una importante inversin
en capital que permitiera drenar pantanos y fertilizar las tierras. Los productos lcteos como
la mantequilla y el queso o los cultivos de uso industrial pronto comenzaron a apreciarse
internacionalmente. Otra de las exportaciones ms valiosas eran los tejidos de lana; en este
caso aplicaban la mxima mercantilista de exportar la materia prima e importar el producto ya elaborado.
A todo ello como ya aludimos al hablar de las finazas en el siglo XVI hay que unir
los grandes centros financieros, primero de Amberes y posteriormente de msterdam. En
cada centro financiero, uno en cada momento, exista un mercado organizado o bolsa que
funcionaba como centro neurlgico de los negocios internacionales a escala europea. En
1609 se cre el Banco de msterdam, un banco pblico fundado bajo los auspicios de la
propia ciudad. Era un banco de depsitos pero no de emisin, su principal funcin era
proporcionar medios de pago fiables a los mercaderes que acudan a la ciudad. Aunque no
hubo importantes innovaciones en el terreno financiero, los holandeses heredaron la refinada organizacin de los comerciantes italianos de la Baja Edad Media como la contabilidad de partida doble y el uso de instrumentos financieros como la letra de cambio.
Una vez repasadas muy someramente las caractersticas del poder econmico de los
holandeses es pertinente preguntarse por las razones de fondo que auspiciaron su hegemona
econmica. Si en el caso espaol, las finanzas de la corona fue la rmora que coart todas las
posibilidades de crecimiento, habra que sealar aqu las virtudes de las instituciones holandesas al permitir que se desarrollara el crecimiento sostenido de la economa. North y Thomas
inciden en el carcter de la organizacin sobre la que se sostuvo el crecimiento, una organizacin que protegi los derechos de propiedad y elimin prcticas restrictivas. Entre stas prcticas una de la ms importantes es la limitacin al libre movimiento de personas.
Durante el siglo XVI y XVII, Los Pases Bajos del norte se convirti en lugar de refugio de todos los expulsados de territorios europeos por motivos religiosos o polticos. De

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esta manera Holanda se hizo con una mano de obra cualificada proveniente de todos los
rincones del continente cada uno de los cuales aportaba un conjunto de conocimientos especializados. En este sentido, como sugiere E. L. Jones, habra que mirar con cierta indiferencia divina las expulsiones que se sucedieron en la Edad Moderna europea, ms all de
su posible condena moral, stas contribuyeron sobremanera a extender internacionalmente
un capital humano sin el cul no podra haberse producido el avance econmico. La libertad de inmigracin sin duda benefici a Holanda tanto como la expulsin de judos,
musulmanes y moriscos perjudic a Espaa.
Sin embargo, la bandera de la libertad que ondeaba Holanda debera mirarse con
cautela en esos momentos en los que la rivalidad entre las naciones europeas era la sea de
identidad del siglo XVII. En el caso de Holanda, como lo sera en Gran Bretaa en el siglo
XIX, optaron por una poltica de libertad comercial porque era lo que ms convena dada su
especializacin econmica. Un caso que debera reconsiderarse en este sentido es la conocida preocupacin holandesa por la libertar de los mares, es decir, su defensa intelectual a
favor de que se pudiera circular libremente por los ocanos. No hay que olvidar que Hugo
Grocio (1583-1645), el autor holands ms conocido por mantener esta idea en su libro
Mare Liberum [1609], no slo fue impelido a escribirlo por el deseo de plasmar los elevados valores de la libertad, sino que lo hizo por encargo de la Compaa Holandesa de las
Indias Orientales con el objeto de calmar la conciencia de los accionistas de esta compaa
por el apresamiento ilegal de un barco portugus en aguas de las Molucas.
Es cierto que la estructura subyacente sobre la que Holanda bas su desarrollo fue
mucho ms tolerante con el extranjero, se respetaron los derechos de propiedad de los
sbditos y no se penaliz la innovacin, pero no por ello deberamos olvidar el momento
histrico en el que nos encontramos, un momento de beligerancia poltica en que los comerciantes holandeses no tuvieron muchos escrpulos en sacar partido de ello. Como seala
Jones, los comerciantes de Holanda no dudaron en suministrar equipo naval a los enemigos
de su pas en tiempo de guerra, y compensaron sus operaciones invirtiendo en los corsarios
que se dedicaban al pillaje de convoyes de barcos que suban por el Canal hasta msterdam.
La diferencia fundamental con otros pases europeos es que los comerciantes pudieron
mantener su espacio de actuacin ms all de las luchas, disputas y enemistades que mantenan las naciones europeas entre s, algo que como hemos visto no sucedi en Espaa. Este
resultado no fue casual ya que durante ese tiempo se gobern exteriormente bajo el mandato de los Estados Generales, un rgano de representacin que desde mediados del siglo XV
estaba integrado por una oligarqua de las grandes familias de mercaderes. Es por tanto
obvio que stos velaran por la prosperidad de sus negocios.

1.3. Inglaterra entre el conflicto y la rivalidad comercial


Hasta ahora hemos descrito la evolucin econmica de dos pases que durante el siglo XVII
tomaron direcciones opuestas: Espaa hacia el declive y la crisis malthusiana y Holanda
hacia el desarrollo y el crecimiento ininterrumpido. El camino que emprendi Inglaterra en
este siglo fue diferente al de los otros dos; por una parte no era una potencia como Holanda
pero aspiraba a igualarla en el comercio y la manufactura, por otra parte, comenz el siglo

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con monarcas absolutos que como los Austrias en Espaa no dudaron en financiarse a
travs de la confiscacin impositiva. Dos movimientos antagnicos que llevaron a
Inglaterra al conflicto civil pero que afortunadamente se zanj con la victoria del poder
parlamentario. Por todo ello y a diferencia de los casos estudiados de Espaa y Holanda en
el que ya en el mismo siglo XVII experimentaron la crisis y la bonanza econmica respectivamente, en el caso de Inglaterra este siglo puede considerarse en cierto sentido de transicin. No disfrutaron de los frutos de la especializacin y del comercio internacional como
los holandeses, pero tampoco se puede decir que padecieran los terribles males asociados a
una crisis malthusiana. Fue por tanto un periodo de transicin en el que se establecieron las
bases para que, con el tiempo, Inglaterra se alzara a la cspide econmica mundial.
Uno de los aspectos dignos de mencin en este siglo en Inglaterra tiene que ver con
los constantes esfuerzos de la monarqua por obtener ingresos mediante el establecimiento
de impuestos y la venta de privilegios. La controversia entre el Parlamento y los Estuardo
es la disputa ms conocida. La corona, que participaba en costosas luchas entre diversas
naciones, necesitaba cada vez mayores ingresos que el Parlamento se resista a conceder.
Despus de dcadas de tensin, sobrevino una guerra civil entre la monarqua y el parlamento entre 1642 y 1649 que acab con el juicio, la condena y ejecucin de Carlos I. No
fue el final del periodo de turbulencias, a la posterior Repblica de Cromwell, le sigui la
Restauracin de la dinasta de los Estuardo con Carlos II y no fue hasta la Revolucin
Gloriosa de 1688 que el poder del parlamento no se impuso sobre la monarqua. De todo
ello se deduce las muchas similitudes en el punto de partida que existan entre Espaa (y
tambin Francia) con Inglaterra; las crisis fiscales por las guerras europeas forzaban a los
monarcas de Europa a utilizar su control sobre la economa para obtener ingresos; las diferencias entre unos y otro es que en el caso ingls la corona se enfrent a una cmara de
representacin lo suficientemente fuerte para coartar sus aspiraciones.
Un aspecto menos conocido en la historia de Inglaterra son los subterfugios creados
por los sbditos para evitar la reglamentacin pblica de la actividad econmica. Desde
poca de Isabel I exista el Statute of Artificiers el Estatuto de los Artesanos una estricta
reglamentacin en la manufactura que congelaba la estructura de la actividad econmica e
impeda la movilidad de factores. La reglamentacin sin embargo pudo sortearse por tres
vas. Primero, se trataba de una reglamentacin vlida slo para las industrias existentes en
aquel momento, no para las que pudieran aparecer. En segundo lugar, como veremos seguidamente, la manufactura huy de la influencia de los gremios urbanos y se desplaz a la
zona rural en lo que se conoce como protoindustrializacin. Por ltimo, la ejecucin de la
norma se dej en manos de jueces de paz que no cobraban por hacer cumplir la ley y en
consecuencia su diligencia en esta tarea no fue realmente estricta.
Otra de las legislaciones ms importantes del siglo XVII ingls es el Statute of
Monopolies aprobado en 1624 por el Parlamento. Esta ley, apoyada por un grupo de comerciantes e industriales a quienes les inquietaba las restricciones que limitaban sus actividades, adems de proscribir los monopolios reales incorpor un derecho de patentes como
proteccin y estmulo a la innovacin. Aunque la batalla poltica inglesa del XVII no dejara
ver los frutos de esta ley inmediatamente, con el transcurrir de los aos iba a dejar huella
en el desarrollo econmico ingls (North y Thomas, 1991). Antes de que existiera esta

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proteccin a la invencin, las innovaciones podan copiarse sin ningn coste y sin que el
innovador recibiera ninguna recompensa. De esta manera, Inglaterra, a comienzos del siglo
XVIII, posea un sistema de derechos eficientes que favoreca la invencin y, con ello, estableca la base institucional para la primera revolucin industrial (North, 1994).
Hasta ahora hemos visto como la incapacidad de ejercer el control econmico de la
corona influy en la ineficacia de las antiguas reglamentaciones gremiales y alent la
iniciativa parlamentaria para crear leyes que fomentaran la innovacin. Adems del conflicto poltico entre monarqua absoluta y el Parlamente exista una preocupacin adicional en
la mente de los ricos comerciantes, terratenientes y aristcratas que conformaban el
Parlamento ingls y que, en este caso, era tambin compartida por la corona: cmo evitar
la hegemona holandesa en el comercio internacional. La legislacin ms famosa a este
respecto que ha quedado en los anales de la historia econmica como la quintaesencia de la
poltica mercantilista son las Leyes de Navegacin o Navegation Acts. Segn estas leyes,
aprobadas por el Parlamento en 1651 y renovadas en el periodo de la Restauracin en 1660,
todos los bienes importados que llegaban a Inglaterra deban ser transportados por barcos
ingleses o por barcos del pas de origen de las mercancas2. De ese modo se evitaba que las
ganancias por el transporte fuesen a parar a terceros, especialmente a los por entonces envidiados y competitivos holandeses. Sin embargo, en muchas ocasiones los barcos de bandera inglesa haban salido de los armadores holandeses. Como era habitual las Leyes de
Navegacin inglesas tambin reservaron para la metrpoli el trfico comercial con las colonias y se baraja como una de las razones por las que las prsperas colonias americanas pronto consideraron la posibilidad de emanciparse y evitar la dependencia de la metrpoli.
Por ltimo, aunque no guarda relacin directa ni con los problemas polticos ni con
las rivalidades comerciales, hemos de sealar que durante la centuria se continu con el
proceso de cercamientos de las tierras o enclousers que haba comenzado en fechas tan
tempranas como el siglo XIII. El aumento en el precio de la lana estimul la parcelacin de
los terrenos de pastos durante el siglo XVI. Durante el XVII, la demanda de productos agrarios y el aumento relativo del valor de las cosechas, por su parte, presion para que se cercaran las tierras de cultivo y poder poner en prctica las tcnicas de la agricultura intensiva
importadas de los Pases Bajos. Ms adelante, cuando abordemos la Revolucin Industrial,
veremos cmo la poltica de cercamientos de tierras favoreci el aumento en el rendimiento de los cultivos con nuevas tcnicas agrcolas.
En definitiva, con el Estatuto de Monopolios o con cercamientos de terrenos, durante el siglo XVII, Inglaterra al mismo tiempo que consolidaba su estructura poltica pudo
hacerse con una base institucional lo suficientemente slida para que su economa con el
tiempo creciera a un ritmo jams conseguido por ninguna nacin hasta entonces.

2. LA PROTOINDUSTRIALIZACIN
La produccin de manufacturas que se desarroll en diversas zonas rurales europeas durante los siglos XVII y XVIII es el proceso que se denomina Protoindustrializacin. Como resul2

Un barco se consideraba ingls cuando lo era el capitn y tres cuartas partes de su tripulacin.

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tado de la protoindustrializacin, a principios del siglo XVIII algunas zonas de Europa occidental ya contaban con concentraciones industriales de cierta importancia.
Los trminos protoindustria y preindustria no son, sin embargo, sinnimos. No todas
las formas de industrializacin tuvieron su correspondiente protoindustria. Es ms, la
protoindustria signific una discontinuidad entre la preindustria que se desarroll en las
zonas urbanas y el capitalismo industrial, caracterizado por procesos fabriles y mecanizados. El capitalismo industrial no sera la forma de produccin hegemnica hasta los primeros decenios del siglo XIX.
La protoindustria est conectada con la nueva paera3, ya que surgi precisamente
en las zonas donde se desarroll sta. Se trataba de industrias localizadas en la zona rural y
dedicadas principalmente al sector textil, aunque el proceso protoindustrializador lleg a
diversos tipos de manufacturas, como las imprentas, la cermica, los curtidos de pieles o la
fabricacin de utensilios metlicos entre otras.

2.1. Caractersticas de la protoindustrializacin


Entre sus caractersticas diferenciadoras cabe sealar que se trataba de industrias domiciliarias con mano de obra formada por trabajadores rurales dispersos entre s. Por qu
eran estos los trabajadores? La crisis agraria del siglo XVII favoreci el proceso de
protoindustrializacin, ya que conllev la cada de los precios de los productos agrcolas
y de las rentas agrarias. Los campesinos se vieron en la necesidad de incrementar sus
ingresos, que se haban visto mermados con la disminucin de ingresos derivados de su
primera actividad, la agricultura. Su objetivo al emplearse en las protoindustrias era obtener una renta complementaria. Por eso no eran especializados, sino mano de obra campesina que compatibilizaba el trabajo industrial y el agrcola como frmula para
incrementar sus escasas rentas.
Las caractersticas de la mano de obra repercutan en unos menores costes de produccin en las protoindustrias por varias razones. En primer lugar, los trabajadores rurales
asuman parte de los costes de produccin ya que se alimentaban y se mantenan con los
productos que ellos mismos producan en el campo. En segundo lugar, su actividad principal segua siendo la agricultura. Este aspecto era importante. Debido a que las tierras de
cultivo deban quedar inactivas durante largas temporadas, el hecho de estar empleados en
la protoindustria no implicaba ninguna renuncia. Los campesinos no se vean en la necesidad de elegir a qu actividad dedicarse, la protoindustia no implicaba ninguna decisin en
trminos laborales. En tercer lugar, las producciones en las ciudades estaban sometidas a
las estrictas reglamentaciones de los gremios y a una serie de impuestos que no afectaban
a las producciones rurales. Como consecuencia de todo ello, los sueldos en la actividad
protoindustrial eran ms bajos que los sueldos en la ciudad para elaborar manufacturas
3

Como ya hemos visto, con la expresin nueva paera se alude a tejidos de escasa calidad y buena apariencia. Este proceso implica menos costes de produccin y, en consecuencia, precios ms bajos. Como la
demanda de tejidos se caracteriza por ser elstica y estar muy relacionada con la renta disponible, la disminucin en los precios animaba fuertemente la demanda, generando como resultado final un incremento en
los beneficios de los productores.

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similares. El menor precio de los productos elaborados en las protoindustrias haca que
fueran muy competitivos y atractivos para los mercados.
Y precisamente es sta es otra caracterstica diferenciadora de las protoindustrias, ya
que su produccin no estaba destinada al autoconsumo como ocurra en los talleres domiciliarios tradicionales, sino que producan artculos para el mercado (fundamentalmente
bienes de consumo, aunque en algunos casos tambin producan bienes de inversin).
La cuarta caracterstica de las protoindustrias es que haban establecido un doble
vnculo con los mercaderes urbanos: estos les abastecan de materias primas y, a su vez, vendan su producto en localidades lejanas, inaccesibles para el trabajador rural. A pesar de la
importancia de las caractersticas anteriores, precisamente en sta ltima reside el elemento
diferenciador del proceso protoindustrializador. Los pequeos artesanos autnomos y los
dedicados a la transformacin de productos agrarios no se consideran protoindustrias, sino
industrias tpicamente domsticas que slo vendan sus productos en mercados locales. Por el
contrario, la produccin en la protoindustria est orientada al comercio extralocal, ya fuera
nacional o internacional. De hecho, durante el siglo XVII Inglaterra y los pases del centro
de Europa tuvieron una actividad exportadora muy elevada.
Las principales protoindustrias se dieron en el noroeste de Europa, en consonancia
con el predominio en la economa continental de Inglaterra (con ejemplos de protoindustrias en Worsley y Woolwich), Pases Bajos (destacando los astilleros holandeses), el norte
de Francia (Sedn, Elbeuf), Bohemia en el Imperio austraco y algunas regiones alemanas,
como Sajonia. Cabe sealar la fabricacin de los paos con alto valor aadido en las
protoindustrias textiles francesas y alemanas. Tambin haba otros desarrollos protoindustriales fuera del marco de estos pases, como el arsenal de Venecia.
Los comerciantes desempearon un papel clave dentro de la protoindustrializacin,
dando el primer paso en la especializacin en el proceso de distribucin. No slo abastecan de materias primas a los trabajadores rurales, sino que los conectaban entre s en las diferentes fases del proceso productivo. Y adems comunicaban las zonas rurales con los
mercados regionales e internacionales. Pero su relevancia lleg ms lejos, ya que tambin
eran intermediarios financieros. El proceso protoindustrializador implic la penetracin del
capital mercantil, ya que los campesinos necesitaban financiacin para conseguir los
medios de produccin. Los comerciantes eran los que disponan de capital circulante para
la compra de materias primas y adelantaban a los productores rurales el capital mercantil
necesario para financiar todo el proceso de produccin y tambin, por supuesto, el de distribucin. Esto requera una capacidad financiera fuerte por parte de los comerciantes, ya que
en ocasiones el desfase de tiempo entre el momento de adelantar el dinero y el de recuperarlo era grande, ya que los prstamos slo se recuperaban una vez que el producto estaba
fabricado, distribuido y vendido.

2.2. Consecuencias de la protoindustrializacin


Como consecuencia del desarrollo protoindustrial la produccin continental registr un
fuerte incremento a lo largo del siglo XVII y durante los primeros decenios del siglo XVIII.
Durante este periodo, muchas zonas rurales de Europa aumentaron su produccin de bien-

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es de consumo dando lugar a una red de manufacturas rurales y, como resultado, muchas
localidades atrapadas en las consecuencias de la baja productividad agrcola se convirtieron
en zonas productoras de manufacturas a lo largo de estos siglos. Este incremento en la
produccin no se debi a un crecimiento intensivo, consecuencia de avances tecnolgicos,
sino fundamentalmente fue resultado de la utilizacin de un mayor nmero de trabajadores.
Como la mano de obra era barata y se conformaba con salarios bajos no exista ningn
incentivo para realizar mejoras tcnicas. Por eso el modelo continental prefiri la utilizacin de mano de obra antes que la mecanizacin de los procesos.
Otra consecuencia de la protoindustrializacin fue la transformacin del modelo
demogrfico. La posibilidad de acceder a mayores niveles de renta favoreci la disminucin
en la edad media del matrimonio, con el consiguiente aumento de la natalidad. La expansin demogrfica extendi sus efectos a los movimientos migratorios, ya que las mejores
condiciones de vida en el campo frenaron la emigracin desde las zonas rurales hacia la
ciudad, ralentizando as el crecimiento demogrfico en las ciudades.

2.3. Lmites de la protoindustrializacin


La expansin protoindustrial alcanz su lmite a mediados del siglo XVIII. El sistema
protoindustrial cre condiciones positivas para que la economa diera el salto a la industrializacin, pero tambin condiciones negativas que dificultaron el proceso.
Condiciones positivas: Entre los aspectos que podran haber impulsado la evolucin
de la potoindustria hacia la industrializacin hay que destacar que se trataba de un sistema
generador de mercado que, adems, favoreca la divisin del trabajo. Adems, la protoindustrializacin generaba capital mercantil, que se encuentra en la base misma de funcionamiento del sistema. Otro elemento que hay que destacar es que la protoindustria implic el
incremento de las dimensiones de los mercados al favorecer el incremento de la renta de los
campesinos, siendo la existencia de un mercado amplio y solvente uno de los requisitos
necesarios para que se d una organizacin econmica capitalista. La actividad protoindustrial tambin supona una forma sencilla de escapar al encorsetamiento de los gremios. Por
ltimo, tambin gener capital humano empresarial, ya que estos trabajadores estaban
controlando el proceso de produccin.
Todos estos aspectos propiciaban la transicin a la produccin fabril. Sin embargo
las condiciones favorecedoras tuvieron que convivir con otras que desalentaban el proceso
industrializador. Las detallamos a continuacin.
Condiciones negativas: Haba contradicciones, ya que algunos elementos que haban
supuesto una ventaja, dejaron de serlo. En primer lugar, el incremento de la demanda de los
bienes producidos por la protoindustria conllev la necesidad de incurrir inevitablemente en
mayores costes de produccin, ya que era imprescindible comprar ms materias primas y
llegar a zonas cada vez ms lejanas. De esta forma, empez a diluirse la ventaja comparativa de estos productos, que era su menor precio.
Otra de las ventajas resida en el hecho de que los trabajadores compatibilizaban el
trabajo en la protoindustria con sus tareas del campo. Sin embargo, cuando llegaba una
poca de buenas cosechas los agricultores dedicaban menos tiempo a su actividad manu-

~ 98 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

facturera debido a las mayores rentas derivadas de las buenas cosechas, por lo que se contraa la produccin protoindustrial. La consecuencia directa era un aumento de la demanda
(por las mayores rentas) justamente a la vez que disminua la oferta.
En conclusin, los factores por los que prcticamente ninguna zona protoindustrial
termin transformndose en zona industrial fueron varios. Uno de los principales motivos
residi en el paulatino incremento de los salarios. La abundancia de mano de obra era uno
de los elementos claves en este desarrollo, y escaseaba cuando haba un periodo agrcola
prspero, dando lugar a un incremento de los salarios y en los costes de produccin. Pero
adems se generaba un desequilibrio, ya que haba una menor produccin sin que hubiese
previamente cado la demanda. Ambos efectos presionaban al alza los precios de las manufacturas rurales, hacindolas menos atractivas en los mercados y oblig a abandonar las
producciones intensivas en mano de obra en beneficio de las mejoras tecnolgicas. Una
segunda razn fue la falta de aceptacin de los nuevos mtodos de produccin. Y, en tercer
lugar se encuentra el hecho de que el proceso protoindustrializador no facilitaba la acumulacin de capital entre los productores de manufacturas, ya que las ganancias quedaban en
manos de los intermediarios financieros, esto es, de los comerciantes. La falta de acumulacin de capital en el seno de la protoindustria es posiblemente la clave de su fracaso.
Como resultado, y a pesar del avance que supusieron las protoindustrias, stas quedaron arrinconadas con el surgimiento de las nuevas formas de organizacin y produccin
surgidas con la Revolucin industrial. Slo algunas zonas de elevada produccin de manufacturas rurales llegaron a ser ciudades industriales en el siglo XIX, cuando se implant la
organizacin fabril.

3. EL SIGLO XVIII Y EL RESURGIMIENTO DE LA ECONOMA EUROPEA


El siglo XVIII, tambin denominado Siglo de la Razn o de las Luces, es un siglo de equilibrio entre la Tradicin y la Revolucin, simbolizado por el pensamiento de la Ilustracin
y las Monarquas del Despotismo Ilustrado.
Las corrientes filosficas del racionalismo y el naturalismo de grandes pensadores
franceses como Ren Descartes, ingleses como Francis Bacon y Thomas Hobbes y holandeses como Spinozza del siglo XVII dieron su fruto al finalizar el siglo en la Alemania de
Leibniz y en Inglaterra con el empirismo de Locke y las investigaciones cientficas de
Newton.
Si bien es cierto que el ambiente de libertad poltica, diversidad religiosa y prosperidad econmica de la burguesa imperante en Inglaterra y Holanda era el ms adecuado para
el triunfo del pensamiento ilustrado, fue sin embargo en Francia donde tuvo lugar el denominado movimiento de la ilustracin a la luz de la interpretacin del empirismo ingls por
los racionalistas continuadores de Descartes.
En su vertiente poltica y social, el siglo de la razn se encuentra bajo la esfera del
absolutismo monrquico. El desarrollo del absolutismo moderno comenz con el nacimiento de los Estados nacionales europeos hacia el final del siglo XV y se prolong durante ms de 200 aos. En el siglo XVIII el absolutismo recibe el nombre de Despotismo

DECADENCIA Y AUGE EN LA EDAD MODERNA: SIGLOS XVII Y XVIII

~ 99 ~

Ilustrado diseado por medio de un eficaz entramado institucional absolutista utilizando


para ello las ideas nacidas de la ilustracin. Tal vez, el mejor ejemplo de Despotismo
Ilustrado se encuentra, quiz, en el reinado de Luis XIV de Francia (1643-1715). Su declaracin LEtat, cest moi resume con precisin el concepto del derecho divino de los reyes.
En general hay un hecho que predomina en el siglo XVIII: el desarrollo de la burguesa. Por lo que respecta al mbito econmico, el siglo XVIII se caracteriza por ser un periodo de crecimiento econmico en donde se supera la crisis del XVII. Si bien existen
diferencias cronolgicas que delimitan el periodo de crecimiento econmico, suave al principio y fuerte al final, se puede afirmar que este periodo de expansin se generaliz a todos
los sectores. A pesar del papel predominante que ocupa la agricultura frente a la industria,
y el escaso desarrollo de los mercados nacionales, cabe sealar el fuerte dinamismo protagonizado por el comercio internacional, el sistema financiero y el principal factor productivo de la poca: la poblacin. Voltaire en sus Lettres anglaises, al encomiar el siglo XVIII,
seal los cuatro elementos que bien pueden definir las caractersticas econmicas del
mismo Libertad, ciudadana, comercio y Estado:
El comercio, que ha enriquecido a los ciudadanos, ha contribuido a hacerlos libres,
y esta libertad a su vez ha dilatado el comercio, formndose as la grandeza del
Estado.
Cabe sealar que en la Europa del siglo XVIII las estructuras econmicas del Antiguo
Rgimen paulatinamente comenzaban a ceder toda su solidez, una solidez capaz de dificultar la propia idea de evolucin econmica. En determinados pases europeos, de entre los
que destaca Inglaterra, se van a ir produciendo progresivos cambios capaces con el tiempo
de hender las estructuras del Antiguo Rgimen y dar al traste con ellas. Estos cambios
preparan el terreno para la gran transformacin econmica que experimentar Europa conocida con el nombre de Revolucin Industrial.
El estudio del resurgimiento de la economa europea en el siglo XVIII requiere en
primer lugar conocer cules eran las bases de la prosperidad econmica del Antiguo
Rgimen para despus analizar las condiciones previas que hicieron posible el trnsito a la
Revolucin Industrial.

3.1. Las bases econmicas del Antiguo Rgimen


En general se puede afirmar que las bases econmicas del Antiguo Rgimen eran sumamente dbiles. Al depender la economa de la agricultura en su totalidad, un periodo de
malas cosechas, o un aumento de la poblacin por encima de la produccin agrcola daban
lugar a la aparicin de la denominada crisis de subsistencia, con sus habituales secuelas de
hambre, miseria, epidemias y muerte. La poblacin determinaba el comportamiento de la
demanda en un doble sentido. Por un lado, los frenos positivos malthusianos, reducan la
demanda de productos en general y de productos industriales en particular extendiendo la
crisis hacia todo el sistema econmico. Por otro lado, el binomio poblacin-subsistencias,
fuertemente condicionado por la productividad agrcola, amplificaba los resultados anteriores provocando una situacin de estancamiento econmico. Adems, hay que aadir que
en esta economa los cambios climticos resultaban transcendentales para la productividad

~ 100 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

agrcola, entre otras cosas porque las cosechas determinaban la capacidad adquisitiva y el
nivel de precios. Unas malas cosechas podan elevar los precios, reducir el poder adquisitivo en general y condicionar el crecimiento econmico de todos los sectores econmicos.
nicamente durante el siglo XVII, los Pases Bajos del norte pudieron huir de este temido
crculo. Fue posible romperlo cuando la produccin creci de forma sostenida por encima
del aumento de la poblacin.
En efecto, los economistas que han estudiado el crecimiento econmico han observado que el motor de dicho crecimiento debe basarse en los mismos cuatro engranajes o
factores del crecimiento supuesto un marco institucional estable: recursos humanos, recursos naturales, formacin de capital y tecnologa. Si bien es cierto que no podemos hablar de
crecimiento econmico durante el Antiguo Rgimen, las innovaciones tecnolgicas que se
fueron gestando desde la Edad Media incrementaron paulatinamente la productividad de los
factores de la produccin. Este lento incremento de la productividad se conjugaba adems
con elevados costes en los transportes que condicionaban el desarrollo del comercio y la
fuerte dependencia hacia el autoconsumo.
Todo lo anterior permite sealar una caracterstica de esta economa, a saber, que el
crecimiento de la poblacin generaba excesos de demanda que se traducan en caresta y
hambrunas que se repetan una y otra vez durante periodos dilatados. Haba pocas o regiones en las que no se produca un exceso de poblacin, por lo que la oferta de productos era
suficiente, la productividad del trabajo era relativamente alta, la actividad econmica
creciente y relativamente escasas las hambres, las epidemias y el malestar social. En
cambio, en aquellas otras regiones o etapas con excedentes de poblacin, unas malas cosechas daban lugar a crisis catastrficas, la productividad se estancaba y la mala nutricin
haca aumentar la proporcin de personas que enfermaban en un sitio y tiempo determinado y, por ende, hacan aumentar la mortalidad.

3.2. El resurgimiento de la economa europea


Como hemos visto durante el siglo XVII, Holanda haba disfrutado de un crecimiento econmico sostenido, sin embargo durante el siglo XVIII el crecimiento econmico se va a generalizar en otras partes de Europa.

3.2.1. La poblacin en el siglo XVIII


Durante el siglo XVIII y en especial en su segunda mitad, se produjo un notable crecimiento de la poblacin europea. En trminos generales este siglo puso fin a un largo periodo de
crecimiento poblacional discontinuo que dio lugar a una transicin demogrfica que se
consolid en el siglo XIX. El ascenso demogrfico se explica entre otros elementos por el
menor impacto que van a tener las grandes epidemias, los avances en la medicina y la higiene que va a permitir prolongar la esperanza de vida. El hito ms sobresaliente en el mbito
de la ciencia mdica en el siglo XVIII fue el descubrimiento en 1796 de la vacuna contra la
viruela por Edward Jenner, descubrimiento que precedi a otros tales como el hallazgo de
los agentes provocadores de las enfermedades por Louis Pasteur y Kock, y la introduccin
de mejoras en la anestesia parcial y la antisepsia quirrgica.

DECADENCIA Y AUGE EN LA EDAD MODERNA: SIGLOS XVII Y XVIII

~ 101 ~

Tambin hay que mencionar en este sentido el aumento de la productividad agrcola


debido entre otras cosas a que, como consecuencia del proceso preindustrializador al que
estamos asistiendo, se produce un vaciado del campo a expensas de la ciudad, que har
disminuir la densidad agraria y, por consiguiente, aumentar la productividad de la mano de
obra agrcola.

3.2.2. La agricultura en el siglo XVIII


Con relacin a la agricultura hemos de decir en primer lugar que contribuy a la expansin
demogrfica. Aunque se puede afirmar que no existe acuerdo acerca de si en este periodo
se produjo o no una autntica revolucin agrcola, o simplemente tuvo lugar una intensificacin en los cultivos, hay que sealar que la produccin agrcola aument entre un 25 y 40
por 100 a lo largo del siglo XVIII. En este sentido cabe destacar que la mayor regularidad de
las cosechas increment los rendimientos agrarios hasta en un 15 por 100 por trmino
medio para los cereales. Tambin se produjo un avance hacia la intensificacin de la agricultura mediante la combinacin de pequeos progresos en la especializacin de la mano
de obra agrcola y nuevos cultivos como el del maz y la patata. La difusin del maz y de
la patata por Europa no estuvo exenta de dificultades. El maz comenz a extenderse desde
el segundo tercio del siglo XVII y, pese a que sus detractores le culpaban de que agotaba las
tierras, en el siglo XVIII arraig totalmente. El avance de la patata fue mucho ms lento y
polmico. Era considerado un producto ms propio de la alimentacin animal que humana,
incluso se le lleg a considerar venenoso. No obstante, su elevado rendimiento y su escasa
exigencia fsica y climtica fueron factores que jugaron en su favor para su total aceptacin
como producto bsico de la dieta europea.
En contraste con la agricultura continental, hay que mencionar la distinta evolucin que
tuvo la agricultura inglesa en este periodo. Es importante hacer este estudio diferencial puesto que dada su trascendencia se puede considerar que la agricultura inglesa fue el principal
motor de la Revolucin Industrial. En efecto, durante el siglo XVIII la agricultura inglesa llev
a cabo una serie de transformaciones que dieron lugar a un aumento considerable de su
productividad. Los cercamientos de fincas permitieron pasar de una organizacin agraria
comunal, a una estructura de la propiedad caracterizada por grandes fincas cultivadas por
agricultores capitalistas que tenan capacidad suficiente como para llevar a cabo grandes
inversiones en capital. En cambio, la estructura agraria europea se caracterizaba por estar
formada por pequeas propiedades incapaces de llevar a cabo dicho proceso inversor.
Por lo que respecta a las innovaciones agrcolas hay que destacar las realizadas por
Townshend (1674-1738), que se las ide para mantener la fertilidad del suelo incluso con
una nica cosecha anual. Experiment con varias plantas con la intencin de encontrar una
combinacin ideal que le permitiera llevar a cabo la rotacin de cereales. Descubri que
sembrando trbol, capaz de atrapar nitrgeno del aire y reintegrarlo en el suelo, y cultivando nabos, poda obtener un buen rendimiento. Su discpulo, Coke of Holkam (1752-1842)
difundi la rotacin de cuatro cultivos de acuerdo con las lneas sugeridas por Townshend.
Este procedimiento se conoci con el nombre de sistema Norfolk. En definitiva, con la
eliminacin del barbecho y los nuevos sistemas de rotacin de plantas forrajeras, trigo,
nabos y avena, aument considerablemente la productividad agraria.

~ 102 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

3.2.3. El comercio y las finanzas como factor de crecimiento econmico


en el siglo XVIII
Tanto el predominio agrcola, como los primeros avances que se estaban produciendo en la
industria, dieron lugar a una continua expansin en el comercio que trajo como consecuencia el desarrollo las relaciones comerciales.
Sin olvidar el gran impulso que tuvieron durante el siglo XVIII en Europa la construccin de carreteras y canales que estimularon el comercio regional, cabe mencionar el
progreso que tuvo en esta poca el comercio colonial. El rea comercial ms dinmica fue
la atlntica, sobre todo desde que en 1713 se firmara el Tratado de Utrech que permiti el
comercio de Inglaterra con Amrica. El tratado incorpor tambin Terranova y Nueva
Escocia en detrimento de los intereses franceses. Los acuerdos alcanzados en Utrech acentuaron la rivalidad colonial anglo-francesa que dio lugar a la guerra de los Siete Aos. El
enfrentamiento militar entre ambos pases confirm el triunfo colonial y comercial britnico. Las tasas de crecimiento del comercio ingls en las ltimas dcadas del siglo fueron del
4,9 por 100 anuales. No obstante hay que aclarar que Inglaterra, Francia junto a las
Provincias Unidas no fueron los nicos pases que protagonizaron el despegue del comercio internacional en esta poca. Todos los Estados que tuvieran puertos de mar desarrollaron su comercio, destacando particularmente los pases nrdicos y las ciudades hanseticas.
Los pases ibricos, aunque relegados a un papel secundario, conocieron tambin la expansin, sobre todo en la segunda mitad del siglo. En esencia, la poltica econmica aplicada
por Inglaterra y Francia durante casi todo el siglo XVIII se inspiraba, como veremos en el
captulo siguiente, en los principios mercantilistas. Como es sabido, los mercantilistas, para
quienes los metales preciosos constituan la esencia y medida de la riqueza, situaban el
centro de la actividad econmica en la esfera de los intercambios. Estas polticas, fuertemente intervencionistas, asignaban a los poderes pblicos la tarea de protagonizar el crecimiento econmico.
Tambin cabe subrayar que en el siglo XVIII existan nuevas formas de hacer negocios derivados de la colonizacin, y que prometan pinges beneficios. Un ejemplo de esta
prometedora forma de ganancia fue la propuesta que hizo el escocs John Law al regente
de Francia de fundar un banco de emisin con la intencin de hacer negocios con las colonias que Francia tena en Amrica. Bien es cierto que el gobierno francs acept de buen
grado esta iniciativa porque vea en ella otra posibilidad de financiar su abultado dficit
pblico. Con esta intencin se fund un Banco de Emisin y una compaa comercial, la
denominada Compaa de Occidente que ms tarde ser conocida como la Compaa del
Mississippi.
Para participar en estos negocios, fuertemente dirigidos por el Estado, los accionistas deban comprar acciones pagando una parte en dinero y otra en billetes de deuda.
Ocurri que buena parte de la emisin de billetes se utilizaba para pujar al alza por las
acciones de la Compaa que llegaron a valer diez veces ms que su precio de emisin. Un
ejemplo de estas operaciones fue la banca de la que era propietario Ricardo Cantillon.
Conceda prstamos a los nobles ingleses para que compraran acciones de la Compaa. En
el punto ms alto de la cotizacin se vendan las acciones para comprarlas de nuevo cuan-

DECADENCIA Y AUGE EN LA EDAD MODERNA: SIGLOS XVII Y XVIII

~ 103 ~

do su precio se haba desplomado, exigiendo a los prestatarios el reembolso de los prstamos y los intereses contra la devolucin de las acciones. Todo pareca marchar bien hasta
que los psimos resultados de la empresa colonizadora del Mississippi, y el respiro que se
tomaron los especuladores en contra de las acciones de la Compaa dieron al traste con el
Sistema. Los intentos por mantener los precios de las acciones resultaron intiles. Law
lleg incluso a comprar sus propias acciones con el fin de evitar su cada. Jugaba al alza
emitiendo ms acciones, o incluso promulgaba edictos bajo el amparo del regente francs
obligando a los ciudadanos a aceptar los billetes emitidos por la banca de emisin. Todo fue
en vano, las personas que seguan aferradas a sus acciones se vieron completamente arruinadas, el mismo Law, que haba llegado a Francia con una considerable fortuna la perdi
con sus experimentos. Nadie le culp de fraude pero tuvo que abandonar el pas.
En definitiva, se puede afirmar que de todos los sectores de la economa, el comercio fue el ms dinmico en el siglo XVIII. Un ejemplo de este dinamismo lo tiene el denominado comercio triangular. Se trataba de un circuito comercial por el que los barcos
negreros zarpaban de Europa hacia frica cargados de mercancas que intercambiaban por
esclavos, los cuales, una vez llegados a Amrica, eran vendidos a los colonos. Con el
producto de la venta, los negreros compraban productos tropicales caf, algodn, azcar
que a su vez se vendan en Europa.

4. EJERCICIOS
1. Piensa que la forma de gobierno de las naciones europeas durante el siglo
guarda relacin con la evolucin de sus economas?

XVII

2. La protoindustria no puede considerarse preindustria. Qu caractersticas diferencian ambas organizaciones? Qu papel desempeaban los comerciantes
dentro de la protoindustria?
3. Por qu se afirma que la protoindustria no implicaba ningn coste de oportunidad para los trabajadores rurales que se dedicaban a la misma?
4. Ricardo Cantillon se vio envuelto en numerosos pleitos a lo largo de su vida por
las operaciones que realiz al amparo del Sistema de Law. Explique en qu consisti y qu repercusiones tuvo dicho sistema.
5. De todos los sectores de la economa, cul fue el ms dinmico entre los siglos
XV al XVIII? Explique por qu.

Lectura
Todo empez con el vapor. El vapor es un ingls, como reza el viejo dicho. En la
segunda mitad del siglo XVIII, James Watt perfeccion descubrimientos anteriores y
construy una mquina de vapor cuyas caractersticas tcnicas y econmicas contribuyeron a su amplia adopcin. Comenz sus experimentos alrededor de 1765. La utilizacin comercial empez despus de 1785 y en mayor medida despus de 1825. Las
mquinas de vapor se utilizaron en las actividades metalrgicas y textiles, as como en
las minas de carbn y en el transporte por superficie. De hecho, al disponerse de mayor

~ 104 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

fuerza mecnica, fue posible producir ms carbn y transportarlo a una velocidad enormemente mayor. A su vez ms carbn signific ms fuerza mecnica.
El carbn pas a ser un elemento estratgico en la aparicin y difusin de la
civilizacin industrial. Produjo una rpida expansin de la energa disponible con su
consiguiente aplicacin a la calefaccin, iluminacin, transportes terrestres y martimos y casi todas las dems clases de industrias. Escribi Jevons:
El carbn no est al lado sino muy por encima de todas las dems materias
primas. Es la energa material del pas, la ayuda universal, el factor de todo lo que
hacemos. Con el carbn casi todas las hazaas son posibles o fciles; sin l, nos
vemos arrojados otra vez a la pobreza laboriosa de los tiempos primitivos
Carlo M. Cipolla, (1974): Historia econmica de la poblacin mundial.

5. LECTURAS RECOMENDADAS

NORTH, D. y THOMAS R. (1991): Parte tercera: 1500-1700, en El nacimiento del


mundo occidental. Una nueva historia econmica (900-1700), Madrid, Siglo XXI.
En la tercera parte de este libro, North y Thomas abordan los factores que contribuyeron al crecimiento desigual de las naciones europeas a partir del siglo XVI y XVII
incidiendo fundamentalmente en los aspectos institucionales.

CHILD, J., (1999) [1668]: Breves observaciones relativas al comercio y al inters


del dinero en LOCKE, J.: Escritos monetarios, Madrid, Pirmide, pp. 233-262. En
estas pginas se recoge como anexo un texto de Sir Josiah Child, destacado mercantilista ingls, en el que discute las medidas de poltica econmica que habra que aplicar en Inglaterra para conseguir el envidiado podero econmico holands.

LANDES, D. S., (1999): Por qu Europa? Por qu entonces? en La riqueza y la


pobreza de las naciones, Barcelona, Crtica. Cap. XIV. En este captulo se investiga
por qu se llev a cabo la Revolucin Industrial en Europa y por qu en Inglaterra en
primer lugar.

6. BIBLIOGRAFA
CAMERON, R., NEAL, L. (2005): Historia econmica mundial desde el Paleoltico hasta
el presente, 4 edicin, Madrid, Alianza Editorial.
CIPOLLA, C. M. (1974): Historia econmica de la poblacin mundial, Barcelona, ed.
Crtica.
GOUBERT, P. (1971): El Antiguo Rgimen, Buenos Aires, Siglo XXI.
HENRY W. SPIEGEL, (1991): El desarrollo del pensamiento econmico, Barcelona,
Ediciones Omega.
JONES, E. L., (1991): El milagro europeo, Madrid, Alianza
LANDES, D. S. (1999): La riqueza y la pobreza de las naciones, Barcelona, ed. Critica.
NORTH, D., (1994): Estructura y cambio en la historia econmica, Madrid, Alianza.

DECADENCIA Y AUGE EN LA EDAD MODERNA: SIGLOS XVII Y XVIII

~ 105 ~

NORTH, D. y THOMAS R. (1991): El nacimiento del mundo occidental. Una nueva historia econmica (900-1700), Madrid, Siglo XXI.
NUEZ ROMERO-BALMAS G. (1989): Historia Econmica Contempornea. Vol I. Los
antecedentes de la industrializacin en el siglo XVIII, Granada, Ediciones TAT
(S.A.L),.
SHEPARD B. CLOUGH Y RICHARD T. RAPP, (1986): Historia econmica de Europa. El
desarrollo econmico de la civilizacin occidental, Barcelona, Ediciones Omega.
SIMN SEGURA, F. (2002): Lecciones de Historia Econmica, Madrid, Ediciones
Acadmicas, S.A.

T E M A

7
PENSAMIENTO ECONMICO
EN LOS SIGLOS XVII Y XVIII
1.
2.
3.
4.
5.

PRINCIPALES IDEAS DEL MERCANTILISMO


EL MERCANTILISMO INGLS
EL MERCANTILISMO FRANCS
EL MERCANTILISMO ALEMN
EL ARBITRISMO Y LA DECADENCIA ECONMICA ESPAOLA
DEL SIGLO XVII

6.
7.
8.
9.
10.

EL PENSAMIENTO ECONMICO ANTERIOR A ADAM SMITH


LA FISIOCRACIA: EL GOBIERNO DE LA NATURALEZA
EJERCICIOS
LECTURAS RECOMENDADAS
BIBLIOGRAFA

El siguiente captulo tiene por objetivo presentar las principales ideas del mercantilismo, de los
autores preclsicos y de la fisiocracia. Un elevado nmero de historiadores del pensamiento
econmico se han afanado en estudiar las razones que pudieran explicar la ruptura que se va a
producir en el mundo de las ideas econmicas entre, por un lado, las aportaciones que hicieron
los escolsticos espaoles al anlisis econmico en general y la teora monetaria en particular
en el siglo XVI, y las reflexiones de aquellos autores que en el siglo XVII se dedicaron a opinar
acerca de cmo debera funcionar la economa. Parafraseando a Maquiavelo, aquellos que abandonan el estudio de lo que es, para estudiar lo que debera de ser, se acercan con mayor rapidez
a la ruina que a la preservacin de la misma. Pues bien, la primera parte de este captulo estudia las ideas de un determinado conjunto de autores a los que muy bien da cabida la cita de
Maquiavelo. Para llevar a cabo este trabajo en primer lugar se estudiaran las principales ideas
del mercantilismo, as como el conjunto de autores que por naciones caracterizan el mismo.

~ 107 ~

~ 108 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

Dejando a los autores mercantilistas, la segunda parte del captulo est dedicado a
estudiar las ideas econmicas anteriores a Adam Smith. El mrito de la teora cuantitativa
consisti en demostrar que el dinero, como tal, no constituye riqueza. Desde que David
Hume certificara con sus Political Discourses (1752), que todo intento mercantilista por
conseguir a toda costa un saldo de balanza comercial favorable es un objetivo contradictorio, las polticas mercantilistas estaban condenadas a fracasar irremediablemente.
Desde entonces, el anlisis econmico estudia cules son los elementos que intervienen en la determinacin del valor de cambio de las mercancas, esto es, trata de averiguar cules son las variables reales que explican los precios relativos. Difcilmente se
puede contemplar bajo esta consideracin el manido postulado mercantilista de que el dinero estimula el comercio. Todo lo contrario, el mecanismo autorregulador de Hume lo imposibilitaba. As, el valor de los bienes y de los servicios son por tanto independientes de su
precio en unidades monetarias, esto es, independientes de su precio absoluto. La expresin
el dinero es un velo viene a decir que el dinero impide ver las variables reales que explican el funcionamiento de la economa. En definitiva, el velo tena que levantarse, y a esta
labor contribuyeron las ideas de los tres autores estudiados: Ricardo Cantillon, David Hume
y Joseph Harris.
La ltima parte del captulo est dedicado a la escuela fisicrata, escuela que se
considera por la historia del pensamiento econmico como la primera que surge en el mbito de la economa. Estudiaremos las aportaciones de Franois Quesnay y sus discpulos, el
Tableau conomique; el producto neto, las leyes que rigen la produccin y las reglas que, a
juicio de los fisicratas. determina la distribucin de la riqueza.

1. PRINCIPALES IDEAS DEL MERCANTILISMO


El trmino mercantilismo se utiliza para denominar la poltica econmica de los Estados nacionales en un periodo de tiempo que abarca aproximadamente desde el siglo XV al siglo XVIII.
Acabada la guerra de los Treinta Aos (1618-1648), que mantuvo enfrentada a toda
Europa por motivos religiosos y polticos, comenz a tomar forma una nueva institucin, el
Estado secular y centralizado, que consigui reemplazar las instituciones feudales que hasta
el momento haban sido utilizadas como instrumento de poder e influencia mundial. Sin
embargo, a mediados del siglo XVII, las distintas regiones de Europa emergieron como
naciones poderosas y centralizadas, temerosas del poder de la nacin vecina, que de entre
todos sus objetivos, blicos, polticos, sociales, descollaba la idea de que el engrandecimiento nacional se deba de llevar a cabo sin tener en cuenta los intereses del Estado vecino. En otras palabras, se trataba de arruinar econmicamente al vecino.
Aquellos individuos que en esta poca reflexionaban sobre asuntos econmicos, los
llamados mercantilistas, arbitristas, colbertistas y cameralistas, capaces de ser odos e incluso medrar persuadiendo a los monarcas, utilizaban una idea muy contundente que podramos resumir diciendo que consideraban que la economa se comportaba como un juego de
suma cero, esto es, que lo que ganaba un pas representa la prdida de otro. Tomando como
base esta idea, una idea que las proposiciones ms elementales de la teora del comercio
internacional demostraron errnea, se diseaban polticas intervencionistas cuyo fin ltimo

PENSAMIENTO ECONMICO EN LOS SIGLOS XVII Y XVIII

~ 109 ~

era la acumulacin de metales preciosos. Para conseguir el acaparamiento de oro y plata se


actuaba sobre las partidas de la balanza comercial con el objetivo de conseguir que el volumen de las exportaciones fuera superior al de las importaciones. En general estos autores
consideraban los metales preciosos oro y plata como sinnimo de riqueza.
Se refera Adam Smith en sus Lecciones de Jurisprudencia 1762, a esta poltica en
los siguientes trminos:
La riqueza de un reino se ha considerado por casi todos los autores despus de Mun,
consistente en oro y plata. En su libro se est refiriendo a Thomas Mun llamado
Englands Treasure by Forraign Trade, trata de mostrar que la balanza comercial es
la nica cosa que puede mantener a Inglaterra, ya que, mediante ella, el oro y la plata
se traen al reino y en ellos consiste su riqueza, pues slo ellos no son perecederos.
Esta doctrina, aunque absurda, ha sido asumida por todos los sucesivos autores, y en
ella se fundan estas leyes de felona
A las caractersticas anteriores hay que aadir otras que tambin forman parte de las
polticas mercantilistas. Estos autores proponan fomentar la industria mediante la subvencin a la importacin de materias primas baratas prohibiendo su exportacin, la instauracin de aranceles proteccionistas que gravasen las importaciones de productos
manufacturados y la subvencin a la exportacin de bienes con elevado valor aadido. Por
ltimo hay que destacar el nfasis por el crecimiento de la poblacin. El fin de las polticas
poblacionistas era hacer disminuir los salarios para de esta forma permitir que las industrias
nacionales compitieran ventajosamente en el exterior. En este sentido los mercantilistas
proponan medidas favorables a los matrimonios precoces y a las familias numerosas.
Criticaba Thomas Robert Malthus el poblacionismo mercantilista en su Ensayo sobre la
poblacin 1798, de la siguiente manera:
Nada es hoy da tan comn como or que hay que estimular el aumento de la poblacin [] La verdadera razn es que este estmulo a incrementar la poblacin se
desarrolla sin preparar los fondos necesarios para sostenerlo [] Es posible que
forzar un aumento de la poblacin sea aparentemente ventajoso para los gobernantes
y los ricos de un Estado, ya que esto permite reducir el precio del trabajo [] pero
todo intento de este gnero debe ser observado con la mxima atencin.
Por ltimo cabe destacar las ideas que estos autores tenan acerca del comercio colonial. Sugeran explotar las colonias en beneficio de la metrpoli. En este sentido, las colonias deban de ofrecer a la metrpoli materias primas a cambio de productos
manufacturados procedentes de la metrpoli.
En otro orden de cosas, y aunque pudiera parecer anacrnico, cabe destacar la defensa que del mercantilismo realiza John Maynard Keynes en el captulo veintitrs de su Teora
general de la ocupacin, el inters y el dinero 1936:
Sin embargo, como una contribucin al arte de gobernar que se ocupa del sistema
econmico en conjunto y de lograr la ocupacin ptima de todos los recursos del
sistema; los mtodos de los primeros precursores del pensamiento econmico en los
siglos XVI y XVII pueden haber captado fragmentos de la sabidura prctica que las
irreales abstracciones de Ricardo olvidaron primero y extinguieron despus. Haba

~ 110 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

sabidura en su intensa preocupacin por conservar reducida la tasa de inters por


medio de leyes de usura, sosteniendo las existencias nacionales de dinero y desanimando las alzas en la unidad de salarios, as como en su predisposicin a restaurar,
como ltimo recurso, las existencias de dinero por medio de la devaluacin, cuando
se haban vuelto francamente deficientes, debido a una sangra exterior inevitable, a
un alza en la unidad de salarios o a cualquier otra causa.
El argumento de Keynes en favor del mercantilismo no slo pasa por ser una
bsqueda afanosa por encontrar en el pasado precursores de su doctrina, sino que esconde una correspondencia sorprendente, aunque forzada, por encontrar una relacin entre,
por un lado, el hecho de conseguir un saldo de balanza comercial favorable y, por otro,
la posibilidad de manipular la demanda agregada por medio de la inversin gracias a la
abundancia de metales preciosos y los tipos de inters bajos. En definitiva, la idea de
proponer una balanza comercial favorable que permitiese la entrada de metales preciosos permitira disminuir los tipos de inters y por consiguiente estimular la inversin y
el empleo. El problema de la interpretacin keynesiana, como seala Blaug en su Teora
Econmica en retrospeccin, es que no existen pruebas en la literatura mercantilista que
permitan deducir que la preocupacin por una balanza comercial favorable tuviese relacin con el reconocimiento de que el desempleo se debiera a la escasez de demanda
efectiva.
Pues bien, a continuacin realizaremos un breve repaso de los autores ms destacados de la literatura mercantil en Inglaterra, Francia, Alemania y Espaa. Cabe sealar que
estos autores no forman una escuela de pensamiento, son reflexiones aisladas, monotemticas e interesadas que estudian aspectos muy concretos de la economa. En ningn momento construyeron modelos econmicos en donde las variables econmicas se encontrasen
interrelacionadas, y lo que es ms importante, en general no se lean unos a otros, no se citaban, impidiendo el anlisis crtico que ralentiz, por ende, el avance del anlisis econmico.

2. EL MERCANTILISMO INGLS
Los autores mercantilistas formaron parte de numerosos debates sobre la moneda, la poblacin, la hacienda y el comercio internacional. Los autores ms representativos dentro de lo
que podramos denominar mercantilismo ingls fueron Gerard Malynes y su Treatise of the
Canker of Englands Commonwealth (1601), donde criticaba las prcticas usureras de
banqueros, comerciantes y cambistas. Si bien no explicaba con claridad en qu consista la
balanza comercial, al menos dejaba bien claro que la importacin de productos con elevado valor aadido, esto es, productos con elevada renta, implicaba una prdida de riqueza y
una saca de metales preciosos que posibilitaba el lucro de cambistas y especuladores. Para
evitar la especulacin consideraba que se haba de intervenir estabilizando los tipos de
cambio a la paridad determinada por el valor intrnseco de cada moneda.
Destaca tambin el trabajo de Edward Misselden, miembro de la Sociedad de
Mercaderes Aventureros y comisario de la compaa de las Indias Orientales. En su Free
Trade or the Meanes to make Trade flourish (1622), defendi la devaluacin de la moneda

PENSAMIENTO ECONMICO EN LOS SIGLOS XVII Y XVIII

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con la intencin de estimular el comercio y atraer metales preciosos. Estas ideas dieron
lugar a otra publicacin, The Maintenance of Free Trade, according to the three essential
parts of traffique; or an answer to a Treatise of Free Trade, or the Meanes to made Trade
flourish, lately published (1622), y un ao ms tarde The circle of commerce or the balance of trade, in defense of free trade, en donde defenda el tpico argumento mercantilista de
que la saca de metales preciosos se deba al saldo desfavorable de la balanza comercial.
Debemos de apuntar que del trabajo de Misselden surge por primera vez el concepto de
balanza comercial.
Ms arriba destacbamos la crtica que del sistema mercantil realizaba Adam
Smith, utilizaba para ello la obra de Thomas Mun, Englands Treasure by Forraign Trade
de 1621. Este autor mercantilista consideraba en general que el saldo desfavorable de la
balanza comercial era la causa de la salida de metales preciosos. Como miembro de la
Compaa de Indias Orientales consideraba el hecho de que si la actividad comercial de
la compaa finalizase, tarde o temprano su lugar lo ocuparan los holandeses que aumentaran su gloria, riqueza y poder y debilitaran la situacin de Inglaterra. Expresaba una
idea muy extendida en el siglo XVII, que como hemos apuntado ms arriba, se puede sintetizar diciendo que lo que gana un pas representa la prdida para otro. Una idea falsa, que
Adam Smtih con su teora de las ventajas absolutas, David Ricardo con la teora de las
ventajas comparativas y John Stuart Mill con su teora de las demandas recprocas se
encargaran de demostrar.
Destaca tambin el trabajo de Sir Josiah Child, Brief Observations concerning trade
and Interest of Money (1668), en donde no slo le preocupaba los problemas relacionados
con la marina mercante, que la considera indispensable para la riqueza nacional, sino
tambin el tipo de inters. Consideraba que la moderacin del tipo de inters es indispensable para la prosperidad, y pide al Gobierno que lo regule fijando tipos mximos. El objetivo era abogar para que el tipo de inters se redujera por ley del 6 por 100 al 4 por 100. El
trabajo de Child impuls la discusin sobre la regulacin de los tipos de inters, regulacin
acuciada por la rivalidad comercial que representaba Holanda para los intereses ingleses.
Para Child los holandeses:
mantenan una cuidadosa inspeccin para garantizar la calidad de los bienes, recompensaban a los inventores por publicar sus descubrimientos, construan barcos
pequeos y eficientes, educaban a sus hijos para el comercio y ponan a trabajar a los
pobres. Ellos hicieron la mayor parte de su capital manteniendo bancos pblicos y
montes de piedad, incentivando el uso de letras de cambio, y manteniendo registros
pblicos de ttulos, que permitan a los propietarios de tierras vender ms fcilmente o hipotecar su propiedad.
Pero no slo eso, sino que, adems, la mayor ventaja en el comercio se deba al bajo
tipo de inters. Child estaba convencido de que dicha baratura era causa del enriquecimiento
de un pas:
la rebaja del inters es la causa de la prosperidad y de la riqueza de una nacin, y
que la rebaja del inters en este Reino, del 6 al 4, o al 3 por 100, necesariamente
duplicara la reserva de capital de la nacin en menos de veinte aos

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

Fue John Locke (1632-1704) quin intent rebatir la doctrina de Child. Para ello
escribi Algunas de las consecuencias que es probable que sigan a la disminucin del inters al 4 por 100 redactado entre 1668 y 1674. En este trabajo intentaba demostrar cmo
afectara la reduccin del tipo de inters al poder de compra, y afirmaba que en cualquier
momento debe haber un tipo natural de inters determinado por la oferta y demanda de
fondos prestables, esto es, por el nmero de prestatarios, el estado del comercio y la cantidad de dinero disponible. La interferencia con este tipo de inters de mercado servira para
subir el precio que deban de pagar los prestatarios, pues, bajando por ley el tipo de inters,
disminuira la cantidad de dinero disponible para prstamos. A finales de 1668 Locke
aadi un suplemento al trabajo original. Aqu se enfrenta, como sostiene Martn (1999)
con la que ha venido a ser conocida como su doble teora del valor del dinero. Distingue el
valor que tiene el dinero, como cualquier otra mercanca, como medio de cambio para
conseguir bienes, de su valor, lo mismo que la tierra, para producir un ingreso para el
propietario.
En tiempos de Locke se aceptaba que el tipo de inters variaba inversamente con la
cantidad de dinero en el pas. Esta creencia, tpicamente mercantilista, se basaba en la
confusin del dinero con el capital. El estudioso del comercio internacional Jacob Viner,
refirindose a los mercantilistas en general, e incluyendo al propio Locke, afirmaba:
Identificaban dinero con capital, gran parte de su argumentacin puede ser explicada solamente si contemplaban el dinero y capital como idnticos de hecho. Esto
aparece de una forma ms patente en las doctrinas del periodo de que el inters se
pagaba por el uso del dinero, que el tipo de inters dependa de la cantidad de dinero y que los altos tipos de inters eran prueba de la escasez de dinero.
Por ltimo cabe destacar los trabajos de William Petty (1623-1687), A treatise of
taxes and contributions (1662); Political Arithmetic (1676) y The political anatomy of
Ireland (1691). En estos trabajos discute temas relacionados con los ingresos del Estado,
los recursos de la guerra, los problemas monetarios y la distribucin de la renta. Petty se
detuvo en un aspecto que con el tiempo se convertir en vital para el desarrollo de la ciencia econmica, la cuantificacin. En concreto se detuvo en medir las partidas de la balanza
comercial. Preocupacin que manifest en su Political Arithmetic, donde seal que la
medicin de dichas partidas contribuira a conocer mejor el crecimiento econmico de un
pas. Su mtodo lo describe de la siguiente manera:
El mtodo que pretendo seguir es todava desacostumbrado: en vez de usar solamente comparativos y superlativos, y argumentos intelectuales, he decidido expresarme en trminos de nmero, peso y medida (como ejemplo de la aritmtica poltica
que tanto he perseguido); de usar slo argumentos basados en la sensacin y de
tomar en consideracin nicamente aquellas causas que tienen fundamentos visibles
en la Naturaleza; dejando aquellas que dependen de las volubles mentes, opiniones,
apetitos y pasiones de cada hombre a la consideracin de los dems.
Con relacin a la controversia sobre los tipos de inters, Petty fue otro de los autores
contemporneos a Locke que tambin se opuso a la limitacin por ley del tipo de inters.
Coincide con Locke en relacionar el tipo de inters con la renta de la tierra, cuando afir-

PENSAMIENTO ECONMICO EN LOS SIGLOS XVII Y XVIII

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maba que la cuanta del inters debiera ser como mnimo equivalente a la renta de la tierra
capaz de ser comprada por el montante de dinero prestado.

3. EL MERCANTILISMO FRANCS
Dejando a los mercantilistas ingleses, destacan en Francia las reflexiones de aquellos autores preocupados por lograr la autosuficiencia econmica de su pas. En este sentido se
encuentra la obra de Jean Bodin Rsponse aux paradoxes de monsieur Malestroit touchant
lenchrissement de toutes les choses (1568). En este trabajo destaca la exposicin, aunque
doce aos ms tarde de que lo hiciera Martn de Azpilcueta, de la teora cuantitativa del
dinero. Defiende una poltica fuertemente intervencionista en el comercio internacional
impidiendo la exportacin de materias primas y la importacin de productos manufacturados. Con tales medidas se conseguira, gracias a los aranceles, ingresos para la Hacienda
Pblica, se fomentara la produccin nacional y se generaran puestos de trabajos.
Es importante tambin el trabajo de Antoine de Montchrtien, Trait de lEconomie
politique (1615). En este libro, que es donde por primera vez aparece el concepto de economa poltica, se analiza los efectos econmicos de las manufacturas, el comercio, la navegacin y los deberes del prncipe. Este autor no slo seala los perjuicios que ocasionan los
comerciantes extranjeros, sino que adems confa en la autosuficiencia de Francia y el
fomento de sus manufacturas como solucin a los problemas econmicos.
Por ltimo cabe hacer mencin a las reflexiones de Jean-Baptiste Colbert, el influyente ministro de Luis XIV. La gran aportacin de Colbert al conjunto de reflexiones
mercantilistas fue su apoyo decidido a la industrializacin francesa. Una industrializacin
basada en una fuerte intervencin estatal. Con ese fin propone llevar a cabo una poltica
comercial fuertemente proteccionista, es decir, alta proteccin arancelaria, subsidios, reduccin o exencin de impuestos, y la proliferacin de fbricas reales y empresas pblicas.

4. EL MERCANTILISMO ALEMN
De la misma forma que los autores ingleses y franceses, los mercantilistas alemanes
tambin llamados cameralistas debido a su afn por estudiar los problemas de la Cmara
o Hacienda Pblica consideraban que el Estado deba intervenir decididamente en la actividad econmica con la intencin de acumular metales preciosos y aumentar la poblacin.
Sin embargo difieren de los mercantilistas en el hecho de que si bien stos se preocupan
principalmente por temas relacionados con el comercio, los cameralistas enfocan su atencin sobre temas relacionados con la Hacienda Pblica.
Entre otros autores destaca la obra de Johann Joachim Becher, Politischer Discurs
(1668), en dnde repite el tpico eslogan poltico de la razn de Estado de que el dinero es
el alma y el nervio del pas, por lo que se debe prohibir su exportacin. Adems recomienda llevar a cabo polticas de aumento de la poblacin.
Tambin hay que sealar la obra de Phillip Wilhelm von Hrnigk, Oesterreich ber
alles, wann es nur will (Austria sobre todos, solamente con que quiera, 1684). En este
trabajo Hrnigk defiende la independencia econmica de Austria proponiendo un progra-

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

ma de poltica econmica autrquica con el fin de acabar con la competencia de otros


pases. Su doctrina consiste esencialmente en fomentar el desarrollo de las manufacturas
domsticas a travs de una poltica de sustitucin de importaciones apoyada con aranceles altos. Aconseja a las autoridades prohibir la exportacin de oro y plata en la medida
en que esto fuera posible, y persuade a los ciudadanos de que deben consumir productos
nacionales.

5. EL ARBITRISMO Y LA DECADENCIA ECONMICA CASTELLANA EN EL SIGLO XVII


El trmino arbitrista fue empleado en sentido peyorativo en la literatura del siglo XVII para
designar a la persona que inventa planes o proyectos disparatados con el fin de aliviar la
hacienda pblica o remediar males polticos. Dejan a un lado los problemas morales planteados por los escolsticos y los temas que tratan son muy variados. Escriben sobre la decadencia econmica de Castilla; la asistencia a los pobres; la alteracin del valor de la
moneda; la tasa de trigo, la deuda pblica; la poltica comercial y el desempeo de la
Hacienda.
Los arbitristas destacaron tres consecuencias econmicas tras el descubrimiento de
Amrica que afectaron negativamente a Espaa: el alza de los precios; la saca de metales
a los centros financieros e industriales europeos y el abandono de los sectores productivos
que se derivaba del desprecio por el trabajo y a vivir de rentas no fruto del trabajo.
Adems estos autores perciban las ventajas y riquezas que obtenan los extranjeros
transformando materias primas, procedentes de Espaa o de sus colonias americanas. De
esta forma resolvan la paradoja de que los pases estriles (sin recursos naturales como
Holanda) e industriosos fueran ricos, mientras que Espaa, con abundancia de materias
primas y metales preciosos, pero poco industriosa, se empobreca. Partiendo de las ventajas de una poblacin abundante y de la no identificacin de la riqueza con los metales
preciosos, los arbitristas proponan el fomento de las actividades productivas.
Entre los autores ms representativos del arbitrismo castellano destaca Luis de Ortiz,
y su Memorial de 1558. En este trabajo defiende la idea de acumular metales preciosos con
el objetivo de invertirlos en actividades productivas. Ortiz hace hincapi en el desarrollo de
las manufacturas porque considera que la transformacin de las materias primas, abundantes en Espaa, dara lugar a un mayor valor aadido. Por consiguiente prohbe la importacin de productos manufacturados. Tambin es importante dentro del arbitrismo castellano
Martn Gonzlez de Cellorigo y su Memorial de la poltica necesaria y til restauracin a
la Repblica de Espaa y estados de ella, y del desempeo de estos reinos. En este trabajo
de 1600, subraya la importancia del valor aadido que generan las manufacturas. Considera
a la agricultura como la actividad ms noble y lo mucho que importa seguir las artes y
el comercio siempre dentro de la moralidad propuesta por los telogos.
En el mbito de la desarrollo de la agricultura es importante el trabajo de Lope de
Deza y su Gobierno poltico de agricultura (1618). Para Deza la relevancia del sector
primario reside en el hecho de que su desarrollo es fundamental para el resto de sectores
econmicos. Tambin es significativa en el mbito de la agricultura la obra de Pedro
Fernndez de Navarrete y su Conservacin de Monarquas y discursos polticos de l626. La

PENSAMIENTO ECONMICO EN LOS SIGLOS XVII Y XVIII

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ganadera tambin se tuvo en cuenta en la obra de los arbitristas. En este sentido se encuentra el trabajo de Miguel Caxa de Leruela titulado Restauracin de la abundancia de Espaa
(1631). Aunque no descarta la industria, considera que la ganadera es el verdadero motor
del crecimiento econmico.
Por ltimo hay que mencionar el trabajo de Sancho de Moncada, La Restauracin
poltica de Espaa de 1619. Si bien es destacable su afn por la cuantificacin, hay que
decir que estaba ms preocupado por restringir el comercio internacional y la saca de moneda. Defenda unos objetivos de poltica econmica en donde los intereses del Estado estuviesen por encima de los intereses de los individuos. Su pensamiento hacendstico se
caracteriza por buscar los medios ms eficaces con los que poder financiar el dficit pblico, y con suficiente capacidad recaudatoria como para poder prescindir de las decisiones de
las Cortes en este asunto. Es conocido que las Cortes utilizaban el Servicio de Millones
como nica arma disponible para obligar al Rey a aceptar las condiciones que stas le imponan. Pues bien, el que las Cortes pudieran limitar el presupuesto de gasto del monarca,
hacan que las decisiones tomadas por los representantes del pueblo tuvieran el poder de
condicionar la poltica econmica del rey. Un hecho, ste ltimo, que Sancho de Moncada
no admite y de ah su afn por eliminar tal prerrogativa. Con relacin a su pensamiento
monetario, supo ver la relacin que existe entre el dinero y los precios, aunque considerar
que el aumento de los precios no se debe a la abundancia de dinero, sino al mayor gasto que
realizan los ciudadanos por la menor estima que tienen por los metales preciosos debido a
su abundancia. Por consiguiente, en el caso en el que los metales preciosos faltasen ocasionara grandes endeudamientos que se podran evitar mediante una poltica que promoviera
la acumulacin de plata y oro.
Tambin incide en la idea de prohibir el comercio exterior como remedio para evitar
la despoblacin, idea que hay que enmarcarla en la compatibilidad que realiza Moncada
entre, por un lado, su poltica poblacionista, y, por otro, la pobreza. En este sentido cree el
autor toledano que prohibiendo la importacin de bienes extranjeros habra ms trabajo ya
que de esta manera se negociarn, gastranse los frutos, alquilranse las casas, y cobrarn
sus rentas los que hoy no las cobran; en definitiva, que vendran espaoles residentes en
otros pases y aumentara el nmero de matrimonios, y:
Tendrn con que criar sus hijos, pues la educacin industrial de ellos es la principal
causa de su conservacin, de que Juan Botero trae muchos ejemplos, pues vemos que
las hazas llevan ms pan con la industria que cardos de su natural inclinacin, y
pariendo la oveja slo un cordero, y las lobas nueve y diez lobos, hay ms corderos
que lobos.
Por ltimo y como hemos sealado ms arriba, Sancho de Moncada se afanaba por
la cuantificacin, esto es, por la medicin de variables econmicas. Sin embargo, y dado el
alejamiento de sus ideas de la lgica econmica, le llev a establecer atrevidas, cuando no,
inverosmiles relaciones de causalidad, incluso no le tembl la mano a la hora de proponer
el genocidio y el racismo como solucin a los problemas econmicos.
Por ltimo hay que subrayar las ideas de Juan de Mariana (1535-1624), un autor que se
encuentra a caballo entre las ideas de la denominada Escuela de Salamanca y el arbitrismo.

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

Si bien los historiadores del pensamiento econmico incluyen las ideas de Sancho de
Moncada en el grupo de economistas polticos del siglo XVII, sin embargo, la inclusin de
la obra de Juan de Mariana en dicho grupo, o en la Escuela de Salamanca, es cuanto menos
controvertida. El estudio completo de todas las ediciones que public Juan de Mariana de
De Rege et regis institutione (1599) y De monetae mutatione (1609), desde el mbito de la
historia del pensamiento econmico, permiten apreciar que si bien en algunos pasajes
comparte algunos aspectos que pudieran identificar su pensamiento con el de los economistas polticos, la mayor parte de sus trabajos estn ms cercanos a las ideas econmicas
de la Escuela de Salamanca. Esta aparente transformacin que sufre la obra de Juan de
Mariana se puede apreciar con nitidez si nos fijamos en la manera en cmo elabora sus
argumentos econmicos. Asienta sobre la propiedad privada y en sus relaciones con la autoridad sus ideas sobre la fiscalidad y la moneda. Unas ideas que si bien en contadas ocasiones incluyen algunas polticas mercantilistas, no le impidieron sealar la mayora de las
veces los inconvenientes de las mismas.
Buena parte de la literatura poltica y econmica castellana de principios del siglo
defenda la idea de que el rey estaba exento del cumplimiento de las leyes, era solutus legibus, superior a las leyes y, por tanto, desligado de su cumplimiento. Frente al principio de soberana materializado en la incontestable intervencin del rey en todos los
aspectos de la vida poltica y econmica, se alz una corriente de pensamiento que reivindicaba el papel de ciertas instituciones con objeto de defender los derechos de los individuos frente al poder absoluto del monarca, siendo Juan de Mariana uno de sus ms
destacados representantes.
XVII

Las ideas polticas de Juan de Mariana, contrarias al principio de soberana,


contribuyeron al progreso del pensamiento monetario castellano en el siglo XVII. En
particular, cuando el jesuita integra en la doctrina del derecho de resistencia y de rebelda contra el tirano la idea de que la inflacin acta como un impuesto establecido por
las autoridades en contra del consentimiento de los ciudadanos, profundiza en el estudio
de los efectos perversos que el Estado ocasiona cuando envilece las monedas. En general, las ideas de Juan de Mariana desplegadas tanto en De rege et regis institutione, como
en De monetae mutatione, constituyen otro hito de una tradicin de pensamiento que se
remonta a los debates medievales sobre el envilecimiento del valor de las monedas. Es
precisamente en aquella poca cuando germina la teora monetaria a la luz de las ideas
nominalistas y voluntaristas. El dinero formaba parte de la propiedad considerada como
esencia de los derechos subjetivos, derechos violados por la alteracin y consecuente
envilecimiento del valor de las monedas. La prdida de poder adquisitivo como consecuencia de su envilecimiento reduca los derechos de propiedad de los sbditos. Estas
mismas ideas se encuentran en las obras de Juan de Mariana. Aproximndose a la
versin contractual del poder, el jesuita no slo tendr en cuenta la propiedad de los
sbditos a la hora de enumerar las diferentes atribuciones confiadas a los reyes, sino que
tambin demostrar lo beneficioso que resulta para la comunidad el que sta tenga una
moneda sana y libre de manipulaciones estatales.

PENSAMIENTO ECONMICO EN LOS SIGLOS XVII Y XVIII

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6. EL PENSAMIENTO ECONMICO ANTERIOR A ADAM SMTIH


Como hemos visto en la introduccin al captulo, el mrito de la teora cuantitativa consisti en demostrar que el dinero, como tal, no constituye riqueza. En este sentido se puede
afirmar que la etapa previa a la publicacin de la obra de Adam Smtih, Investigacin sobre
la naturaleza y causas de la riqueza de las naciones (1776), se considera como un intento
por superar los errores del mercantilismo. Destacan en este periodo los trabajos de Ricardo
Cantillon (1680?-1734) y su Ensayo sobre la naturaleza del comercio en general (1755);
los Discursos polticos de David Hume (1711-1776), y el Ensayo sobre dinero y monedas
1757-1758, de Joseph Harris (1702-1764).
Cantillon en su Ensayo estudia la economa real, la economa monetaria, el comercio internacional, los intercambios y la banca. Con relacin a su anlisis monetario, cabe
sealar que aplica al dinero una teora del valor con ayuda de la teora cuantitativa modificada mediante una teora de los costes de produccin.
Era consciente, por un lado, de que las variaciones en la cantidad de dinero implicaban variaciones en el nivel general de precios, y, por otro, que dichas variaciones tambin
tenan efectos sobre los precios relativos, entre otras cosas porque la variacin de la cantidad de dinero no afectaba a todos los precios de la misma forma, en el mismo grado o al
mismo tiempo. Este es el denominado efecto Cantillon, y parta del supuesto de que se
descubran nuevas minas de oro y de plata de tal forma que la oferta adicional de metales
preciosos incrementaba inicialmente las rentas de todas las personas vinculadas a su
produccin. El incremento del gasto de estas personas haca elevar el precio de los bienes
que adquiran en mayores cantidades, lo que a su vez incrementaba el gasto y as sucesivamente. La conclusin es que slo aquellos cuyas rentas aumentan primero se benefician del
incremento en la cantidad de dinero, mientras que para aquellos cuyas rentas suben ms
tarde ese incremento de la cantidad de dinero resulta perjudicial.
Ms conocida es la exposicin que de esta idea realiza David Hume en sus Discursos
polticos. Aclara Hume que el incremento de la cantidad de oro y de plata es favorable para
la industria en el periodo intermedio entre la adquisicin de dinero y la subida de precios.
Hay que destacar la crtica que realiza Hume a la doctrina de la balanza comercial
favorable de los mercantilistas. Esta crtica, bautizada por Jacob Viner con el nombre de
teora del mecanismo autorregulador de la distribucin internacional del numerario o
mecanismo de flujo de especie, seala la incoherencia que implica el intentar conseguir por
todos los medios una balanza comercial favorable. El argumento de Hume surge al aplicar
la teora cuantitativa del dinero al comercio exterior. En este sentido, el incremento de
moneda en circulacin en un pas que tuviera supervit comercial hara aumentar los
precios, mientras que en los pases con dficit lo hara descender. La consiguiente prdida
de competitividad reequilibrara antes o despus la balanza de pagos, interrumpiendo la
afluencia de metales preciosos. De este modo, las polticas comerciales mercantilistas eran
efmeras quimeras.
De esta idea podemos deducir, a diferencia de los autores mercantilistas, que el comercio exterior no es un juego de suma cero en el que slo se puede conseguir la expansin de las

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

exportaciones de un pas a costa de la disminucin de las exportaciones de otro. En vez de


considerar que la ganancia de un pas lleva consigo necesariamente el empobrecimiento de sus
vecinos, Hume sostiene el criterio exactamente contrario. Ni los individuos ni las naciones
tienen por qu temer la prosperidad de sus vecinos, pues el mero hecho de pertenecer a una
comunidad prspera no puede por menos de redundar en beneficio de todos.
En definitiva, Hume se adhiere a la teora cuantitativa del dinero, y la utiliza como
pretexto para exponer sus ideas acerca de la importancia de las variaciones de las instituciones econmicas:
La cantidad absoluta de metales preciosos afirma, es un asunto casi indiferente.
Hay slo dos circunstancias que tienen una cierta importancia y son su incremento
gradual y su cabal difusin y circulacin por todo el estado
Por consiguiente, es una falacia atribuir a los factores monetarios consecuencias que
son realmente el resultado de variaciones en las formas y costumbres de las gentes. La
teora monetaria del inters mantenida por los mercantilistas, que afirma que el tipo de inters es inversamente proporcional a la oferta de dinero, es un ejemplo de dicho tipo de falacia.
En lugar de ello, el tipo de inters reflejar primordialmente la oferta y la demanda de capital
real, factores stos, a su vez, que dependen de los hbitos y formas de vida de la gente.
As, en una nacin agrcola, el tipo de inters ser alto debido a que la demanda
ociosa, y buscadora de placer de prstamos de los seores, encontrar slo una dbil oferta. No hay una clase ahorradora o capitalista y no hay fondos acumulados para ser prestados, porque todo el dinero que entra es disipado por los prdigos seores con tanta rapidez
como lo reciben y la msera clase campesina no tiene ni medios ni perspectivas ni ambicin
para obtener algo ms que su simple manutencin. El tipo de inters bajar conforme vaya
avanzando el desarrollo econmico, debido a que surgir una nueva clase de comerciantes
e industriales que adquirir pasin por los beneficios y practicar la frugalidad, haciendo
que el amor por las ganancias prevalezca sobre el amor por el placer. Al irse acumulando capital, su abundancia har disminuir el precio del mismo y descendern tanto los
beneficios, como el inters.
La relacin entre el tipo de inters y el tanto por ciento de beneficio no es una relacin causal en el sentido de que un bajo tipo de inters sea la causa de unos beneficios bajos
o viceversa. Ambos reflejan el nivel de desarrollo econmico y su relacin es de mutua
interdependencia, si bien sta es ms bien funcional que causal.
En este sentido, tambin hay que sealar el trabajo de Joseph Harris, Ensayo sobre
dinero y monedas (1757-1758), en donde hace gala de un buen entendimiento, por un lado,
del funcionamiento del comercio internacional y, por otro, de los pagos internacionales.
Se opuso enrgicamente a la idea del envilecimiento monetario y defendi de
forma razonada la necesidad de un patrn monetario nico. Pone de manifiesto los males
de la inflacin, que no duda en calificar como un robo para los acreedores. Entenda y
expuso correctamente la teora cuantitativa del dinero, poniendo de manifiesto los efectos negativos, aunque transitorios, de los cambios en el nivel de precios sobre la actividad
econmica.

PENSAMIENTO ECONMICO EN LOS SIGLOS XVII Y XVIII

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7. LA FISIOCRACIA: EL GOBIERNO DE LA NATURALEZA


En la historia del pensamiento econmico la fisiocracia constituye la primera escuela
econmica. El auge de esta escuela francesa se sita en la segunda mitad del siglo XVIII,
siendo Quesnay su figura ms representativa, y su obra el Tableau conomique (1764) una
de sus principales aportaciones a la historia del anlisis econmico.
Franois Quesnay no slo puede considerarse la figura ms representativa de los
fisicratas, sino que adems adquiri entre ellos el grado de maestro. Escribi en 1765 un
tratado que titul Droit naturel y que sirvi de fuente inspiradora de los futuros planteamientos de la escuela. Los discpulos ms destacados de Quesnay fueron Victor Riqueti,
marqus de Mirabeau, el famoso amigo de los hombres y autor de la Philosophie rurale
(1763); Mercier de la Rivire, autor de Lordre naturel et essentiel des socits politiques;
Dupont de Nemours, Le Trosne, autor de Lintrt social (1777), y el abate Nicholas
Baudeau. Se puede afirmar que los fisicratas alcanzaron su mayor influencia poltica cuando Anne Robert Jacques Tourgot, uno de sus partidarios, fue nombrado ministro de
Economa en 1774. Tal vez por el hecho de que Turgot concediera menos importancia a la
agricultura que sus correligionarios, acercndose as ms a los planteamientos de Adam
Smith, le imposibilit el ser aceptado dentro del crculo ms ntimo de la escuela. Por ltimo hay que decir que la Escuela posea una publicacin peridica titulada Efemrides.
Fueron constructores de un sistema econmico en el que la naturaleza se considera
omnipotente y en donde existen unas leyes naturales por medio de la cuales, sin la intervencin del Estado, se aseguraba el buen funcionamiento del sistema. La escuela, que se
puede afirmar que es el resultado de la doctrina del derecho natural de Quesnay y de
Mercier de la Rivire, se preguntaba si la naturaleza de las cosas tenda hacia una ciencia
de la economa poltica. Tambin se inspiraron en John Locke para justificar la propiedad
privada que, como veremos a continuacin, consideran fundamental para el buen funcionamiento de su modelo econmico. As, consideraba Mercier de la Rivire, que el orden esencial de las sociedades est fundado en el derecho de propiedad. Lo expresaba en los
siguientes trminos:
El hombre recibe de la misma naturaleza la propiedad exclusiva de su persona y la
de las cosas adquiridas por sus esfuerzos y trabajos. Digo la propiedad exclusiva, ya
que, si no fuera exclusiva, no sera derecho de propiedad.
Su mtodo se fundamentaba en la observacin, y tena por objetivo buscar relaciones de causalidad entre variables con la intencin de encontrar en ellas aquellas leyes generales que rigen el comportamiento de los fenmenos econmicos. Todo culminaba en el
denominado Tableau Economique cuadro econmico que no pasaba de ser una situacin
ideal pero til para fundamentar la doctrina.
El Tableau Economique conceba la economa como un flujo circular de renta y gasto
donde interaccionan distintas variables econmicas durante un periodo de tiempo. Para
llevar a cabo esta labor, Quesnay dividi la economa en tres clases o sectores: Una clase
productiva integrada enteramente por agricultores; una clase estril compuesta por comerciantes, fabricantes, criados y profesionales, y una clase de propietarios terratenientes.

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

En definitiva el Tableau es un esquema que tena por objetivo imaginar cmo circulaba la riqueza entre las tres clases y conocer los elementos que subyacen al proceso productivo y, lo que es ms importante, la reproduccin del mismo, esto es, una situacin en la que
cada sector proporciona a los dems sectores una determinada cantidad de inputs requerida
por ellos mismos. El modelo, aunque simplifica la realidad, entre otras cosas porque describe
una economa que no tiene relaciones con el exterior, concibe la existencia de propiedad privada de los recursos naturales. La tierra, que era propiedad de los terratenientes, proporcionaba
una renta procedente de los agricultores, generaba capital y contrataba mano de obra.
El modelo destacaba la importancia del sector agrcola por ser el nico capaz de
generar, a juicio de los fisicratas, producto neto, esto es, un excedente econmico. As, y
para evitar distorsiones, proponan en el mbito impositivo, establecer un impuesto nico
que gravase ese producto neto generado por la agricultura, porque se consideraba la nica
fuente posible de generar riqueza para la sociedad. Adems, el crecimiento econmico no
slo estaba regulado por la productividad de la agricultura, sino tambin por la manera en
cmo el producto neto generado por ella se distribua por el sistema econmico por medio
de una red de intercambios. Para comprender los intercambios, o canjes entre las tres diferentes clases, los fisicratas utilizaron tres tipos de adelantos con la intencin de explicar
la dinmica del proceso de produccin-reproduccin econmica. En este sentido aparecan
los denominados adelantos races, que incluan el trabajo y los gastos necesarios para
preparar el suelo para el cultivo; los adelantos primitivos, que vendran a ser los gastos de
inversin en bienes de capital, y los adelantos anuales que son los gastos necesarios para
la reproduccin (semillas y sustento de los trabajadores). Como el objetivo es reproducir el
producto neto, los adelantos siempre tienen que tener la capacidad de estar disponibles, por
lo que el modelo requera necesariamente que las tres clases retuvieran, o descontasen parte
de los ingresos para asegurar la existencia de los adelantos. De esta manera el modelo
aseguraba una feliz conjuncin entre, por un lado, los intercambios de los adelantos y, por
otro, la produccin-reproduccin del producto neto.
Por ltimo, el Tableau no slo expresaba las condiciones ideales que deba cumplir
el modelo, sino que, adems, permita justificar lo que con posterioridad se convirti en el
frontispicio de los liberales: el laissez-faire. La no intervencin del Estado en la economa
se justificaba porque, segn los fisicratas, permitira que, de forma natural, floreciera una
sociedad prspera y virtuosa, en dnde la agricultura se encargara de proporcionar los
excedentes. El comercio y la industria tendran la labor de distribuirlos. A pesar de la trascendencia de esta idea, y para el progreso de las ideas econmicas signific un cambio
importante frente a la visin que tenan los mercantilistas. Los fisicratas al proponer la
nocin de produccin, desterraron por un lado la vieja idea mercantil de adquisicin, y,
por otro, se proscribi la consideracin de que la economa se comportaba como un juego
de suma cero. En definitiva, los fisicratas se dedicaron a estudiar las leyes que rigen la
produccin de la riqueza y a descubrir cules son las reglas que determinan la distribucin
de la misma. Sus ideas colisionaron de lleno contra las polticas mercantilistas que consideraban que la riqueza de una nacin dependa de la adquisicin de metales preciosos,
adquisicin que permita justificar la plena intervencin del Estado con el fin de conseguir
dicho objetivo.

PENSAMIENTO ECONMICO EN LOS SIGLOS XVII Y XVIII

~ 121 ~

En la actualidad existen estudios la economa de los recursos naturales y la economa ecolgica que revitalizan las aportaciones de los fisicratas. Estos trabajos demuestran que los planteamientos fisiocrticos siguen vigentes hoy en da: trazaron en el siglo
XVIII un problema de rigurossima actualidad, a saber, la relacin que existe entre economa
y naturaleza.

8. EJERCICIOS
1. Se puede hablar de una escuela mercantilista? Por qu?
2. Explique en qu consiste el mecanismo de flujo de especie de David Hume.
3. Explique el denominado Efecto Cantillon.

Lecturas
El gran ingenio del Rey nuestro seor dio un arbitrio ingenioso, y fue alentar a los
denunciadores de modo que aunque uno hubiese sido cmplice en entrar o sacar algo
vedado en el Reino, slo con denunciarlo quedaba libre del delito, y llevaba parte del
provecho. Pero todos queran ser en quebrar las leyes, parecindoles ganancia ms
corriente, y ms seguro, quedar bien quistos. El medio eficaz es poner en cada partido de puertos, como son San Sebastin, Bilbao, La Corua, Alicante, Cdiz,
Cartagena, y los dems, un tribunal de jueces seglares, que procedan por va de
inquisicin, siguiendo el estilo de la Apostlica de Espaa, contra los que sacaren, o
entraren cosas prohibidas, afrentando y condenando irremisiblemente a muerte a los
culpados
Sancho de Moncada [1619] La Restauracin poltica de Espaa,
Dis. i, Cap. XIX: pg. 127.

Estimo en general que un aumento de dinero efectivo determina en un Estado un


aumento proporcional del consumo, que gradualmente provoca el aumento de los
precios. Si el aumento de dinero efectivo proviene de las minas de oro y plata que se
encuentran en un Estado, el propietario de estas minas, los empresarios, fundidores,
refinadores y, en general, todos cuantos trabajan en ello, no dejarn de aumentar sus
gastos en proporcin de sus ganancias. En sus hogares consumirn ms carne y ms
vino o cerveza que antes, se acostumbrarn a llevar mejores trajes, ropa blanca ms
fina, a poseer casas mejor decoradas y a disfrutar otras comodidades deseables.
Darn, as, ejemplo a muchos artesanos que antes carecan de trabajo, y que, por la
misma razn, aumentarn tambin sus gastos; todo este aumento de gasto en carne,
vino, lana, etc., disminuye necesariamente la parte de otros habitantes del Estado que
no participan en un principio en la riqueza de las minas en cuestin. El regateo en el
mercado, o la demanda de carne, vino, lana, etc., sern ms intensos que de ordinario, y no dejarn de elevar los precios. Estos precios ms elevados inducirn a los
colonos a emplear ms extensin de tierra para producirlos en aos sucesivos: estos
mismos colonos se beneficiarn con el referido aumento de precio, y aumentarn,
como los otros, sus gastos familiares. Quienes sufrirn este encarecimiento y el

~ 122 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

aumento del consumo sern, primeramente, los propietarios de las tierras, mientras
duren sus contratos de arrendamiento; despus, sus criados y todos los obreros o
gentes con salario fijo, que a ellos estn vinculados. Ser preciso que todas estas
personas disminuyan su gasto en proporcin al nuevo consumo, circunstancia que
obligar a un gran nmero a salir del Estado, y a buscar fortuna en otros pases
Ricardo Cantillon [1755] Ensayo sobre la naturaleza del comercio en general.
Supongamos que los dos tercios de todo el dinero que hay en Inglaterra quedasen
en el espacio de una noche reducidos a nada y la nacin vuelta a la misma situacin
que estaba a este respecto en el reinado de los Enriques y de los Eduardos. Qu
saldra de todo esto? El precio de la mano de obra y de todos los gneros no disminuira en proporcin y no sera preciso que todo se vendiese a un precio tan barato
como en aquellos tiempos? Qu nacin competira con nosotros en el comercio
exterior? Habra siquiera una que pretendiese navegar o vender sus mercancas al
mismo precio que nosotros y del que nosotros sin embargo obtendramos un provecho suficiente? Cunto tiempo tardara este proceso en reemplazar el dinero que
habamos perdido y ponernos al nivel de todas las naciones vecinas?.
D. Hume, [1752] De la balanza comercial, Ensayos Polticos.

9. LECTURAS RECOMENDADAS

ADAM SMITH, (1987): Del Principio del Sistema comercial, o mercantil, en


Investigacin sobre la Naturaleza y Causas de la Riqueza de las Naciones, Vol. I,
Lib. IV, Cap. I. Oikos-Tau, Barcelona. Este captulo es elemental para comprender
qu es lo que pensaba Adam Smith sobre los mercantilistas.

LARRAZ, J. (2000): Los crticos coetneos de la poltica econmica, en La poca


del mercantilismo en Castilla, 1500-1700. Asociacin Espaola de Historia
Moderna, Madrid. En este trabajo se investiga la razn del abandono de la teora
cuantitativa que haban descubierto los autores de la denominada Escuela de
Salamanca por los arbitristas castellanos del siglo XVII.

PERDICES DE BLAS, L. (1999): El florecimiento de la economa aplicada en


Espaa, en E. FUENTES QUINTANA (ed.), Economa y economistas espaoles, t.
II, Galaxia Gutemberg-Crculo de Lectores, Barcelona, pp. 451-498. El objetivo de
este artculo es estudiar a los autores espaoles dedicados a la economa aplicada que
no pertenecieron a la corriente terica de los telogos-juristas, y que, tanto en su
poca como en la actualidad, han sido designados con nombres diversos: arbitristas,
proyectistas, economistas polticos, panfletistas, mercantilistas, autores econmicos
o simplemente economistas.

10. BIBLIOGRAFA
ANES, G., (1982): (1978): La depresin agraria durante el siglo XVII en Castilla, en
Carreira, A., Cid, J.A. Gutirrez Esteve, M. y Rubio, R. (1978): Homenaje a Julio
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Kelly.

T E M A

8
LA REVOLUCIN INDUSTRIAL
1.
2.
3.
4.
5.
6.
7.
8.

LA REVOLUCIN INDUSTRIAL INGLESA


LA LENTA INDUSTRIALIZACIN EN FRANCIA
LA INDUSTRIALIZACIN DE ALEMANIA
LA REVOLUCIN INDUSTRIAL DE ESTADOS UNIDOS
RUSIA, LA INDUSTRIALIZACIN TARDA
EJERCICIOS
LECTURAS RECOMENDADAS
BIBLIOGRAFA

En el presente tema se intenta ofrecer una apretada sntesis del fenmeno de la Revolucin
Industrial en diferentes pases. En primer lugar se trata el caso ingls, en el que se muestran
las condiciones que propiciaron la transformacin, as como los cambios tcnicos y organizativos que se introdujeron en los diferentes sectores de la economa inglesa. La difusin de
la industrializacin se estudia a travs de los contrastes entre diferentes modelos relacionados con las peculiaridades de cada pas.

1. LA REVOLUCIN INDUSTRIAL INGLESA


Con el trmino revolucin industrial se conoce a un conjunto de cambios econmicos que
permiten a una economa preindustrial, caracterizada por una productividad baja y por tasas
de crecimiento generalmente estancadas, transformarse en una economa moderna, donde el
producto per cpita y el nivel de vida son relativamente altos, y el crecimiento econmico es,
normalmente, sostenido. Estos cambios estn interrelacionados en el mbito de la organizacin econmica, la tecnologa y la estructura industrial. As mismo, son causa y efecto de un
crecimiento sostenido de la poblacin, del producto total y del producto per cpita.
En el ltimo tercio del siglo XVIII se desarrollaron en Inglaterra estos cambios
conjuntamente y en una escala suficientemente amplia y permanente como para provocar

~ 125 ~

~ 126 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

un proceso de cambio y crecimiento continuo y acumulativo. La explicacin de por qu fue


el primer pas en industrializarse radica en una combinacin de condiciones sociales, polticas, econmicas y legales: en primer lugar, contaba con una clase prspera de comerciantes que se haba enriquecido con el comercio exterior e interior y que posea gran influencia
poltica. As mismo, se apoyaba en una gran tradicin de especializacin tanto en el comercio como en la industria. En segundo lugar, haba conseguido desarrollar una agricultura
muy productiva que produjo un excedente comercializable y por tanto fondos para la inversin en otros sectores, como vimos en el tema 6. Adems, el aumento de la produccin agrcola se tradujo tambin en un crecimiento sostenido de la poblacin.
Por otra parte, la mano de obra no fue abundante en los primeros centros manufactureros, lo que condujo a salarios altos y, por tanto, los empresarios intentaron sustituir
mano de obra por mquinas, dando un gran impulso a los avances tecnolgicos. Los salarios altos de los trabajadores industriales ingleses significaron una mejora en su poder de
compra y en consecuencia una mayor demanda de bienes de uso corriente y una ampliacin
del mercado interior.
As mismo, contaba con leyes que favorecan la dedicacin al comercio, no existan
las aduanas interiores, y se mejoraron los transportes, con la construccin de carreteras y
canales. Tambin aument el mercado exterior y se implant el librecambismo en el siglo
XIX. Por ltimo, desde 1694 exista el Banco de Londres, y los ingleses posean un desarrollado sistema bancario y crediticio.
El progreso de la agricultura es uno de los factores indispensables para el desarrollo
industrial, ya que permite la obtencin de mayor produccin con una cantidad menor de
mano de obra que pasa a trabajar en el sector industrial, adems hace posible que se produzca el crecimiento de la poblacin. As mismo, la revolucin agrcola tiene un papel de incentivo de la demanda, porque, al producir ms, los campesinos obtienen ms recursos y se
ampla el mercado interior. Tambin puede suministrar, en las primeras etapas, una gran
parte del capital y empresarios en los sectores clave de la revolucin industrial.
La revolucin agrcola se produjo por primera vez en Inglaterra hacia el ao 1700.
La mayora de las ideas se basaron en las tcnicas holandesas del siglo XVII, pero desde 1730
hasta mediados del siglo XIX, Inglaterra tom la delantera y pas a ser el centro innovador
en la agricultura, convirtindose en el modelo seguido en el resto de Europa. A continuacin se apuntan las principales tcnicas aplicadas.
En primer lugar, la gradual eliminacin del barbecho y su sustitucin por continuas rotaciones de cultivos. Se implant un sistema rotatorio de cultivos que abarcaba generalmente un
periodo de 3 a 4 aos, aunque a veces poda llegar hasta 6 o 12 aos, sin necesidad de intercalar ninguno de barbecho. El suelo se regeneraba por medio de una secuencia de plantas, cada
una con un consumo peculiar de las sustancias del suelo, por la introduccin de especies vegetales que posean un efecto regenerativo sobre el suelo, y, sobre todo, por un mayor abonado de
las tierras, que fue facilitado por la expansin del abono animal. Al incluir el cultivo de plantas forrajeras en el sistema de rotacin aument el nmero de cabezas del ganado.
En segundo lugar, la introduccin o extensin de nuevos cultivos. La rotacin continua implica la inclusin de nuevos cultivos en el ciclo. Los principales cultivos de plantas

LA REVOLUCIN INDUSTRIAL

~ 127 ~

forrajeras y piensos fueron los nabos, el trbol, y otras especies para forraje menos importantes como la colza, el lpulo, el maz, las zanahorias y las patatas.
En tercer lugar, se produjo una considerable mejora de las herramientas de uso tradicional y la introduccin de otras nuevas. Tambin aument el empleo de caballos para el
trabajo de la tierra, al ser su velocidad media un 50% mayor que la del buey.
Tambin se llev a cabo la seleccin de semillas y de razas de animales. En las
primeras etapas los progresos ms importantes se produjeron en la cra de ganado lo que se
reflej en rpidos aumentos de peso en los animales y en la obtencin de leche.
Por ltimo, se efectuaron una serie de cambios que transformaron el rgimen de
propiedad. Retrocedi el sistema de campos abiertos u open fields sustituido por el sistema de campos cerrados o enclosures, a la vez que se llevaba a cabo el paso del colectivismo al individualismo agrario. El sistema de enclosures se impuso gracias a las ventajas que
ofreca, ya que, por una parte permita que las inversiones que realizaba el propietario revirtieran exclusivamente en l, y por otra facilitaban la introduccin de nuevas tcnicas y cultivos. Este cambio de sistema benefici a los grandes y medianos empresarios agrcolas que
concentraron en sus manos grandes explotaciones que organizaron a modo de industrias
capitalistas, con una gran productividad encaminada a la comercializacin en el mercado.
En cambio perjudic a los campesinos que se vieron obligados a vender la tierra y trabajar
como asalariados para los terratenientes, o bien emigrar a la ciudad como mano de obra
para la industria. El proceso de cercamientos fue favorecido por Actas parlamentarias.
ntimamente relacionada con la revolucin agrcola se encuentra el crecimiento de la
poblacin. El aumento de la produccin y de la productividad en la agricultura permite que
mayor nmero de personas estn mejor alimentadas y mejoren su esperanza de vida. A la vez
el aumento de la poblacin supone tambin un aumento de la demanda no solo de productos
agrcolas sino tambin de manufacturas. Hacia 1750 la poblacin britnica inici un rpido
crecimiento, gracias al cual pas de unos 11 millones en esas fechas a ms de 16 millones en
1830, gracias al aumento de las tasas de natalidad y a la disminucin de las de mortalidad.
Los primeros cambios revolucionarios en la tecnologa y en la organizacin econmica se registraron en la industria textil, en el sector siderrgico y en la maquinaria generadora de fuerza motriz.
Inglaterra ya posea una gran tradicin como productora de tejidos de lana, lino y de
algodn, pero con la aplicacin de las mquinas en los procesos de hilado y tejido se impuso gradualmente la produccin en fbricas, cada vez de mayores dimensiones, sobre el sistema de putting-out, que se haba utilizado tradicionalmente, ya explicado en el tema 6. Sin
embargo, ambos sistemas convivieron durante cierto tiempo, debido a la resistencia de la
mano de obra a trabajar en una fbrica con un horario rgido, a pesar de que los salarios
pagados en la industria eran ms altos que los ingresos que obtenan los trabajadores en el
campo. Adems el empresario capitalista se resista a invertir en edificios y fbricas que
reducan sus beneficios en pocas de crisis, cuando poda satisfacer la demanda en momentos de auge con operarios marginales.
La industria textil bas su desarrollo en el algodn, una materia prima importada.
Aunque al principio esta industria emple los procesos manuales utilizados en la produc-

~ 128 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

cin de las manufacturas de lana y lino, pronto incorpor maquinaria que reduca mano de
obra, tanto en el proceso de hilado como en el de tejido. La drstica reduccin en el precio
de las manufacturas de algodn condujo a un aumento de la demanda interior, potenciada
por el crecimiento demogrfico y favorecida por la prohibicin de tejidos de la India.
Inglaterra fue el primer pas que utiliz las nuevas mquinas, el primero que produjo tejidos ms baratos y ms finos y por consiguiente pudo apropiarse de todos los beneficios
como innovador. Cuando sus rivales siguieron su ejemplo y empezaron a producir mercancas comparables, los precios haban bajado a niveles competitivos y los beneficios ya no
eran tan altos. La industria textil algodonera se convirti en el principal sector de la renta
nacional de Inglaterra, y los beneficios se reinvirtieron lo que hizo que la industria siguiera aumentando su capacidad productiva y se dieran economas de escala. En el grfico 8.1.
se hace patente la clara superioridad de la industria textil de Inglaterra con respecto a la de
otros pases europeos que siguieron sus pasos.

Grfico 8.1: Consumo de algodn por habitante (1825-1914)

Fuente: C.M. CIPOLLA (ed.). Historia Econmica de Europa (4). El nacimiento de las sociedades industriales, Ariel, Barcelona, pp. 418-419.

La industria textil inglesa se nutri, especialmente en las primeras etapas, de mano


de obra abundante, barata y desorganizada, constituida en su mayor parte por mujeres y
nios con jornadas de 12 a 16 horas. La legislacin sobre limitacin de jornada no entr en
vigor hasta 1850, los avances agrcolas no requeran ya un elevado nmero de mano de obra
y el resto de la industria todava no estaba desarrollada, por tanto no haba otras posibilidades de trabajo.

LA REVOLUCIN INDUSTRIAL

~ 129 ~

La industria siderrgica estaba ya organizada sobre una base capitalista desarrollada


durante el siglo XVI. Las numerosas innovaciones tcnicas del siglo XVIII permitieron a las
industrias britnicas abandonar el carbn vegetal para adoptar el carbn mineral, muy abundante en el pas, lo que produjo una disminucin del precio del hierro y por tanto su uso
generalizado en la construccin de mquinas. El ferrocarril tambin desempe un papel
importantsimo en el siglo XIX como demandante de esta industria.
Una de las diferencias ms importantes entre una economa industrializada y una
preindustrial es la mayor acumulacin de capital, sin embargo hay formas de capital que
requieren inversiones totalmente desproporcionadas a los beneficios previsibles inmediatamente, se trata del capital social. La infraestructura de transportes requiere gastos de capital superiores a los permitidos por empresarios particulares, el periodo de construccin es
muy prolongado y los beneficios se producen a largo plazo y revierten ms en la comunidad que en el empresario constructor. De ah que estas inversiones generalmente sean estatales, sin embargo en Inglaterra la iniciativa y el capital fueron aportados por empresas
privadas. En la segunda mitad del siglo XVIII empresas privadas obtuvieron autorizacin
para la construccin de carreteras con derecho a peaje. As mismo, la iniciativa privada
tambin construy canales de navegacin que proporcionaron un transporte barato y
promovieron el crecimiento de las ciudades al aportar alimentos y combustible ms barato.
El capital para la construccin de canales procedi de la empresa colectiva (asociaciones de
hombres de negocios, terratenientes, accionistas locales, empresas y bancos de la ciudad),
posteriormente los accionistas de canales tambin invirtieron en el ferrocarril.
En el primer cuarto del siglo XIX hizo su aparicin el ferrocarril en Inglaterra, gracias
a la aplicacin de la mquina de vapor. La construccin del tendido nacional ferroviario ingls
fue muy rpida, quedando finalizada prcticamente en 1850. El ferrocarril impuls el sector
financiero, ya que moviliz grandes capitales, se construy exclusivamente con capitales
privados aportados por sociedades annimas, adems fue el mayor demandante del sector
siderrgico (gracias al proceso Bessemer los rales fueron ms resistentes). Posteriormente se
utilizaran los ingenieros y el capital ingls en la construccin de la mayor parte de los ferrocarriles europeos. Las inversiones en transportes permitieron la utilizacin ms econmica y
productiva de los recursos de capital existentes, mejoraron las comunicaciones y posibilitaron
la integracin del mercado nacional y el abaratamiento de los bienes.
El comercio internacional de un pas marca la diferencia de un estadio preindustrial
a uno industrial. Gracias al comercio internacional se puede vender al extranjero los excedentes y comprar bienes escasos, con lo que se ampla los bienes y servicios ofrecidos en
el mercado interior y aumenta el valor de la produccin nacional. Inglaterra cont con una
serie de factores favorables que le permitieron desarrollar su comercio. Entre estos factores
positivos destaca su situacin geogrfica, la abundancia de recursos naturales, la ventaja de
disponer de capital humano (marinos y navegantes), as como de una clase mercantil con
fondos que asuma riesgos, un gobierno que simpatizaba con la clase mercantil y, por ltimo, un centro crediticio con gran experiencia financiera.
Hasta mediados del siglo XVIII, las exportaciones de Inglaterra se basaban en los tejidos de lana que representaban aproximadamente un 50% del total. Sin embargo, la deman-

~ 130 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

da de los tejidos de lana era inelstica, por lo que se produjo la saturacin en el mercado.
Con la revolucin industrial las exportaciones de tejidos de lana fueron sustituidas por tejidos de algodn que posean una demanda ms elstica.
Londres se convirti en el centro financiero mundial donde acudan los fondos
disponibles de otros pases y la organizacin comercial se transform. Durante el siglo
XVIII y XIX aument el tamao de las empresas comerciales, lo que signific mayores
capitales y las sociedades annimas fueron la forma ms adecuada para reunir dichos
capitales. En 1844 se liberaliz la constitucin de sociedades annimas, reglamentadas
hasta entonces por el Acta de la Burbuja de 1720, extendindose su uso con dos novedades: las sociedades de responsabilidad limitada en las que los inversores no responden
de las deudas de la compaa y las acciones preferentes, que ofrecan a sus poseedores
una posicin privilegiada respecto al resto de los accionistas, pues reciban dividendos
antes de que se abonasen a las acciones ordinarias y tenan preferencia en caso de quiebra de la compaa.
El aumento de las sociedades annimas produjo la expansin de las Bolsas de valores, las ms importantes fueron las de Londres, Pars y Nueva York. El desarrollo del comercio exterior contribuy a la revolucin industrial inglesa ya que cre una demanda para los
bienes de la industria britnica, as mismo, abri a Inglaterra el acceso a materias primas
que ampliaron la gama de productos de la industria britnica y los abarataron, a la vez que
permiti adquirir a pases pobres un poder de compra suficiente para adquirir mercancas
britnicas; por otra parte, cre un excedente econmico que contribuy a financiar la expansin industrial y la mejora de la agricultura y ayud a crear una estructura institucional y
una tica de los negocios. Por ltimo, la expansin del comercio produjo el crecimiento de
las grandes ciudades y de los centros industriales (Liverpool, Manchester).
Antes de la revolucin industrial Inglaterra contaba con un sistema monetario y
bancario muy desarrollado, con la libra esterlina como unidad monetaria basada en la plata.
En 1816 se decret el patrn oro, dependiendo la oferta monetaria del Banco de Inglaterra.
Hasta entonces, las instituciones monetarias inglesas consistan en un banco central -el
Banco de Inglaterra- que actuaba como banco del gobierno y como custodio de las reservas
de oro de la nacin, unos sesenta bancos privados en Londres, de mucha liquidez y reputacin, pero que no emitan billetes, y unos 800 bancos privados de provincias, de dimensiones reducidas pero emisores de billetes y que no tenan que someterse a ms control que al
del valor de los billetes emitidos.
Durante el proceso de industrializacin la necesidad de satisfacer la demanda urgente de numerario, as como la necesidad de encontrar oportunidades de inversin para el
capital excedente de la poblacin adinerada de las provincias, indujo a centenares de pequeos bancos provinciales, muchos de los cuales se constituyeron a partir de 1750, a emitir
billetes de valor relativamente bajo (1 y 2 libras). En cuanto al resto de la banca privada
estaba constituida en general por sociedades por acciones con responsabilidad limitada que
tendieron a la fusin. La orientacin de los bancos privados a inversiones a largo plazo
(industria) provoc quiebras y desastres financieros por lo que la mayora de los bancos se
inclin hacia las operaciones comerciales (inversiones a corto plazo).

LA REVOLUCIN INDUSTRIAL

~ 131 ~

2. LA LENTA INDUSTRIALIZACIN EN FRANCIA


El crecimiento econmico de Francia comenz en el siglo XVIII, con tasas de crecimiento
similares a las inglesas e incluso ligeramente superiores. Sin embargo mientras que en
Inglaterra se produca una revolucin industrial en el algodn a finales de siglo, en Francia
estallaba la Revolucin de 1789. Esto hizo que Francia afrontase la industrializacin con un
considerable retraso. Existen una serie de factores negativos que inciden en su tarda incorporacin al proceso.
En primer lugar, la evolucin demogrfica que, entre finales del siglo XVIII y principios del XX, se caracteriz por una reduccin ms temprana y rpida de la tasa de natalidad,
y una disminucin de la mortalidad ms lenta que en los dems pases europeos; la consecuencia de esta doble tendencia fue un crecimiento menor de la poblacin francesa as como
un temprano envejecimiento demogrfico.
En segundo lugar la estructura de la propiedad agrcola. La Revolucin de 1789
suprimi los derechos seoriales y vendi los bienes nacionales, que fueron comprados
principalmente por la burguesa y los agricultores, con lo que se reforz la pequea y
mediana propiedad. Se mantuvieron las grandes propiedades, pero tampoco fueron un
elemento dinmico, ya que los nobles prefirieron ceder en rgimen de arrendamiento sus
propiedades y despreocuparse de su explotacin directa. No es hasta el periodo de 1815 a
1864 cuando se produce un crecimiento rpido de la produccin y de la productividad agrcola gracias a la utilizacin de mejores herramientas, el empleo de abonos y el aumento de
la superficie cultivada. Sin embargo durante el ltimo tercio del siglo XIX se produjo una
reduccin sensible del ritmo de crecimiento, probablemente debido a las guerras del
Segundo Imperio, y al movimiento internacional de precios. Por tanto, durante la primera
mitad del siglo XIX, Francia sigui siendo un pas esencialmente agrcola e, incluso a finales de siglo, el 45% de la poblacin activa estaba empleada en el sector primario y proporcionaba el 27% del producto nacional, cifras muy alejadas de las correspondientes a
Inglaterra, que seran del 8,7% y el 6,4% respectivamente.
En tercer lugar la insuficiencia de recursos naturales, especialmente en lo que se
refiere al carbn. En las primeras dcadas del siglo XIX la mayora de las minas ms importantes estaban localizadas en las zonas montaosas del sur y el centro, de difcil acceso y
alejadas de los mercados; los ricos yacimientos del norte no entraron en funcionamiento
hasta 1840, de ah que un tercio del carbn consumido fuera importado. Para compensar la
escasez y el alto coste del carbn, Francia opt por la utilizacin de la energa hidrulica lo
que le impuso una serie de restricciones, ya que los mejores emplazamientos normalmente
quedaban lejos de los centros de poblacin, y el nmero de usuarios y el tamao de las instalaciones era limitado, de ah que se impusiera un modelo de empresas de mediano tamao
muy dispersas geogrficamente y bajos ndices de urbanizacin.
En cuarto lugar la carencia de un sistema financiero y monetario adecuado: La crisis
de 1720 hizo que los franceses desconfiaran de los bancos y de los instrumentos de crdito, de ah que no se abriese un nuevo banco de emisin hasta 1776, la Caisse dEscompte,
fundada por Turgot. Durante la Revolucin de 1789 tambin fracas un intento de creacin
de dinero fiduciario: los asignados, que consistan en pagars que representaban tierras

~ 132 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

asignadas a sus tenedores. Sin embargo, la excesiva emisin de asignados provoc su depreciacin y en 1791 el gobierno los anul como moneda legal. En 1800 se cre un banco
central, el Banco de Francia fundado por Napolen, que obtuvo privilegios especiales y
consigui bloquear la aparicin de otros bancos por acciones hasta mediados del siglo XIX,
por tanto el sistema bancario en Francia result insuficiente para atender la demanda de
crdito.
Otro factor importante es la ausencia de espritu de empresa: el grupo social que estuvo al frente de la nacin en Inglaterra era el de los empresarios, mientras que en Francia lo
fueron los burgueses. Mientras que el empresario crea, inventa, corre riesgos, el burgus del
siglo XIX recurre poco al crdito, ahorra progresiva y lentamente, buscando una colocacin
segura que le garantice una renta fija con un mnimo de riesgo. Probablemente ms de la
mitad del ahorro francs se canaliz en inversiones en el extranjero y en deuda pblica.
Por ltimo, es preciso destacar el gran nmero de conflictos sociales y polticos: La
Revolucin de 1789 y los periodos posteriores (Consulado e Imperio) frenaron el crecimiento econmico. Durante y despus de la Revolucin las luchas internas y las guerras en
Europa llevaron la economa del pas a la ruina. Como consecuencia del enfrentamiento con
Inglaterra, gran parte de su marina se destruy, quedando una flota comercial constituida
por veleros que, desde mediados del XIX, se vieron desplazados progresivamente por vapores ingleses. Las guerras costaron ms de dos millones de hombres, absorbieron totalmente el ahorro y paralizaron el crecimiento econmico que haba comenzado.
Los primeros sectores industriales que se desarrollaron fueron el textil y la siderurgia.
En el siglo XVIII exista en Francia una industria textil rural, que trabajaba el lino y el algodn.
Sin embargo esta industria a domicilio desapareci en la segunda mitad del siglo con la introduccin de las primeras mquinas de hilado que fueron instaladas en fbricas. El principal
problema fue la adquisicin de tcnicas y maquinaria, ya que, durante mucho tiempo, las autoridades inglesas prohibieron o limitaron su exportacin. Sin embargo, algunos inventores y
empresarios ingleses, como John Kay, aceptaron instalarse en Francia atrados por la perspectiva de elevados beneficios, o bien para huir de la justicia inglesa, como John Holker.
Numerosas familias inglesas se instalaron bajo el patrocinio del gobierno francs y desempearon un papel decisivo en el desarrollo de la hilatura del algodn, que se situ en la Alsacia
y en Normanda. La Revolucin de 1789 fren el crecimiento del sector, pero despus de 1815
la hilatura experiment de nuevo un crecimiento considerable, basado en la utilizacin de la
mquina de vapor y los motores hidrulicos. La mecanizacin del proceso de tejido fue ms
tarda ya que exista una abundante mano de obra especializada y barata, adems los bajos
precios de los telares manuales hacan ms rentable el trabajo domstico.
En el caso del lino y la lana, la mecanizacin se desarroll posteriormente debido a
que su demanda no era tan grande como la del algodn, existan dificultades tcnicas y,
adems, resultaba ms barato el proceso manual de hilado y tejido tradicional que se llevaba a cabo en las zonas rurales. As mismo, las fbricas dedicadas a estas fibras fueron de
menor tamao que las del algodn por razones financieras y tcnicas.
El desarrollo de la industria siderrgica estuvo influenciado en gran medida por las
tcnicas importadas de Inglaterra. En el siglo XVIII la produccin francesa era muy reduci-

LA REVOLUCIN INDUSTRIAL

~ 133 ~

da debido a la escasez de mineral de hierro, la ausencia de transportes y el alto proteccionismo del sector. La produccin metalrgica se hallaba dispersa por todo el pas, dividida
entre un gran nmero de pequeas empresas de carcter familiar que utilizaban el carbn
vegetal y los minerales locales. De nuevo, el gobierno francs favoreci la llegada de tcnicos ingleses que crearon varias empresas metalrgicas, como los altos hornos de Le
Creusot, que fueron construidos en 1785 con fondos privados y pblicos y utilizaron el
coque. Sin embargo, la adopcin del carbn mineral en la fabricacin de hierro fundido fue
muy lenta, de hecho en 1850 todava se segua utilizando en mayor proporcin la madera.
Despus de la introduccin de nuevas tcnicas en las fundiciones al estilo ingls, no slo
en la construccin de los hornos, sino tambin en las operaciones de pudelado se produjo
una transformacin ms rpida de las fundiciones. Entre 1830 y 1860 aumentaron las
empresas de mayor escala, y la concentracin en el sector, aunque continu funcionando un
considerable nmero de empresas de reducido tamao. La adopcin del proceso Bessemer
oblig a las empresas a modificar nuevamente su organizacin y a aumentar la produccin
de hierro fundido para compensar las cuantiosas inversiones que se vieron obligados a realizar. Hacia 1870 la industria metalrgica sufri una completa transformacin, adoptando
todas las caractersticas de la gran industria moderna: concentracin financiera, integracin
de la produccin y empleo de una abundante fuerza de trabajo.
En el mbito de las comunicaciones, Francia contaba con una buena red de caminos,
que fue mejorada por Napolen. Tambin se haban construido numerosos canales en los
aos previos a la Revolucin de 1789, aunque con escasos resultados a causa de dificultades polticas y financieras. La construccin de canales se reanud a partir de 1820, enlazando Pars con las reas en proceso de industrializacin del norte y del este y favoreciendo
los sectores minero y metalrgico. La construccin del ferrocarril fue ms lenta que en
Inglaterra, debido a la fuerte resistencia opuesta por la opinin pblica. La construccin a
gran escala no comenz hasta la dcada de los cuarenta, cuando el Estado intervino a travs
de un sistema de concesiones y ventajas financieras para las compaas, sin embargo el
periodo de construccin ms activo fue en los primeros aos del Segundo Imperio.
A principios del siglo XVIII Francia no dispona de una adecuada red de crdito
comercial. Las instituciones especializadas en el crdito comercial y los bancos emisores de
papel moneda eran escasos. El crdito tena carcter local y estaba controlado por los
bancos privados que admitan depsitos, descontaban letras y realizaban distintas clases de
operaciones. Durante el siglo XIX destac la haute banque, concentrada en Pars, que se
especializ en los grandes negocios financieros, como suscripcin de emprstitos pblicos,
adjudicaciones ferroviarias y comercio exterior a gran escala, de donde provenan la mayor
parte de sus beneficios. Estos banqueros estaban vinculados con los Rothschild y otros
banqueros judos, y tuvieron una notable influencia poltica y social, especialmente durante el reinado de Luis Felipe.
La Revolucin de 1848 condujo a la suspensin de la convertibilidad de los billetes
del Banco de Francia, a raz de lo cual se impuso un lmite de emisin; la misma crisis
provoc la depreciacin de los billetes de los bancos departamentales o locales, e incluso la
quiebra de algunos de stos, mientras que los billetes del Banco de Francia se mantuvieron,
esto condujo a la absorcin de los bancos departamentales por el Banco de Francia, a la

~ 134 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

unificacin de todos los billetes emitidos y al restablecimiento de la convertibilidad. El


Segundo Imperio fij las bases del moderno sistema bancario francs, apoyando el desarrollo de los bancos por acciones, entre los que destac el Credit Mobilier, fundado por los
hermanos Pereire en 1852, que fue a la vez un banco de depsitos y un banco de inversin;
posteriormente, en 1863 surgi el Credit Lyonnais, dirigido a los pequeos ahorradores, que
financiara operaciones a corto plazo. A raz de la crisis de 1882, durante la cual quebraron
muchas entidades bancarias, la mayora de los bancos siguieron una actitud prudente, reduciendo considerablemente sus inversiones a largo plazo.
Los bancos franceses no tuvieron un papel relevante en la financiacin de las industrias, ya que prefirieron inversiones ms seguras, como el comercio, el ferrocarril o la deuda
pblica. La mayor parte de las empresas industriales se nutrieron, fundamentalmente, de
fondos familiares, en algunos casos realizaron ampliaciones directas de capital y, con bastante frecuencia, emitieron obligaciones o bonos para costear la instalacin de nueva maquinaria.
El papel del Estado en la industrializacin francesa resulta ms patente a partir del
Segundo Imperio. En 1848 se produjo una revolucin social provocada por problemas de
subsistencia debidos a las malas cosechas y por manifestaciones de obreros industriales que
reivindicaban mejoras salariales y de horarios. Tras la revolucin y la proclamacin del
Segundo Imperio comienza un rgimen muy autoritario que conduce al despegue de la
economa francesa. Para Napolen III el Estado deba intervenir activamente para fomentar
el progreso econmico del pas. Una de las caractersticas principales del perodo imperial
fue la poltica de grandes construcciones: se trazaron los grandes bulevares parisinos, se
reemprendi la construccin de carreteras y la construccin de ferrocarriles. Todo ello
permiti el acercamiento de los centros urbanos, el descenso de los precios del transporte y
el crecimiento industrial. La demanda agrcola, en un primer momento, y la demanda de
maquinaria textil, posteriormente, desempearon un papel importante en el desarrollo de la
industria del hierro; en el ao 1870 la siderurgia francesa alcanz el nivel tcnico que haba
logrado la inglesa hacia 1830-35. Al mismo tiempo se produjo una transformacin en el
comercio, a partir de 1850 aparecen grandes empresas comerciales procedentes de negocios
familiares que se convirtieron en sociedades. As mismo, en el ao 1860 se firm el tratado comercial Cobden-Chevalier con Inglaterra, seguido por otros con Blgica, Holanda,
etc., que redujeron notablemente el proteccionismo, y facilitaron la expansin del comercio
exterior francs a un ritmo mayor que el de otros pases de Europa.
Durante el segundo Imperio continu la dominacin poltica de la gran burguesa,
aunque se produjo un cambio en el equipo de gobierno con la introduccin de tcnicos,
funcionarios y financieros cuyo objetivo es el progreso econmico. Hasta 1864 Napolen
III gobern con el apoyo de los medios rurales catlicos y de los grandes industriales, pero
despus de la firma del Tratado de Cobden-Chevalier los industriales le retiraron el apoyo,
y a partir de entonces intent gobernar con el de las clases populares.
La situacin de las clases obreras y campesinas mejor durante este periodo. El
crecimiento econmico y el aumento de la demanda, con la consiguiente subida de precios,
beneficiaron a los agricultores. Tambin mejor la condicin de los obreros, sobre todo en
provincias, ya que en Pars continuaba el problema de escasez de vivienda.

LA REVOLUCIN INDUSTRIAL

~ 135 ~

3. LA INDUSTRIALIZACIN DE ALEMANIA
Hasta el siglo XIX Alemania no posea un territorio integrado con un centro econmico y
administrativo, los accidentes geogrficos delimitaban las fronteras de los diferentes estados, que frecuentemente desarrollaron vnculos ms estrechos con otras regiones no alemanas que entre s mismos. Adems, la situacin geogrfica de Alemania y su desunin
poltica la implicaron con gran frecuencia en conflictos militares que tuvieron consecuencias devastadoras.
A finales del siglo XVIII Alemania estaba compuesta de 314 territorios independientes y ms de 1.400 feudos de Caballeros Imperiales. El comercio interior estaba obstaculizado por innumerables barreras aduaneras, diferentes monedas y monopolios comerciales.
Su economa se basaba en la agricultura, con un 80% de la poblacin empleada en el sector
primario. Sin embargo, existan pequeas concentraciones industriales en la zona del Rin,
Sajonia, Silesia y la ciudad de Berln, pero eran fundamentalmente industrias artesanales o
protoindustriales.
Las transformaciones econmicas en Alemania estn estrechamente unidas a su
unificacin poltica, que se llev a cabo en 1871 bajo el impulso de Prusia. Previa a la unificacin poltica se constituy una unin aduanera, el Zollverein, que suuso un factor favorable para el inicio del desarrollo industrial. En la segunda dcada del siglo XX Alemania
era el pas ms poderoso de Europa, posea las industrias ms modernas y mayores del
continente en los sectores qumico, siderrgico, de energa elctrica y de maquinaria; en
produccin de carbn slo era superada por Inglaterra y era un importante fabricante de
cristal, instrumentos pticos, metales no ferrosos, tejidos y otros bienes manufacturados,
adems de contar con una de las redes de ferrocarril ms densas del mundo y un alto grado
de urbanizacin.
Las primeras transformaciones se iniciaron en el periodo de 1815 a 1833. Despus de
las guerras de liberacin contra Napolen, se produjeron multitud de reformas en la mayor
parte de los Estados alemanes que condujeron a la ampliacin de determinadas libertades
econmicas, la disolucin de los gremios y la promulgacin de Constituciones. No obstante, el proceso no fue homogneo, por lo que se pueden distinguir dos regiones perfectamente diferenciadas: por una parte los territorios del oeste, cuya estructura de propiedad era
parecida a la de Francia, con pequeas propiedades agrcolas. Muy unida poltica y econmicamente a este pas durante la Revolucin, adopt el sistema legal y las instituciones
econmicas francesas que pervivieron despus de 1815. Tras la abolicin de los derechos
feudales mantuvo una agricultura atrasada tcnicamente, por lo que fueron proteccionistas.
Por otra parte, los territorios orientales, con una estructura de propiedad ms parecida a la existente en Rusia, en la que la tierra perteneca a los seores y los campesinos se
hallaban sometidos a la servidumbre. En 1807 fue abolida la servidumbre en Prusia. El agricultor que, como siervo, ocupaba una extensin de tierra que poda transmitir a sus descendientes, pas a ser dueo de la misma con la condicin de ceder una tercera parte al seor;
los campesinos que no tenan derecho a la sucesin tambin pasaron a ser propietarios,
cediendo al seor la mitad de la extensin. Esta reforma liber a los agricultores de tipo
medio que pudieron cercar sus propiedades; por el contrario, el pequeo propietario se vio

~ 136 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

obligado a trabajar como obrero agrcola al obtener de su propiedad una pequea parte de
lo necesario para su subsistencia. Los grandes propietarios, junkers, consiguieron grandes
extensiones de tierra y tendieron a seguir el modelo britnico y establecieron explotaciones
modernas, aplicando nuevos sistemas y cultivos. Estas explotaciones consiguieron un gran
volumen de produccin de cereales que se dirigi a la exportacin.
Como consecuencia de la emancipacin de los campesinos la poblacin alemana
experiment un gran crecimiento, al aumentar la natalidad. La poblacin pas de 24 millones de habitantes en 1800 a 36 millones en 1850 y a 56 millones en 1900. La produccin
agrcola aument gracias a la ampliacin de la superficie cultivada, al aumento de la productividad y a la introduccin de la patata y otros tubrculos, de tal forma que, durante la primera mitad del siglo XIX, Alemania continu siendo casi completamente autosuficiente con
respecto a su abastecimiento de alimentos y, adems, desarroll un considerable comercio de
exportacin de productos agrcolas como cereales, lana y madera. Sin embargo, en la segunda mitad de siglo a pesar de que continu la expansin de la produccin agrcola no lo hizo
al mismo ritmo que el crecimiento de la poblacin, y, por tanto, Alemania se vio obligada a
importar alimentos, a la vez que protega su agricultura para contrarrestar el efecto de la
competencia creciente de granos americanos y rusos. A finales del siglo XIX, gracias a la
introduccin de los fertilizantes artificiales y de la mecanizacin en la agricultura, la produccin volvi a aumentar con mayor rapidez que la poblacin y Alemania volvi a convertirse
en un importante exportador de algunos productos agrcolas.
Desde el punto de vista industrial, las primeras transformaciones importantes se
produjeron durante el periodo de 1833 a 1870. En esta etapa se pusieron los cimientos de
la industria, finanzas y transportes modernos primero en Prusia y posteriormente en el resto
de Alemania. As mismo, la influencia de capital, tecnologa y empresas extranjeras fue
muy considerable. Francia y Blgica invirtieron importantes sumas, especialmente en las
minas alemanas, se importaron tcnicas francesas e inglesas en la industria textil y siderrgica, y se desplazaron al pas un gran nmero de trabajadores extranjeros cualificados atrados por salarios muy elevados. Una de las reformas econmicas ms importantes, liderada
por los funcionarios prusianos fue la creacin del Zollverein (unin arancelaria o aduanera). En 1818 Prusia rebaj sus tarifas arancelarias con el objetivo de aumentar la eficacia de
la administracin y el rendimiento de los impuestos. Los diferentes Estados alemanes se
unieron gradualmente a este sistema, y en 1833 se constituy el Zollverein. Los pases
miembros se comprometieron a adoptar el arancel prusiano y a delegar en Prusia todo lo
referente a las negociaciones comerciales con terceros pases. En 1848 todos los estados
alemanes estaban integrados. El Zollverein aboli todas las fronteras y tarifas aduaneras
internas, creando un mercado comn alemn, que permiti la libre circulacin de bienes,
capitales y mano de obra entre todos los Estados alemanes.
El ferrocarril tuvo una gran importancia en la unificacin econmica del pas. La
rivalidad entre los distintos estados alemanes aceler su construccin y, como resultado, la
red alemana de ferrocarriles se expandi ms rpidamente que la francesa. Gracias a sus
eslabonamientos hacia adelante y hacia atrs influy enormemente en el crecimiento de la
industria, especialmente la produccin de carbn y de hierro. Hasta 1860 la utilizacin
como energa del carbn vegetal fue superior a la del carbn mineral y la extraccin y

LA REVOLUCIN INDUSTRIAL

~ 137 ~

produccin de hierro era muy dispersa. Con la mejora en los medios de transporte vari la
distribucin regional de los centros mineros, convirtindose el Sarre, la Alta Silesia y el
Ruhr en los nuevos centros de extraccin y fundicin de hierro.
La produccin de acero se inici en 1863 con la utilizacin del sistema Bessemer y,
poco despus, se adopt el proceso Siemens-Martin. Pero no fue hasta la introduccin del
proceso Gilchrist-Thomas, en 1881, que permiti el uso de mineral de hierro con componentes fosfricos procedentes de Lorena, cuando la produccin alemana de acero experiment una aceleracin impresionante.
En 1871 Alemania se unific polticamente, formando una Confederacin de 25
Estados, bajo la hegemona de Prusia. La gran industria alemana se caracteriz por una
estrecha unin entre una administracin autoritaria y una minora de industriales. El Estado
alemn dict directrices y rdenes que fueron fielmente seguidas por instituciones y personas, con el objetivo de obtener una rpida industrializacin. Los sectores ms dinmicos de
la economa alemana fueron los que producan bienes de capital o productos intermedios
para el consumo industrial (carbn, hierro y acero). Las industrias de bienes de consumo
(tejidos, ropa, cuero y elaboracin de alimentos) tuvieron tasas de crecimiento sustancialmente inferiores a la media, situacin que contrasta con Francia.

Grfico 8.2: ndice de desarrollo industrial por habitante


(porcentaje del algodn, del carbn, del hierro y de los ferrocarriles de Gran Bretaa)

Fuente: C.M. CIPOLLA (ed.). Historia Econmica de Europa (4), op. cit., pp. 438-441.

En Alemania tambin destacaron especialmente dos industrias nuevas: la qumica


y la elctrica. La industria qumica se desarroll gracias al rpido crecimiento de otras
industrias que precisaban productos qumicos, especialmente lcalis y cido sulfrico,
tambin los agricultores empezaron a demandar fertilizantes artificiales. La industria

~ 138 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

qumica alemana utilizando personal y fondos de las universidades alcanz la supremaca mundial y fue la primera que tuvo sus propios investigadores y cre ayudas a la investigacin. El resultado fue la introduccin de muchos productos nuevos y el dominio de la
fabricacin de productos farmacuticos. La industria elctrica creci con mayor rapidez
que la qumica, favorecida por la demanda de las ciudades en rpido crecimiento. La
iluminacin y el transporte urbano fueron los primeros usos, posteriormente tambin se
aplic a los motores, que rivalizaron con los de vapor. Al igual que la qumica, tambin
utiliz personas procedentes de las universidades alemanas. En el grfico 8.2 se puede
observar el rpido crecimiento econmico experimentado por Alemania especialmente a
partir de la unificacin poltica.
Una de las caractersticas principales de las industrias alemanas es el gran tamao de
sus empresas. El tamao estaba relacionado, en parte, con la utilizacin de tecnologa avanzada y costosa, ya que resultaba ms barato emplear maquinaria con gran volumen de
produccin para reducir los costes unitarios (economas de escala tcnica), y en parte por
economas de escala monetaria, es decir, acuerdos que proporcionaban beneficios o rentas
extras a promotores o contratistas sin reducir el coste real a la sociedad. Existe una estrecha
relacin entre la banca y la industria alemana; en su estructura bancaria son fundamentales
los bancos industriales (kreditbanken) que se ocuparon de financiar la industria, proporcionando crdito a corto plazo y capital permanente. Este tipo de bancos, que se desarrollaron a partir de 1870, perseguan, entre otros fines, crear grandes y slidas empresas y
favorecer el desarrollo de la industria alemana, as como facilitar las exportaciones de los
productos alemanes y las relaciones entre la industria nacional y el mercado financiero, y
consideraban que su primer deber consista en proporcionar capital para fortalecer la actividad industrial. Los banqueros eran miembros de los consejos de administracin de todas
las compaas industriales importantes y la industria se hallaba subordinada a las finanzas
de forma acusada.
Existe una vinculacin muy estrecha entre la investigacin cientfica y la organizacin de la industria alemana. Las innovaciones no fueron el resultado de innovaciones individuales, de pequeos progresos, sino de la sistemtica aplicacin de la ciencia a la
industria, a travs de oficinas de estudio y de laboratorios de investigacin pertenecientes a
grandes empresas industriales. Slo progresaron las empresas que eran suficientemente
fuertes para destinar una parte importante de sus recursos a la investigacin. Aquellas
empresas que no podan hacer frente a dichas inversiones desaparecieron porque los bancos
no las financiaron.
La influencia de los bancos tambin impuls la formacin de los crteles. El crtel
es un convenio o acuerdo entre empresas que conservan su personalidad jurdica para fijar
precios, limitar la produccin, repartirse los mercados o dedicarse a prcticas monopolsticas y restrictivas de la competencia. Mientras que en Inglaterra y Estados Unidos los crteles estaban prohibidos, en Alemania eran legales y contaban con una opinin pblica
favorable. La gran concentracin industrial que se produjo especialmente en las industrias
metalrgicas, mineras y qumicas, ya que es necesaria una cierta uniformidad del producto,
facilit la creacin de los crteles. En la mayora de los casos, stos tenan limitados sus
objetivos al establecimiento de precios y distribucin de la produccin.

LA REVOLUCIN INDUSTRIAL

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En lo que respecta al comercio exterior las exportaciones fueron controladas y fomentadas por el Estado. El objetivo alemn fue conquistar los mercados mundiales, lo que consigui gracias a la adopcin de una poltica de discriminacin de precios en mercados separados,
as como la utilizacin de prcticas de dumping. La adopcin de tarifas arancelarias proteccionistas a partir de 1879 permiti a los crteles mantener artificialmente precios altos en el
mercado interior, y dedicarse a exportar de forma ilimitada, incluso a precios inferiores al coste
medio de produccin si el margen de ganancia bruta en las ventas en el interior compensaba
las prdidas nominales en las exportaciones. La rentabilidad de este tipo de actividades aument con la prctica, por parte de los ferrocarriles de propiedad estatal o controlados por el Estado,
de aplicar precios inferiores por los envos hasta la frontera que los aplicados en el interior del
pas. El resultado fue el rpido aumento de las exportaciones alemanas.

4. LA REVOLUCIN INDUSTRIAL DE ESTADOS UNIDOS


Estados Unidos es el ejemplo ms espectacular de rpido crecimiento econmico. Su
desarrollo estuvo condicionado por dos guerras, la Guerra de Independencia (1776-1783) y
la Guerra de Secesin (1861-1865) y por una serie de factores positivos que facilitaron su
expansin econmica: en primer lugar, es un territorio de enorme extensin que se puso en
explotacin de forma progresiva; precisamente sus grandes dimensiones permiten que goce
de una gran variedad de climas y recursos, y de un alto grado de especializacin regional.
Por otra parte, es un pas poco poblado, y una parte importante de su poblacin est constituida por emigrantes, sobre todo europeos, que buscaban libertad poltica y religiosa, as
como la mejora de sus condiciones de vida.
En las cuatro dcadas posteriores a su independencia, los Estados Unidos gozaron de
un desarrollo econmico y social rpido e intenso que coincidi con un notable aumento de
la poblacin. Esta poblacin coloniz progresivamente el Oeste de Amrica, basando su
economa en la agricultura (trigo y maz) y ganadera, mientras que en el Este (Nueva
Inglaterra) se asent el comercio, la industria y la banca, y los Estados del Sur se especializaron en cultivos intensivos en tierra y trabajo como el algodn, ndigo, tabaco y arroz,
una gran parte de los cuales se destinaba a la exportacin. Los esclavos procedentes de frica supusieron una mano de obra abundante y barata para el Sur, mientras que en el Norte
los salarios fueron cada vez ms elevados.
Las guerras y revoluciones existentes en Europa a finales del siglo XVIII y comienzos del XIX paralizaron en parte las importaciones estadounidenses y sirvieron de estmulo
para los comerciantes e industriales norteamericanos que invirtieron con el objetivo de
producir aquellos bienes que antes importaban y as satisfacer la creciente demanda del
mercado domstico, pero, para ello, requeran una vasta red de transportes.
Los Estados y municipios, en colaboracin con las empresas privadas, emprendieron la
construccin de caminos de peaje y canales, al tiempo que se desarrollaba el transporte
fluvial, mediante barcos de vapor. La construccin de carreteras y canales aceler enormemente el flujo de la poblacin hacia el Oeste y hacia el Sudeste, dando un gran impulso a su
desarrollo econmico. Sin embargo, los resultados econmicos de los canales fueron escasos
y en la mayora de los casos las empresas inversoras no recuperaron el capital invertido.

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

Una de las razones que explican el fracaso de los canales es la temprana construccin del ferrocarril que se convirti en el principal medio de transporte. Al existir escasez
de capital privado, los gobiernos de los Estados y ciudades, en su deseo de tener ferrocarriles, adelantaron a menudo fondos para acelerar su construccin y el gobierno federal hizo
grandes concesiones de tierra a lo largo de las vas trazadas. Sin embargo, las bancarrotas
y las reorganizaciones de las compaas fueron el rasgo caracterstico de los ferrocarriles
en Estados Unidos y muy pronto estallaron violentos enfrentamientos entre distintas
compaas con el objetivo de eliminarse mutuamente. Muchas veces su construccin se
consider ms como un instrumento de especulacin que como un medio de transporte
tendente a mejorar la economa nacional. La mayor parte de los ferrocarriles se construyeron en el Nordeste y el Noroeste, lo que permiti vincular poltica y econmicamente ambas
regiones, mientras que en los Estados del Sur la construccin fue mucho ms reducida. En
1840 la longitud de lneas frreas construidas era mayor que la existente en toda Europa.
Al igual que ocurri en Inglaterra, el ferrocarril en Amrica no fue importante slo
como productor de servicios de transporte, sino tambin por sus eslabonamientos hacia
atrs con otras industrias, sobre todo la siderurgia, especialmente despus de la Guerra de
Secesin. A pesar del rpido crecimiento de la industria, en el siglo XIX Estados Unidos
segua siendo una nacin eminentemente rural. La poblacin urbana no aument significativamente hasta despus de la Primera Guerra Mundial, esto se debi en parte a que la
mayora de la produccin fabril estaba situada en zonas rurales, por tanto las empresas eran
de pequea escala y utilizaron energa hidrulica hasta finales del XIX. Con la llegada de las
centrales elctricas las industrias se trasladaran a las ciudades, aumentando su tamao.
El crecimiento demogrfico estadounidense durante el siglo XIX fue muy elevado,
debido a la inmigracin y, sobre todo, a una tasa extremadamente alta de crecimiento natural,
ya que las tasas de natalidad eran ms elevadas y las tasas de mortalidad ms bajas que en
Europa. En 1790 la poblacin de Estados Unidos no superaba los 4 millones de habitantes, en
1820 era ya de 10 millones, 17 en 1840, 31 en 1860, en 1870 casi 40 millones y en 1915 ms
de 100 millones de habitantes. A pesar de este importante aumento, la densidad de poblacin
permaneci relativamente baja gracias a la extensin de los territorios hacia el Oeste. Tambin
la inmigracin desempe un importante papel en el crecimiento demogrfico, con dos
corrientes principales, la primera, que se produjo antes de 1870, proceda fundamentalmente
de Inglaterra y Alemania, mientras que la segunda tena su origen en la Europa meridional y
oriental. Entre 1890 y 1914 se produjo una enorme corriente de inmigrantes (ms de un milln
anual) gracias a la poltica de inmigracin estadounidense, casi sin restricciones. No obstante, la renta per cpita y la riqueza crecieron todava ms rpidamente que la poblacin. En el
cuadro 8.1 se puede observar el volumen de inmigracin en Estados Unidos relacionado con
diferentes acontecimientos polticos y econmicos.
Sin embargo, uno de los problemas fundamentales de la industria y de la agricultura
fue la escasez continua de mano de obra y, por tanto, su alto coste, de ah que se adoptaran
con gran rapidez mquinas que ahorrasen mano de obra. Los mtodos agrcolas europeos,
mejores que los americanos, daban mayor rendimiento por hectrea, pero los granjeros de
Estados Unidos obtenan mejores rendimientos por hombre/empleado, usando maquinaria
relativamente barata. En la industria, la situacin era similar.

LA REVOLUCIN INDUSTRIAL

~ 141 ~

Cuadro 8.1: Inmigracin en los Estados Unidos (1820-1950)


Medias anuales para el perodo (en miles)

Fuente: NIVEAU, M. (1989): Historia de los hechos econmicos contemporneos.


Barcelona, Ariel, p. 70.

La produccin agrcola domin las exportaciones americanas durante el siglo XIX,


pero a partir de la dcada de 1880 el nmero de trabajadores no agrcolas super a los
empleados en la agricultura, y la renta proveniente de la industria super a la de la agricultura. En 1890 los Estados Unidos se haban convertido en la primera nacin industrial
del mundo.
Respecto al sistema bancario el proceso de industrializacin que se llev a cabo tras
la guerra de Secesin, se efectu dentro de una acusada anarqua monetaria. Existan multitud de pequeos bancos emisores que no estaban sujetos a ningn tipo de control, lo que dio
lugar a multitud de quiebras y especulaciones, sin embargo la economa dispuso de los servi-

~ 142 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

cios bancarios que necesitaba y, de hecho, creci con gran rapidez. A finales de siglo se
implant el patrn oro, pero el descubrimiento de nuevas minas acarre un incremento de
produccin de este metal, y por tanto aumentaron considerablemente los crditos. En 1913
el Congreso cre el Sistema de Reserva Federal, basado en tres instituciones: un Comit
Federal de Reserva, doce Bancos de Reserva y unos 9.000 Bancos miembros. Este sistema
permite a la Junta de Reserva Federal ejercer un control en la poltica de crdito del pas.

5. RUSIA, LA INDUSTRIALIZACIN TARDA


El inicio de la industrializacin en Rusia no se produjo hasta las ltimas dcadas del siglo
XIX. Hasta 1861 la inmensa mayora de su poblacin estaba constituida por siervos bajo
el dominio de la nobleza terrateniente; las industrias existentes eran, en su mayor parte,
fbricas propiedad del Estado, dedicadas a la produccin de armas y municiones, o talleres, propiedad de los terratenientes, en los que trabajaban los siervos. Los siervos apenas
disponan de poder adquisitivo y los grupos acomodados preferan los artculos suntuarios importados.
En el ao 1861 fue abolida la servidumbre y gran parte de las tierras se cedieron
como propiedad corporativa a la comunidad rural, el mir. Cada familia reciba un lote de
tierra, nadiel, por un perodo de tiempo y a cambio deban efectuar unos pagos anuales en
metlico al Estado durante 50 aos (pagos de redencin). Los mir eran responsables colectivamente de los pagos de redencin as como de los impuestos, y redistribuan las tierras
entre las distintas familias segn sus necesidades. Los seores que perdan la tierra reciban
como compensacin unos bonos del Estado.
Las consecuencias econmicas de esta reforma fueron negativas, pues privaron al
campesino del incentivo que supona mejorar su explotacin o hacerla mayor; adems el mir
era reacio a permitir la marcha de los campesinos (podan impedrselo por medios administrativos) por miedo a reducir el nmero de contribuyentes a las cargas financieras que
pesaban sobre el mir. Tampoco el campesino quera abandonar el pueblo por temor a perder
su derecho a la tierra en la siguiente distribucin. El resultado fue un suministro intermitente e insuficiente de mano de obra procedente del campo a la industria, y por tanto la escasa cualificacin y organizacin de la mano de obra industrial.
Adems, la mayor disponibilidad de tierras condujo a un aumento de la produccin
y, por tanto, a un rpido crecimiento demogrfico y a la parcelacin de los nadiel, que
seguan ofreciendo rendimientos muy reducidos al mantener sistemas y tcnicas de cultivo
tradicionales. La precaria situacin de los campesinos provoc graves disturbios que desembocaron en la revolucin de 1905. El nuevo jefe de gobierno P.A. Stolypin, promulg una
serie de leyes, de 1906 a 1911, conocidas como las reformas Stolypin, que tenan como
finalidad crear una clase de campesinos relativamente prsperos y aumentar la oferta de
mano de obra para la industria. Los campesinos podan abandonar los mir (que perdan una
gran parte de sus funciones) y solicitar parcelas para su familia en propiedad definitiva. Al
mismo tiempo intent organizar una colonizacin libre de las tierras de Siberia.
Antes de 1861 comenzaron a aparecer y a extenderse algunas industrias de bienes de
consumo dedicadas a la produccin de textiles y a la elaboracin de azcar dirigidas a la

LA REVOLUCIN INDUSTRIAL

~ 143 ~

creciente demanda interior. Los empresarios industriales eran sobre todo extranjeros,
componentes de diversas minoras religiosas, e incluso campesinos.
Hasta 1880 el gobierno imperial tuvo escaso inters por la industrializacin e hizo
muy poco para promoverla, aunque actu muy pronto en el ferrocarril, al promover un
programa de construccin en el que se utiliz capital y tecnologa importada. La longitud
de lneas construidas aument rpidamente y permiti el notable crecimiento de las exportaciones de cereales rusas en la dcada de 1870.
A mediados de la dcada de 1880 el Estado comenz a desempear un papel activo
y decisivo, especialmente en las industrias pesadas (minera del carbn, del hierro, de
minas no frricas, prospecciones petrolferas e industrias del hierro y el acero). Tambin
se convirti en el principal constructor de ferrocarriles, comprando, incluso, algunas lneas privadas. El Estado adopt un sistema de tratamiento preferencial de la industria autctona como suministradora de las necesidades estatales, sobre todo respecto a ferrocarriles
y necesidades militares, y adopt tarifas proteccionistas. As mismo, acept el patrn oro
(1897) con el fin de atraer capitales extranjeros. El capital extranjero lleg a menudo
acompaado de especialistas, bienes de equipo y direccin empresarial, as como de
mercados exteriores.

Cuadro 8.2: Ferrocarriles. Longitud de va construida a intervalos decenales.


Si no se indica lo contrario, todos los pases europeos con las fronteras de 1914 (en km)

1Todas

las cifras son de 1861, 1871, 1881, etc. 2Se excluye Alsacia y Lorena. La cifra de 1869, incluyendo
Alsacia y Lorena es de 16.465 km. 3Se excluye Alsacia y Lorena. La cifra de 1871 incluyendo Alsacia y Lorena
es de 21.471 km. 4Cifra de 1871. 5Esta cifra que es la que se da en la fuente, no parece compatible con la de
2.362 km para 1899 que me ha proporcionado el Instituto Nacional de Estadstica. 6Cifra de 1911.

Fuente: MITCHELL, B. R. (1982): Apndice estadstico en CIPOLLA, C.M. (ed): Historia econmica de
Europa (4). El nacimiento de las sociedades industriales (**). Barcelona, Ariel, pp. 436-7.

~ 144 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

Como resultado, Rusia dispona en 1913 del quinto mayor complejo industrial del
mundo, si bien, y como consecuencia de la enorme poblacin del pas (74 millones de habitantes en 1860 y 164 millones en 1913), se hallaba muy atrs en trminos de produccin per
cpita (la dcima parte de la estadounidense). La alfabetizacin creca con gran rapidez y
exista ya un grupo altamente cualificado de cientficos, ingenieros y especialistas. Posea
una extensa red de ferrocarriles, tal y como se puede comprobar en el cuadro 8.2 y abundantes recursos naturales ya conocidos o que seran descubiertos a medida que progresaba
la industrializacin. Es decir posea un gran potencial pero todava era un pas predominantemente campesino y pobre.
El modelo de industrializacin rusa difiere enormemente de los modelos de industrializacin tradicionales y ha servido como base para elaborar un modelo de industrializacin en unas condiciones de atraso econmico. Este modelo rechaza la idea de que los
procesos de desarrollo que siguen el lder y sus seguidores son similares, e incluso rechaza
el concepto de la necesidad de requisitos previos para que se den las revoluciones industriales. Por el contrario, se basa en las diferencias ideolgicas e institucionales de los diferentes pases que incidiran en la brusquedad del despegue, la rapidez del crecimiento
industrial y los modelos estructurales resultantes.
El elemento activo y dinmico del despegue industrial en Rusia fue el Estado que
promovi deliberadamente y de mltiples maneras el auge industrial y cre la demanda que
continuara alimentndolo. A partir de 1907 el papel del Estado fue mucho ms restringido
y, en su lugar, enormes cantidades de capital privado, procedentes especialmente de los
bancos que seguan el modelo alemn, tomaron buena parte de la iniciativa.
La agricultura desempe un papel importante. Suministr mano de obra a la industria, aunque en nmero ms bien escaso, y fue la base del crecimiento demogrfico con el
consiguiente efecto favorable sobre la demanda interior de productos manufacturados. Pero
el principal papel de la agricultura residi en hacer economas y liberar recursos para propiciar el auge econmico: en el aspecto financiero por las cargas impositivas que los campesinos deban ingresar en la Hacienda pblica y, en el aspecto material, al dirigir grandes
cantidades de cereales hacia la exportacin o hacia las ciudades, exigiendo muy poco a
cambio. La debilidad de la agricultura del pas ser posteriormente un obstculo para una
mayor industrializacin y una modernizacin econmica ms rpida. El enorme crecimiento demogrfico que tuvo lugar con anterioridad a la Primera Guerra Mundial, y sobre todo
la fuerte presin que sobre la oferta de tierras cultivables ejerca la poblacin rural, fue un
factor importantsimo para mantener muy bajas las rentas de los campesinos, los salarios
reales y, como consecuencia, tambin el consumo per cpita, liberando recursos que se
invertiran en la industria y en otros sectores.

LA REVOLUCIN INDUSTRIAL

~ 145 ~

6. EJERCICIOS
6.1. Comentario de texto:
Formacin del capital humano
Por un lado, tenemos una nacin (Inglaterra) que hasta las ltimas dcadas del siglo
prefiri dejar que la escolarizacin dependiese del celo la indiferencia o la explotacin de la empresa privada.(...) Como consecuencia de esta indiferencia y resistencia, hasta 1870 no se les confiri a las administraciones locales poderes para
establecer disposiciones para la asistencia obligatoria a la escuela, y hasta 1880 no se
hizo obligatoria la instruccin primaria en todo el reino.(...) Cualesquiera que fuesen
los objetivos proclamados de la educacin elemental obligatoria, su funcin esencial
(...) no era la instruccin, sino disciplinar a una masa creciente de proletarios disidentes e integrarlos en la sociedad britnica. Su objetivo era civilizar a los brbaros:
como dijo el Inspector de Su Majestad en Londres, si no fuera por sus quinientas
escuelas elementales, Londres seria barrida por una horda de jvenes salvajes.
() A principios del siglo XIX, el sistema escolar alemn tena fama en toda
Europa. (...) Pero, ms importante que los resultados cuantitativos era el carcter y el
contenido del sistema. En primer lugar, constitua la expresin de una conviccin
muy enraizada de que la educacin era piedra angular del edificio social; de que el
Estado no slo tena la obligacin de instruir a los ciudadanos sino que, adems, se
beneficiaba de los resultados (). En segundo lugar, la misma antigedad del sistema le permita prescindir del nfasis sobre la desbarbarizacin que caracteriz a la
primera generacin del sistema educativo obligatorio en Inglaterra. (). En tercer
lugar, el periodo escolar tenda a ser ms largo que en Inglaterra, y las clases elementales se conectaban con los llamados grados intermedios y secundarios de forma
que se produca cierta seleccin de talentos. () La conexin entre la educacin
formal profesional, tcnica y cientfica, por un lado, y el progreso industrial por el
otro, es ms directa y evidente. Adems, se hizo ms intima a lo largo del siglo XIX.
(...). Para empezar, la mayor complejidad y precisin de la maquinaria industrial y
los controles de calidad ms estrechos, unidos al coste creciente de la ineficiencia y
a la presin de la competencia, condujeron a unos objetivos ms altos de conocimiento y maestra tcnicos, sobre todo a los niveles superiores de la jerarqua productiva y entre los diseadores de plantas industriales. En segundo lugar, el alto coste de
los equipos hizo cada vez ms caro el aprendizaje sobre la marcha, y ayud a terminar con un sistema de aprendizaje que estaba en proceso de desaparicin desde haca
tiempo; y, finalmente, el cambiante contenido cientfico de la tecnologa forzaba a
los encargados de supervisin e incluso a los trabajadores a familiarizarse con
nuevos conceptos y aumentaba en gran medida la importancia de un personal capaz
de estar al corriente de los nuevos adelantos cientficos, apreciar su significacin
econmica y adaptarlos a las necesidades de la produccin. (...).
En sntesis, mientras que Inglaterra abandon la enseanza tcnica, al igual
que la primaria, a la iniciativa privada, lo cual condujo en su caso a una provisin de

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

instituciones desigual e inadecuada, los estados alemanes financiaron generosamente un sistema completo de instituciones, erigiendo edificios, instalando laboratorios
y, sobre todo, manteniendo un profesorado competente y, a los niveles ms altos,
verdaderamente distinguido.(...) En vsperas de la Primera Guerra Mundial, al sistema britnico todava le quedaba mucho camino por recorrer hasta ponerse a la altura del alemn por lo menos desde el punto de vista de la productividad econmica.
Landes, David S.(1979): Progreso tecnolgico y revolucin industrial.
Madrid, Tecnos, pg. 366-369.

6.2. Compare los siguientes textos:


A) El trabajo de los nios en Inglaterra
La concentracin de la mano de obra en las fbricas hizo nacer nuevas exigencias en
la organizacin del trabajo. Los trabajadores vean en las mquinas un peligroso
competidor que poda conducirles al paro y detestaban la disciplina que los patronos
queran imponerles. A pesar de las largas jornadas de trabajo en casa, el obrero que
deba abandonar el taller familiar o el del maestro artesano para entrar en la fbrica,
tena la sensacin de abandonar la libertad por la crcel. sta es la razn por la que
las primeras fbricas tropezaron con dificultades de empleo de mano de obra. nicamente los ms pobres y los ms dbiles aceptaron ser contratados por las fbricas: la
poblacin expulsada del campo por las enclosures, y los nios asistidos por las parroquias, constituyeron de esta manera las primeras oleadas de este nuevo proletariado.
Niveau, M (1989): Historia de los hechos econmicos contemporneos,
Barcelona, Ariel, pg. 109.

B) Las condiciones de trabajo en los Estados Unidos


La escasez de mano de obra fue un factor favorable para los salarios, al menos con
anterioridad a los aos de fuerte inmigracin. Antes de 1840, los salarios reales de
los obreros cualificados eran netamente ms elevados que en Inglaterra. La economa americana no posea una poblacin campesina capaz de emigrar hacia las ciudades bajo la presin del progreso tcnico. La expansin hacia el Oeste absorba una
parte de la mano de obra disponible, mientras que los inmigrantes eran contratados
por las empresas industriales del noroeste del pas. La aparicin de la mquina caus
el paro de los obreros pero la estructura social de los Estados Unidos no sufri unos
trastornos tan considerables como en Europa. El artesanado no haba adquirido la
misma importancia que en los viejos pases europeos. Cuanto ms escasa era la mano
de obra disponible, mejores eran las condiciones de trabajo. () Los salarios reales
de los obreros americanos aumentaron ms rpidamente que en Europa, especialmente despus de la guerra civil pero, en conjunto, encontramos en los Estados
Unidos los mismos abusos que en Europa y la misma miseria del proletariado.
Niveau, M (1989): Historia de los hechos econmicos contemporneos,
Barcelona, Ariel, pg. 111-112.

LA REVOLUCIN INDUSTRIAL

~ 147 ~

6.3. Comente este grfico


Grfico 8.3: Longitud de la red ferroviaria

Fuente: CIPOLLA, C.M. (1989) (ed.): Historia econmica de Europa (4).


El nacimiento de las sociedades industriales **, Barcelona, Ariel, pp. 438-441

7. LECTURAS RECOMENDADAS

HOBSBAWM, E. (2003): La era de la revolucin, 1789-1848, Barcelona, Crtica.


Visin global de las transformaciones polticas y econmicas durante este periodo.

POLLARD, S (1987): La gnesis de la direccin de la empresa moderna. Estudio


sobre la revolucin industrial en Inglaterra, Madrid, Ministerio de Trabajo y
Seguridad Social. Transformaciones que se llevaron a cabo en la direccin de empresa durante la industrializacin.

RULE, J. (1990): Clase obrera e industrializacin. Historia social de la revolucin


industrial britnica, 1750-1850, Barcelona, Crtica. La industrializacin desde el
punto de vista de las relaciones entre empresarios y mano de obra.

8. BIBLIOGRAFA
BORCHARDT, K. (1987): La revolucin industrial en Alemania, 1700-1914 en CIPOLLA, C.M. (ed.): Historia econmica de Europa (4). El nacimiento de las sociedades industriales *, Barcelona, Ariel.
DEANE, P. (1987): La revolucin industrial en Inglaterra en CIPOLLA, C.M. (ed.):
Historia econmica de Europa (4). El nacimiento de las sociedades industriales *,
Barcelona, Ariel.
DEANE, P. (1988): La primera revolucin industrial, Barcelona, Pennsula.

~ 148 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

FOGEL, R.W. y ENGERMAN, S.L. (1971): Tiempo en la cruz. La economa esclavista en


los EE.UU., Madrid, Siglo XXI.
FOGEL, R.W. (1972): Los ferrocarriles y el crecimiento econmico de EE.UU. Ensayos de
Historia Economtrica, Madrid, Tecnos.
FOHLEN, C. (1987): La revolucin industrial en Francia, 1700-1914 en CIPOLLA, C.M.
(ed.): Historia econmica de Europa (4). El nacimiento de las sociedades industriales *, Barcelona, Ariel.
GROSSMAN, G. (1989): La industrializacin de Rusia y de la Unin Sovitica en CIPOLLA, C.M. (ed.): Historia econmica de Europa (4). El nacimiento de las sociedades industriales **, Barcelona, Ariel.
LANDES, D.S. (1979): Progreso tecnolgico y Revolucin Industrial, Madrid, Tecnos.
LANDES, D.S. y otros (1988): La revolucin industrial, Barcelona, Crtica.
MATHIAS, P. y otros (1988): La Revolucin industrial, Barcelona, Crtica.
MORI, G. (1987): La Revolucin Industrial, Barcelona, Crtica.
NIVEAU, M. (1989): Historia de los hechos econmicos contemporneos, Barcelona,
Ariel.
NORTH, D.C. (1969): Una nueva historia econmica. Crecimiento y bienestar en el pasado de los Estados Unidos, Madrid, Tecnos.
PAHL, E.R. (1991): Divisiones del trabajo, Madrid, Ministerio de Trabajo y Seguridad
Social.
POLLARD, S. (1991): La conquista pacfica. La industrializacin de Europa, 1760-1970,
Zaragoza, Universidad de Zaragoza.
VILAR, P. y otros (1985): La industrializacin europea. Estadios y tipos, Barcelona,
Crtica.
WRIGLEY, E.A. (1993): Cambio, continuidad y azar. Carcter de la revolucin industrial
inglesa, Barcelona, Crtica.

T E M A

9
LA ECONOMA POLTICA
EN LA ESCUELA CLSICA INGLESA
1. DELIMITACIN DE LA ESCUELA CLSICA:
LA IMPORTANCIA DE ADAM SMITH
2. LOS FUNDAMENTOS FILOSFICOS DE ADAM SMITH
3. LA TEORA DE LOS SALARIOS
4. RENTA DE LA TIERRA Y LEYES DE GRANO
5. TEORA MONETARIA CLSICA
6. LAS TEORAS CLSICAS DEL COMERCIO INTERNACIONAL
7. JOHN STUART MILL
8. ALFRED MARSHALL
9. EJERCICIOS
10. LECTURAS RECOMENDADAS
11. BIBLIOGRAFA

El presente captulo tiene como objetivo llevar a cabo una sntesis apretada del pensamiento econmico ingls desde la publicacin de La Riqueza de las Naciones en 1776, hasta
1890, fecha en que se publican los Principios de Economa de Alfred Marshall. Tres personajes y algunas teoras sern los protagonistas del captulo. Por lo que se refiere a los personajes, Adam Smith por sentar los fundamentos de la escuela clsica, John Stuart Mill
porque sus Principios de Economa Poltica son el mejor manual de economa clsica, y
Alfred Marshall por ser el padre de la microeconoma moderna. En cuanto a las teoras, por
considerarlas relevantes en el mbito de la escuela clsica.
En primer lugar, intentaremos delimitar la escuela clsica resaltando la importancia
y la personalidad de Adam Smith. Aunque fijamos la fecha de 1776 como inicio de la escuela clsica, tenemos que referirnos, aunque slo sea mencionndolos, a Cantillon y a David

~ 149 ~

~ 150 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

Hume. Seguidamente realizamos un recorrido por los principales autores de la misma, para
centrarnos despus en la personalidad de Adam Smith y los fundamentos filosficos de sus
teoras. Pasaremos despus revista a algunas de las teoras ms relevantes de la escuela
clsica, tales como la teora de los salarios, la teora de la renta de la tierra, la teora monetaria y la teora del comercio internacional. Excepto en el caso de la teora de la renta, en
que Adam Smith incurre en alguna contradiccin, en el resto arrancaremos de las explicaciones expuestas en La Riqueza de las Naciones. Por lo que se refiere a los salarios, la
mayor parte de los elementos de discusin se encuentran en la obra del economista escocs.
Los apartados dedicados a la teora monetaria y a la teora del comercio internacional intentan recoger el avance y perfeccionamiento de la teora en ambos campos. Por lo que se refiere a la teora de la renta de la tierra, realizamos una breve exposicin relacionndola con la
discusin sobre las leyes de granos o proteccin a la agricultura. Dedicamos otro apartado
a John Stuart Mill, insertando su formacin y su obra en el panorama general del pensamiento econmico de su poca. Siguiendo su autobiografa, analizaremos la evolucin de
su pensamiento y el perfeccionamiento de las teoras. Finalmente dedicaremos un apartado
al estudio de algunos aspectos de la obra de Alfred Marshall, detenindonos especialmente
en el excedente del consumidor y en su teora de la demanda.

1. DELIMITACIN DE LA ESCUELA CLSICA: LA IMPORTANCIA DE ADAM SMITH


Por Economa Clsica entendemos la teora econmica elaborada por los autores pertenecientes a la Escuela Clsica de Economa Poltica. No es fcil la delimitacin temporal,
aunque, puestos a avanzar unas fechas, el comienzo podra fijarse en 1776 y el final en torno
a la dcada de 1870, si bien es difcil justificar las ausencias de Cantillon (1860?-1734) y,
sobre todo, de David Hume (1711-1776), ya que el primero debi de escribir su Ensayo sobre
la naturaleza del comercio en general en el segundo cuarto del siglo XVIII y los Essays de
Hume fueron publicados en 1752. Ambos autores presentan un rigor analtico similar al de los
economistas clsicos. Pero tambin podemos encontrar ejemplos de metodologa idntica a la
de los clsicos despus de 1870 que, como los casos de Bagehot (1826-77), Sidgwick (18681900) y Cairnes (1823-75), se mostraron claramente poco entusiastas, cuando no abiertamente crticos, con los nuevos enfoques. Ahora bien, si hemos de hacer justicia al enfoque
marginalista, tanto la utilidad marginal como la productividad marginal se utilizaron en pleno
periodo clsico, aunque no de una forma generalizada, para explicar los precios de los bienes
y de los factores respectivamente.
No cabe duda que los economistas clsicos ms importantes fueron Adam Smith
(1723-1790), Th. R. Malthus (1766-1834), D. Ricardo (17772-1823) y J.S. Mill (18061873), pero existieron multitud de autores que destacaron en diversos campos de la economa. Slo por citar algunos que lo hicieron en teora monetaria podemos referirnos a Henry
Thornton (1760-1851) y a Thomas Tooke (1774-1858). Podramos igualmente referirnos a
Robert Torrens (1780-1864), Edward West (1782-1828), o W. N. Senior (1790-1864). Y
para no hacer la lista interminable podramos citar a Jeremy Bentham (1748-1832), un autor
a quien se le suele citar de forma inexacta, pero cuyas ideas han ejercido una influencia muy
considerable y de consecuencias todava no calculables a travs de los programas socialdemcratas y de bienestar social. Por ello, nos vamos a centrar en algunos de los aspectos ms

LA ECONOMA POLTICA EN LA ESCUELA CLSICA INGLESA

~ 151 ~

relevantes de la obra de Adam Smith y de los principales economistas clsicos.


Adam Smith tal vez sea el economista ms importante de la historia, pero, sin duda, s lo es de la escuela
clsica. En cualquier manual de Teora Econmica nos
encontramos con aquellas dos ideas que constituyen la
columna vertebral de La Riqueza de las Naciones, esto
es, el comportamiento maximizador de los individuos y la
competencia como mecanismos explicativos de las regularidades econmicas. En la actualidad, la Economa
Neoinstitucional, especialmente interesada en el impacto
que tienen las formas de organizacin y los arreglos institucionales sobre los resultados econmicos, al intentar
entender y generalizar la teora del precio y aplicarla a las
Adam Smith
instituciones polticas y econmicas, se ha fijado en esa
cierta propensin que seal Adam Smith, la propensin a trocar, traficar en intercambiar una cosa por otra, al tiempo que ha subrayado las consecuencias de estas actividades para el uso de los recursos escasos y la creacin de riqueza.
A finales de la dcada de 1970, J. M. Buchanan llam la atencin sobre este punto
al preguntarse por el papel de los economistas, y se refera al muy olvidado principio
enunciado por A. Smith al principio del captulo segundo de La Riqueza de las Naciones,
al establecer que la divisin del trabajo, que en sus Lecciones de jurispruedencia ya
haba demostrado que es la causa inmediata de la opulencia de la que tantas ventajas se
obtienen, no es efecto de la sabidura humana, que haya previsto y trate de obtener el
bienestar general que de aqulla se deriva, es la consecuencia necesaria y gradual, aunque
lenta, de una cierta tendencia que no busca tan gran ventaja; la tendencia a trocar, permutar y cambiar una cosa por otra. Esta propensin, subraya Buchanan, ha sido pasada por
alto por la mayora de los exegetas de la obra del economista escocs, y no duda en afirmar que los economistas deberan concentrar su atencin sobre una forma particular de
la actividad humana y sobre los diferentes arreglos institucionales que surgen como resultado de tal forma de actividad. El comportamiento del hombre en la relacin de mercado
continua Buchanan reflejando la tendencia a trocar y a permutar, y las mltiples variaciones en la estructura que esta relacin puede tomar, son los objetos propios para el estudio de los economistas. Esta aproximacin, avanzada por Adam Smith, reivindicada por
Buchanan y recogida por el Neoinstitucionalismo, coloca a la teora de los mercados y
no a la teora de la asignacin de recursos de la definicin de Robbins en el centro de
la escena, y nos acerca ms a la denominada aproximacin econmica al entendimiento
del comportamiento humano. Tal vez la falta de atencin al funcionamiento de los
mercados y la obsesin por la asignacin de recursos expliquen los errores y las consecuencias desastrosas de las polticas protagonizadas por economistas con responsabilidades pblicas.
Pues bien, segn la aproximacin de la Economa Neoinstitucional, los resultados
econmicos de la produccin dependen, en gran parte, de las reglas polticas y sociales que

~ 152 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

gobiernan la actividad econmica y la sociedad en general. En su contribucin pionera a


esta forma de aproximacin a la Economa, Adam Smith intent demostrar cmo un conjunto especfico de reglas contribuye ms a aumentar la riqueza de las naciones que otro. La
estructura que Adam Smith recomendaba se caracterizaba por los derechos privados exclusivos de los individuos sobre los activos econmicos.

2. LOS FUNDAMENTOS FILOSFICOS DE ADAM SMITH


El objetivo de la economa clsica era el crecimiento econmico como se desprende del
ttulo de la obra de Adam Smith, Una investigacin sobre la naturaleza y causas de la
riqueza de las naciones, pero tambin la distribucin que emanaba de su visin del crecimiento econmico. Trataron igualmente el problema de la asignacin de recursos, aunque
aqu la idea bsica era que la competencia entre individuos que luchan por su inters personal suministra el mecanismo de asignacin. Esta ltima idea nos introduce en un campo de
capital importancia para entender muchas de las proposiciones de los economistas clsicos:
el campo de los supuestos filosficos o fundamentos filosficos de la economa clsica.
Adam Smith era un profesor de Filosofa Moral que hered toda una tradicin a lo
largo de la cual haba venido configurndose el concepto de naturaleza humana que subyace a la economa clsica, pero tambin a la que podemos denominar corriente principal de
pensamiento econmico o teora econmica ortodoxa. Segn esta tradicin, el principal
impulso explicativo del comportamiento humano es el inters propio.
A lo largo del siglo XVIII se van abriendo camino con fuerza otras dos ideas importantes que es necesario tener en cuenta en el anlisis de la economa clsica. Una se refiere a la
no maleabilidad de los individuos; de ello estaba convencido David Hume y advierte que:
es necesario que los soberanos acepten a los hombres tal y como los encuentran, sin
introducir cambios violentos en sus principios y en su modo de pensar. (...) La mejor
poltica es la de acomodarse a la condicin general de los hombres y obtener el
mayor partido posible.
La otra es la ley de las consecuencias no queridas. Esta ltima conducir al concepto de mano invisible, una fuerza gracias a la cual los individuos, que actan de acuerdo con
sus intereses privados, contribuyen sin saberlo al bien comn.
Merece la pena detenernos en la historia de sta ltima idea, que cobra cuerpo en su
doble acepcin de ley de consecuencias no queridas y mano invisible en el mbito de la denominada escuela escocesa de filosofa moral. A la ley de las consecuencias no queridas le dar
forma la pluma de Adam Ferguson (1723-1816), quien en 1767 public el Ensayo sobre la
Historia de la sociedad Civil, al afirmar que las naciones se debaten entre instituciones que
si son realmente el resultado de un acto humano, no son la ejecucin de un designio humano. Por su parte, el concepto de mano invisible aparece unido a la personalidad de A. Smith,
quien escribi que el individuo slo piensa en su propia ganancia, pero en ste como en otros
muchos casos es conducido por una mano invisible a promover un fin que no entraba en sus
intenciones. Mas no implica mal alguno para la sociedad que tal fin no entre a formar parte
de sus propsitos, pues al perseguir su propio inters, promueve el de la sociedad de manera
ms efectiva que si esto entrara en sus designios.

LA ECONOMA POLTICA EN LA ESCUELA CLSICA INGLESA

~ 153 ~

Pero el concepto smithiano de mano invisible no implicaba la idea de Mandeville de


vicios privados, virtudes pblicas. Adam Smith era un profesor de Filosofa Moral y su
primera obra fue un libro de tica que public en 1759, titulado La teora de los
Sentimientos Morales y entre sus objetivos figuraba rebatir las ideas de Mandeville. En esta
obra A. Smith acepta que el hombre se mueve por el propio inters, pero que tambin posee
la tendencia a sufrir y sentir con sus semejantes, con el prjimo. Nuestro autor denomin a
este complejo mecanismo psicolgico de respuesta del hombre a los sentimientos de sus
vecinos, de aprobacin o desaprobacin, simpata. Mecanismo que presupone no slo el
deseo de obtener alabanza o aprobacin de otros, sino tambin el deseo de ser digno de
alabanza. As pues, la simpata o capacidad de ponerse en el sitio de los dems, llevaba a
que apareciese en cada uno un hombre dentro del pecho, un espectador imparcial que es
quien aprueba o desaprueba nuestra conducta. De esta forma, la simpata es un freno para
los intereses egostas de los individuos, pero existen otras dos fuerzas que canalizan el inters propio hacia el bien comn: por una parte, la mano invisible que armonizaba insensiblemente los intereses particulares para la obtencin de la prosperidad pblica y, por otra
parte, la fuerza coercitiva del estado.

3. LA TEORA DE LOS SALARIOS


A lo largo del captulo, estamos resaltado la importancia de La Riqueza de las Naciones
como fuente de las diferentes teoras de los economistas clsicos. Esto es cierto tambin en
el caso de los salarios. La mayor parte de las teoras clsicas sobre el salario arranca de los
diferentes enfoques de la determinacin del salario existentes en el libro de Adam Smith.
Encontramos ah una teora del fondo de salarios; una teora de la productividad, pues es
esto lo que parece deducirse cuando se dice que la divisin del trabajo aumenta la productividad y consiguientemente, tras aumentar la acumulacin de capital aumentan los salarios;
una teora residual, pues Smith asegura que en un estado primitivo y rudo de la sociedad
el trabajo generaba todo el producto, pero tan pronto como aparece la propiedad privada de
la tierra y tiene lugar la acumulacin de capital, es necesario retribuir a los propietarios de
la tierra y a los dueos del capital en forma de renta y beneficio, estas retribuciones se
detraen del producto y la parte residual, lo que queda, retribuye el factor trabajo. Pero al
menos encontramos otras dos teoras, esto es, la que podemos denominar una teora de la
negociacin, segn la cual el salario sera el resultado de la negociacin entre empresarios
y trabajadores; y fundamentalmente una teora del salario de subsistencia. Es cierto que
estas teoras estn estrechamente relacionadas. La teora del fondo de salarios se relaciona
con la teora de la productividad y la teora residual se convertira en una teora de la negociacin. La teora de la subsistencia es una teora a largo plazo, resultado de la teora de la
poblacin de Malthus y de la teora del fondo de salarios.
Pero resumiendo el cuerpo central de la teora de los salarios de los economistas
clsicos consista, a corto plazo, en la teora de la oferta y la demanda o en la teora del
fondo de salarios, y a largo plazo en la teora de la subsistencia. La teora del fondo de salarios, en sentido estricto, es una teora de la demanda de trabajo bajo la forma de capital
previamente acumulado, subsistencias para mantener a los trabajadores durante el tiempo
que estn ocupados en la produccin deca John Stuart Mill. Pero la idea se basaba en la

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

nocin fundamental de La Riqueza de las Naciones, de que la divisin del trabajo se


apoyaba en una previa acumulacin del capital y que, a su vez, tena su origen en los avances de los fisicratas debido a que el proceso productivo era discontinuo; de ah el concepto de adelantos, avances, presentes en el concepto de fondo de salarios.
La teora del fondo de salarios se relaciona tambin estrechamente con el teorema
Turgot-Smith, que establece que todo lo que se ahorra se consume; o Smith-Say, que asevera que los actos de ahorro e inversin eran idnticos. La abstinencia de consumo, el ahorro, era
la fuente del capital y el capital, demanda de trabajo. Lo que nos lleva a la cuarta proposicin
del capital de John Stuart Mill La demanda de mercancas no es demanda de trabajo, ya que
la demanda de trabajo depende de la acumulacin de capital.
En algunas discusiones se distingua entre capital salarial y capital total, y entre
poblacin activa y poblacin total. Sin embargo, esta ltima distincin frecuentemente no
se tena en cuenta. As, J. S. Mill no slo eluda esta distincin al postular una reduccin del
crecimiento de la poblacin. Tambin pasaba por alto el problema de la productividad al
postular el crecimiento de la relacin capital-trabajo lo ms posible.
No se preocuparon los economistas clsicos de la determinacin del tamao del
fondo. La mayor parte de los autores indicaron que dependa del volumen del producto total
y de la participacin de los capitalistas en el mismo, as como del ahorro. La posicin general fue que las decisiones del ahorro constituan todas demanda de trabajo al proporcionar
el capital, que permita la divisin del trabajo y que, a su vez, incrementaba la productividad. El capital, capital circulante, era consumido durante el proceso productivo en forma de
salarios. Pero la Teora del fondo de salarios era fundamentalmente una teora de la demanda de trabajo. El supuesto ms fuerte del lado de la oferta era que la oferta de trabajo era
igual a la poblacin total, aunque este aspecto no queda claro en los escritos clsicos. A
veces se emple la teora del fondo de salarios para poner en tela de juicio las reivindicaciones sindicales, ya que generalmente exista un supuesto implcito de que se trataba de un
fondo fijo, lo que implicara que las subidas salariales en un sector slo seran posibles a
costa de bajadas en otro. Finalmente, aunque con frecuencia se asocia esta teora con J. S.
Mill, pensamos que su mayor mrito fue falsarla en 1868, esto es, darse cuenta de que dicha
teora no se tena en pie, pues los salarios podan crecer a costa de los beneficios.

4. RENTA DE LA TIERRA Y LEYES DE GRANO


El sistema terico de Ricardo surgi del gran debate de 1814-1816 sobre las leyes de cereales. Ya antes de que hubieran terminado las guerras napolenicas, el problema de proteccin a la agricultura haba sido objeto de discusin, que haba dado origen a la formacin
de comisiones y a la publicacin de al menos cuatro folletos prcticamente simultneos. La
crisis de subsistencia, agravada con el inicio de las guerras napolenicas y los efectos
restrictivos del bloqueo continental, y puesta de manifiesto por la escasez de alimentos,
tuvo como consecuencia la adopcin de medidas proteccionistas para la agricultura que se
materializaron en la ley de 1804.
La inflacin de la guerra haba dejado prcticamente sin efecto esta legislacin. En
1813 comenzaron de nuevo las presiones a fin de conseguir mayor proteccin en la medida en

LA ECONOMA POLTICA EN LA ESCUELA CLSICA INGLESA

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que los precios bajaban debido precisamente a la gran cosecha cerealstica de este mismo ao.
A tal efecto se formaron comisiones tanto en la cmara de los comunes como de los lores para
informar sobre la cuestin. Se puso en marcha un profundo debate y fue precisamente durante este debate cuando cuatro autores Malthus, West, Torrens y Ricardo en febrero de 1815
enunciaron la ley de los rendimientos decrecientes en la agricultura. Todos los autores tomaron como punto de partida la relacin entre los altos precios del trigo y la extensin de los
cultivos a tierras menos frtiles y menos accesibles, y el decrecimiento de los rendimientos de
las tierras cultivadas en relacin con sucesivos aumentos de trabajo y capital. El orden de
publicacin de las obras fue el siguiente: T. R. Malthus public el 8 de febrero de 1815,
Investigacin sobre la naturaleza y el progreso de la renta, y dos das despus, el 10 de febrero Fundamentos de una opinin en defensa del proteccionismo. El da 13 de ese mismo mes
West public su Ensayo sobre la aplicacin del capital a la tierra. Y el da 24 de febrero
aparecen dos nuevas obras, Torrens publica el Ensayo sobre el comercio exterior de cereales
y David Ricardo el Ensayo sobre la influencia del bajo precio del trigo sobre las utilidades
del capital. Aquellos folletos compartan la idea de que las restricciones en la importacin de
grano dan origen a que suba el precio del pan de trigo, y que el precio del pan regula los salarios en dinero y la tasa general de beneficios. En los cuatro folletos apareca el concepto renta
diferencial, esto es, definan la renta de la tierra como la diferencia de ingresos en dos tierras
de diferente calidad. Como observaba Richard Cobden, todos los partidos que intervinieron
en el debate que precedi a la aprobacin de la ley de cereales de 1814 estaban de acuerdo en
un solo punto: en que el precio de los alimentos regula la tasa de salarios. Este principio fue
sentado y admitido por los hombres ms importantes de cada bando.
Un punto de vista comn igualmente compartido por Malthus, West, Torrens y
Ricardo era la tendencia a limitar la discusin a los efectos de las leyes de cereales sobre la
distribucin de la renta nacional entre las clases importantes de la sociedad: terratenientes, capitalistas (incluyendo los grandes propietarios) y trabajadores.

5. TEORA MONETARIA CLSICA


El ncleo analtico de la teora monetaria clsica constaba de tres elementos estrechamente
relacionados: la teora cuantitativa del dinero, el mecanismo de flujo de especie y la teora
de la distribucin internacional autorregulada de metales preciosos. Estos elementos los
encontramos en la obra de Cantillon y de forma ms explcita en Hume y Joseph Harris
(1702-1764). Lo que implica que la cantidad de dinero es el determinante fundamental del
nivel de precios, que el volumen del comercio internacional depende de los precios relativos locales e internacionales, que los saldos de las balanzas de pagos internacionales deben
liquidarse en metlico y todo ello conduce a una teora coherente de la distribucin internacional autorregulada de los metales preciosos.
Lo esencial de este anlisis fue recogido por Adam Smith en La riqueza de las naciones. Seala A. Smith la importancia del dinero como un instrumento que potencia la divisin del trabajo, con lo que aumenta la productividad y estimula el crecimiento econmico.
Pero A. Smith se dio cuenta de que el dinero, sobre todo el dinero metlico, tena un coste
de produccin y un coste de uso en forma de desgaste. De ah que Adam Smith, en contra

~ 156 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

de Hume y Harris, se mostrara partidario de la utilizacin de papel moneda convertible, ya


que el pas se ahorrara los costes de produccin y mantenimiento inherentes al empleo del
dinero metlico.
Adam Smith demuestra sobradamente que conoca los mecanismos monetarios y la
relacin dinero-precios, sin embargo, justo es decirlo, una de las partes ms controvertidas
y oscuras de su tratado del dinero, al introducir el papel moneda, es su teora de los canales
de circulacin. No explica bien A. Smith cmo el oro y la plata rebosaban por los canales
de circulacin y tampoco explicaba por qu los canales no se ensanchaban, esto es, suban
los precios al aumentar la cantidad de dinero (metlico ms papel moneda). La cuantitativa
y el mecanismo de flujo de especie lo que nos dicen es que los aumentos en la cantidad de
dinero provocan subidas de precios, y la subida de precios estimula las importaciones y el
dficit de la balanza de pagos, dficit que hay que financiar con salidas de oro y plata. Pero
el mecanismo de flujo de especie implicaba la autocorreccin del supervit o dficit de la
balanza de pagos y el equilibrio en la distribucin de metales preciosos, que sera expuesto
con mayor claridad por David Ricardo. Pues bien, aunque sintetizados se presentan los
elementos tericos utilizados, primero en la controversia bullonista, y despus en la controversia entre la escuela monetaria y la escuela bancaria. Estaba prcticamente lista la teora
bsica de la moneda metlica, y muy avanzada la del papel moneda convertible.

5.1. La Controversia Bullonista


Con el nombre de controversia bullonista se conoce la serie de debates sobre teora y poltica monetaria que tuvo lugar en Inglaterra entre los aos 1797-1821, mientras estaba
suspendida la convertibilidad de la libra papel. Durante esta poca hubo depreciacin del
tipo de cambio, el precio de oro en barras se dispar y se daban sntomas ms que evidentes de inflacin. El resultado del debate suministrara los elementos fundamentales de una
teora del papel moneda convertible, ya que lo que se trataba de indagar era qu caractersticas debera cumplir un sistema de papel moneda convertible para asegurar su estabilidad. Los protagonistas de la controversia frecuentemente son clasificados en dos grupos:
los bullonistas, partidarios de la convertibilidad y crticos con la actuacin del Banco de
Inglaterra, y los antibullonistas, defensores del punto de vista opuesto. En ltima
instancia, con todas las matizaciones, ante la subida generalizada de precios, el premio del
oro sobre el precio cotizado de la acuacin, el descuento sobre el papel y la depreciacin
del tipo de cambio, el debate consista en dilucidar si tales acontecimientos se deban a un
exceso de emisin de papel moneda por parte del Banco de Inglaterra sta era la tesis
mantenida por los bullonistas, o si ms bien obedecan a factores reales ajenos al comportamiento del banco, entre los que se sealaban las transferencias de capital enviadas al
extranjero para financiar al ejrcito britnico, las malas cosechas, etc., que era el punto de
vista de los antibullonistas.
Al final triunfaron las propuestas bullonistas y se lleg a la conclusin de que la
convertibilidad sera la mejor salvaguarda frente a la sobreemisin, ya que si una moneda
es convertible entonces los billetes emitidos en exceso, al aumentar los precios, son devueltos al banco emisor a cambio de oro. La subida de precios interiores pondr en funciona-

LA ECONOMA POLTICA EN LA ESCUELA CLSICA INGLESA

~ 157 ~

miento el mecanismo de flujo de especie y el drenaje de oro har caer los precios interiores
nuevamente. La convertibilidad fue restaurada en 1819-1821. Sin embargo, en contra de lo
esperado, continuaron las crisis monetarias.

5.2. Los Debates entre La Escuela Monetaria, La Escuela Bancaria


y La Escuela de Libre Emisin de Papel Moneda Convertible
Los debates monetarios britnicos a partir de 1820 se centraron en la cuestin de si la poltica monetaria debera ser gobernada por reglas, posicin adoptada por los miembros de la
escuela monetaria, o si se debera permitir a las autoridades monetarias una actuacin
discrecional como apuntaban de forma matizada los miembros de la escuela bancaria. Hubo
otras cuestiones en discusin como las planteadas por los menos conocidos partidarios de
la igualmente menos mencionada Free Banking School.
Entre las cuestiones disputadas hay que resaltar las siguientes: si el sistema bancario
debera seguir el principio defendido por la escuela monetaria de que la emisin de billetes
debera variar uno a uno con las reservas de oro del Banco de Inglaterra; o si eran vlidas
las doctrinas de la escuela bancaria de las letras reales, las necesidades del comercio y la
ley del reflujo. Estaba tambin en discusin si era deseable el monopolio de emisin, o
como defenda la Free Banking School el monopolio implicaba un riesgo de desestabilizacin. Se discuta tambin si la sobreemisin era un problema, y en el caso afirmativo quin
era el responsable. Tampoco haba acuerdo sobre cul debiera ser la definicin de dinero,
ni sobre las causas de los ciclos. Incluso se discuta si debiera existir un banco central. Los
partidarios de la libre emisin pensaban que no debiera existir, frente a la defensa de las
otras dos escuelas. En lo que todas estaban de acuerdo era en la viabilidad del sistema de
patrn oro con billetes del Banco de Inglaterra convertibles en oro.

5.3. Recapitulacin
Las controversias monetarias del siglo XIX consolidaron la mayor parte de los elementos de
una teora monetaria moderna, y J. S. Mill se encargara de sistematizarla. Mill puntualiza
la idea de neutralidad del dinero al sealar que el valor del dinero vara inversamente con la
cantidad, pero que el proceso de aumento de la cantidad de dinero puede alterar los precios
relativos. Igualmente puso de manifiesto sin paliativos los males de la inflacin, ya que no
hay modo de que un aumento general y permanente de los precios () pueda beneficiar a
alguien, excepto a expensas de algn otro. Se enfrent con el tipo de inters, una variable
determinada en ltima instancia por fuerzas reales. La tasa de inters est determinada por
la demanda y oferta de fondos prestables. La demanda de prstamos est integrada por la
demanda de inversin, la demanda del gobierno y la demanda de consumo improductivo de
los terratenientes; la oferta de fondos est integrada por el ahorro ms los billetes y los
depsitos bancarios. La cantidad de dinero no influye sobre la tasa de inters. En equilibrio
la tasa de inters de mercado debe ser igual a la tasa de rendimiento de capital. Aunque a J.
S. Mill se le suele colocar entre los miembros de la escuela bancaria es necesario matizar,
ya que aunque Mill era muy escptico ante las posibilidades de la autoridad monetaria de
regular el papel moneda convertible, y aceptaba la doctrina de las necesidades del comer-

~ 158 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

cio, de las letras reales y la ley del reflujo, sin embargo su aceptacin incondicional de la
cuantitativa le llevaba a compartir las teoras monetarias de Ricardo.
Pues bien, si admitimos las fructferas ideas de Thornton recogidas despus por
Wicksell sobre la diferencia entre el tipo de inters de mercado y el tipo de beneficio y su
importancia en el anlisis de la inflacin, la teora monetaria neoclsica no fue mucho ms
lejos de las ideas que estamos analizando.
Tal vez una de las mejores sntesis la encontramos en el Breve tratado sobre la Reforma
monetaria de J. M. Keynes de 1923. Una lectura detallada de esta pequea gran obra nos
advierte de la actualidad y de la validez de la misma. Es cierto que aqu Keynes ya se vea
asaltado por los fantasmas de la heterodoxia que elevara la categora de norma en la Teora
General de 1936. El Breve tratado es una obra completamente ortodoxa. Analiza de forma
magistral las consecuencias de la variacin del dinero, pero tambin sus causas. Pero tal vez
la parte ms interesante y de gran actualidad es la discusin sobre la teora cuantitativa del
dinero y concretamente la puesta en duda de la estabilidad de la demanda de dinero, sobre
todo a corto plazo, porque en el largo plazo estamos todos muertos.
Progresivamente Keynes abandonara la cuantitativa y en la Teora general abraz la
teora renta de los precios. Teora que antes de ser desechada a lo largo de la dcada de 1970,
dejara las economas sumidas en el paro y desconcertadas por la inflacin.

6. LAS TEORAS CLSICAS DEL COMERCIO INTERNACIONAL


6.1. La Teora de la ventaja absoluta: Adam Smith (1723-1790)
La teora clsica del comercio internacional arranca fundamentalmente de la obra de Adam
Smith el locus clsico de la doctrina del librecambio La riqueza de las naciones (1776).
El planteamiento de Smith era una teora de la interaccin entre el comercio y el crecimiento econmico. Considera Smith la divisin del trabajo como el motor principal del
crecimiento econmico, pero la divisin del trabajo est limitada por la extensin del
mercado. Lo que el comercio hace es ampliar el mercado y as extiende el campo para la
divisin del trabajo.
En la teora de Adam Smith existe el supuesto al menos implcito de la movilidad de
los factores entre pases y entre regiones. Pero si los factores son mviles internacionalmente entonces el comercio se entabla sobre la base de la ventaja absoluta. Esto significa
que las mercancas se producirn all donde los insumos de recursos que necesitan sean ms
baratos en trminos absolutos. Cada pas tendr ventajas particulares en la produccin de
mercancas particulares. La ventaja del comercio estriba por tanto en comprar en el extranjero ms barato que en el mercado local. El comprar en la fuente ms barata era una de
ventajas mayores del comercio; a esta ventaja hay que aadir la de conseguir mercancas
imposible de producir dentro del pas.
Este enfoque smithiano fue mantenido tambin por John Ramsey McCulloch (17891864), que justificaba el comercio en la ventaja absoluta y vena determinado por los
precios de los bienes intercambiables internacionalmente. Crea McCulloch que exista una
tendencia a la igualacin internacional de los precios de los factores a travs de la movili-

LA ECONOMA POLTICA EN LA ESCUELA CLSICA INGLESA

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dad de stos. Para l, lo mismo que para Adam Smith, la base de la ventaja absoluta radicaba en la tierra y en la dotacin de factores naturales. Los otros factores se desplazan para
cooperar con dichas dotaciones. Los pases lo mismo que los individuos deban buscar la
oferta ms barata.
La salida del excedente. El otro objetivo del comercio internacional era el de eliminar y colocar el excedente, producto del aumento de la productividad debido a la divisin
del trabajo. Mientras que como veremos la teora del coste comparativo supone el pleno
empleo de los recursos antes de que comience el comercio, el enfoque de la salida del excedente supone que existe una capacidad ociosa, real o potencial, antes de la apertura del
comercio. La doctrina de la salida del excedente confirmaba que la libertad de comercio era
necesaria para alcanzar y dinamizar el crecimiento. Aunque la teora de Adam Smith implicaba otras ventajas como que las mercancas se dirigan all donde su utilidad era mayor y
elevaban los beneficios, el corazn de la misma es una teora del comercio y del crecimiento
lo que ha impulsado a algunos desarrollos recientes que descansan en la idea de la disponibilidad de exportaciones y la transferencia de tecnologa a travs de la imitacin, despus
de que un pas establece una ventaja comercial merced al liderazgo tecnolgico.
El comercio acta como motor para la posterior divisin del trabajo y el cambio tecnolgico. Por consiguiente, existe un vinculo entre divisin del trabajo y comercio, acumulacin
de capital y progreso y ventajas tecnolgicas. El comercio incrementa la renta porque sostiene
el crecimiento y porque las mercancas pueden ser adquiridas all donde sus necesidades de
consumo son menores. La libertad de comercio garantiza tambin que el capital fluye hacia los
destinos en donde puede ser ms productivo al incrementar la divisin del trabajo.

6.2. La teora de la ventaja comparativa: David Ricardo (1772-1823)


En los manuales de Principios de Economa se suelen citar como fuentes del comercio internacional: diferencias regionales respecto a las condiciones de produccin, esto es, las diferencias entre pases respecto a sus posibilidades productivas, costes decrecientes en la
produccin a gran escala, diferencias de gustos.
Las tres causas del comercio antes citadas son las razones de sentido comn por las
que existe comercio internacional, pero hay un principio ms profundo que subyace a todo
el comercio al que tiene lugar en el seno de una familia, dentro de un mismo pas y entre
los pases que va ms all del sentido comn. La teora, llamada principio de la ventaja
comparativa, sostiene que un pas comerciar con otras regiones incluso aunque sea, en
trminos absolutos, ms eficiente o ms ineficiente en la produccin de todos los bienes.
El principio de la ventaja comparativa establece que cada pas se especializar en la
produccin y la exportacin de los bienes que puede producir con un costo relativamente
bajo (en los cuales es relativamente ms eficiente que los dems) e importar los bienes que
produzca con un costo relativamente elevado (en los cuales sea relativamente menos
eficiente que los dems). David Ricardo ofreci en 1817 una prueba de que la especializacin internacional beneficiaba a los pases, y llam al resultado la ley de la ventaja comparativa. Ricardo ilustra su teora con el ejemplo de dos pases, Inglaterra y Portugal, y dos
productos, el pao y el vino. El ejemplo lo tenemos sintetizado en los cuadros siguientes:

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

Cuadro 9.1: La lgica de la ventaja comparativa


INGLATERRA

PORTUGAL

Produccin de una unidad de pao


100 horas/hombre

Produccin de una unidad de pao


90 horas/hombre

Produccin de una unidad de vino


120 horas/hombre

Produccin de una unidad de vino


80 horas/hombre

SIN COMERCIO EXTERIOR


En Inglaterra por una unidad de vino habr
que pagar:
120/100=6/5=1'2 de pao

En Portugal por una unidad de vino habr


que pagar:
80/90=8/9=0'88 de pao

Por una unidad de pao habr que pagar:


100/120=5/6=0'83 de vino

Por una unidad de pao habr que pagar:


90/80=9/8=1'125 de vino

ANTES DEL COMERCIO


Pao

Vino

INGLATERRA (1 unidad)

100

120

PORTUGAL (1 unidad)

90

80
Costes de produccin

190

200

390

DESPUS DEL COMERCIO


Pao
INGLATERRA (2 unidades)

Vino

200

PORTUGAL (2 unidades)

160
Costes de produccin
200

160

360

Ahorro producido despus del comercio: 390-360= 30 horas/hombre

LA ECONOMA POLTICA EN LA ESCUELA CLSICA INGLESA

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De todo lo anterior se deduce que: Inglaterra se especializar en la produccin de


pao ya que con 1 unidad de pao puede comprar en Portugal 1125 unidades de vino frente a las 083 que conseguira si no comerciara. Portugal se especializar en la produccin
de vino y comprar pao en Inglaterra ya que por 1 unidad de vino podr comprar en
Inglaterra 12 de pao frente a las 088 que conseguira si no comerciara.
Reparto de las ganancias: Si 1 unidad de tejido britnico se cambiara por 1125 de
vino portugus toda la ganancia ira a Inglaterra. Si 1 unidad de vino portugus se cambiara por 12 de pao ingls toda la ganancia sera para Portugal. Ricardo supone una razn de
1 a 1. Inglaterra produce tejido con 100 horas/hombre y recibe 1 unidad de vino que a ella
le hubiera costado producirla 120 horas. Portugal obtiene tejido que le hubiera costado 90
horas por tan solo 80 horas de trabajo.
La manera ms fcil de analizar las ganancias derivadas del comercio es calcular la
influencia de ste en los salarios reales de los trabajadores. Los salarios reales se miden en
la cantidad de bienes y servicios que puede comprar con la retribucin que percibe por una
hora de trabajo. Examinando los cuadros se observa que despus del comercio los salarios
reales son mayores que antes, tanto para los trabajadores de Inglaterra como para los de
Portugal. Supongamos para mayor sencillez que cada trabajador compra 1 unidad de pao
y 1 de vino. Antes del comercio, este conjunto de bienes de consumo le costaba al trabajador ingls 220 horas de trabajo y al portugus 170. Una vez abierto el comercio al trabajador ingls, el mismo conjunto de bienes le costar 200 horas y al portugus 160.
En resumen, cuando se abre el comercio y cuando cada pas se concentra en el rea
en la que tiene una ventaja comparativa, mejora la situacin de todo el mundo. Los trabajadores de cada regin pueden obtener una cantidad mayor de bienes de consumo a cambio
de la misma cantidad de trabajo cuando la poblacin se especializa en las reas en las que
tiene una ventaja comparativa e intercambia su propia produccin por bienes en los que
tiene una desventaja relativa. Cuando se abren las fronteras del comercio internacional,
aumenta la renta nacional de todos y cada uno de los pases que comercian.

6.3. La Teora de las Demandas Recprocas: John Stuart Mill (1806-1873)


John Stuart Mill hizo avanzar de forma considerable la teora del comercio internacional al
explicar cmo se repartan las ganancias del comercio. En los Principios de Economa
Poltica demuestra que los trminos del intercambio de trueque no dependen slo de las
condiciones de costes sino tambin de la demanda recproca. Para conseguir su objetivo, primero realiza una buena sntesis de la teora de los costes comparativos y despus
demuestra que los trminos del intercambio de trueque no dependen slo de las condiciones de los costes sino tambin de la demanda recproca. La ecuacin de la demanda
internacional estipula que el valor de las exportaciones de un pas debe ser igual al valor
de las importaciones del otro pas, de modo que los trminos de intercambio estn determinados por la cantidad y la flexibilidad de la demanda, o lo que ahora llamamos el nivel
y la elasticidad de la demanda de importaciones de cada pas. Cuanto mayor y ms elstica
sea la demanda extranjera, ms favorables sern los trminos de intercambio para el pas en
cuestin. Cuando introduce el coste de transporte seala que todo aumento de los costes de

~ 162 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

transporte significa la reduccin de las ganancias del comercio exterior. Adems, una vez
en presencia de costes de transporte, las razones de intercambio entre los dos productos no
son iguales en ambos pases. Por ltimo, los costes de transporte originan bienes del comercio interno que nunca se exportan ni importan.
Sostiene que un avance reductor de los costes de la industria del lino de Alemania
puede mejorar los trminos de intercambio de Inglaterra en mayor medida que la reduccin del precio relativo a los linos. Mill se aproxima a la expresin del concepto de la elasticidad-precio () en mayor medida que cualquier otro economista anterior. Divide todas las
exportaciones en tres clases: 1) aquellas cuya demanda aumenta en una razn mayor que
la reduccin del precio >1; 2) aquellas cuyos ingresos totales permanecen constantes
cuando baja el precio porque la cantidad demandada aumenta en la misma proporcin de
la baratura =1; y 3) aquellas cuyos ingresos bajan porque la cantidad demandada aumenta en una razn menor que la baja del precio < 1.
Los autores neoclsicos posteriores aadieron poco a la teora pura de los valores
internacionales de Mill, excepto la consideracin de los costes variables en cualquiera de
los pases. El nico punto verdaderamente importante se refera al tamao relativo de los
dos pases y a la importancia relativa de los dos bienes intercambiados: un pas pequeo que
produzca un bien importante en el comercio internacional puede especializarse exclusivamente en su produccin y modificar as los trminos de intercambio a su favor; o bien, si
un pas es grande en relacin con otro, puede forzar el intercambio en el lmite del intervalo de los costes comparativos. Sin embargo, se mejor considerablemente la presentacin
anterior del argumento de Mill. A fines del decenio de 1870, Marshall elabor una ilustracin geomtrica de la accin de la demanda recproca.

7. JOHN STUART MILL (1806-1873)


Filsofo, adems de economista. Sus aportaciones al anlisis econmico se encuentran
fundamentalmente en sus Principios de Economa Poltica (1848) y la mejor introduccin
a los Principios es su Autobiografa publicada en 1873. En la Autobiografa describe la
economa estrictamente ricardiana que le ense su padre James Mill, as como sus posteriores estudios de economa con un grupo de jvenes, amigos suyos. Explica as mismo las
influencias intelectuales que recibi a lo largo de su vida, desde los socialistas franceses
hasta Harriet Taylor, en la modificacin de sus ideas ricardiano-benthamistas. La poca en
que se desarrolla la vida y la actividad de J. S. Mill es de gran inters desde el punto de vista
del anlisis econmico. Es una poca de grandes avances analticos y de muchos de ellos
sera protagonista J. S. Mill. En esta poca experimenta un gran avance la teora monetaria,
la teora del comercio internacional, la libertad de comercio (en 1846 Inglaterra proclama
unilateralmente la libertad de comercio), se sientan las bases del socialismo cientfico y se
desarrollan los sindicatos.
Cuando nace J. S. Mill sigue todava en plena vigencia la obra de A. Smith La riqueza de las naciones (1776). Otras obras de gran inters y que formaban parte de la literatura econmica en Inglaterra eran El primer ensayo sobre poblacin, publicado por Malthus
en 1798, Investigacin sobre la naturaleza y los efectos del papel moneda, publicada por

LA ECONOMA POLTICA EN LA ESCUELA CLSICA INGLESA

~ 163 ~

Thornton en 1802 y que constituye una de las aportaciones ms importantes y originales a


la teora monetaria. El Tratado de Economa poltica de Say, se publica en 1803; La defensa del comercio, publicada por James Mill en 1806 o los Principios de economa poltica y
tributacin, que haba publicado David Ricardo en 1817 fueron herramientas fundamentales para el joven Mill. Estos eran los materiales con los que contaba J. S. Mill para su formacin como economista. Recibe la misma formacin que Ricardo, cuya obra se propona
revisar. James Mill tiene una gran influencia sobre su hijo tanto en su formacin como en
su obra. J. S. Mill no fue ni al colegio ni a la universidad. La educacin recibida por el joven
Mill se fundamentaba en la teora educativa de James Mill, que lo mismo que el filsofo
francs Helvetius, pensaba que la mente humana era como una tabla rasa y que el carcter
era el resultado de la experiencia, la educacin y el medio social.
En su Autobiografa (1873) Mill describe la esmerada educacin que recibi de su
padre. Aunque Mill realizara importantes aportaciones en el campo de la filosofa y de la
ciencia poltica, nuestro inters se centra en sus aportaciones en el campo de la economa.
Sus primeros estudios econmicos datan de 1819, a la edad de 13 aos su padre le hizo
seguir un curso de Economa poltica. Ricardo haba publicado dos aos antes, en 1817, sus
Principios de economa poltica y tributacin. Sin embargo, el mismo Mill seala que no
haba aparecido ningn tratado didctico que incorporara las doctrinas de Ricardo en forma
apropiada para escolares. El sistema consista en una conferencias que James Mill daba a
su hijo, quien deba entregar al da siguiente un resumen por escrito sobre el contenido de
las mismas. Estos resmenes sirvieron a James Mill como material para escribir su obra
Elementos de Economa Poltica (1821).
A continuacin ley a Ricardo y posteriormente a A. Smith y segn apunta el mismo
J. S. Mill, uno de los fines principales de mi padre era hacerme aplicar a las opiniones ms
superficiales de A. Smith sobre economa poltica los razonamientos mucho ms profundos
de Ricardo y descubrir lo que hubiera de engaoso en los argumentos de Smith, y de errneo en sus conclusiones. En 1820, durante una estancia de un ao en Francia, entra en
contacto con J. B. Say, amigo de su padre, as como de varios dirigentes liberales franceses.
Recordara especialmente el contacto con Saint Simon. De su estancia en Francia datan las
influencias recibidas de los socialistas utpicos, influencias acusadas en sus obras como
economista.
En 1823 pasa a ser funcionario a las rdenes de su padre en la compaa de las
Indias Orientales, lo que le permitira ganarse la vida y consagrar una parte del da a
las ocupaciones intelectuales personales. En 1825 reemprende el estudio sistemtico de
la Economa poltica en una especie de seminario organizado con un grupo de amigos,
jvenes utilitaristas. El primer libro que les sirvi de texto en estas reuniones fue
Elementos de Economa Poltica de James Mill, continuando con los Principios de
Ricardo. Estas lecturas le conducen a su teora de las demandas recprocas. El lazo de
unin del grupo de jvenes radicales lo constitua el siguiente credo: En economa, el
principio de la poblacin de Malthus era una bandera () entre nosotros, como lo era
cualquier opinin de Bentham. Adoptamos con celo ardiente esta gran doctrina originariamente lanzada como argumento contra la perfectibilidad indefinida de las cosas humanas, por indicar los nicos medios de realizar la perfectibilidad, asegurando plena

~ 164 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

ocupacin con altos salarios a toda la poblacin obrera mediante una restriccin voluntaria del aumento de su nmero. En poltica, una confianza casi absoluta en la eficacia de
dos cosas, el gobierno representativo y la absoluta libertad de discusin. En psicologa, la
formacin del carcter humano por las circunstancias segn el principio universal de la
asociacin y la consiguiente posibilidad ilimitada de mejorar la condicin moral e intelectual de la humanidad por la educacin (Mill, 1859).
J. S. Mill haba recibido las doctrinas de los economistas y filsofos franceses del
siglo XVIII, de A. Smith, Malthus y Ricardo. En suma, haba estudiado los escritos de los
economistas polticos de la vieja escuela. En el otoo de 1826 sufre una crisis mental
que provoc un cambio en su mentalidad y le apart de los radicales filosficos, llevndole a un replanteamiento de la validez universal de sus teoras. Este replanteamiento le
condujo a su famosa distincin entre leyes de produccin y leyes de distribucin.
Considerado muchas veces como un economista mediocre, como mero vulgarizador de
Ricardo es, sin embargo, uno de los economistas que ms descubrimientos tiene en su
haber, entre los que podemos destacar la indeterminacin en el mercado de trabajo por la
existencia de grupos no competitivos; la existencia de barreras contra la movilidad por los
costes de la educacin; formul con claridad el problema de la produccin conjunta; se
dio cuenta de la existencia de costes alternativos en los usos de la tierra, tiene una discusin en torno a la economa de la firma, y expuso claramente la ley de la oferta y la
demanda.
Todos estos aspectos los encontramos desarrollados en los Principios de Economa
Poltica (1848), pero durante su poca de formacin llev a cabo importantes avances en los
campos referentes a la Ley de Say y de la teora del comercio internacional, as como de la
metodologa en economa, reflejados en una serie de ensayos escritos en torno a 1830 y
publicados en 1844 en un volumen titulado Ensayos sobre algunas cuestiones no resueltas
sobre Economa Poltica. Public en 1843 Sistema de la Lgica, locus clasicus del inductivismo. La publicacin de los Principios de Economa Poltica (1848) lo consagra como el
mejor economista de su tiempo. En vida del autor se publicaron siete ediciones, que marcan
la evolucin del pensamiento del autor, la mejor forma de analizarlo es a travs de los diferentes prlogos. En 1869 hay una retractacin de la doctrina del fondo de salarios. Los
Principios se convirtieron en la biblia indiscutible de los economistas de la segunda mitad
del siglo XIX. A principios del XX sern sustituidos por los Principios de Economa de
Alfred Marshall.

8. ALFRED MARSHALL (1842-1924)


Dejando de lado las importantes aportaciones de W. S. Jevons (1835-1882), a finales del
siglo XIX existan tres corrientes de pensamiento: la escuela austriaca, la escuela de
Lausana y la denominada escuela de Cambridge, que levant la obra de Marshall, que
haba sido nombrado catedrtico de Economa Poltica de la Universidad de Cambridge
en 1885.
Los austriacos eran graduados en Derecho, manifestaban cierta aversin a las
matemticas y eran mejores conocedores de la Metafsica de Aristteles. Walras y Pareto

LA ECONOMA POLTICA EN LA ESCUELA CLSICA INGLESA

~ 165 ~

procedan de escuelas de ingeniera. Marshall, matemtico de profesin, fue profesor


interino de matemticas en 1865. Lleg a la economa desde las matemticas. Sus conocimientos matemticos le aconsejaban cierto escepticismo en cuanto a sus posibilidades
de aplicacin en economa. Marshall se acerc a la economa con fines morales. Sus
estudios estn motivados por sus deseos de aliviar la pobreza. Se empez preguntando
por las causas de las diferencias sociales. Recorra los barrios pobres observando la
gente ms menesterosa, intentando dar respuesta a su pregunta. Los fines morales que
se propona le obligaban a prescindir de ejercicios puramente especulativos. Pretende
que su teora se pueda llevar a la prctica por los hombres de gobierno, de empresa y por
los sindicalistas.
Su pragmatismo explica que su economa fuera ms realista y menos abstracta que
la teora de la utilidad de los austriacos y el sistema de equilibrio general de Walras, aunque
era consciente de la interdependencia de los fenmenos econmicos. Hubiera deseado
llenar de contenido emprico las generalizaciones. Prepar el terreno para la aparicin de la
econometra. Se muestra respetuoso con los clsicos. A diferencia de Jovons, desarroll su
tarea con profunda adhesin a la tradicin del pensamiento britnico anterior.
Considerndose como mero discpulo de Cournot, de Von Thnen y de Ricardo, tradujo la
versin realizada por Mill de las doctrinas de Ricardo a las matemticas. La continuidad y
no el cataclismo era su divisa. No en vano, bajo el ttulo de sus Principios, aparece la expresin latina Natura non facit saltum.
Alfred Marshall, naci el 26 de junio de 1842. Su padre, de slida formacin evanglica, era cajero del banco de Inglaterra. Existe alguna semejanza entre las relaciones de
los Marshall y de los Mill debido a la severidad paterna en cuanto a la formacin de los
hijos. Tras un breve paso por Oxford estudiando lenguas clsicas con destino a la ordenacin sacerdotal en la iglesia Anglicana, abandona los estudios clsicos, lenguas muertas, e
ingresa en Cambridge, donde se gradu en matemticas. Fue uno de los mejores matemticos de su generacin.
Fue el intento de explicar las condiciones de la sociedad en que viva lo que le llev
a la lectura de los Principios de Economa Poltica de J. S. Mill. En 1868, su deseo de leer
a Kant le llev a Alemania, donde, adems de leer a Kant y a Hegel, entr en contacto con
las obras de los economistas de la Escuela Histrica, especialmente Roscher. En 1875 visit durante cuatro meses Estados Unidos. En 1879 publica con su mujer su primer libro, La
economa industrial, y este mismo ao aparece una edicin privada de La teora pura del
comercio internacional y de los valores domsticos.

8.1. El Excedente del Consumidor


Marshall explicaba el significado del excedente del consumidor analizando la demanda de
t. Un consumidor comprara un litro de t si el precio fuera p0=20 chelines. Si p1=14 chelines, comprara dos litros. En este caso, el consumidor estara dispuesto a pagar 34 chelines:
20 por la primera unidad; 14 por la segunda. Como podra comprar dos litros a 14 chelines
cada uno, lo que sera un total de 28 chelines, la diferencia es el excedente del consumidor:
34-28 = 6 chelines.

~ 166 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

Expuso este razonamiento de forma grfica:

Figura 9.1: el excedente del consumidor


P/unidad
D

Si el precio fuera OC, la cantidad


demandada sera OH. El consumidor
estara dispuesto a pagar una cantidad de dinero por OH igual a OHAD.
Como paga efectivamente OHAC, el
excedente del consumidor lo representa la superficie CAD.

O
M

H
Cantidad demandada

Marshall limit su anlisis a los casos en los que el gasto en el producto representa
slo una pequea parte del gasto total del consumidor. En las aplicaciones prcticas del
concepto se mostr cauteloso, subrayando que el excedente del consumidor era una burda
medida econmica. Indic que el clculo debera limitarse a variaciones relativamente
pequeas en torno al precio acostumbrado, especialmente tratndose de productos de
primera necesidad. Parece que Marshall en principio abrig grandes esperanzas de llegar a
calcular estimaciones estadsticas del excedente del consumidor, pero slo en un caso realiz una estimacin: se trataba de la prdida del excedente del consumidor debida a la oposicin de la oficina de Correos britnica a las tarifas postales locales baratas. Pero poco a
poco fue descubriendo los problemas planteados por la existencia de bienes complementarios y sustitutivos, llegando a perder toda ilusin sobre la posibilidad de tales estimaciones estadsticas.
Finalmente explic la utilizacin del excedente del consumidor mediante ejemplos
tomados del campo de los impuestos. En la figura 9.2 observamos cmo si se grava el
producto con un impuesto CT por unidad y esto da lugar a un incremento en el precio por
el importe del impuesto de OC a OT, y a una reduccin de la cantidad demandada de OH
a OM, la cantidad que el consumidor pagara en impuestos sera CRBT, dejando de demandar MH. El ahorro en dinero sera MHAR, y pierde utilidad por MHAB. La prdida del
excedente sera: MHAB MHAR = RAB

LA ECONOMA POLTICA EN LA ESCUELA CLSICA INGLESA

~ 167 ~

Figura 9.2: Prdida del excedente del consumidor como consecuencia


del establecimiento de impuestos

O
M

H
Cantidad demandada

Este anlisis le llev a Marshall a recomendar que en caso de que el gobierno tuviera que obtener mediante impuestos una cantidad dada, al elegir el objeto de la imposicin
debiera seguir el criterio de reducir al mnimo la prdida de excedente del consumidor.

8.2. La Curva de Demanda Marshalliana


Marshall estableci una correspondencia entre la demanda de un bien y su utilidad marginal, o dicho de otra forma, dedujo la curva de la demanda de un bien de su curva de utilidad marginal. Al estar la demanda y la utilidad marginal representadas por la misma curva,
si se adopta el principio de que la utilidad marginal es decreciente, la funcin de demanda
ha de serlo tambin.
La curva de demanda marshalliana relaciona la demanda de un bien por unidad
de tiempo con su precio, slo y exclusivamente. Se trata de una relacin ceteris paribus.
Sin embargo, Marshall no proporciona una lista explcita de las restricciones que pesan
sobre la curva de demanda de un bien, lo que hace que existan algunas ambigedades en
cuanto a la formulacin correcta de la clusula ceteris paribus, a las que despus nos
referiremos. Por el momento consideraremos constantes los gustos, los precios de los
dems bienes, la renta (utilidad marginal del dinero), utilidad marginal del flujo monetario de cada individuo. Si se consideran los bienes X1, X2, Xn, que el sujeto de demanda en cantidades x1, x2, xn , y sus precios son p1, p2, pn, la concepcin marshalliana
implica que la variacin de pi altera de modo directo la demanda de xi de Xi. Pero para
que no vare la demanda de xs de otro bien Xs, es necesario que la utilidad proporcionada por xs sea independiente de Xi.

~ 168 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

La ley general de la demanda de Marshall afirma que el precio de un bien y la cantidad demandada del mismo varan en relacin inversa. Tal restriccin se deduce de la forma
de la funcin de utilidad postulada por Marshall. Consistente con su concepcin de la utilidad como magnitud mensurable, aunque en la prctica Marshall se refiri a la utilidad como
indirectamente mensurable, en el lmite, mediante el precio, y con la idea de que a cada bien
le corresponde una utilidad propia e independiente de carcter aditivo.
La utilidad total que el consumidor obtiene de su consumo de bienes y servicios es
la suma de las utilidades individuales obtenidas del consumo de cada bien de su presupuesto. Simblicamente:
n

U = - Ui

U1 = f1 (X1); U2 = f2 (X2);... Un = fn(Xn)

i=1

De donde se deduce que,


U = f1 (x1) + f2 (x2) + ... + Un = fn(xn)
En este caso la utilidad marginal de cada artculo es independiente de las cantidades
posedas de las dems, puesto que:
Y como fi depende solamente de xi se verifica que,
,U
f(xr)
,xr
Y anlogamente se anulan todas las derivadas mixtas.
Pero Marshall se dio cuenta de que existen bienes de consumo rival, sustitutivos,
mientras que otros son de consumo complementario. Los bienes X e Y son sustitutivos
cuando UMx disminuye al aumentar la cantidad de Y. Son complementarios cuando UMx
aumenta al aumentar la cantidad de Y. El reconocimiento de estas interrelaciones entre los
bienes lleva claramente una funcin generalizada de la utilidad del tipo:
,2U
=0
,x1,x2
Con una funcin generalizada de la utilidad, la utilidad marginal decreciente ya no
conduce necesariamente a que todas las curvas de demanda tienen pendiente negativa, y las
curvas de ingreso las tienen positivas. Un incremento del ingreso real resultante de una
reduccin en p no asegura que todos los bienes sern consumidos en mayores proporciones.
Si X e Y son bienes sustitutivos, un incremento en la cantidad comprada de Y no solamente har disminuir la UMy, sino tambin la UMx.
Por consiguiente, cuando se gasta una parte del incremento del ingreso real en adquirir el bien Y, la UMx puede bajar tanto que la cantidad X deba reducirse por debajo de su
cantidad original, con el fin de cumplir las condiciones de satisfaccin mxima. El efecto

LA ECONOMA POLTICA EN LA ESCUELA CLSICA INGLESA

~ 169 ~

renta es negativo y la curva de demanda de X puede tener una pendiente positiva: se trata
de un bien inferior.

9. EJERCICIOS
1. Podemos estar seguros de que un pas comerciar con otros pases incluso aunque
sea, en trminos absolutos, ms eficiente en la produccin de todos los bienes.
Por qu?
2. Explique las razones por las que podemos afirmar que la Teora del fondo de salarios
de la escuela clsica era fundamentalmente una teora de la demanda de trabajo.
3. Exponga brevemente cmo Marshall explic la prdida del excedente del consumidor como consecuencia del establecimiento de un impuesto en el consumo de
un bien.

Lectura
Grandes multitudes pululaban en el fructfero panal, y esa gran cantidad les permita medrar, empeados por millones en satisfacerse mutuamente la lujuria y la vanidad [] todo oficio y dignidad tiene su tramposo, no existe profesin sin engao.
Los abogados cuyo arte se basa en crear litigios y discordar los casos, [] sacerdotes contratados para conseguir bendiciones de arriba.
[] violentos e ignorantes por millones [] soldados que a batirse eran
forzados. As pues, cada parte estaba llena de vicios pero todo en conjunto era un
paraso. Tales eran las bendiciones de aquel Estado: sus pecados colaboraban para
hacerle grande, [] la raz de los males, la avaricia, vicio maldito, perverso y pernicioso, era esclava de la prodigalidad, ese noble pecado; mientras el lujo daba trabajo
a un milln de pobres y el odioso orgullo a un milln ms, la misma envidia, y la
vanidad, eran ministros de la industria [].
Mandeville, El panal rumoroso o la rendicin de los bribones.

10. LECTURAS RECOMENDADAS

La tica y la economa en Adam Smith, en MARTN MARTN, V.(2002): El liberalismo econmico : La gnesis de las ideas liberales desde San Agustn hasta Adam
Smith, Madrid, Editorial Sntesis. En esta lectura se analiza la investigacin que realiza Adam Smith sobre la naturaleza del orden econmico que propicia el incremento
de la riqueza. Resaltar la existencia de la armona entre los intereses particulares de
los individuos y los intereses generales de la sociedad.

La escuela clsica en PERDICES DE BLAS, L., (2003). Historia del Pensamiento


Econmico, Madrid, Editorial Sntesis. Se trata de un conjunto de captulos dedicados a la escuela clsica desde Adam Smith hasta John Stuart Mill, incorporando un
captulo dedicado a la teora monetaria clsica.

~ 170 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

11. BIBLIOGRAFA
BUCHANAN, J. M. (1979): What Should Economist, do? Indianapolis, Liberty Press.
FERGUSON, A. (1974): Un Ensayo sobre la Historia de la sociedad Civil, Madrid,
Instituto de Estudios Polticos,.
HUME, D. (1987): Essays Moral, Political and Literaty, Indianapolis, Liberty Classics.
HUTCHISON, T. (1967): Historia del pensamiento Econmico 1870-1929, Madrid, Ed.
Gredos,.
MALTHUS, T. R.
(2000) [1798]: Primer ensayo sobre la poblacin, Madrid, Alianza Editorial.
(1946) [1820]: Principios de economa poltica, Mxico, Fondo de Cultura
Econmica.
MILL, J. S.
(1997) [1844]: Ensayos sobre algunas cuestiones disputadas en economa poltica, Madrid, Alianza Editorial.
(1996) [1848]: Principios de Economa Poltica, Mxico, Fondo de Cultura
Econmica.
(1977): Collected Works II y III. Principles of Political Economy, Toronto,
University of Toronto Press.
MANDEVILLE, B. (1988): The Table of the Bees: or Private Vices, Publick Benefits, 1958

T E M A

10
TRANSFORMACIONES ECONMICAS
Y SOCIALES EN LOS SIGLOS XIX Y XX
1.
2.
3.
4.
5.
6.

FLUCTUACIONES ECONMICAS INTERNACIONALES


EL SINDICALISMO
EL NACIMIENTO DEL ESTADO DE BIENESTAR
EJERCICIOS
LECTURAS RECOMENDADAS
BIBLIOGRAFA

Como sabemos la Revolucin Industrial transform la economa europea permitindola


pasar de ser una economa agrcola a otra caracterizada por procesos de produccin intensivos en capital con capacidad para fabricar bienes a gran escala. Este proceso trajo consigo una nueva forma de percibir las fluctuaciones econmicas. A pesar de las indiscutibles
mejoras econmicas que supuso la Revolucin Industrial, paralelamente fueron apareciendo recurrentes periodos de expansin y recesin econmica que condicionaron la senda de
crecimiento. Pues bien, en este captulo estudiaremos en primer lugar las fluctuaciones que
tuvieron lugar en Europa y Amrica del Norte durante los siglos XIX y XX. Veremos como
las alteraciones de las variables clave del proceso industrializador eran suficientes para
modificar el ciclo econmico. Tambin veremos hasta qu punto la Revolucin Industrial
trascendi al mbito poltico y social ayudando a elaborar el marco institucional en el cual
hoy vivimos. En este sentido dedicaremos los dos ltimos apartados del captulo a presentar la historia del sindicalismo obrero y el Estado del Bienestar respectivamente.

1. FLUCTUACIONES ECONMICAS INTERNACIONALES


Desde la segunda mitad del siglo XVIII hasta principios del XIX las fluctuaciones en el
comercio o en la industria se explican por causas que no eran estrictamente econmicas. Las
contiendas blicas como la guerra de los Siete Aos (1756-1763), o la guerra de la

~ 171 ~

~ 172 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

Independencia de Estados Unidos dieron lugar a un periodo de crisis econmica que se


superaron con relativa facilidad cuando Inglaterra, que era el motor del crecimiento econmico, recuper su comercio de exportacin.
No slo las contiendas explicaban las crisis econmicas en la Europa preindustrial,
bastaban unas malas cosechas para frenar un periodo de expansin econmica. Sin embargo, tras la industrializacin, las alteraciones de las variables claves del mismo proceso
industrializador necesidades de capital, crdito o simplemente la competencia entre
empresarios eran suficientes como para modificar el ciclo econmico. En una palabra, si
bien los efectos eran los mismos paro, hambre, miseria y bancarrotas, las causas no, y
buena parte de la explicacin se debe al proceso industrializador que llev a cabo Europa y
Amrica entre los siglos XIX y XX. Adems hay que aadir otro elemento importante, los
ciclos de expansin o recesin econmica no respetaban las fronteras nacionales. As, los
gobiernos nacionales vean importadas a sus fronteras crisis econmicas de otras naciones que en buena medida no eran de su responsabilidad.
A partir del siglo XIX los tericos de la economa se afanaron por intentar conocer
cules eran las causas que explicaban esos ciclos recurrentes de contraccin y expansin.
En definitiva, se comenz a observar cules eran los mecanismos internos del capitalismo
con el objetivo de encontrar las causas de esas fluctuaciones. Para estos economistas las
diferentes fluctuaciones econmicas de los siglos XIX y XX fueron provocadas por distintos
tipos de factores que operaron simultneamente sobre la economa occidental1.
As, la crisis de 1810 en buena medida vino provocada por el intento francs y americano de eclipsar el protagonismo de Inglaterra en el comercio internacional. Hay que tener
en cuenta que Europa y Estados Unidos adquiran aproximadamente los dos tercios de las
exportaciones inglesas. Cuando en 1812 el dominio de Napolen sobre Europa empez a
relajarse, y en 1814 los puertos europeos se abrieron nuevamente al comercio ingls, los
ingleses de nuevo volcarn su actividad hacia el comercio de exportacin con Amrica, rela1

Como sostiene el profesor Gregorio Nuez Romero-Balmas (1989), el movimiento de larga duracin o
ciclo largo, divulgado por Kondratieff, recoge en grandes oscilaciones vagamente definidas la evolucin
de las naciones capitalistas desde el siglo XVIII. Algunos autores niegan su existencia diferenciada a falta
de suficiente precisin y de una explicacin adecuada. Lo configuran lentas oscilaciones del alza y a la
baja de los precios, tipos de inters y del ritmo de crecimiento de la produccin y de los intercambios.
Tienen una duracin media, bastante variable, en torno a los cincuenta y dos aos y presenta dos fases
definidas aunque no es posible explicar con precisin los puntos de inflexin, si bien se suelen aceptar los
siguientes:
Cronologa histrica del movimiento de larga duraccin
Fase A
Alza

Fase B
Baja

1792 a 1815

1815 a 1850

1850 a 1873

1873 a 1896

1896 a 1920

1920 a 1945

1945 a 1973

1973 en adelante

TRANSFORMACIONES ECONMICAS Y SOCIALES EN LOS SIGLOS XIX Y XX

~ 173 ~

zando no slo su economa sino tambin la europea que por aquellas fechas se encontraba
muy mermada debido al periodo de guerra continuada que sufri desde la guerra de los
Siete Aos hasta el fin de las guerras napolenicas. Sin embargo hay que sealar dos hechos
que perjudicaron notablemente a Inglaterra. Por un lado, al finalizar las guerras napolenicas, la industria perdi los ventajosos pedidos del Ejrcito y el exceso de capacidad que esto
trajo consigo ralentiz su crecimiento industrial. Tambin hay que destacar las malas cosechas de 1816-1817 que hicieron duplicar el precio del trigo afectando negativamente a los
salarios y por ende a la demanda de consumo.
El siguiente periodo de crisis incorpora las crisis de 1825 y 1836. Despus de un
lento aumento de la produccin y del comercio, un periodo de grandes inversiones estimul la produccin. Las nuevas oportunidades de inversin hicieron que los Rothschild, y la
banca Baring entre otras, emitieran emprstitos por cuenta de gobiernos europeos ofreciendo un elevado tipo de inters, superior al que ofrecan los fondos del gobierno britnico. En
1825 se haban prestado alrededor de 20 millones de libras. Al mismo tiempo, los industriales reinvertan sus beneficios o prestaban enormes cantidades de dinero para ampliar
fbricas textiles y explotar minas. El optimismo general llev a la banca local a aumentar
fuertemente sus emisiones. Todo march bien hasta que 1825 una malas cosechas y el mal
resultado obtenido por las inversiones proyectadas en Amrica Latina y en la metalurgia
dieron lugar a un exceso de capacidad que hizo tambalear la estructura de precios. Como
suele ocurrir en estos casos, las incertidumbres sobre si se iban a cumplir o no los contratos se multiplicaron y los bancos restringieron sus prstamos. Las inversiones se paralizaron y la produccin se desplom. Los aos posteriores a 1825 estuvieron presididos por
paro, bajos beneficios y malestar general.
Destaca en este periodo el hecho de que a partir de 1832 Inglaterra entr de nuevo
en una fase de expansin que durara hasta el ao 1836. Las buenas cosechas permitieron
una reduccin de importaciones de trigo, a la vez que las exportaciones de productos industriales a Estados Unidos aumentaban considerablemente. Muchas veces las exportaciones
se financiaban a travs de crditos que bancos ingleses concedan a comerciantes americanos. No obstante la crisis sobrevino procedente de Estados Unidos. La gran expansin que
estaba atravesando la economa norteamericana requera numerosas inversiones en infraestructuras construccin de canales, carreteras, muchas de los cuales fueron financiadas
con la emisin de deuda en Londres. Inclusive muchos bancos americanos tomaban dinero
prestado en Inglaterra para prestarlo a un tipo de inters ms elevado. A finales de 1836 el
Banco de Inglaterra comenz a restringir sus prstamos a las empresas dedicadas al comercio transatlntico. Al mismo tiempo la especulacin por vender a un precio elevado los
terrenos que previamente haba vendido el Estado norteamericano trajeron consigo el hecho
de que el gobierno obligara a realizar los pagos con moneda de oro y de plata. La especulacin ces, los clientes de los bancos retiraron fondos y exigieron el pago en oro de los
billetes. Los bancos de los estados del Oeste fueron los primeros en quebrar y la crisis se
agrav con la cada en el precio del algodn. A partir de la primavera de 1837 la mayor parte
de los bancos americanos cerraron. A muchos exportadores britnicos no les devolvieron el
importe de sus exportaciones y se arruinaron. Hay que resaltar que otros pases, adems de
Inglaterra, tambin haban participado en estos prstamos a Amrica del Norte. En este

~ 174 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

sentido, la interdependencia de los pases y de los continentes agrav todava ms la depresin. Numerosas suspensiones de pagos en Amrica y las malas cosechas de l838 y 1840
remataron la crisis de 1836.
Con relacin a la crisis de 1847 cabe sealar que sta se fue gestando a partir de 1842
cuando, animados por las buenas cosechas y el buen precio de los alimentos, los bancos,
con exceso de fondos, se lanzaron a prestar dinero. El mayor estimulante lo trajo la industria del ferrocarril, y el hecho de que todos los pases reconocieron indispensables su construccin. Por consiguiente, y hablando en trminos generales, la expansin econmica de
los aos cuarenta se apoy en gran medida en las masivas inversiones que se van a llevar a
cabo en la construccin de ferrocarriles y en el estmulo que esta industria va a tener sobre
la industria metalrgica. Por ejemplo, en Gran Bretaa, a finales entre 1843 y 1848 se haban construido 3.120 kilmetros que daban empleo a unas trescientas mil personas.
Por lo que respecta a la economa britnica, y debido entre otras cosas a la prdida
de la cosecha de la patata en Irlanda en 1846, y los aos de malas cosechas de cereales, se
produjo un aumento generalizado de los precios de los productos de primera necesidad, que
repercuti negativamente en la demanda de tejidos de algodn cuyos precios tambin haban subido como consecuencia de las malas cosechas. A todo lo anterior hay que aadir los
efectos de la disminucin de los derechos de importacin de cereales adoptada por el
gobierno de Robert Peel. Estas medidas hicieron aumentar las importaciones de trigo
contribuyendo a incrementar el dficit de la balanza comercial. Sin embargo, y debido a un
periodo de buenas cosechas en los aos siguientes no previstas por los especuladores,
dieron lugar a un periodo de deflacin que tuvo consecuencias negativas en el sistema
financiero. El comportamiento anticclico de las autoridades monetarias al modificar la ley
bancaria de 1844, ley que impona reglas muy estrictas a la emisin de billetes, permiti
inyectar liquidez al sistema suavizando las tensiones, pero condenando irremisiblemente a
la economa a un periodo inflacionista.
Respecto a la otra gran potencia del momento, Francia, hay que decir que tambin atravesaba una coyuntura favorable, sobre todo a partir de 1840 en gran medida debido tambin
a la construccin del ferrocarril. En 1847 alcanzaba una extensin total de 3.680 kilmetros.
No obstante cabe sealar el aspecto negativo que representaba su abultado dficit comercial.
Dficit que se dispar por dos razones. En primer lugar porque la mayor parte de los materiales necesarios para la construccin y la explotacin del ferrocarril eran de importacin y,
en segundo lugar, y debido a unos aos de malas cosechas, las autoridades francesas se vieron
obligadas a importar cereales. La evolucin de la crisis francesa fue similar a la de Inglaterra:
retirada de depsitos y quiebras. Hay que significar que el descontento social por la mala
situacin econmica fue uno de los detonantes de la revolucin de 1848, en el que se vieron
implicados no slo los franceses, sino tambin, austriacos, alemanes e italianos.
No obstante hay que sealar que los nuevos yacimientos de oro descubiertos en
California y en Australia entre 1848 y 1851 impulsaron las inversiones, la iniciativa empresarial y contribuyeron a relanzar la actividad econmica a mediados del siglo XIX. Hay que
hacer notar que la produccin mundial de oro, que en el ao 1850 era de ms de 55.000
kilos al ao, pas a unos 200.000 entre 1851 y 1855. Aunque el sistema de patrn oro era

TRANSFORMACIONES ECONMICAS Y SOCIALES EN LOS SIGLOS XIX Y XX

~ 175 ~

muy eficiente porque ajustaba de manera automtica las paridades entre las diferentes
monedas, no estaba exento de protagonizar ciertas tensiones en el sistema monetario internacional. Aunque se ver ms adelante, el patrn oro era un sistema monetario que permita convertir todos los medios de pago legales (billetes, pagars, letras) y cambiarlos por
cantidades predeterminadas de oro. Al tener todas las monedas un tipo de cambio o paridad
respecto al oro, se fijaban el tipo de cambio entre todas las monedas facilitndose as los
intercambios comerciales entre pases.
Referente a la crisis de 1857 hay que decir que desde mediados del XIX asistimos
aun periodo de auge generalizado que afect a la mayora de los pases y a la mayora de
los sectores econmicos. En este periodo no slo hay que destacar la gran actividad que
comportaba la construccin de ferrocarriles, sino tambin la construccin naval, el telgrafo y las grandes obras de urbanismo.
La expansin en Estados Unidos fue muy rpida y la llegada de inmigrantes atrados
por el oro californiano acentu la buena coyuntura industrial, consolidada por la construccin del ferrocarril. La Guerra de Crimea facilit las exportaciones americanas de trigo
hacia Europa, interrumpidas poco despus por las buenas cosechas habidas en Europa. El
sntoma de la crisis de 1857 fue la quiebra de un pequeo banco, el Ohio Life Insurance and
Trust Co. que operaba con acciones del ferrocarril. Esta quiebra trajo consigo otras quiebras de otros bancos y de otras empresas vinculadas al sistema. El punto lgido de la crisis
se alcanz en el mes de octubre cuando 62 de los 63 bancos que existan en Nueva York
suspendieron pagos.
En Gran Bretaa, el pnico financiero norteamericano se dej sentir con inusitada
celeridad. Las reservas del Banco de Inglaterra descendieron de 6.100.000 a 960.000 libras
en poco ms de dos meses. De poco sirvi la poltica de elevacin de tipos de inters, que,
si bien ayud a ralentizar la saca de oro, no impidi la suspensin de pagos de algunas entidades y de algunas compaas dedicadas al comercio de exportacin hacia Estados Unidos.
Los valores industriales se hundieron y aumentaron las compras de activos financieros estatales, que tambin competan en los mercados exteriores, originando cierto efecto expulsin
de la inversin privada en beneficio de la iniciativa pblica.
Con relacin a Francia, y con la intencin de parapetarse frente a la crisis importada del exterior, se intent establecer un clima de confianza empresarial adoptando una
serie de medidas, promovidas por el Estado, que favorecieron la evolucin econmica:
nuevas concesiones para construccin de ferrocarriles, reordenacin en la explotacin de
las lneas existentes, apoyos a los distintos sectores industriales industria textil, construccin naval, minera y metalurgia, dieron lugar a un periodo de crecimiento econmico.
Nuevas modalidades de crdito, y estmulos a la industria de construccin junto a una poltica arancelaria ms liberalizadora ofrecieron un panorama econmico alentador. No
obstante la crisis americana tambin tuvo, como en el caso ingls, una rpida repercusin
en Francia, entre otras razones porque la banca parisina tena multitud de intereses en
Norteamrica. Adems, las medidas adoptadas en Londres produjeron pnico en la bolsa de
Pars donde algunos valores, especialmente los vinculados al ferrocarril, cayeron vertiginosamente.

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

La segunda ola de fluctuaciones econmicas alcanza su cenit entre 1870 y 1875, y


destacan las crisis de 1866 y 1873. En los aos comprendidos entre 1861 y 1866 hubo dos
acontecimientos importantes que condicionaron el proceso de crecimiento econmico. El
acuerdo Cobden Chevalier que firmaron Francia y Gran Bretaa en el ao 1860, y la Guerra
de Secesin en Estados Unidos.
La importancia del tratado franco-britnico reside en el hecho de que provoc una
oleada de acuerdos arancelarios bilaterales entre los pases europeos. Casi todos estos
acuerdos incluan la clusula de nacin ms favorecida que significaba que si uno de los
dos pases firmantes conceda ventajas arancelarias a un tercero, tambin tena que concedrsela al otro pas signatario. A pesar de que se generalizaron las concesiones arancelarias,
abriendo el camino hacia un comercio multilateral, sin embargo, pronto surgieron fuertes
presiones que amenazaban la expansin de esta red comercial a escala mundial. El imperialismo, con la consiguiente rivalidad econmica y guerra arancelaria, pasara a ser la
norma. Como menciona Cameron (2005), frente a las falaces interpretaciones econmicas
del imperialismo, el oportunismo poltico combinado con el crecimiento de un nacionalismo agresivo, desempearon un papel predominante en el proceso imperialista al que va a
asistir Europa en este periodo.
Por lo que respecta a la Guerra de Secesin, cabe sealar que tuvo gran impacto
sobre la economa europea porque los norteamericanos disminuyeron sus relaciones econmicas con el continente. La disminucin de las importaciones de algodn, que eran bsicas
para la industria textil inglesa, provoc despidos masivos de trabajadores, descensos de los
salarios y emigracin de mano de obra. No obstante, hay que decir que los tratados comerciales entre los pases europeos contribuyeron a amortiguar el efecto negativo de la contienda americana.
Por lo que atae a la crisis de 1873, hay que sealar en primer lugar que si bien hasta
el momento los pases protagonistas de las etapas de expansin y recesin eran Inglaterra y
Francia, a partir del decenio de los 70, Estados Unidos y Alemania van a ser tambin protagonistas de las fluctuaciones. Por estos aos, Alemania acceda al nivel de gran potencia
industrial, y Estados Unidos, despus de la Guerra de Secesin, reemprendi su proceso
industrializador que la convertir en la gran potencia mundial.
Detenindonos en la crisis de 1873, hay que sealar que sta comenz en Austria para
despus extenderse a Alemania, que fue incapaz de defenderse a pesar de que su sector industrial y, por ende, toda su economa, se haba reactivado gracias a los preparativos blicos de
su futura guerra contra Francia. Hay que resaltar que a este proceso de crecimiento econmico contribuy de manera decisiva la anexin de la Alsacia y la Lorena. En general tanto en
Austria como en Alemania se haba creado un sistema financiero que apoyaba decididamente al sector empresarial. Tal vez y debido a la gran participacin de ahorradores y a la alta
rentabilidad de las empresas, que repartan beneficios con regularidad, la especulacin hizo
acto de presencia. Slo faltaba, como as fue, que las empresas disminuyeran su rentabilidad,
lo que llev a que gran parte de las inversiones imprudentes desaparecieran y con ellas numerosos bancos de inversin. La consecuencia fue fatal, disminucin de la produccin, de los
precios y aumento del paro. La crisis alcanz a Estados Unidos, afectando a la industria del

TRANSFORMACIONES ECONMICAS Y SOCIALES EN LOS SIGLOS XIX Y XX

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hierro y del acero, extendindose al sector de la construccin y al textil. En Gran Bretaa la


prosperidad industrial qued interrumpida y se inici un largo perodo de depresin. Aunque
a Francia no le afect en exceso esta crisis, sin embargo los pagos que tuvo que realizar a
Alemania al perder la guerra ralentizaron su crecimiento econmico.
Superada la crisis de 1873 fue a partir de 1878 cuando de nuevo surgirn elementos
que traern consigo nuevos problemas y dificultades. Hay que resaltar un rasgo caracterstico de esta crisis, y es el hecho de que el nmero de pases afectados por ella crecer. As
se vern afectados, a parte de los que hemos venido estudiando, Argentina, Brasil, Rusia,
Canad, Australia, y algn pas de frica. Seal inequvoca de la enorme amplitud que por
estas fechas tena la trama de inversiones y relaciones comerciales internacionales. Se
puede afirmar tambin que la dcada de 1880 va a ser la ltima que la construccin y la
industria del ferrocarril van a ser el motor del crecimiento econmico.
Con relacin a la crisis de finales del XIX, hay que decir que la recuperacin econmica toc su techo entorno a 1900. Esta recuperacin vino precedida por los lamentables
hechos acaecidos en el mundo financiero capitaneados por la casa Baring y sus malas inversiones en Argentina que hizo tambalear todo el sistema financiero internacional.
A comienzos del siglo XX el progreso econmico era generalizado y afectaba principalmente a la construccin y a la industria. En Estados Unidos, alrededor de 1890, la prosperidad era general. Grandes trust protagonizaban importantes conglomerados industriales.
Hay que sealar que la poltica proteccionista instaurada con la aplicacin del arancel
MacKinley coadyuv en buena medida a este proceso industrializador. No obstante, una
disminucin generalizada de pedidos afect a las compaas de ferrocarriles, a la construccin de tranvas y a la demanda del cobre, que era imprescindible en los procesos de electrificacin. La disminucin de la produccin industrial precedi a la crisis monetaria de
1907. Comenz quebrando la empresa Heinze que especulaba con el cobre y afect al
National Bank of Comerce que quebr arrastrando a numerosas empresas y a gran cantidad de bancos que se declararon en suspensiones de pago. La crisis monetaria precipit el
hundimiento generalizado de las cotizaciones. Quebraron empresas metalrgicas, elctricas
y automovilsticas. En 1908 la inmigracin descendi un 40 por ciento, los salarios disminuyeron del 15 y del 20 por 100. Por ejemplo, en Nueva York el 35 por ciento de obreros
afiliados a los sindicatos estaba en paro.
La crisis de 1907 fue importante para Estados Unidos, aunque se remont con rapidez. Huelga decir que las crisis pusieron en evidencia que el sistema financiero norteamericano tena una estructura bancaria fragmentaria e incompleta, incapaz de hacer frente a las
necesidades de crdito en momentos de dificultad. Sin embargo, el valor del comercio
internacional en un perodo de trece aos se duplic. Es ms, se afirma que la afluencia de
capitales a Estados Unidos durante este periodo fue tan enorme que condicion el proceso
inversor de aquellos pases exportadores de capital. No obstante, y en general, los pases de
ultramar ofrecan oportunidades de beneficios mayores que los que podan ofrecer los
pases europeos.
En 1914 no se sospechaba que las posibilidades de inversiones pudieran exceder de
las demandas reales, excepto en algn caso concreto como en el Canad. Sin embargo, tanto

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

para los trabajadores como para los que vivan de rentas fijas, la coyuntura no se presentaba con los mismos signos de optimismo. Segn todas las estimaciones, los salarios reales,
incluso de los obreros bien organizados, eran ligeramente inferiores en 1914 a los de 1900.
Los sindicatos, como veremos a continuacin, luchaban para lograr un aumento de los salarios y reducciones de la jornada laboral. En toda la Europa industrial los salarios reales que
no haban dejado de aumentar desde 1850, paralizaron esta tendencia a partir de 1900.
Despus de la guerra de 1914-18, la organizacin econmica internacional se intentar
reconstruir pero las fluctuaciones econmicas no haban cesado, y, por ende, faltaba atravesar la ms devastadora de las crisis, la de 1929.

2. EL SINDICALISMO
El objetivo de este epgrafe es realizar una breve sntesis de la historia del sindicalismo obrero en Europa y Amrica. Tenemos que ser conscientes de que el concepto de sindicalismo da
cabida a todo un conjunto de mtodos y teoras que tienen por objetivo la agrupacin de personas de profesin similar, no slo de trabajadores, tambin de artesanos, empresarios y otros.
No obstante la historia del sindicalismo obrero nos ofrece una buena panormica para
comprender hasta que punto la Revolucin Industrial en general, y el capitalismo en particular, trascendi al mbito poltico y social ayudando a elaborar nuevas instituciones que hoy en
da configuran las reglas de juego de la sociedad en la que vivimos.
En general, se acepta que los sindicatos surgieron como respuesta de los trabajadores a las consecuencias no queridas de lo que la historia econmica denomina Revolucin
Industrial. Los primeros sindicatos se crearon en Europa occidental y en Estados Unidos a
finales del siglo XVIII y principios del XIX. A medida que se iba desarrollando el sistema
industrial, numerosas personas abandonaban el campo para buscar los escasos puestos de
trabajo de los grandes centros urbanos. Este exceso de oferta de mano de obra aument la
dependencia de la clase trabajadora. Para reducir esta dependencia se crearon los primeros
sindicatos, sobre todo entre el gremio de artesanos, entre otras razones porque vean amenazada su actividad laboral. Estos grupos tuvieron que enfrentarse a la oposicin de gobiernos y patronos que los consideraban asociaciones ilegales o conspiradores que pretendan
restringir su proceso de maximizacin del beneficio. Durante el siglo XIX se fueron eliminando estas barreras legales gracias, no slo, a determinadas resoluciones judiciales, sino
tambin, a la promulgacin de diferentes leyes que favorecan la sindicacin. No obstante,
cabe decir que en trminos generales los primeros sindicatos no lograron superar las grandes depresiones econmicas de la primera mitad del siglo XIX y desaparecieron.
Aunque en la historia existen innumerables ejemplos de asociaciones de trabajadores, ninguna es comparable al movimiento sindical que tuvo su origen en las Trade Unions
inglesas. Estas asociaciones fueron legalizadas en 1824 y agruparon los primeros sectores
obreros de las industrias ms desarrolladas. Adems estas primeras agrupaciones sustituyeron a las denominadas Combination Laws Leyes de Asociacin que prohiban la libre
asociacin de trabajadores vigentes desde 1799.
Con anterioridad a 1824 el movimiento sindical atraves un periodo truculento cuyo
principal objetivo era fundamentalmente luchar por su subsistencia. Paradigma de esta

TRANSFORMACIONES ECONMICAS Y SOCIALES EN LOS SIGLOS XIX Y XX

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represin son en Francia la Ley Le Chapelier de 1791 y en Inglaterra las Leyes de


Asociacin antes mencionadas. No obstante hay que destacar que en el ao 1802 en
Inglaterra se dict por primera vez una ley que regulaba el trabajo en las fbricas. Es conocido que desde que se inici la Revolucin Industrial los trabajadores no tenan ningn
horario, ni das de descanso, el trabajo era todos los das y para todos los trabajadores, incluyendo los nios y las mujeres. La ley de 1802 inclua prescripciones sanitarias, limitacin
de la jornada de trabajo y la educacin obligatoria para nios. Destaca dentro de este primer
periodo de la historia sindical la rebelin de los tejedores y las hiladoras entre 1810 y 1811
en Inglaterra contra el empleo de maquinaria. Consideraban que el empleo de capital pona
en peligro sus puestos de trabajo. Este movimiento se conoci con el nombre de
Luddismo y fue capitaneado por Ned Ludd, un obrero especializado en la destruccin de
mquinas, con mucho poder de convocatoria puesto que fue capaz de extender su credo al
gremio de zapateros, sastres, mineros, carpinteros y otros sectores de trabajadores. Son
destacables tambin en este sentido los hechos que acaecieron en Francia cuando los obreros de Saint Etienne se dedicaron a destruir las mquinas de la fbrica de Rives, y lo trabajadores de las aserradoras de Burdeos hicieron lo propio con las suyas.
En 1825 nuevamente se reglament la asociacin de trabajadores, que, si bien no se
prohibieron, al menos se toleraron. Pero fue a partir de 1830 cuando comienza una nueva
etapa para el sindicalismo obrero puesto que surgen las primeras asociaciones de obreros de
un mismo oficio. Destacan en este sentido las asociaciones de Lancashire en el sector textil
y la de Yorshire en el de la construccin. En ese mismo ao nace La Asociacin Nacional
para la Proteccin del Trabajo, que era una federacin que articulaba todas las uniones de
obreros existentes, y que tena como principales objetivos la creacin de un fondo de resistencia de huelga y luchar contra las reducciones de salarios. El lder de la asociacin fue
John Doherty que en 1829 organiz en Inglaterra la Gran Unin de los Hiladores y
Tejedores a destajo.
Siguiendo con la cronologa, el 12 de octubre de 1834 se celebr en Londres, inspirado por Robert Owen, el Primer Congreso de la Gran Unin Consolidada de los Oficios,
congreso que coincidi con el primer intento de organizar una huelga general para reducir
la jornada laboral a ocho horas. Destaca la fecha del 16 de junio de 1836 que fue cuando se
cre en Inglaterra la Asociacin de Trabajadores de Londres dirigida por William Lovett y
Francis Place. En 1837 elaboraron una carta, la carta del pueblo, que, dirigida al
Parlamento, elevaba seis demandas especficas de reformas democrticas: sufragio para los
varones mayores de veintin aos, voto secreto, elecciones parlamentarias anuales, abolicin de los requisitos de propiedad para ser miembro del Parlamento, asignacin de un sueldo a los parlamentarios y distritos electorales equitativos. Ni que decir tiene que fueron de
inmediato rechazadas por la Cmara de los Comunes. Por este motivo, la Asociacin lanz
una campaa nacional en apoyo de su programa en donde aproximadamente 1.250.000
personas firmaron un requerimiento con la intencin de que el Parlamento elevara la carta
al rango de ley.
Los defensores de dicha carta, los cartistas, si bien en un principio y desde una
posicin moderada expresaban con dicho documento el malestar social provocado por las
leyes de Reforma de 1832 y la Poor Law Amendment Act de 1834, fue cuando el Parlamento

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

rechaz dicho documento cuando decidieron pasar a la accin convocando una huelga general. Hay que decir que la protesta fue un fracaso, pero es cierto que fue el origen de la
revuelta de Newport, Monmouthshire y Gales en noviembre de 1839. En dicha revuelta
muchos dirigentes del movimiento fueron arrestados y encarcelados. Los cartistas presentaron una segunda peticin en 1842 firmada por tres millones de seguidores, pero el
Parlamento de nuevo volvi a negarse. El cartismo atraves un periodo de declive hasta
1848, fecha en la que se remiti otra solicitud al Parlamento. A pesar de las multitudinarias
manifestaciones la carta no se acept alegando que el nmero de firmas era insuficiente y
que algunos de los signatarios no existan. Aunque este movimiento fue perdiendo fuerza
gradualmente, todas sus demandas, salvo la que reclamaba elecciones parlamentarias anuales, fueron elevadas finalmente a la categora de leyes.
En 1864 nace la Asociacin Internacional de Trabajadores que se conoce como la
Primera Internacional. Sobre los orgenes de la Primera Internacional, las opiniones son mltiples. Para los franceses que participaron en el mitin de St. Martins Halls en Londres, la iniciativa se origina en Pars. En cambio para los historiadores de tendencia marxista, atribuyen la
paternidad a Karl Marx. Lo que si es cierto es que Marx, que viva en Londres por esos aos,
fue elegido miembro del Consejo General de la Internacional y se convirti en la figura predominante en el seno de la Internacional, encargado, adems, de redactar sus estatutos. Sin
embargo, hay que destacar que desde el principio los anarquistas, Pierre Joseph Proudhon y
Mijal Bakunin, se opusieron al modelo de Karl Marx, modelo que pasaba por crear un Estado
centralizado gobernado por los trabajadores. Bakunin precipit la crisis al denunciar la actitud desptica de Marx, realizando un llamamiento para crear una Internacional antiautoritaria. En el Congreso de la Haya de 1872, Marx sali victorioso y Bakunin fue expulsado de
la Internacional. Tras la ruptura entre marxistas y anarquistas se tom la decisin de trasladar
el Consejo General a los Estados Unidos donde fue formalmente disuelto y con l la Primera
Internacional en 1876. Un ao despus de disuelta la Primera Internacional se concedi en
Inglaterra el derecho de los trabajadores a organizarse sindicalmente.
El movimiento sindical tambin se desarroll en Alemania donde en 1868 se constituy la Asociacin de Sindicatos al estilo de las Trade Unions inglesas. En 1878 se fusionaron
la Federacin Sindical y la Asociacin General de Obreros alemanes, formando la Comisin
General de Sindicatos, que con el tiempo se convertir en una de las organizaciones sindicales ms poderosas del mundo. En la historia sindical belga destaca la protesta que en 1868
protagonizaron los mineros la ciudad de Mons debido a la disminucin de sus salarios y al
licenciamiento forzoso de sus trabajos. Las protestas dieron lugar a una crisis en las minas de
Carbn del distrito carbonfero de Borinage. Por lo que respecta a Espaa, hay que decir que
en 1881 se fund la Federacin de Trabajadores de la Regin Espaola, de tendencia anarquista. En 1882 se constituy la Asociacin Nacional de Trabajadores, que en 1889 se convirti en la Unin General de Trabajadores vinculada al Partido Socialista acogiendo a los
sectores ms moderados del proletariado espaol. En 1884 en Francia, la ley WaldeckRousseau permiti la creacin de sindicatos profesionales y en 1887 se fund el primer sindicato cristiano bajo la orientacin de los Hermanos de las Escuelas Cristianas.
En Estados Unidos se cre en 1869 la Noble Orden de los Caballeros del Trabajo, y
en 1881 se constituy la Federacin de Sindicatos de Obreros y Oficios Organizados. Por

TRANSFORMACIONES ECONMICAS Y SOCIALES EN LOS SIGLOS XIX Y XX

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estas fechas se estaban organizando los trabajadores de Chicago con objeto de conseguir
que la duracin legal de la jornada de trabajo fuera de ocho horas. Los cruentos sucesos que
van a tener lugar tuvieron como detonante el despido en 1886 por la empresa McCormik de
1.400 trabajadores como represalia a una huelga. El primero de mayo de 1886 fue el da
elegido por la Federacin de Sindicatos para exigir el nuevo horario aprovechando el
descontento general motivado por el despido de los trabajadores de la empresa de Chicago.
Ese mismo da, los Pinkertons, que eran la polica privada empresarial, y los esquiroles, que
estaban esperando cualquier actitud de los huelguistas, provocaron el fatal desenlace.
Murieron seis trabajadores y hubo ms de medio centenar de heridos. Los trabajadores de
todo el mundo se solidarizaron con los trabajadores de Chicago, en especial con aquellos
que fueron arrestados y condenados a muerte. Los acontecimientos que ocurrieron en
Chicago y la muerte de los dirigentes sindicales dieron origen a que en todas partes del
mundo los trabajadores organizados recordaran a Los mrtires de Chicago, y que el
Primero de Mayo fuera considerado como el da internacional de los trabajadores.
En 1889, centenario del comienzo de la Revolucin Francesa, se celebraron dos
congresos socialistas en Pars. Uno, inspirado en el Manifiesto Comunista de Marx que
origin lo que ms tarde se conocer como la Segunda Internacional, el otro congreso fund
la Oficina Internacional Socialista con sede en Bruselas. Con relacin a la Segunda
Internacional hay que decir que surgieron nuevos lderes, Lenin (1870-1924) favorable a las
proposiciones comunistas, y Bernstein (1850-1932) que rechazaba los argumentos de Marx
y de Engels de derrocar el capitalismo de forma violenta. Fue Karl Johann Kautsky (18541938), lder de los marxistas ortodoxos alemanes, el que con ms rotundidad se opuso a los
planteamientos de Bernstein. Hasta la Primera Guerra Mundial, la Segunda Internacional se
reuni nueve veces en intervalos irregulares. En el Congreso de Londres de 1896 fueron
expulsados los anarquistas dejando a los marxistas, sobre todo a los alemanes, en una
posicin de liderazgo incontestable. stos, a pesar de que seguan proclamando las teoras
revolucionarias de Marx, deseaban reformarlas. Un conflicto paralelo socav los esfuerzos
de la Internacional por evitar una guerra en Europa. Comprometidos ideolgicamente con
la paz y el internacionalismo, cuando la Primera Guerra Mundial estall en 1914, las lealtades nacionales demostraron ser ms fuertes que los compromisos de clase y la mayora de
los socialistas respaldaron los esfuerzos de guerra de sus respectivos gobiernos. Esto signific el fin de la Segunda Internacional, a pesar de los esfuerzos por revivirla.
Con relacin a la postura de la Iglesia en relacin al sindicalismo, cabe destacar la
encclica Rerum Novarum, publicada el 15 de mayo de 1891 por el Papa Len XIII.
Dedicada a la cuestin obrera, el comunicado papal expuso una serie de criterios y principios que dieron el pistoletazo de salida para la creacin de organizaciones sindicales entre
los trabajadores cristianos.
Los aos de entreguerras fueron testigos de un crecimiento en la afiliacin a los
sindicatos. En este sentido en Estados Unidos, gracias a la poltica econmica y social del
presidente Roosevelt, iniciada a partir de 1933 para contrarrestar los efectos de la Gran
Depresin, y que se conoce con el nombre de New Deal, favoreci la sindicacin. As, el
36% de los trabajadores norteamericanos pertenecan a algn tipo de asociacin. La tendencia fue similar en Europa. Los sindicatos apoyaban tanto al Partido Laborista en Inglaterra,

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

como al Partido Socialdemcrata alemn, permitindoles adems tener representacin en


las tareas de gobierno.
En Amrica Latina los sindicatos aparecieron a finales del siglo XIX, primero en
Argentina y Uruguay y algo ms tarde en Chile y otros pases. La influencia de los trabajadores espaoles e italianos emigrados a Sudamrica result decisiva en el proceso de formacin del sindicalismo iberoamericano. En Mxico, influy adems el ejemplo asociativo
estadounidense y ya en 1870 se constituy el Gran Crculo de Obreros, de inspiracin
marxista. Los principales sindicatos latinoamericanos, muy influidos por el marxismo y el
anarquismo, fueron la Federacin Obrera de la Repblica Argentina (FORA), creada en
1901, y la Confederacin General del Trabajo (CGT) que se fund en 1930; la Federacin
Obrera de la Repblica Uruguaya (FORU), creada en 1905, y la Confederacin Sindical
Uruguaya (CSV) que se constituy en 1951. En Mxico, la Confederacin Regional Obrera
Mexicana (CROM) nacida en 1917 al calor de la revolucin, se transform mas tarde en la
Confederacin de Trabajadores de Mxico (CTM), que a partir de 1936 apoy de forma
resuelta la poltica obrerista del general Lzaro Crdenas.
En la actualidad la principal funcin de los sindicatos en los pases industrializados
democrticos consiste en lograr acuerdos con los empresarios mediante la negociacin
colectiva. Los temas tratados en este tipo de negociacin son muy variados y vienen a reflejar la complejidad de las sociedades industrializadas. En algunos casos, los acuerdos colectivos especifican con gran detalle cules sern los salarios, el nmero de horas de la jornada
laboral, los das de vacaciones, las condiciones de trabajo y otras reivindicaciones. En otras
ocasiones, los sindicatos utilizan su poder para forzar la promulgacin de leyes en favor, no
slo de trabajadores activos, sino tambin de los jubilados, de los parados, de las madres,
de la construccin de viviendas de proteccin oficial, seguro mdico obligatorio e incluso
la creacin de tribunales especializados en temas laborales, y procedimientos conciliatorios
que protejan a los trabajadores de decisiones arbitrarias tomadas por los empresarios.
Con relacin a los sindicatos internacionales hay que decir que desde el principio
estuvieron vinculados al movimiento socialista. En 1901 varios sindicatos nacionales
crearon la Federacin Internacional de Sindicatos (FIS). Tras la II Guerra Mundial, la FIS
se disolvi para crear la Federacin Mundial de Sindicatos (FMS) que intentaba agrupar
a sindicatos comunistas y no comunistas. Los sindicatos de los pases democrticos se
dieron cuenta de que su accin era incompatible con la de los sindicatos comunistas, por
lo que crearon la Confederacin Internacional de Organizaciones Sindicales Libres
(CIOSL) que incorporaba a casi todos los sindicatos no comunistas. Los sindicatos de la
FMS pertenecen casi todos a sindicatos de los pases de la antigua Unin Sovitica,
aunque algunos provienen de pases democrticos. Otra asociacin internacional de sindicatos, la Confederacin Mundial del Trabajo (CMT) surgi a partir de una federacin de
sindicatos cristianos, aunque hoy en da es una asociacin secular, con afiliados en
Europa occidental, Amrica Latina y frica. En Amrica Latina, la FMS, de influencia
comunista, se organiz a partir de 1938 con el nombre de Confederacin de Trabajadores
de Amrica Latina (CTAL) y en 1948 se aline en favor de la extinta Unin Sovitica,
frente a la Organizacin Regional Interamericana de Trabajadores (ORIT), que se afili
a CSIL, constituida en Londres. Los sindicalistas cristianos, por su parte, se agruparon en

TRANSFORMACIONES ECONMICAS Y SOCIALES EN LOS SIGLOS XIX Y XX

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una organizacin que adopt el ttulo de Confederacin Latinoamericana de Sindicalistas


(CLAS).
Aunque las organizaciones sindicales internacionales tienen poco poder, su importancia estriba en que fomentan la cooperacin y facilitan el intercambio de informacin.
Han realizado importantes esfuerzos para coordinar sus lneas de accin. La Organizacin
Internacional del Trabajo (OIT), organismo de la Organizacin de las Naciones Unidas
(ONU), tambin ha desempeado en este sentido un importante papel.

3. EL NACIMIENTO DEL ESTADO DE BIENESTAR


Uno de los fenmenos ms relevantes que se produjeron en Estados Unidos como respuesta a la gran depresin de 1929 fue el surgimiento de lo que con el tiempo se ha denominado el Estado del Bienestar. Las bases jurdicas y polticas del Estado del Bienestar
pertenecen a lo que se denomina Estado social de derecho, cuyo objetivo es mejorar las
condiciones de vida y proporcionar la igualdad de oportunidades entre los ciudadanos. Si
bien es cierto que el nacimiento del llamado Welfare State pertenece a la poca de Rooselvet
(1882-1945), no es menos cierto que los Estados Unidos no fueron de ningn modo precursores. En efecto, los orgenes de este tipo de Estado hay que situarlos en la Alemania del
canciller Otto von Bismarck (1815-1898). No obstante hay que sealar que con anterioridad al Estado de Bienestar bismarkiano, y a pesar de que parece inevitable que cuando se
plantea el problema de la pobreza y la asistencia social en la Europa moderna la referencia
obligada sea Inglaterra y sus leyes de pobres, cabe decir que el asunto de la pobreza y de la
beneficencia tuvo un tratamiento terico y prctico muy amplio en Espaa durante el siglo
XVI. Un proceso que se remonta a la baja Edad Media y que permiti a los autores que lo
analizaron adentrarse por los vericuetos del sistema asistencial.

3.1. Antecedentes del Estado del Bienestar


La obra de Luis Vives (1492-1540) puede servirnos como primer ejemplo terico en donde
se analiza el problema de la asistencia social. Su obra De Subventione Pauperum (Brujas,
1526), es una sntesis de todos los aspectos del problema social de los pobres y del fenmeno de la mendicidad. El objetivo de la obra, muy intervencionista y contraria a la mendicidad, es condenar el ocio y exaltar el trabajo, es ms, obligar incluso a que trabajasen todos
los pobres. Cabe sealar en este sentido que Vives es el representante hispano del humanismo, muy influenciado tanto por Erasmo de Rtterdam como por Toms Moro, que se
pronunciaron en contra de la mendicidad. Las propuestas de Vives podan derivarse consecuencias econmicas negativas no fcilmente evaluables. Postulaba Vives una intervencin
amplia del poder civil en la asistencia de los pobres subordinando la libertad de los individuos a la accin del poder pblico. Adems, las propuestas de Vives caen de pleno derecho
en el mbito del ms puro arbitrismo, y concretamente del arbitrismo planificador, sin analizar las causas de los problemas que se intentan remediar ni mucho menos prever las consecuencias negativas que pudieran derivarse de los remedios aplicados. Como seala el
profesor Martn (1990) la falta de coherencia lgica del razonamiento de Vives le hace caer
frecuentemente en contradicciones.

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

Otro hito importante en el desarrollo del Estado asistencial es la obra de Domingo


de Soto, Deliberacin en la causa de los pobres (Salamanca, 1545). En su defensa de las
posiciones tradicionales de la Iglesia, sin apartarse de la primitiva comunidad de bienes
critic el plan tan rgido derivado de las propuestas de Vives que privaba a los pobres del
derecho a la libertad. Afirmaba el dominico:
aunque sea un hombre sano y de fuerzas, si por ventura no halla labor u oficio, y
si en su tierra no lo halla, tiene derecho a irlo a buscar por todo el reino.
Para Soto, no hay pobres buenos o malos, y estaba en contra de cualquier forma de
concepcin de ayuda basada en la comprobacin previa de la rectitud de vida y costumbres
del posible beneficiario. Estaba igualmente en contra de la discriminacin por motivos religiosos y del amontonamiento de los mendigos en casas de trabajo. Pero adems llam la
atencin acerca de cmo la expulsin de los municipios a los pobres forasteros violaba el
derecho natural y de gentes al coartar su libertad de movimientos. Fundaba su tesis en que
deba permitirse a los pobres mendigar libremente en el hecho de que no todas las tierras
tienen la misma riqueza ni la misma caridad, por lo que mediante el movimiento de pobres
podra conseguirse una adecuada asignacin de los recursos productivos. No cej en el
empeo de sealar los inconvenientes del sistema:
Cuantos habr en la repblica, oficiales, artfices y oficiales pblicos que viven de
derechos pblicos, los cuales por fraude y engao llevan sin comparacin mucha mayor
hacienda ajena que todos cuantos falsos pobres y vagabundos haya en el reino
El debate sobre la mendicidad fue tambin importante en el plano cultural y social.
Por ejemplo, el Concilio de Trento prohiba practicar la mendicidad declarando que era una
hereja. En 1555, el franciscano Alfonso de Castro en su trabajo Adversus omnes haereses
(Contra todas las herejas), afirmaba que el fin de la ley es la caridad, no la fe. En 1564, el
agustino Laurencio de Villavicencio lanz un violento ataque contra las tesis de Vives. Su
trabajo supone la expresin ms radical de la reaccin contrarreformista, incluyendo el
problema de los pobres en la polmica contra los protestantes.
Ante la presunta decadencia econmica castellana en el siglo XVII se produce una
nueva toma de conciencia con relacin al asunto asistencial que contribuy a relanzar el
debate. Aquellos que reflexionaron sobre asuntos econmicos son cada vez ms conscientes de la crisis econmica: y, finalmente, se consigue ver la mendicidad como un elemento
ms de esta crisis. La economa espaola haba fracasado, y haba empezado lo que los
mismos mercantilistas espaoles (arbitristas) llamaban decadencia. Surge as la literatura
del trabajo til, viendo en l una actividad que poda contribuir muy eficazmente a emplear
a la mano de obra ociosa.
Destaca el trabajo de Miguel de Giginta Tratado de remedio de pobres, Coimbra
1579, que se puede considerar el ser responsable de las denominadas Casas de Misericordia,
que fueron una de las primeras instituciones de recogimiento de pobres y mendigos. Este
trabajo puede considerarse un excelente ejemplo del reformismo institucional con repercusiones en el mercado de trabajo. Se recomendaba que no se repartiesen limosnas, de esta
manera todos los mendigos, apremiados por la necesidad, se veran obligados a acudir a
estas casas en las que recibiran comidas con que alimentarse. Una vez dentro de ellas,

TRANSFORMACIONES ECONMICAS Y SOCIALES EN LOS SIGLOS XIX Y XX

~ 185 ~

aunque pudiesen abandonarlas libremente, no tendran incentivos a salir, porque de hacerlo, implicaba, con toda seguridad, el no encontrar los medios con los que subsistir. Todos
los pobres que permaneciesen en las Casas haban de ocuparse en trabajos tiles, manufacturas de la lana, seda, esparto, o de cualquier otra cosa.
El seguidor ms famoso de Vives fue el mdico Cristbal Prez de Herrera, quien
escribe y publica Madrid en 1598 Amparo de pobres, en donde se pretenda llevar a cabo
una poltica de insercin laboral del vagabundo junto a otras medidas de sostenimiento. En
verdad, hubo otros autores que sacaron a la luz la relacin entre el fenmeno de la mendicidad, la desocupacin y la crisis econmica. Destaca en esta lnea la propuesta que realiza
Juan de Mariana en De rege et regis institutione (Toledo, 1599), que propone que se fijen
unas rentas anuales con el objetivo de financiar los centros de acogida, pues era consciente
de que la caridad difcilmente poda llevar a cabo esta tarea. Las ideas de Juan de Mariana
con el paso del tiempo entrarn a formar parte del conjunto de ideas y prcticas acerca de
la previsin, la asistencia y la seguridad social que se han venido desarrollando en Europa
y que constituye otro antecedente terico del Estado del Bienestar. Premisas que encontrarn continuacin en las leyes de pobres inglesas, las Poor Law, donde ya es plena la responsabilidad pblica por el cuidado de los pobres. Adems las Poor Law contribuyeron, sobre
todo a partir de la creacin del sistema Speenhamland, a que los economistas clsicos realizasen un anlisis econmico coherente del sistema de previsin social.

3.2. Las Leyes de Pobres inglesas


Las Leyes de Pobres inglesas marcan un hito en el proceso de secularizacin de la beneficencia debido, por un lado, a la decadencia de la caridad y, por otro, a la inadecuacin de
las empresas pblicas a las normas religiosas. As, la accin ms impersonal del gobierno
fue convirtindose en la mxima dispensadora de la ayuda para los pobres, no ya en forma
de caridad, sino por medio de una legislacin social adecuada. En este sentido, las Poor Law
de la reina Isabel en 1601, que aceptaba la responsabilidad pblica por el cuidado de los
pobres, marcaba un hito en esta transformacin.
Toda la normativa inglesa que tena por objetivo suprimir el vagabundeo fue recopilada en el reinado de Isabel I dan origen a la primera ley oficial de pobres conocida como
Ley de Isabel del ao 1601. Esta ley estableci los principios de un sistema nacional de
ayuda legal y obligatoria a los pobres y constituy la base de lo que ms tarde se conocera
como Antigua ley de pobres. Las sucesivas leyes de pobres que se fueron promulgando a
partir de la Ley de Isabel se complementaron con las llamadas leyes de domicilio. En este
sentido, se aprob en 1662 la ley de Asentamiento, por la que cualquier parroquia en la que
una persona quisiera establecerse, podra devolverla a la parroquia de origen antes de que
alcanzara residencia y el posible derecho de socorro con cargo al impuesto de mendicidad.
Aunque el principio del asentamiento no era nuevo, la Ley de Asentamiento de 1662 estableci una definicin precisa y uniforme de domiciliacin. Las disposiciones sobre el asentamiento fueron a menudo ignoradas, eludidas, modificadas por leyes posteriores, pero los
requisitos para el asentamiento y las restricciones a la movilidad de los pobres continuaron
existiendo y se convirtieron en una caracterstica esencial de la antigua ley de pobres.

~ 186 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

Una de las modificaciones ms importantes de las leyes de pobres inglesas se produjo con la aprobacin de la Ley de Gilbert de 1782. Esta ley introdujo el principio de ayuda
exterior para los pobres capacitados, es decir, subsidios a los desempleados con cargo a
impuestos locales. La ltima innovacin substancial respecto a lo que se considera la antigua ley de pobres se produjo en el ao 1795. Las malas cosechas de ese ao en Inglaterra,
as como las penalidades producidas a consecuencia de las guerras napolenicas, llevaron a
que se aumentara ampliamente la ayuda a los pobres y se instituyeran nuevos tipos de subsidios. El ms novedoso fue el tipo que se fij en los Acuerdos de Speenhamland.
Los jueces del condado de Berkshire, reunidos en Speenhamland, establecieron un
subsidio para los trabajadores cuyos ingresos estuvieran por debajo de un nivel dado, establecido por el precio del pan y el nmero de miembros de su familia. Este subsidio se extendi rpidamente a otros condados, fundamentalmente por el sur de Inglaterra, de forma que
puede decirse que se institucionaliz una nueva categora de pobres: la de los trabajadores
que, a pesar de tener empleo, no ganaban un salario suficiente para mantener a su familia.
La Revolucin Industrial, el crecimiento de la poblacin y las frecuentes crisis
econmicas del primer tercio del siglo XIX, dieron lugar a un gran aumento en la mendicidad. Este hecho increment los costes del sistema de ayuda legal vigente2. Se daba adems
la circunstancia de que ese sistema creaba grandes desigualdades entre unas zonas y otras.
Las zonas industriales solan atraer mano de obra campesina durante las pocas de expansin. Pero cuando surga una crisis y la actividad econmica se reduca, los desempleados
de origen inmigrante no podan obtener ayuda en las ciudades industriales y tenan que
volver a sus lugares de origen, donde no eran siempre bien acogidos. El sistema era pues
claramente favorable a las zonas industriales en expansin en relacin con las zonas agrcolas tradicionales. Todo esto hizo surgir un debate en torno a la conveniencia de modificar
la antigua ley de pobres. Este debate se desarroll tanto en el Parlamento como en la prensa inglesa durante las tres primeras dcadas del siglo XIX.
Los economistas clsicos se mostraron, en general, crticos con el sistema de ayuda
legal establecido. El captulo 5 del Ensayo sobre la poblacin (1798) de Thomas Robert
Malthus puede considerarse un ataque continuado a dicho sistema. David Ricardo se refiri a
la perniciosa tendencia de las leyes de pobres en el captulo que dedic a los salarios en sus
Principios de economa poltica. Pero el economista clsico que analiz con ms detalle la
cuestin de las leyes de pobres fue Nassau William Senior. De hecho, este autor desempe
un papel decisivo en la redaccin del Informe de la Ley de Pobres de 1834 que acab convirtindose ese mismo ao en la Ley de Enmienda a la Ley de Pobres (o Nueva Ley de Pobres).
La Nueva Ley de Pobres transform de manera importante el sistema de ayuda legal
vigente hasta entonces. En primer lugar, se suspendi la ayuda exterior a los necesitados y
se cre un sistema de casas de trabajo (workhouses) donde se ofreca ayuda a cambio de la
realizacin de algn trabajo, aunque en condiciones ms desagradables que las existentes
hasta entonces. En segundo lugar, se traspas la gestin de la ayuda desde las autoridades
locales a un rgano central de nivel nacional creado a tal efecto.
2

Segn Gordon (1995), durante el periodo que va desde Waterloo a 1834, se gast en beneficencia en
Inglaterra y Gales aproximadamente el 80% de los ingresos procedentes de los impuestos locales.

TRANSFORMACIONES ECONMICAS Y SOCIALES EN LOS SIGLOS XIX Y XX

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Para finalizar, cabe sealar que Inglaterra se convirti durante la poca en la que se
desarroll la escuela clsica de economa poltica en la vanguardia de la poltica econmica y social de ayuda a los pobres. As, los debates parlamentarios, los aparecidos en la prensa, y el Informe de 1834, junto a un conjunto de informes estadsticos fueron sucesivamente
citados y analizados por otros pases. Los principios inspiradores de las Leyes de Pobres
inglesas aunque fueron ampliamente criticados, enmendados o complementados estuvieron
vigentes hasta la implantacin del Estado de Bienestar moderno despus de la Segunda
Guerra Mundial.

3.3. El Estado del Bienestar


Como hemos visto, los antecedentes del Estado del Bienestar se encuentran en los debates que
sobre la beneficencia tuvieron lugar en Espaa y en Inglaterra entre los siglos XVI al XIX.
La desaparicin de la presencia eclesistica como institucin protagonista en la
ayuda de los menos favorecidos, tuvo, como hemos visto, su secuencia en las Leyes de
Pobres en el Reino Unido, y sistemas similares de asistencia a los mendicantes en otros
pases europeos, donde los poderes pblicos tuvieron que hacerse cargo de determinadas
funciones que con anterioridad estaban en manos de instituciones eclesisticas y monacales. Esta situacin cambi a partir de la Revolucin Industrial y la emergencia del llamado
sistema de clases. En estas circunstancias, ya muy avanzado el siglo XIX es cuando en
Alemania se plante de forma pionera lo que actualmente llamamos Seguridad Social.
Concretamente, fue en 1880 cuando Otto von Bismark cre todo un repertorio de
seguros para los obreros: accidentes, enfermedad, invalidez y jubilacin. Fue una inteligente operacin de ingeniera social que marc el verdadero comienzo del Estado de bienestar,
capaz de paliar el conflicto interclasista entre empresarios y trabajadores. En este sentido
fue en el ao 1883 cuando se hizo efectiva la implantacin de los primeros programas estatales de previsin social, poco despus comenzaron tambin a implantarse seguros sociales
similares en los pases nrdicos.
Dicha legislacin estableci las bases de la moderna seguridad social bajo el principio
contributivo, mediante el cual se financiaba obligatoriamente el sistema de previsin social.
Los trabajadores pasaron a ser considerados sujetos de derechos y obligaciones, y no pobres
potenciales que tan slo podan recurrir a ayudas estatales en caso de perdida del empleo.
De esta manera qued establecida en Alemania la legislacin social ms avanzada de
la poca. En lneas generales, esa poltica comprende las siguientes medidas:
La ley sobre el seguro de enfermedad, (1883). Con anterioridad (1875), dos leyes
autorizaban a los trabajadores a fundar cajas de socorros, que en algunos casos
recibieron status jurdico. La ley de 1883 generaliz estas disposiciones, respetando las cajas existentes y creando en todas partes cajas obligatorias para los trabajadores que no contribuan. Dos tercios de las cotizaciones corran a cargo de los
patronos, y el resto a cargo de los trabajadores. En caso de enfermedad o de invalidez no superior a trece semanas se perciba atencin mdica gratuita y una
indemnizacin diaria equivalente al 50% del salario.

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

La ley del seguro de accidentes (1884). La administracin de esta ley se deba llevar
a cabo por medio de cincuenta y siete sociedades profesionales, de las cuales veinticuatro se hacan extensivas a la administracin estatal. Eran administradas por tres
patronos bajo el control de una oficina de seguros. El trabajador perciba el seguro a
partir de la decimocuarta semana de invalidez. Reciba atencin mdica gratuita y
una pensin en el periodo de incapacidad equivalente a los dos tercios del salario. En
caso de muerte, la pensin por viudedad u orfandad poda elevarse hasta el 60 por
100 del salario. La financiacin se haca con cargo a los patronos.
La ley del seguro de vejez o invalidez total (1889). Su administracin se confi a
instituciones provinciales bajo control de la oficina de seguros. Se estableci el
principio de la triple financiacin, igual para patronos y obreros, ms un subsidio
del Estado fijado en 30 marcos por trabajador. La pensin de vejez implicaba treinta aos de cotizaciones, y la pensin de invalidez cinco.
La obligatoriedad del sistema fue el elemento clave que posibilit su consolidacin,
junto al apoyo legitimador de empresarios, trabajadores y funcionarios. Si bien es cierto que
el objetivo inicial de la poltica fue la neutralizacin de las organizaciones de trabajadores,
muy radicalizadas y, gradualmente, muy bien organizadas, sin embargo el seguro social
implic la eliminacin de la temida incertidumbre dando lugar a un clima general que gener en un mayor bienestar. Por tanto no es arriesgado afirmar que el origen histrico de la
seguridad social se encuentra, por tanto, en una feliz conjuncin entre, por un lado, intereses polticos-econmicos, y, por otro, la satisfaccin de determinadas demandas populares
en busca de justicia y proteccin social.
Los sistemas de seguros contributivos de finales del siglo marcaron por tanto el
inicio de una intervencin estatal destinada a garantizar la seguridad social de las clases
asalariadas. Sus primeros beneficiarios, por tanto, fueron obreros carentes de proteccin, y
carentes de las necesidades vitales ms urgentes. Por medio de las cotizaciones a fondos de
seguros sociales de previsin, se posibilitaba el pago para cubrir situaciones de riesgo tales
como la enfermedad, la vejez o la viudedad.
Cabe hacer notar que a finales de los aos veinte se haban introducido programas de
seguros de enfermedad en veintids pases europeos. En Estados Unidos, y tras los devastadores efectos de la denominada Gran Depresin, el presidente estadounidense Franklin
Delano Roosevelt financi planes extensivos de proteccin social bajo el amparo de su poltica de New Deal. Esta poltica dio sus frutos con la aprobacin del sistema de seguridad
social en 1935 (Social Security Act). Con el tiempo el sistema evolucion hacia unos programas sociales menos ambiciosos. Si a esto aadimos el hecho de que en Estados Unidos no
existe un sistema nacional de salud pblica, podemos afirmar que el welfare estadounidense progres hacia un modelo de mnimos dentro de lo que se conoce como modelo de bienestar anglosajn.
En el perodo de entreguerras, la Organizacin Internacional del Trabajo (OIT) se
afan en legitimar los programas de seguros enfermedad, incapacidad laboral, desempleo,
pensiones. Hay que sealar que durante este periodo vio la luz el denominado Informe
Beveridge, publicado en el Reino Unido en 1941. Dicho informe proclam el principio de

TRANSFORMACIONES ECONMICAS Y SOCIALES EN LOS SIGLOS XIX Y XX

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cobertura universal de la seguridad social para todos los ciudadanos from cradle to grave ,
desde la cuna hasta la tumba. La propuesta se financiaba con cargo a los presupuestos generales estatales y sus recomendaciones se plasmaron en el Servicio Nacional de las Salud,
que era gratuito y universal.
La universalizacin de las polticas sociales y su desarrollo gracias a las slidas
alianzas entre trabajadores asalariados y campesinos (Suecia), o entre la clase obrera y
amplios sectores de clase media de trabajadores cualificados (Reino Unido), propiciaron un
modelo de proteccin social que se ha considerado como el autntico welfare state acorde
a las propuestas de Beveridge.
No obstante cabe sealar que con el tiempo ha surgido cierta polmica entre el modelo de bienestar alemn y el modelo ingls, al menos en lo que respecta a la definicin del
propio concepto de bienestar social. Definicin que en la mayora de los casos apela a la
cuantificacin de los efectos producidos por las polticas sociales. En este sentido con
frecuencia se recurre a medir niveles de desigualdad de rentas como expresin de mayores
o menores niveles de bienestar de los ciudadanos. Tal polmica se diluye si bajo cualquier
circunstancia se consolida la unin entre, por un lado, bienestar social y, por otro, necesidades humanas. Adems, dicha unin debe de considerarse establecida como fundamento
moral del bienestar de los ciudadanos.
Tras la Segunda Guerra Mundial el desarrollo de las polticas econmicas tuvo una
doble dimensin: laboral o de pleno empleo y familiar. Ambas han experimentado importantes transformaciones en los ltimos decenios. As, el denominado proceso de mundializacin de la economa, el declive industrial tradicional y el creciente protagonismo del
sector servicios han afectado al mercado de trabajo y por ende al sistema de proteccin. Por
otro lado, las estructuras familiares se han modificado como consecuencia de factores que
tienen que ver con el envejecimiento de la poblacin y la progresiva incorporacin de la
mujer al mundo laboral que ha dado lugar a todo un proceso de conciliacin de la vida familiar y laboral con repercusiones tambin en mercado de trabajo. A todo esto hay que aadir
el efecto que sobre los estados del bienestar europeo han provocado las sucesivas crisis
fiscales y la erosin del consenso ideolgico en torno a las polticas sociales. Todo lo anterior ha dado lugar a que los modelos se orienten paulatinamente hacia sistemas de proteccin ms descentralizados.
Por consiguiente, y a modo de sntesis, para finalizar, se puede afirmar que todo lo
anterior ha dado lugar a la configuracin de dos grandes modelos de bienestar:
Universalista o beveridgeano, basado en la consideracin de unos derechos bsicos del bienestar para los ciudadanos, plasmados en un acceso sin restricciones a
polticas y servicios sociales. Las prestaciones econmicas son a tanto alzado y de
igual cuanta para todos los beneficiarios. Su financiacin se realiza por va impositiva con cargo a los presupuestos generales del Estado. Se producen, por tanto,
transferencias resdistributivas de rentas por va fiscal entre los contribuyentes.
Ocupacional o bismarckiano, basado en el principio contributivo de la seguridad
social. Las prestaciones monetarias, principalmente pensiones, se perciben de
acuerdo a las contribuciones realizadas. stas no siguen a criterios actuariales de

~ 190 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

equivalencia entre aportaciones y percepciones. Esta caracterstica provoca redistribuciones entre diversas categoras de trabajadores cotizantes y familiares dependientes. Se pretende con ello mantener el nivel de renta de los cotizantes, un nivel
de renta que han adquirido a lo largo de toda su vida laboral.
Dentro de los dos modelos se pueden identificar pases que se ajustan a sus caractersticas. As Suecia o Dinamarca, se ajustan al modelo universalista, mientras que Alemania
o Blgica, se acercan al modelo ocupacional. Otros pases incorporan rasgos mixtos como
el Reino Unido o Canad, aunque escorados hacia el modelo universalista, y Holanda o
Suiza, al ocupacional.

4. EJERCICIOS
1. Describa brevemente las similitudes y discrepancias de las fluctuaciones econmicas habidas en Europa en el XIX.
2. Las formas ms habituales de solidaridad de las clases trabajadoras fueron los
sindicatos. Aunque los sindicatos tienen una larga historia que podra remontarse
a las asociaciones de viajantes de la Baja Edad Media, el sindicato moderno data
su nacimiento en la denominada Revolucin Industrial. Haga un breve repaso del
desarrollo del sindicalismo durante los siglos XIX y XX sealando aquellos hitos
que considere ms importante y que ms contribuyeron a su consolidacin como
representantes de los intereses de los trabajadores.
3. Antecedentes del Estado del Bienestar. Distinga los diferentes modelos de Estado
de Bienestar en Europa.

Lectura
La historia de todas las sociedades hasta nuestros das es la historia de las luchas de
clases. Hombres libres y esclavos, patricios y plebeyos, seores y siervos, maestros
y oficiales, en una palabra: opresores y oprimidos se enfrentaron siempre, mantuvieron una lucha constante, velada unas veces y otras franca y abierta; lucha que
termin siempre con la transformacin revolucionaria de toda sociedad o el hundimiento de las clases en pugna. En las anteriores pocas histricas encontramos casi
por todas partes una completa diferenciacin de la sociedad en diversos estamentos,
una mltiple escala gradual de condiciones sociales. En la antigua Roma hallamos
patricios, caballeros, plebeyos y esclavos; en la Edad Media, seores feudales, vasallos, maestros, oficiales y siervos, y, adems, en casi todas estas clases todava
encontramos gradaciones especiales. La moderna sociedad burguesa, que ha salido
de entre las ruinas de la sociedad feudal, no ha abolido las contradicciones de clase.
nicamente ha sustituido las viejas clases, las viejas condiciones de opresin, las
viejas formas de lucha por otras nuevas. Nuestra poca, la poca de la burguesa, se
distingue, sin embargo, por haber simplificado las contradicciones de clase. Toda la
sociedad va dividindose, cada vez ms, en dos grandes campos enemigos, en dos
grandes clases, que se enfrentan directamente: la burguesa y el proletariado. De los
siervos de la Edad Media surgieron los vecinos libres de las primeras ciudades; de

TRANSFORMACIONES ECONMICAS Y SOCIALES EN LOS SIGLOS XIX Y XX

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este estamento urbano salieron los primeros elementos de la burguesa. El descubrimiento de Amrica y la circunnavegacin de frica ofrecieron a la burguesa en
ascenso un nuevo campo de actividad. Los mercados de la india y de China, la colonizacin de Amrica, el intercambio con las colonias, la multiplicacin de los medios
de cambio y de las mercancas en general imprimieron al comercio, a la navegacin
y a la industria un impulso hasta entonces desconocido, y aceleraron con ello el
desarrollo del elemento revolucionario de la sociedad feudal en descomposicin. La
antigua organizacin feudal o gremial de la industria ya no poda satisfacer la
demanda, que creca con la apertura de nuevos mercados. Vino a ocupar su puesto la
manufactura. El estamento medio industrial suplant a los maestros de los gremios;
la divisin del trabajo entre las diferentes corporaciones despareci ante la divisin
del trabajo en el seno del mismo taller. Pero los mercados crecan sin cesar; la
demanda iba siempre en aumento. Ya no bastaba tampoco la manufactura. El vapor
y la maquinaria revolucionaron entonces la produccin industrial. La gran industria
moderna sustituy a la manufactura; el lugar del estamento medio industrial vinieron a ocuparlo los industriales millonarios jefes de verdaderos ejrcitos industriales, los burgueses modernos. La gran industria ha creado el mercado mundial, ya
preparado por el descubrimiento de Amrica. El mercado mundial aceler prodigiosamente el desarrollo del comercio, de la navegacin y de los medios de transporte
por tierra. Este desarrollo influy, a su vez, en el auge de la industria, y a medida que
se iban extendiendo la industria, el comercio, la navegacin y los ferrocarriles,
desarrollbase la burguesa, multiplicando sus capitales y relegando a segundo trmino a todas las clases legadas por la Edad Media.
Marx y Engels, (1848): Manifiesto del Partido Comunista

5. LECTURAS RECOMENDADAS

SIDNEY Y BEATRICE WEBB, (1990). Historia del sindicalismo. 1666-1920,


Ministerio de Trabajo y Seguridad Social, Madrid. Analiza el movimiento sindical en
un periodo de tiempo en el que los sindicatos adquieren un status legal y se organizan polticamente.

LPEZ DE GOICOECHEA ZABALA J. (2003): De subventione pauperum: Los


tratados sobre la pobreza en los orgenes del Estado Moderno, en Saberes, Revista
de estudios jurdicos, econmicos y sociales, vol I, Universidad Alfonso X El Sabio.
En este trabajo se estudia como desde el Decreto de Graciano hasta los documentos
conciliares de Trento, la preocupacin por el estado de pobreza ha sido una nota
destacada de los textos jurdicos-cannicos y de los tratados tardomedievales.

MARTN MARTN, V. (1999): La controversia de los pobres en el siglo XVI, en


Fuentes Quintana (dir.). Economa y Economistas Espaoles. De los orgenes al
mercantilismo, 2, Galaxia-Gutemberg-Crculo de Lectores, Barcelona, pp. 295-339.
En este trabajo se pretende insertar los opsculos de Luis Vives y Domingo de Soto
en el contexto de la doctrina de la propiedad privada, sujeta a la restriccin por ley
natural del destino universal de los bienes y de la obligacin moral de la limosna,

~ 192 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

pero tambin en el derecho de gentes, cuyos postulados inalterables y universales


constituyen el fundamento de la convivencia entre los hombres y entre los pueblos.

NUEZ ROMERO-BALMAS G. (1989): Ritmos y evolucin de la economa


contempornea, en Historia Econmica Contempornea. Vol I. Los antecedentes de
la industrializacin en el siglo XVIII, Ediciones TAT (S.A.L), Granada. Se aborda el
estudio de los ciclos econmicos. Se intenta demostrar que el fenmeno cclico y las
crisis peridicas no son fenmenos exclusivos de la economa contempornea. Antes
al contrario el Antiguo Rgimen tena su propio modelo de crisis, llamadas de subsistencias, y su peculiar dinmica recurrente propia de su estructura econmica.

6. BIBLIOGRAFA
CAMERON R., y NEAL L., (2005): Historia econmica mundial desde el Paleoltico hasta
el presente, 4 ed. Madrid, Alianza Editorial.
CLEGG, H. A. (1985): El sindicalismo en un sistema de negociacin colectiva. Madrid,
Ministerio de Trabajo.
DEL ROSAL, AMARO (1975): Los Congresos Obreros Internacionales del siglo
vols, Barcelona, Grijalbo.

XIX.

GMEZ CERDA, J.: Cronologa del sindicalismo Internacional (1810-2001)


http://www.acmoti.org.
GORDON S. (1995): Historia y Filosofa de las Ciencias Sociales, Barcelona, Ariel.
MOLMAN, M. (1974): El declive de la I Internacional. Madrid, Edicusa.
NUEZ ROMERO-BALMAS G. (1989): Historia Econmica Contempornea. Vol I. Los
antecedentes de la industrializacin en el siglo XVIII, Granada, Ediciones TAT
(S.A.L).
SARTORIUS, NICOLS (1977): El sindicalismo de nuevo tipo. Barcelona, Editorial Laia.
SCHWARTZ GIRN, P. (1967): La ley de Pobres inglesa de 1834: Las responsabilidades
de la economa poltica, en Moneda y Crdito, 101, pg. 69-99.
SEGURA, J., CABRILLO F., TORTELLA G. (1987): La reforma del Estado Asistencial,
Cuadernos y Debates, Madrid, Centro de Estudios Constitucionales.
SIMN SEGURA, F. (2002): Lecciones de Historia Econmica, Madrid, Ediciones
Acadmicas, S.A.
SERRANO DEL ROSAL, R. (2000): Transformacin y cambio del sindicalismo espaol
contemporneo. Madrid, Consejo Superior de Investigaciones Cientficas.
SIDNEY y BEATRICE WEBB, (2004): La democracia industrial, Madrid, Biblioteca
Nueva, Fundacin F. Largo Caballero.

T E M A

11
CRISIS MONETARIAS Y FINANCIERAS
EN EL PERIODO DE ENTREGUERRAS
1. EL DESARROLLO DEL SISTEMA MONETARIO INTERNACIONAL
2. LAS CONSECUENCIAS ECONMICAS DE LA PRIMERA GUERRA
MUNDIAL
3. LA CRISIS DEL 29
4. POLTICAS DE GASTO
5. EL NACIMIENTO DE LA UNIN SOVITICA
6. EL TRISTE BALANCE DE UN CUARTO DE SIGLO
7. EJERCICIOS
8. LECTURAS RECOMENDADAS
9. BIBLIOGRAFA

Si algo ha caracterizado al siglo XX ha sido por ser la centuria de las grandes inflaciones.
Nunca antes en la historia los precios haban sufrido una escalada tan fulgurante como la
que padecieron en mayor o menor medida, prcticamente todas las naciones de la tierra; ni
tan siquiera el siglo XVI, en el que tuvo lugar la llamada revolucin de los precios, se aproxima remotamente a los estndares de inflacin del siglo XX. La explicacin ms plausible
de este fenmeno tiene mucho que ver con lo que se consideraba dinero a finales del siglo
XIX, y lo que se entiende por tal hoy en da. Si pudiramos volver en el tiempo y abrir un
monedero de transente decimonnico descubriramos algunas monedas con cierto contenido metlico y, lo que es ms importante, billetes de banco totalmente convertibles, lo que
significaba que, a voluntad el tenedor, el billete poda presentarse en la ventanilla del banco
emisor y ser inmediatamente cambiado por un metal precioso, en la mayora de los casos
oro (si fuera espaol seguramente obtendra plata). Haba algo tangible y brillante que
respaldaba ese papel de modo que al hacer un intercambio y entregar esos billetes se transfera al mismo tiempo ese metal que estaba custodiado en las bodegas de los grandes

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

bancos. Se intercambiada por tanto igual por igual, la justicia conmutativa de la que ya
hablaba Aristteles en los albores de la civilizacin occidental se cumpla de forma similar
a como vena hacindose desde pocas inmemoriales. Si, por el contrario, echamos una
ojeada a nuestras carteras veremos monedas y billetes similares a las de antao (y tambin
las nuevas e importantsimas tarjetas de crdito) pero, por mucho que nos esforzramos en
convertir esos medios de pago en las ventanillas de los bancos, no obtendramos ms que
otros billetes similares y en ningn caso obtendramos metales preciosos (a no ser claro que
furamos no a un banco sino a una joyera). Nuestro dinero no es otra cosa ms que una
representacin de riqueza, y su valor nicamente est en funcin de la buena o mala voluntad de la autoridad monetaria y de la poltica crediticia de los bancos comerciales.
Hasta el siglo XIX la estabilidad de precios en la historia ha estado estrechamente
vinculada con ese atributo del dinero de ser un activo en cierta medida real, mientras que
las grandes inflaciones del siglo XX se derivan de la prdida de ese atributo que en muchas
ocasiones ha supuesto la peligrosa tarea de encomendar al zorro el cuidado de las gallinas. En las pginas siguientes de este captulo intentamos poner orden a los muchos acontecimientos de ese increble galimatas de la primera mitad del siglo XX del que habla
Gabriel Tortella (2000), fundamentalmente en trminos monetarios, por cuanto fue el
momento en el que se rompi por primera vez el anclaje del dinero con los metales preciosos en general, y con el oro en particular. Veremos algunos de los que a nuestros ojos resultan hoy errores polticos pero que en su momento fueron intentos desesperados de recuperar
el antiguo patrn monetario o sustituirlo por otro con cierta inexperiencia de lo que en realidad estaba sucediendo.
Con todo, no debemos olvidar la economa real, la Gran Depresin del 29 que asol
a la economa mundial en la dcada de los treinta no slo posee un componente monetario;
las elevadas tasas de paro de las economas y la reduccin en los niveles produccin
tambin poseen una explicacin en trminos reales con la vuelta al proteccionismo. Por ltimo, las polticas de gasto aplicadas en EEUU y en Alemania inciden directamente en el
circuito de bienes y servicios, y no en el de dinero y por tanto pertenecen por definicin al
campo de la economa real.
El captulo concluye con una breve descripcin de los inicios de la Unin Sovitica, en
este caso, este pas no slo perdi el patrn monetario y su pertenencia al sistema monetario
internacional. En la primera mitad del siglo y en varios episodios perdi mucho ms; el entramado institucional que habita en el mundo capitalista: la propiedad privada y los mercados.
Slo mucho ms tarde se iba a conocer el verdadero alcance de reformas tan radicales.

1. EL DESARROLLO DEL SISTEMA MONETARIO INTERNACIONAL


Parece claro lo que entendemos hoy por Globalizacin, o si se prefiere Mundializacin.
Nadie duda en reconocer que, en las ltimas dcadas del siglo XX y los comienzos de este
siglo XXI en el que nos encontramos, se ha producido una integracin econmica internacional que percibimos por encima de todo por la libertad de movimiento de capitales y en
menor medida por el movimiento de mercancas y menor an de personas. No es ste el
momento de estudiar o cuestionar los rasgos de esta integracin pero nos es pertinente para

CRISIS MONETARIAS Y FINANCIERAS EN EL PERIODO DE ENTREGUERRAS

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revisar el funcionamiento de las economas occidentales en el transcurso del siglo XIX hasta
la fecha fatdica del comienzo del la Primera Guerra Mundial, 1914. En realidad, la globalizacin actual no fue la primera en la historia aunque es cierto que ahora el nmero de
pases a los que afecta es mayor.
El primer proceso globalizador se dio en el siglo XIX (fundamentalmente en su segunda mitad) y acab precisamente en 1914. Nunca antes haban crecido los intercambios de
bienes y factores entre las naciones y en consecuencia nunca antes se haba sacado partido
de una forma tan intensa de las ventajas del comercio internacional, pese a que no fue un
proceso totalmente uniforme1. Las enseanzas de las Escuela Clsica Inglesa de Economa
Poltica se implementaban en un pas tras otro del continente europeo y tambin del americano y su laissez-faire derramaba sus frutos a travs del crecimiento continuado de las
riquezas de las naciones. Pero para llevar a cabo el intercambio transfronterizo no slo se
necesitaba la voluntad poltica de los gobernantes para reducir las barreras arancelarias, era
preciso disponer de un sistema monetario viable a nivel internacional sobre el que discurriera el flujo de bienes, servicios y capitales. Las naciones lo tuvieron fcil, ya disponan
de uno y pareca funcionar bien. No hubo autoridad alguna que lo planificara al estilo de
los famossimos acuerdos posteriores de Bretn Woods de 1944; se trataba de continuar con
el sistema de pagos que vena utilizando hasta entonces: emplear los metales preciosos para
cancelar las deudas internacionales.
Volvamos por un momento a la naturaleza del dinero en el siglo XIX. Como antes
hemos dicho, haca tiempo que la moneda metlica comparta con el papel moneda e incluso con los depsitos bancarios la capacidad de cancelar deudas y realizar pagos, pero a diferencia de los patrones fiduciarios actuales, todo lo que poda definirse como dinero poda
convertirse con cierta facilidad en un activo real, generalmente plata u oro. Aun as, se saba
que no exista una correspondencia directa entre el papel moneda en circulacin principalmente billetes de banco y las cantidades de oro depositadas en reservas de estas instituciones financieras. Los bancos desde sus inicios, all en las postrimeras de la Edad
Media, haban aprendido las posibilidades de enriquecerse dejando en reserva una fraccin
del dinero depositado por sus clientes. Pero este mismo sistema les ense a no emitir pasivos muy por encima de estas reservas de metal porque poda darse el caso de que sus acreedores se abalanzaran a redimir estos pasivos lo que les conducira a la quiebra inmediata.
La convertibilidad era la salvaguarda del sistema ya que impona una disciplina a quienes
creaban dinero no metlico. En inicio, bajo este sistema ni siquiera era necesario que los
billetes fueran emitidos por un banco con garanta pblica; cualquier banco comercial
disfrutaba de la capacidad emisora. Bastaba una cmara de compensacin interbancaria
donde cancelar los saldos acreedores y deudores presentados por los diferentes bancos y
cerrar las diferencias en las cuentas con oro o plata. Como ha sugerido Vera Smith (1993),
un repaso en la historia financiera de occidente demuestra que la concesin del monopolio
de emisin a un banco central se debi ms a razones polticas muy ligadas a las necesidades financieras de los Estados qua a argumentos econmicos que desaconsejaran el libre
acceso al negocio de emitir billetes.
1

En realidad a partir de la depresin de 1873 hubo una cierta involucin en las prcticas librecambistas.

~ 196 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

Si regresamos a la esfera internacional, el funcionamiento del sistema era sencillo; todo


el dinero en circulacin tena una garanta en metal precioso de modo que una vez establecido el valor de la moneda nacional libra, franco, dlar, etc. en trminos de plata u oro, los
clculos y tambin lo pagos en los intercambios internacionales se llevaban a cabo en ese
patrn metlico de valor. Por ejemplo, ningn ingls esperaba recibir por la venta de su pao
en Portugal billetes denominados en escudos y convertibles en oro nicamente por el banco
emisor, los pagos se efectuaban en oro aunque se hicieran girando letras de cambio. Como
haba dicho el mismo John Locke (1999) mucho tiempo antes, los hombres en los negocios
no se comprometen por denominaciones o sonidos, sino por el valor intrnseco, que es la cantidad de plata, de no ser as, las denominaciones resultan ser sonidos vacos, si no tienen la
cantidad de plata esperada. Sin embargo, como cualquier mercanca, la plata y el oro posean
su propio precio en funcin de su oferta y su demanda. Descubrimientos de nuevas minas o
el abaratamiento de los costes de extraccin del metal acarreaban alteraciones de los precios
tanto interiores como internacionales. La llegada masiva del metal americano en el siglo XVI
daba buena prueba de ello y pona en evidencia a ojos de algunos avezados telogos salmantinos del momento la relacin entre el valor del dinero y su efecto sobre los precios: la denominada teora cuantitativa. Ms cerca en el tiempo, los descubrimientos de oro en California,
Australia a mediados del siglo XIX y los posteriores de Sudfrica, Alaska, Canad y Siberia de
1890 corroboraban fehacientemente esta relacin.
Este sistema monetario tena una gran virtud y tambin un pequeo defecto. La gran
virtud consista en el mecanismo autorregulador de los desequilibrios externos; el pequeo
defecto radicaba en utilizar dos metales preciosos como referencia. Comentmoslo brevemente. Como qued dicho en el tema 7, desde que David Hume escribiera su ensayo Sobre
la Balanza Comercial a mediados del siglo XVIII, se saba que ninguna nacin poda acumular indefinidamente metales preciosos en su interior. En una economa en la que el dinero
en circulacin utilizaba como base monetaria esos metales, su afluencia repercuta directamente en lo precios y en consecuencia la llegada de esos metales se traduca tarde o temprano en una prdida de competitividad de los productos autctonos en los mercados
internacionales. El dficit de Balanza Pagos resultante hara que esos metales salieran del
pas hacia otras naciones con niveles de precios comparativamente menores. Esta teora
llamada del Flujo en especie desbancaba las tesis mercantilistas del momento que trataban por todos los medios imaginables de impedir la huda de los metales preciosos del interior de las fronteras, segn palabras de Hume, pareca realmente como si hubiese en la
naturaleza un obstculo invencible para este inmenso crecimiento de riquezas. Por el
contrario, un pas con precios deprimidos por la escasez de plata y oro disfrutara de una
posicin privilegiada en los cambios internacionales y vera como estos metales afluyen por
miles de canales distintos a travs de sus fronteras. Metales y precios de los pases estaban
en estrecha relacin y el comercio internacional canalizaba los metales hacia las zonas
donde los precios estaban ms deprimidos como sucede con los lquidos cuando discurren
por vasos comunicantes, todo lo cual garantizaba un cierto equilibrio en las balanzas exteriores de todos los pases.
Tambin Hume en otro de sus ensayos monetarios, Del dinero, expuso los mecanismos de ajuste, es decir cmo una entrada de metal en un pas posee efectos reales

CRISIS MONETARIAS Y FINANCIERAS EN EL PERIODO DE ENTREGUERRAS

~ 197 ~

beneficiosos a corto plazo. Los individuos con ms dinero en sus bolsillos gastan ms y,
conforme se distribuye ese caudal por todos los estratos de la sociedad, se experimenta
un periodo de florecimiento en la economa que dura el espacio de tiempo en que se
transforma en subida de precios. Pero este sistema tambin funciona en sentido inverso
y ocasiona efectos contrarios. Como seala Hume, hay siempre un intervalo antes de
que los negocios se ajusten a la nueva situacin, y este intervalo es tan pernicioso a la
industria cuando el oro y la plata disminuye, como ventajoso cuando estos metales van
en aumento.
Hasta ahora hemos visto el mecanismo regulador del sistema monetario y los ajustes
que implica su plena puesta en funcionamiento. Veamos sus inconvenientes.
El gran problema de establecer como patrn monetario una mercanca, como puede
ser el oro o la plata, es que tiene un valor variable. Ya antes hemos dicho cmo los nuevos
descubrimientos influyen en los precios. Cuando se utilizan dos metales al mismo tiempo
como dinero los problemas se multiplican porque, si una vez establecida la correspondencia entre los dos, el valor de uno de ellos o de los dos al mismo tiempo diverge de esa
paridad de cambio, inmediatamente el metal que se encarece en trminos relativo es llevado al crisol para venderse como mercanca y desaparece de la circulacin. Esta es la conocida aunque apcrifa Ley de Gresham, un experto tratante de cambios y servidor de Isabel
I de Inglaterra (Kindleberger: 1988). En este sentido Friedman (1992) sostiene que los
patrones monetarios bimetlicos en la historia no han funcionado realmente como tales; la
continua presin de la ley de Gresham ha provocado lo que l denomina un monometalismo basculante, es decir, unas veces se utilizaba la plata y otras el oro en razn del precio
en el mercado de ambos metales.
Sin embargo, haba argumentos poderosos a favor del bimetalismo: por un lado se
poda conseguir una mayor estabilidad de precios a largo plazo, habida cuenta de que el
bimetalismo reparte entre dos mercados, el del oro y el de la plata, los efectos de las fluctuaciones en sus mercados respectivos. Por otro lado, parece que un sistema bimetlico
satisface mejor el amplio abanico de transacciones que requiere la economa (baste imaginar la dificultad en el manejo de una pequesima moneda de oro con la que comprar una
cerveza). Por todo ello, durante mucho tiempo, los artculos de distinto valor se negociaban
con diferentes clases de monedas, de oro, plata o cobre.
En definitiva, el sistema monetario hasta el siglo XX se basaba bsicamente en la
utilizacin de dos metales como base monetaria. Este sistema posea un mecanismo autocorrector de los desequilibrios de balanza de pagos e impona una severa disciplina a la
creacin de billetes por el sistema bancario. Por otro lado, la posible utilidad de disponer de
dos metales para llevar a cabo todo tipo de transacciones y estabilizar los niveles generales
de precios era contrarrestada por las dificultades de mantener una paridad oficial entre oro
y plata cuando los valores de estos dos metales divergan en los mercados. Sin embargo, en
el transcurso del siglo XIX la plata iba a desaparecer paulatinamente y no sin oposicin
como patrn de referencia en el sistema monetario internacional. De este modo al finalizar
la centuria el dominio del oro fue total, en este sentido se puede hablar mucho ms que
metafricamente de la edad dorada de los cambios internacionales.

~ 198 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

1.1 El patrn oro


El primer pas en adoptar el oro como patrn monetario fue Inglaterra. Despus de las grandes depreciaciones de la moneda de plata que se produjeron durante el conflictivo siglo XVII
ingls, finalmente el mismo Isaac Newton en 1717 determin el precio del oro en 3 libras,
17 chelines y 10,5 peniques, una paridad que Inglaterra iba a mantener con uas y dientes
hasta 1931 (con excepcin a los periodos de inconvertibilidad, entre 1797 y 1819, y entre
1914 y 1925). La plata se desmonetiz en 1774 y se elimin como moneda de curso legal
para sumas que excedieran las 25 libras.
La vuelta a la convertibilidad tras las guerras napolenicas en 1816 instaur el patrn
oro en Inglaterra de una manera tan firme que a lo largo del siglo doblegara a aquellos pases
que se oponan a la adopcin del monometalismo ureo. Uno de los ms duros adversarios
al patrn-oro ingls fue Francia, entre otras cosas porque tena en su poder grandes reservas
de plata. Friedman estima que la plata amonedada en Francia tanto en 1850 como en 1870
representaba aproximadamente el 10 por ciento de toda la plata producida en el mundo desde
1493, por tanto es comprensible que se resistiera a adoptar el oro como nico metal de referencia para sus pagos. De su iniciativa surgi en 1865 la Unin Monetaria Latina, que estaba integrada adems de por Francia, por Blgica, Italia y Suiza, a la que ms tarde se unieron
Grecia, Rumana y Espaa. Estos pases optaron por la plata como metal en el que basar sus
monedas. Sin embargo dos acontecimientos pusieron trmino a la Unin. En primer lugar
aument la produccin mundial de plata por dos motivos: el descubrimiento de minas de
plata en California y Australia de mitad de siglo, y el desarrollo de nuevas tcnicas de extraccin de la plata que haca rentable trabajar con minerales con bajo contenido en metal precioso. En segundo lugar, tras la derrota francesa en la guerra franco-prusiana, el canciller
Bismarck exigi a los vencidos una indemnizacin de cinco millones de francos en oro. Fue
entonces cuando Alemania sustituy su patrn bimetlico por un patrn oro, y se deshizo de
gran parte de las tenencias de plata que salvaguardaban sus emisiones de papel. Por estas dos
causas el mercado internacional se inund de plata y este metal se depreci. En estas circunstancias la lgica del sistema impona una subida de precios en aquellos pases que utilizaran
la plata como patrn monetario. Sin embargo, en vez de permitir la inflacin, los pases integrantes de la Unin acabaron abandonndola prefiriendo refugiarse en el patrn oro. Desde
entonces (1875-1880) y hasta la Primera Guerra Mundial, el oro constituy el nico metal
de referencia para las grandes naciones Europeas y para EEUU, que vio como sus esperanzas de adoptar un patrn bimetlico se desvanecan en la Conferencia Monetaria
Internacional de 1878. Curiosamente slo Espaa continu con un patrn plata al abandonar
la convertibilidad en oro de billetes del Banco de Espaa en 1883.

2. LAS CONSECUENCIAS DE LA PRIMERA GUERRA MUNDIAL


Siempre resulta difcil establecer las causas que conducen a una guerra, la personalidad de
un lder, la sublevacin de una minora reprimida, las ansias expansionistas de un pueblo, la
supuesta superioridad de una etnia, la pugna por un territorio, etc. No es ste el sitio donde
discutir sobre las razones que condujeron a la Primera Guerra Mundial, sino el momento de
analizar cmo esta guerra alter el sistema econmico de las naciones de un modo tal que,

CRISIS MONETARIAS Y FINANCIERAS EN EL PERIODO DE ENTREGUERRAS

~ 199 ~

pese a denodados esfuerzos de muchas de ellas, fue imposible reconstruir el mundo anterior al conflicto. Es obvio que la envergadura de la guerra justific unas prdidas en vidas
humanas y de destruccin fsica a las que era difcil de sobreponerse, pero tal vez los
problemas ms graves no se derivaron de la gran catstrofe fsica sino de los errores polticos que se cometieron cuando se intent volver a la normalidad. Pero antes de adentrarnos
en la poltica econmica de la posguerra, demos algunas cifras del esfuerzo del gasto blico y de las bajas humanas y sus consecuencias inmediatas.
Se calcula que el nmero de soldados muertos en la guerra se aproxim a los 10
millones, a esto hay que aadir unos 40 millones de bajas civiles directas de la contienda e
indirectas por la propagacin de la terrible gripe espaola que se difundi a causa de la
guerra. Los gastos militares fueron tambin muy onerosos; las estimaciones sobre el coste
de las operaciones militares varan entre los 180.000 y los 230.000 millones de dlares,
medidos en poder adquisitivo de 1914. Tales gastos difcilmente podran acometerse con un
simple aumento de la presin impositiva o a travs de las emisiones de deuda pblica. Ante
una necesidad tan apremiante de fondos, los gobiernos de los pases beligerantes utilizaron
la va rpida de obtencin de financiacin: la emisin de papel moneda. Sin embargo, esta
va rpida y sencilla de financiacin conllevaba su cruz particular: la prdida de la convertibilidad. Caa por tanto uno de los pilares en los que se haba sujetado el crecimiento durante el siglo XIX y los esperanzadores comienzos del XX, el patrn oro. Las amarras que
sujetaban a los niveles de precios se rompi y stos subieron como lo hara un globo aerosttico cuando se desprende de su lastre. No era algo radicalmente nuevo en la historia; la
misma Inglaterra haba vivido un momento similar en el transcurso de las guerras napolenicas un siglo antes. Sin embargo, ahora se trataba de una poltica generalizada y como tal
redund en una elevacin de precios sin precedentes que afect a cada pas de un modo diferente en funcin de sus emisiones de papel inconvertible durante la guerra.
El segundo de los pilares que cay hecho aicos durante la guerra fue la libertad en
el comercio internacional. Ya hemos visto que el crecimiento de la poca anterior a la Gran
Guerra se debi en gran medida a la porosidad de las fronteras a travs de cuales discurren
bienes, servicios, capitales y tambin personas. La Guerra acab con ello y en su lugar se
impuso el proteccionismo como arma defensiva. La dislocacin del mercado internacional
que se haba forjado durante aos fue total. La mayora de los pases europeos haba aprendido a ser dependientes y a especializarse siguiendo fielmente las recomendaciones de la
teora ricardiana de la ventaja comparativa, pero con la irrupcin de la guerra los polticos hicieron suyas las palabras de Adam Smith para quien la defensa era ms importante
que la opulencia. Un caso particular y extremo de desintegracin econmica fue el acaecido en el Este europeo que desarrollamos a continuacin.

2.1. La desintegracin de Europa Oriental


Como bien seala Gabriel Tortella (2000), una de las paradojas de la guerra imperialista
del 14 es que tuvo la virtud de terminar con los cuatro imperios que tomaron parte en ella.
Como veremos, el Imperio Ruso se convirti en la Unin de Repblicas Socialistas
Soviticas, el alemn acab en una simple Repblica, pero los casos mayores de desinte-

~ 200 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

Figura 11.1: Nuevos estados formados despus de la Primera Guerra Mundial

FINLANDIA

Nuevos estados formados hasta 1920con el apoyo de


los aliados
Parte restante del imperio austro-hngaro: dos estados
independientes y separados, intituidos por las potencias
aliadas.
Territorio del imperio austro-hngaroanexionado a
Rumana y a Serbia por las potencias aliadas. La Gran
Serbia se convirti en el reino de Serbia, Croacia y
Eslovenia, llamado a continuacin Yugoslavia.
B
l

tic

ESTONIA

ar

Territorio que antes perteneca a Rusia, anexionado a


Rumana
M

LETONIA
RUSIA

Dncig
(ciudad libre)

LITUANIA

PRUSIA
ORIENTAL

POLONIA

CHECOSLOVAQUIA
BE

SA

RA

AUSTRIA

BI

HUNGRA

Fiume
(ciudad libre)

RUMANIA

YUGOSLAVIA
ITALIA

ar

BULGARIA

Ad

Mar Negro

ri

tic

ALBANIA

CIA

GRE

TURQUA

Fuente: C.C. FEINSTEIN, P. TEMIN y G. TONIOLO, The European economies between the wars, Oxford,
Oxford University Press, 1997, p. 29 (trad. it.: Leconomia europea fra le due guerre, Roma-Bari,
Laterza, 1998).

CRISIS MONETARIAS Y FINANCIERAS EN EL PERIODO DE ENTREGUERRAS

~ 201 ~

gracin fueron el Imperio Austro-Hngaro y el Otomano. De las cenizas del imperio de los
Habsburgo de formaron parcial o por completo diez nuevas naciones (Figura 11.1). El
imperio turco perdi con la guerra prcticamente todos los territorios en el continente europeo, excepto la regin inmediata a Estambul y las provincias rabes del Oriente Prximo.
Ms tarde con la Revolucin Turca en 1922 nacera la Repblica nacional Turca la moderna Turqua que conserv la Tracia su provincia europea y la pennsula de Anatolia, arrebatada a los griegos.
Pero ms all de la desmembracin poltica del Este europeo, est la desintegracin
econmica que trajo consigo la formacin de nuevas fronteras con sus correspondientes
aranceles. El imperio Austro-Hngaro haba creado una zona de libre comercio en la cuenca del Danubio que foment la especializacin econmica; reas industriales en el oeste y
agrarias en el sur y este. Al deshacerse el imperio los nuevos Estados defendieron su nacionalidad con el proteccionismo comercial. Los mercados se redujeron, productores y consumidores quedaron en lados opuestos de las fronteras, y las nuevas naciones buscaron la
autosuficiencia. El resultado de esta fragmentacin fue el empobrecimiento de la zona. Si
unimos a la poltica proteccionista de estos nuevos pases la carga de las reparaciones de
guerras exigidas a Austria, Hungra y Checoslovaquia en la Paz de Pars; los escasos fondos
de ayuda de Occidente; la debilidad de los recin creados sistemas fiscales, y la impericia
de las autoridades monetarias, la poltica de monetizacin del dficit pblico fue prcticamente el nico camino para hacer frente a sus dificultades financieras. Como suceda en
Occidente la consecuencia inmediata fue la inflacin que, como la virulenta gripe de la
guerra, se extenda por todos los confines del continente.

2.2. La hiperinflacin alemana


Con todo y con mucho, el proceso inflacionista ms estudiado de la posguerra por sus
enormes dimensiones fue el alemn. El origen de este proceso est en las famosas reparaciones de guerra establecidas en el Tratado de Paz de Pars. El tratado tuvo varios lugares
de negociacin a la afueras de la capital francesa y el palacio de Versalles fue el elegido
para establecer las condiciones de la paz con Alemania, de ah que se conozca comnmente con el nombre del Tratado de Versalles. Las estipulaciones del Tratado fueron
bastante punitivas; priv a Alemania del 13 por ciento de su territorio y del 10 por ciento
de su poblacin. Esto supona la prdida de aproximadamente el 15 por ciento de su tierra
cultivable y de las grandes zonas productoras de hierro, cinc y carbn. Sus colonias fueron
confiscadas as como todas las inversiones exteriores no liquidadas durante la guerra; tuvo
que rendir su armada y la mayor parte de su flota mercante, 5000 locomotoras, 150.000
vagones, 5000 camiones, etc. Adems los aliados exigieron suministros continuados de
diversos productos como el carbn que representaba entre el 4 y el 5 por ciento del PIB
alemn de la poca. Si esto no era suficiente humillacin para la nacin vencida, se cre
una Comisin de Reparaciones con sede en Berln que evaluara los pagos monetarios en
concepto de indemnizacin por los daos causados en los territorios aliados y que iba a
establecer unas cuantas fuera de toda proporcin (132.000 millones de marcos de oro).
Fue entonces cuando John Maynard Keynes quien se convertira en el economista ms
importante del siglo XX entr en la arena de la economa internacional.

~ 202 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

Keynes formaba parte de la delegacin inglesa en el tratado de paz y tal fue su oposicin a la actitud revanchista de los aliados que renunci a su puesto y escribi un libro, Las
consecuencias econmicas de la paz, en el que expona sus crticas a las duras reparaciones
de guerra y vaticinaba consecuencias desastrosas para Europa. Por entonces slo se dejaron
sentir males en el pas vencido. Alemania estaba econmicamente arruinada por los gastos
blicos y su capacidad productiva daada por la guerra. Como el resto de pases implicados
en la guerra, haba monetizado el gasto e incurrido en la inflacin. A esto se una las confiscaciones y amputaciones territoriales dictaminadas en el tratado. Si adems tenemos en
cuenta la imposibilidad de sacar partido del comercio internacional por las prcticas proteccionistas del momento, es fcil percatarse de las escassimas posibilidades que tena
Alemania de cumplir con los pagos impuestos. Por todo ello Alemania no tuvo ms remedio que responder con morosidad y con la emisin descontrolada de papel.
En el verano de 1922 la situacin se hizo crtica y Alemania pidi infructuosamente una
moratoria de sus deudas. Detrs de la negativa aliada a la renegociacin o posible condonacin
de las reparaciones estaba Estados Unidos que les reclamaba a su vez los prstamos concedidos para financiar la guerra. La debilidad de las economas europeas haca por tanto que los
pagos de Francia, Gran Bretaa y el resto de aliados a Estados Unidos dependieran de las reparaciones que pudieran obtener de Alemania. La solucin ms plausible hubiera sido que
Estados Unidos cancelara sus deudas con los aliados pero se mostr inflexible en sus exigencias, una rigidez en las demandas de pago que se traslad con la misma intensidad al otro lado
del Atlntico. Pero los acontecimientos se precipitaron. A finales de ao Alemania suspendi
los pagos y Francia y Blgica decidieron ocupar la zona minera del Ruhr para incautarse directamente de produccin y resarcirse. Se trat de una mala decisin porque entonces los alemanes respondieron con la resistencia pasiva en connivencia con el gobierno que no dud en pagar
los salarios a los trabajadores durante la ocupacin. El dficit pblico se multiplic y con l las
grandes tiradas de papel moneda. En 1923 la inflacin alcanz cifras astronmicas, el ndice de
precios de enero a noviembre se multiplic por la prcticamente inimaginable cifra de 270
millones. Si en 1914 el tipo de cambio era de 4,2 marcos por dlar, en noviembre de 1923 estaba a 4,2 billones de marcos por dlar; alguien debi de advertir la coincidencia de la cifra
porque en ese mismo mes las autoridades monetarias, para poner orden a tal desastre monetario, desmonetizaron el marco y lo sustituyeron por una nueva unidad de cuenta, el rentenmark,
que equivala a un billn de marcos antiguos. Fue entonces cuando precipitadamente se convoc una comisin internacional para estudiar los enormes problemas de las reparaciones. Esta
comisin produjo el llamado Plan Dawes, por Charles G. Dawes, el poltico y financiero americano que la presidi y que posteriormente fue premiado con el Nobel de la Paz en 1925 como
reconocimiento al papel desempeado en esta comisin.
El plan Dawes supuso la salvacin para Alemania. Se renegociaron las condiciones de
pago aunque no la cuanta de la deuda; las cuotas anuales se redujeron y se estableci su actualizacin en funcin del crecimiento de la economa alemana. Pero sobre todo la principal
ayuda internacional que incorporaba el plan Dawes fue un prstamo de 800 millones de
marcos en su mayor parte aportados por Estados Unidos. El plan fue un xito; en los aos
siguientes Alemania cumpli con los pagos, el marco mantuvo su estabilidad, y comenz un
periodo de recuperacin incentivado por la llegada continua de capitales norteamericanos

CRISIS MONETARIAS Y FINANCIERAS EN EL PERIODO DE ENTREGUERRAS

~ 203 ~

hacia Alemania. Se trat de una prosperidad efmera porque la estrecha vinculacin con
Estados Unidos hizo que Alemania se resintiera de los efectos de la Gran Depresin del 29
incluso antes de que sta se manifestara con el crack burstil. Lo estudiaremos ms adelante.

2.3. La difcil vuelta a la normalidad


Acabamos de ver los duros momentos por los que atraves Alemania tras la Gran Guerra,
pero a fin de cuentas era el pas vencido y en cierto modo era lgico que sintiera en sus
propias carnes el dolor de la derrota. Sin embargo, no fue el nico que padeci en los aos
siguientes a la firma de Versalles. Gran Bretaa, dentro del grupo de los victoriosos, fue uno
de los pases que ms sufri para recuperar la normalidad.
Como ya dijimos, tanto en la Europa Occidental como Oriental, el recurso directo a
las emisiones de billetes fue una prctica habitual para financiar los dficits pblicos. Los
distintos gobiernos renunciaron a hacer convertibles en oro estos billetes y la inflacin se
extendi por todo el territorio europeo. No obstante, los efectos inflacionistas no afectaron
por igual; hemos visto el caso ms agudo de la hiperinflacin alemana y no menos intensas
fueron las tasas de los recin creados Estados del Este europeo. En Occidente las subidas
de precios fueron mucho ms moderadas, por eso se pens que algo habra que hacer para
volver a la situacin de los cambios de preguerra. Era el momento de recuperar el patrn
oro que tan buenos resultados haba producido durante el siglo anterior.
As las cosas se organizaron varias conferencias, la primera de ellas en 1920 en
Bruselas auspiciada por la Sociedad de Naciones (la dbil antecesora de las Naciones
Unidas, creada en Versalles), pero no lleg a ningn acuerdo debido a que an no se haba
determinado la cuanta y sistema de pagos de las reparaciones de guerra alemanas. La
conferencia de Gnova de 1922 fue ms productiva; all se contempl por primera vez la
utilizacin del patrn cambios oro. Este sistema consista en establecer una moneda en este
caso fue la libra como depsito de valor en las reservas de los bancos centrales. De hecho,
la libra asuma el papel del oro como divisa de reserva sobre la que emitir los billetes. De
esta forma se paliaba la necesidad de que fuese oro todo el encaje bancario; ahora una parte
poda seguir siendo oro, y otra, libras en papel. El objetivo ltimo era romper en parte la
estrecha supeditacin del crecimiento de comercio internacional al descubrimiento de
nuevos yacimientos se oro. Sin embargo, el vnculo no se perda del todo ya que se daba por
supuesto que este sistema monetario deba descansar en la plena convertibilidad de la libra
en oro, algo que an no se haba recuperado.
En este punto Keynes volvi a entrar en escena. En la discusin sobre la vuelta a la
convertibilidad de la libra, Gran Bretaa se debata entre aceptar la depreciacin que se
haba producido durante esos aos o volver al veterano dogma de las 3 libras, 17 chelines y
10,5 peniques la onza de oro que haba establecido Newton en 1717. Keynes expres sus
opiniones al respecto en un magnfico libro titulado Breve tratado sobre la reforma monetaria, publicado en 1923 (1992). En l manifestaba su ferviente oposicin al restablecimiento de la paridad de preguerra que segn l acarreara una dolorosa deflacin. Es ms,
propuso el abandono definitivo del patrn oro y su sustitucin por una moneda fiduciaria
controlada por las autoridades algo muy parecido al sistema monetario internacional

~ 204 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

actual. Para Keynes el patrn oro no era sino una reliquia brbara que haba funcionado
bien durante el siglo XIX por la caprichosa fortuna del descubrimiento continuado de nuevos
yacimientos pero era de ilusos confiar en que una sucesin de accidentes conservara estable el valor del oro en el futuro. Por ltimo denunci la situacin de dependencia que se
establecera respecto de Estados Unidos. Durante la guerra, Estados Unidos haba acaparado grandes cantidades de oro que mantena la Reserva Federal, su banco central. Las autoridades monetarias norteamericanas en vez de permitir la depreciacin del metal y en
consecuencia poner en funcionamiento el mecanismo del flujo en especie de Hume, haban
esterilizado las entradas de metal atesorndolo. En consecuencia, el oro posea un valor
artificial cuya evolucin futura ya no dependa de los aleatorios dones de la naturaleza
sino de las decisiones de la Junta de la Reserva Federal.
Este diagnstico de la situacin en el sistema monetario internacional no fue escuchado ni entendido por los polticos del momento, especialmente por Winston Churchill
por entonces ministro de Hacienda ingls que en 1925 decidi retornar al patrn oro con
la paridad de preguerra haciendo caso omiso a las recomendaciones de Keynes. El mismo
Keynes le dedic entonces sus crticas en varios artculos de prensa posteriormente
compendiados en un libro, Las consecuencias econmicas de Mr. Churchill. Los partidarios
de la vuelta a la convertibilidad de preguerra posean, con todo, sus argumentos; era una
obligacin moral para los gobernantes garantizar que los ahorros de los ciudadanos en los
depsitos bancarios de preguerra representaran al trmino de la contienda las mismas
brillantes onzas doradas. Pero el argumento de fondo no tena que ver con la justicia; se
trataba ms bien de honor. La vuelta a la paridad era la respuesta al desafo de Nueva York
como centro financiero mundial, como seala Kindleberger, era una cuestin de autoestima
y de necesidad de mirar al dlar a los ojos.
Las repercusiones de esta estabilizacin monetaria no tardaron en aparecer. Para
volver a la antigua paridad acometieron una reduccin de la circulacin monetaria, la
apreciacin de la libra encareci los productos ingleses que perdieron competitividad en
los mercados internacionales y provoc un dficit comercial. La deflacin de precios fue
especialmente dura para empresarios y trabajadores; las presiones a la baja de los salarios
provocaron graves tensiones sociales que incluso desembocaron en una huelga general de
nueve das en 1926 y una de mayor duracin en la industria del carbn. Aun as los salarios reales no se redujeron lo suficiente para acabar con el paro que campaba a sus anchas
por la isla. El intervalo de ajuste entre la disminucin de la cantidad de dinero y las
correspondientes bajadas de precios que haba descrito Hume a mediados del siglo XVIII
se dejaba sentir dolorosamente en la Gran Bretaa de los aos veinte. Slo al final de la
dcada comenz a mejorar la situacin, una mejora efmera porque lo peor estaba por
llevar con la Gran Depresin.
El resto de los pases no lo tuvieron tan difcil. Francia fue un pas que, pese a las grandes prdidas en capital humano y fsico que sufri durante la guerra, su recuperacin en los
aos veinte no fue tan traumtica como la inglesa. Ciertamente con el armisticio recuper las
ricas regiones mineras de Alsacia y Lorena, pero quiz el factor que contribuy ms a su recuperacin fue la estabilizacin del franco. La decisin que tomaron fue la contraria a la ingle-

CRISIS MONETARIAS Y FINANCIERAS EN EL PERIODO DE ENTREGUERRAS

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sa, devaluar su moneda. Si antes de la guerra el tipo de cambio era de 5,18 francos por dlar,
en 1926 ao de la estabilizacin la paridad se fij en 25,53 francos por dlar, que era aproximadamente la depreciacin que se haba producido en el mercado durante esos diez aos.
Los efectos fueron los previsibles: una mejora de la competitividad de los productos franceses en los mercados internacionales. Esta poltica no pudo por menos que ser criticada por el
gobierno ingls que consideraba que las ganancias internacionales basadas en la devaluacin
de la moneda era una forma muy poco honesta de competir.
Al trmino de la dcada prcticamente todos los pases europeos y Amrica haban
estabilizado sus monedas. En Europa slo cuatro de ellos Suecia, Holanda, Gran Bretaa
y Dinamarca recuperaron la paridad de preguerra, mientras que el resto devalu en alguna medida su moneda (en muchos casos como se aprecia en el cuadro 11.1. en una enorme medida).

Cuadro 11.1: Estabilizaciones monetarias europeas despus de la guerra


Ao de estabilizacin

Nueva paridad respecto


a la preguerra (%)

Suecia

1922

100

Holanda

1924

100

Gran Bretaa

1925

100

Dinamarca

1926

100

Italia

1926

27,3

Francia

1926

20,3

Checoslovaquia

1923

14,6

Blgica

1926

14,5

Yugoslavia

1925

8,9

Grecia

1927

6,7

Portugal

1929

4,1

Hungra

1924

0,0069

Austria

1922

0,00007

Polonia

1926

0,000026

Alemania

1923

0,0000000001

Fuente: C.H. FEINSTEIN, P. TEMIN Y G. TONIOLO (1997): The European Economy between The Wars,
Oxford, Oxford University Press. Recogido por Zamagni (2002)

Sin embargo tan pronto se levantaron los cimientos monetarios derrumbados por la
guerra, un nuevo cataclismo iba a echarlo por tierra. La Gran Crisis de 29 iba a dar una
nueva embestida a un apenas reinstaurado edificio ureo.

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

3. LA CRISIS DEL 29
Antes siquiera de narrar los hechos concretos que dieron lugar a la Gran Depresin del 29,
recapitulemos cmo se haba retornado a la normalidad en la dcada de los veinte. En
primer lugar y pese a los intiles esfuerzos de los ingleses por mirar frente a frente a los norteamericanos, Estados Unidos se haba convertido en la gran potencia mundial. La guerra haba
transformado a un tradicional deudor en el mayor acreedor de las naciones europeas. Un acreedor, sin embargo, que no poda cobrar sus deudas sino era prestando de nuevo a sus deudores; una tarea que tampoco resultaba extremadamente gravosa a Estados Unidos a tenor de su
constante supervit comercial de esos aos. El gran crecimiento de la productividad en industrias como la automocin, la electricidad, las comunicaciones o el sector de la construccin,
le haba catapultado a lo ms alto en los niveles de desarrollo del planeta. En esta poca de
vacas gordas, la Reserva Federal vea cmo sus tenencias de oro se multiplicaban y como
describa Keynes las autoridades monetarias tan pronto como llegaban las remesas de metal,
las enterraban en lo ms profundo de sus cmaras para impedir que formaran parte de la base
monetaria. En una situacin como sta no debe extraarnos que decidiera ayudar financieramente a Europa. El prstamo del Plan Dawes fue un cabo importante para reflotar a la economa alemana, pero no fue el nico porque Alemania recibi sucesivas oleadas de capitales
privados norteamericanos. Temporalmente todo funcion como se esperaba; Alemania se
recuperaba y efectuaba sus pagos por reparaciones de guerra a los aliados, y estos a su vez
podan pagar las deudas contradas con Estados Unidos; capitales de ida y vuelta que creaban
un crculo virtuoso por momentos. La bonanza de la economa norteamericana era la clave del
crecimiento europeo, por eso cuando la primera se colaps nada impidi que arrollase a las
convalecientes naciones del viejo continente.
Un segundo factor que iba a explicar el contagio de la depresin fue el patrn
cambios oro. Como hemos visto consista en un sistema mixto de reservas bancarias, oro y
libras convertibles, que servan de base monetaria para la emisin de papel moneda. Con
este sistema se reduca efectivamente la dependencia del oro y la capacidad de creacin de
dinero por los bancos sin duda aumentaba, pero haba que pagar un precio y ste era que,
ante una crisis, se aceleraba la rapidez del contagio. Si los poseedores de billetes en Nueva
Zelanda, por ejemplo, quisieran hacerlos convertibles en oro, es posible que reclamaran al
Banco de Inglaterra la conversin en oro de sus libras en reserva, lo que presionara a su
vez la reduccin en la emisin de sus libras. Adems de los efectos sobre la economa real
de la deflacin en Gran Bretaa, eliminara libras del mercado internacional y es posible
que las reservas de los bancos centrales de todos los pases integrantes del sistema se vieran
reducidas.
Tradicionalmente se piensa que el derrumbe del ndice burstil de la Bolsa de Nueva
York, el 24 de octubre de 1929 el famoso jueves negro, fue el desencadenante de la
crisis, pero ya antes haba indicios de que la economa mundial se haba levantado sobre
bases poco slidas. Los primeros efectos se sintieron en Alemania meses antes de la fatdica fecha. Como vimos, Alemania era la nacin europea ms dependiente de los prstamos
norteamericanos, por ello, cuando estos capitales cambiaron el rumbo prefiriendo sacar
rentabilidad en la Bolsa norteamericana, los alemanes se encontraron sin la red de auxilio

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que los mantena a flote. Los pagos por reparaciones se resintieron de la huida de estos capitales y, como se hiciera en 1923, en 1929 se cre una nueva comisin, esta vez presidida por
Owen D. Young, que emulara los xitos obtenidos por su compatriota Charles C. Dawes para
aliviar el peso de las deudas alemanas. Sin embargo, no tuvo tiempo de dar sus frutos. Ante
la crisis financiera americana de los meses siguientes, se propuso la moratoria del Plan
Young. Y en 1931, en el punto ms lgido de la crisis financiera internacional los pagos de
guerra fueron suspendidos. Pero no nos adelantemos a los acontecimientos, hasta ahora slo
nos ha interesado el escenario, lo actores estaban por llegar y el crack burstil era sin lugar
a dudas el intrprete principal del drama.
En la primavera de 1929 el Producto Nacional Bruto norteamericano toc techo. A
partir de entonces la produccin industrial descendi levemente pero nadie se preocup
demasiado por ello; la Bolsa segua con cotizaciones al alza. Tras breves oscilaciones en los
meses de septiembre y octubre, finalmente el 24 de ese mes se desencaden una venta en
masa acciones que, a pesar de los esfuerzos de algunos banqueros por detener la avalancha
en las ventas, fue seguido del martes negro el 29 de octubre. El descenso en el ndice del
mercado de valores de Nueva York fue enorme; de un nivel de 316 de media en septiembre,
tomando como base 100 el ao 1926, se pas a 147 en diciembre.
Pero aunque es cierto que el derrumbe burstil fue el desencadenante de la crisis, su
virulencia en la economa americana guarda una estrecha relacin con el diseo del sistema
financiero. En primer lugar, una prctica admitida por los agentes de bolsa fue financiar a
crdito las compras de sus clientes que en algunos casos pagaban nicamente el 10 por ciento al contado y el 90 restante lo tomaban prestado. Estos prstamos ascendieron al 3.600
millones de dlares el 30 de junio de 1927, a 4.900 millones un ao despus y alcanzaron la
cifra de los 6.400 millones al acabar 1928. Adems los prstamos tenan normalmente como
nico aval el valor burstil de las acciones por lo que una vez que estos valores se desplomaron, el pnico financiero se contagi a todo el sistema crediticio. Por consiguiente, la crisis de
las empresas burstiles se traslad a los bancos, stos podran haber resistido la embestida
pero muchos no lo hicieron. De nuevo las caractersticas del sistema bancario americano impidi crear el cortafuegos necesario para impedir la propagacin del desastre financiero.
Como resultado de una ancestral desconfianza en los bancos en Norteamrica, los
legisladores haban creado una reglamentacin muy restrictiva con respecto al tamao que
deberan tener los bancos y a la capacidad de establecer sucursales en diversos Estados del
territorio. Las pequeas y numerossimas entidades surgidas de la aplicacin de estas
normativas (lleg a haber hasta 30.000 bancos diferentes) origin un sistema bancario muy
sujeto a la coyuntura local de emplazamiento y, en consecuencia, incapaz de diversificar sus
riesgos geogrficos y sectoriales. Cuando se puso a prueba la fortaleza de este sistema tras
el derrumbe de la bolsa, se comprob dolorosamente cmo se sumaban a la vorgine de
quiebras. El pnico financiero y la desconfianza en el sistema crediticio alcanz tal magnitud que finalmente Franklin D. Roosevelt, apenas llegado al poder decret la moratoria
bancaria en marzo de 1933 y suspendi la convertibilidad en oro de los dlares para el
pblico. Todo ello poda haberse evitado si la Reserva Federal hubiera acudido a ayudar a
los bancos comerciales pero no fue as. En la creencia de que cualquier ayuda poda provocar la relajacin en los estndares de precaucin que deban tener los bancos por s mismos

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

un problema de riesgo moral no slo no ayudaron sino que vieron con buenos ojos el
castigo que el mercado estaba infligiendo a los malos gestores que haban concedido prstamos sobre valores ficticios en bolsa.
Hasta aqu hemos visto la crisis financiera, pero no las repercusiones en la economa
real. Estas fueron de una enorme envergadura: deflacin; quiebras; una tremenda cada de
la produccin industrial y, lo ms dramtico, una tasa de paro que super el 20 por ciento
del total de la fuerza de trabajo entre 1932 y 35. Si unimos a este dato el hecho que Estados
Unidos era en un pas donde el desarrollo del Estado del Bienestar era mnimo, estar sin
empleo era prcticamente sinnimo de encontrarse al borde de la inanicin.
Los dursimos efectos sobre la economa real han llevado a los economistas a cuestionarse sobre las causas primigenias de la crisis. La disminucin en la produccin industrial y
las bajadas de precios de las materias primas meses antes de desplomarse el mercado de valores es el argumento que esgrimen aquellos economistas que no creen que fuesen las restricciones monetarias las que causaron la crisis, estos economistas por el contrario abogan por los
efectos de una insuficiente demanda agregada, ms en concreto del consumo y la inversin;
una explicacin que iba a hacer famosa Keynes poco despus con la publicacin de su libro
La Teora General de la Ocupacin, el inters y el dinero en 1936. Los partidarios de la
opinin contraria los monetaristas insisten en la contraccin monetaria como causa que
origin la crisis y que fue la deflacin obligada de la contraccin la que afect negativamente a la economa real. Las altas cifras de paro seran entonces el resultado de la rigidez a la
baja en los salarios que no acabaran de cerrar la brecha entre oferta y demanda de trabajo (una
reflexin en cierto modo bastante keynesiana). Una explicacin mixta es la que realiza
Kindleberger que cree que la contraccin de crdito comercial fue el factor clave que explica
la reduccin drstica del precio de las mercancas, especialmente las comercializables internacionalmente incluso antes del mes de octubre del 29. Debido a que los bancos racionaban
el crdito a corto plazo a sus clientes a favor del mercado de prstamos a los agentes de bolsa,
aquellos tuvieron serios problemas para efectuar sus compras normales, y los vendedores en
su mayora intermediarios comerciales no tuvieron ningn inters en almacenar sus mercancas, con lo que optaron por rebajar los precios. Una explicacin plausible para la bajada de
precios al por mayor y la reduccin en la produccin de la industria automovilstica que anticiparon y acompaaron a la cada del mercado de valores.
Al margen de la controversia sobre qu explicacin es la correcta, lo realmente cierto
fue que una serie de adversos acontecimiento agravaron y alargaron sustancialmente la crisis.
Hemos visto cmo se toleraron inversiones al descubierto en la bolsa, cmo la Reserva
Federal se neg a asumir el papel de prestamista en ltima instancia e hizo caso omiso a las
urgentes necesidades de liquidez de los bancos permitiendo sus quiebras, y tambin hemos
aludido a la vulnerabilidad de sistema bancario norteamericano. Si unimos a esto la poltica
proteccionista que ya se vena aplicando a lo largo de la dcada y que tras la crisis se recrudeci con el tristemente famoso Arancel Smoot-Hawley de 1930 el ms restrictivo de la
historia arancelaria americana no es de extraar que la crisis lejos de remitir se enquistara.
Como era previsible el contagio en Europa fue inmediato. La dependencia de las
llegadas de capitales americanos haba hecho que los primeros en percibir el desastre que

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se avecinaba fueran los europeos, especialmente los alemanes y los debilitados ingleses.
Tras el martes y jueves negros, las bolsas europeas siguieron el camino idntico a la americana y vieron cmo las cotizaciones se precipitaban en una avalancha de ventas. Los valores de la bolsa belga se redujeron un 30 por ciento en promedio, un 16 por ciento en Gran
Bretaa, el 15 por ciento en los Pases Bajos, el 11 por ciento en Francia, el 10 por ciento
en Suiza y, en Alemania, que ya haba sufrido una bajada del 15 por ciento en el ao anterior, vio reducir de nuevo sus valores burstiles en un 14 por ciento adicional. La reduccin del precio de las acciones debilit la posicin de los bancos europeos que posean en
su cartera gran cantidad de valores industriales sobre los cuales haban concedido crditos. Las grandes quiebras bancarias comenzaron en Austria con la suspensin de pagos del
gran Creditanstald en 1931. La crisis financiera se contagi a sus vecinos del Este
Hungra, Checoslovaquia, Rumana y Polonia pero especialmente a Alemania, presa
fcil del pnico en esos duros momentos. El partido nazi acababa de obtener un gran
aumento en las elecciones de septiembre de 1930 que origin una salida de los capitales
extranjeros en los bancos alemanes. Las reservas bancarias del Banco Central el
Reichsbank bajaron hasta el 40 por ciento de su lmite legal. Tras la quiebra del
Creditanstalt, las quiebras bancarias alemana se sucedieron en ese ao, pero el Reichsbank
no dispona de recursos para salir en su ayuda y el resto de bancos centrales europeos no
pudieron o no quisieron colaborar para aplacar la crisis financiera. A partir de entonces el
marco dej de facto de ser convertible en oro aunque no abandon el patrn oro formalmente. Los efectos en la economa real fueron los previsibles: la actividad econmica se
desaceler y muchas empresas tuvieron que recurrir al despido. Como en el caso americano, el paro fue la consecuencia inmediata que afect a un 13,9 por ciento de la fuerza de
trabajo en 1931 y un 17,2 por ciento en 1932.
El mecanismo de cambios oro internacional, la compleja red de reparaciones de
guerras, y la colaboracin entre los bancos centrales haca que el sistema crediticio de las
distintas naciones europeas estuviera ntimamente relacionado entre s. Por todo ello, poco
despus de que se desatara el pnico en Alemania, Gran Bretaa sinti en sus propias carnes
la agona del patrn oro. En el mes de julio de 1931 el Banco de Inglaterra perdi 200 millones de dlares en divisas y aunque recibi prstamos de la Reserva Federal y del Banco de
Francia, las prdidas de reservas continuaron en agosto. Ante el imparable drenaje de oro y
divisas del Banco de Inglaterra finalmente el 21 de septiembre suspendi la convertibilidad,
se trataba del punto final a un patrn con ms de dos siglos de vigencia y que muchos interpretaron como la demostracin clara de la prdida definitiva de la hegemona econmica
inglesa.
Entre septiembre de 1931 y abril de 1932, otros 24 pases abandonaron el patrn oro
inaugurndose as una poca de autarqua en los cambios internacionales. Sin un patrn internacional las monedas fluctuaban alegremente, en el mejor de los casos en funcin de su oferta
y demanda, en el peor, en relacin a los controles de cambios o a las devaluaciones dirigidas a
ganar cuota en el comercio internacional. Para colmo de males, tras el arancel Smoot-Hawley
de 1930 norteamericano, se desat la represalia en la poltica comercial. En unos momentos en
los que el valor de la produccin mundial se reduca y el sistema monetario internacional haca
aguas, la aplicacin de polticas proteccionistas coartaba las mnimas posibilidades de reflotar

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a la economa mundial. Los pases guiados nicamente por sus propios intereses entraron en
un juego no cooperativo que iba a dar el resultado pronosticado por Nash2 (un juego en que
todos pierden). La Conferencia Monetaria Mundial de 1933 intent poner orden en este caos
pero para entonces era demasiado tarde. Roosevelt haba llegado a la presidencia de Estados
Unidos e inmediatamente sac a su pas del patrn oro negndose a comprometerse a ningn
acuerdo internacional; su prioridad como veremos inmediatamente era sacar a Estados
Unidos de la crisis interna. Por otro lado, Hitler recin llegado al poder y como la historia nos
demostr, tena desgraciadamente otros planes en la cabeza distintos a la armonizacin monetaria internacional. Sin embargo, ambos personaje Roosevelt y Hitler iban a intentar levantar a sus respectivos pases Estados Unidos y Alemania de la aguda depresin que padeca
aplicando una bastante heterodoxa lgica econmica.

4. POLTICAS DE GASTO
El sistema monetario internacional que haba acompaado al crecimiento econmico en el
siglo XIX se haba desmoronado y con l toda posibilidad de utilizar los factores de compensacin y reequilibrio que incorporaba. Si las duras restricciones al comercio internacional
y el control de cambios impedan que el mecanismo de flujo en especie de Hume se pusiera en funcionamiento, resultaba intil esperar la salvacin del exterior. Muchos polticos
vieron entonces que su nica salida estaba en la adopcin de polticas internas. Era el
momento de inmiscuirse directamente en la estructura productiva de sus propios pases y
as lo hicieron con la adopcin de polticas de gasto.
En ocasiones se ha pensado que estas polticas calificadas de neomercantilistas
fueron la plasmacin de las ideas mantenidas por Keynes que efectivamente propona para
hacer frente a lo que l consideraba crisis de insuficiencia de demanda. No fue as, su Teora
General fue publicada en 1936, tiempo despus de que los principales pases que tomaron
esta senda intervencionista hubieran emprendido sus acciones. Incluso Keynes manifest su
desacuerdo cuando se aplicaron las polticas de gasto con el New Deal americano. En realidad, durante toda la dcada de los 30 fueron muchos los polticos y hombres negocios que
vean con buenos ojos los dficits pblicos y que no manifestaron muchos escrpulos en
aplicar duras restricciones al trfico internacional.
Japn fue el primero en implementar una poltica de gasto a partir del 32. El peso en
los gastos militares represent un gran estmulo para salir de la crisis como lo iba a ser un
ao ms tarde en la Alemania nazi.

4.1. El rearme alemn


Con la llegada al poder de Hitler en 1933 al poder, una de sus primeras acciones fue repudiar unilateralmente las deudas de guerra que haba mantenido al pas en la prctica bancarrota a lo largo de la dcada anterior. Junto a esta medida emprendi una extensa poltica
de obras pblicas que con el tiempo deriv en una poltica de rearme.
2

John Nash, Nobel de economa en 1994, fue uno de los autores que aplicaron la teora de juegos en el anlisis econmico.

CRISIS MONETARIAS Y FINANCIERAS EN EL PERIODO DE ENTREGUERRAS

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Un mtodo bastante expeditivo para acabar con el grave problema del paro fue
emplear a los desocupados en la construccin de obras pblicas, de ese tiempo data la
primera red de autopistas del mundo. Como seala Tortella, en muchos casos se trataba de
poco ms que era un sistema de trabajos forzados. El xito para eliminar el paro fue total,
pronto el mercado de trabajo arroj un exceso de demanda que se cubri con los desheredados del nazismo: vagabundos, gitanos y judos. La filiacin sindical voluntaria fue sustituida por el Frente de Trabajo Nacional al que todos los trabajadores estaban obligados a
participar; no haba all nada parecido a la negociacin colectiva, y salarios, jornadas y
condiciones laborales se establecan por agentes del Frente Nacional unilateralmente.
Esta poltica de obras pblicas tuvo como consecuencia el aumento del gasto pblico que del 23 por ciento en 1934 subi al 33 por ciento en 1938. La financiacin necesaria
para este incremento en las partidas del gasto esta vez no provino de las emisiones de billetes por el banco central como haba sucedido diez aos antes con tan nefastas consecuencias; se ide algo ms sutil, las emisiones de certificados de crditos, un medio de pago
tambin creado por la autoridad monetaria al alcance slo de las empresas e instituciones
de crdito pero que no eran aceptados en las compras corrientes de los ciudadanos. De este
modo se consigui financiar el gasto sin que retornara la hiperinflacin; de hecho el marco
ni siquiera se devalu y conserv oficialmente la paridad con el oro de 1924, aunque artificialmente mantenido con el control de cambios y sin convertibilidad real en oro.
La poltica de rearme a gran escala comenz en 1936 con un plan cuatrienal que obligaba a ciertas industrias clave metalurgia y armamentstica a producir determinadas
cantidades y con precios fijados por el gobierno. El objetivo era crear una muralla occidental para una futura guerra relmpago. La necesidad de armamento era clara pero
tambin era necesario prevenirse ante el posible asedio; una poltica de Autarkie o autosuficiencia era la solucin para resistir ante un probable acontecimiento blico. La planificacin se orient entonces hacia la industria qumica para la produccin de artculos
sintticos, posibles sustitutivos de productos que antes eran obtenidos a travs del comercio
exterior. Adems se someti a todas las relaciones comerciales a un control frreo mediante licencias y el control de divisas. Sin embargo, no eliminaron del todo este comercio externo; crearon lo que se llam el Lebensraum o Espacio Vital; Alemania estableci relaciones
ms que comerciales con sus vecinos de Europa oriental y meridional; el intercambio se
llevaba a cabo no con divisas u oro sino a travs de la prctica de clearing, esto es, con la
compensacin de los saldos exportadores e importadores.

4.2. El New Deal


El otro ejemplo ms caracterstico de las polticas intervencionistas de la dcada de los aos
treinta es la emprendida por la administracin de Franklin Roosevelt en Estados Unidos,
que lleva el nombre de New Deal. Este fue un programa decretado por el presidente nada
ms llegar al poder en los famosos 100 das y que comprenda una batera de medidas
intervencionistas. Una de ellas fue, como antes hemos dicho, la salida de Estados Unidos
del patrn oro, pero las ms famosas fueron la Agricultural Adjustment Act (AAA) o Ley de
Ajuste Agrcola y la Nacional Industrial Recovery Act (NIRA), la Ley de Reconstruccin

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

de la Industria, ambas declaradas inconstitucionales dos aos despus. En el nimo de los


legisladores estaba provocar la subida de los precios industriales y agrcolas aunque fuera
reduciendo la produccin. As se hizo en terreno agrcola con la AAA donde se subsidiaba
a los agricultores por dejar de cultivar sus tierras; una poltica que como veremos en el
tema 14 desgraciadamente todava hoy se viene aplicando en la Poltica Agraria Comn
(PAC) europea, aunque tanto en la dcada de los treinta como en actualidad viola toda lgica econmica. La NIRA llevaba a cabo una poltica similar pero en el sector industrial; lo
ms caracterstico de esta ley era la creacin de cdigos de competencia leal para cada
rama industrial con acuerdos colusorios de precios y salarios. Poco tenan que ver estas
intervenciones con las recomendaciones de poltica anticclica que Keynes iba a sistematizar en su Teora General; como dej patente en una carta a Roosevelt publicada en el New
York Times en diciembre de 1933, intentar aumentar la produccin con subidas de precios
era tan intil como tratar de engordar aflojndose el cinturn.
Mucho ms en la rbita del pensamiento keynesiano fue el programa de obras pblicas de la Federal Emergency Relief Act, que, como en el caso alemn, destin grandes partidas presupuestarias a la construccin de autopistas y embalses. Tambin dentro del paquete
de medidas intervencionistas del New Deal, se aprob la Ley de Seguridad Social de 1935
que estableci entre otras medidas un seguro de desempleo y vejez como vimos en el tema
anterior y La Ley Bancaria de 1933 que cre un necesario fondo de garanta para los depsitos bancarios utilizable en caso de la quiebra de algn banco.
El balance del New Deal sin embargo no fue tan positivo como previeron los pronsticos halageos de la administracin Roosevelt. Las subidas de precios y salarios, stos
ltimos estimulados por un creciente y ms que tolerado poder sindical, hicieron un flaco
favor para terminar de una vez por todas con el problema econmico mayor de la economa
americana de los aos treinta: el desempleo. La recuperacin industrial fue decepcionante
y en 1941, cuando Estados Unidos entr de nuevo en guerra, haba an 6 millones de personas sin empleo.

5. EL NACIMIENTO DE LA UNIN SOVITICA


Hasta ahora no hemos hecho mencin alguna a uno de los pases protagonistas en la historia del siglo XX, la Unin de Repblicas Socialistas Sovitica, un nuevo pas que surgi en
los aos de la Gran Guerra y que iba a experimentar el mayor intento de planificacin
econmica que se haya producido en todos los tiempos. Si Keynes fue el economista ms
influyente del siglo XX, Marx fue el economista o si se prefiere el terico de la historia
ms influyente de todos los tiempos en la medida que sus ideas sobre el levantamiento del
proletariado para acabar con la supuesta tirana del mtodo de produccin capitalista,
fueron las que incentivaron la revolucin bolchevique en Rusia y, en ltima instancia, dieron
lugar a las dictaduras comunistas del siglo XX y que, en algn espordico caso, llegan hasta
nuestros das.
No deja de ser paradjico que fuera precisamente en la Rusia de comienzos de siglo
donde prendieron las ideas de Marx con mayor intensidad. En su obra ms importante, El
capital, Marx haba previsto el ocaso del sistema capitalista. La puesta en funcionamiento

CRISIS MONETARIAS Y FINANCIERAS EN EL PERIODO DE ENTREGUERRAS

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de las leyes del movimiento capitalistas en aquellos pases donde el sector industrial estuviera ms desarrollado y los capitales ms concentrados, comenzaran a sufrir crisis peridicas que, en ltima instancia, incitaran a la sublevacin a la masa de parados que arrojaba
el sistema el ejrcito industrial de reserva en su terminologa que acabaran con el sistema de produccin capitalista y dara paso a uno nuevo, el socialismo, que Marx nunca lleg
a describir. Marx tena en mente a Gran Bretaa, pas que conoca a la perfeccin y que
cumpla los requisitos de ser la nacin ms desarrollada industrialmente. Rusia, en teora,
estaba lejos de alcanzar el nivel de desarrollo requerido para la revolucin del proletariado.
As, el desencadenante de los cambios polticos que llevaron a la planificacin comunista
de la Unin Sovitica poco se ajustaban a los vaticinios de Marx, aunque los dirigentes polticos los utilizaran como argumentos para hacerse con el poder e impedir el desarrollo
democrtico de la zona.
Comencemos por la narracin sucinta de los hechos. Aunque las condiciones
econmicas de Rusia no eran favorables para su participacin en la Primera Guerra
Mundial, se vio forzada por una parte desde el exterior a su intervencin en el bando de
los aliados por Francia y por otra parte tambin desde el interior en la creencia de que as
reforzara su papel de gran potencia internacional. Sin embargo, pronto se comprobara
su debilidad con problemas en el abastecimiento de alimentos a los soldados y a las ciudades industriales que producan para la guerra. El descontento se generaliz, y dio paso a
una revolucin la revolucin burguesa que apenas sin violencia derroc el rgimen
zarista en febrero de 1917. Esta revolucin instituy un parlamento, el Duma, con un
nuevo gobierno encabezado por Alexander Kerenski. Pero este nuevo gobierno cometi
el gran error de continuar con la guerra y en consecuencias las tensiones internas se sucedieron. Fue entonces cuando Vladimir I. Lenin, exiliado poltico, regres desde Zurich en
connivencia con el gobierno alemn que pretenda azuzar el derrocamiento del gobierno
de Kerenski enviando a un selecto grupo de subversivos. La maniobra fue un xito; la
propaganda socialista de Lenin y de su partido bolchevique consigui el suficiente apoyo
popular para que en octubre de ese mismo ao asaltaran el Palacio de Invierno, sede de
gobierno. Era el comienzo de toda una poca de poder comunista en territorio ruso que
iba a llegar hasta diciembre de 1991.
La toma del poder por los bolcheviques fue seguida de cuatro aos de guerra civil
contra sus opositores, el llamado ejrcito blanco. Durante este tiempo se aplic el denominado comunismo de guerra. Entre tanto los bolcheviques negociaron la paz con Alemania
en la primavera de 1918 con el Tratado de Brest-Litovsk en el que los rusos cedan las republicas blticas a Alemania. El comunismo de guerra llevado a cabo por los bolcheviques que
se autodenominan comunistas supuso el retorno a una economa de trueque; el dinero fue
eliminado y la poblacin obtena los medios mnimos para subsistir a travs de cartillas de
racionamiento. Se comenz entonces la nacionalizacin de las industrias y de las tierras que
fueron distribuidas al campesinado. Se eliminaron los partidos polticos y en su lugar se
impuso el gobierno de partido nico con Lenin a la cabeza.
Al trmino de la guerra civil, el comunismo de guerra haba hecho mella en la economa; la produccin industrial haba quedado reducida a la quinta parte de los que era en

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

1913, y la produccin agrcola se vio reducida en un 40 por ciento; pero donde ms se dej
sentir estas prctica polticas fue en los mercado internacionales donde los productos rusos
desaparecieron al igual que sus compras.
Acabada la guerra, Lenin y su camarilla del partido comunista adoptaron una nueva
poltica con la intencin de que la situacin econmica mejorase y se evitaran las insurgencias. Fue as como se dio paso a un sistema mixto de economa planificada y mercado:
la Nueva Poltica Econmica, ms conocida por la NEP que se implant a comienzos de
1921. Se reintrodujo el dinero y se permiti la libertad de empresa en pequea escala (en
empresas de menos de 20 empleados). Las hasta entonces frecuentes requisiciones de las
cosechas fueron sustituidas por un canon en especie mientras que se permita el comercio
de los excedentes agrcolas al precio libre de mercado. De las grandes empresas nacionalizadas, slo las consideradas como estratgicas como la industria militar, los transportes y
comunicaciones, el comercio exterior y las finanzas, permanecieron controladas desde el
Estado; mientras que se dej a las dems cierta autonoma e incluso tolerndose la creacin
de pequeos grupos industriales que acordaban precios a los productos manufacturados.
Tambin se emprendi una estabilizacin monetaria con la creacin de unos nuevos rublos,
los chervonets, convertibles en oro. En realidad, la NEP, hbrido entre planificacin en
sectores estratgicos y economa de mercado, poco se iba a diferenciar de las polticas de
gasto que, como hemos visto, adoptara Alemania en la dcada de los treinta. El balance de
la NEP fue bastante positivo; la produccin industrial y agrcola recuperaron los valores
anteriores a la Primera Guerra Mundial y se reanudaron nuevamente las relaciones comerciales internacionales aunque en este caso no se alcanzaran el nivel de preguerra.
Mientras tanto se produjeron importantes cambios polticos. Un ao despus de
adoptarse la NEP, se constituira formalmente la Unin de Republicas Socialistas Soviticas
(URSS) que comprenda la Rusia Europea, Siberia, Ucrania, la Rusia Blanca y
Transcaucsica y parte de Asia Central. A comienzos de 1924, con la muerte de Lenin, se
desat la pugna por el poder entre sus posibles sucesores: Len Trotski y Jos Stalin, cada
uno de los cuales representaba una opcin poltica diferente. El vencedor en esta lucha fue
Stalin que utiliz su posicin de secretario general del Comit Central del partido para
conseguir el exilio de Trotski y su posterior asesinato.
En 1928 con todo el poder del partido en sus manos, Stalin cambi inesperadamente el
rumbo de la economa sovitica y, tras una crisis en el suministro de cereales en los mercados
urbanos, adopt su primer Plan Quinquenal. Surgi as el periodo de la ms frrea planificacin sovitica. Se trataba de suprimir la mano invisible del mercado por la mucho ms
visible del Gosplan el Comit Estatal de Planificacin. Este comit estableca la cantidad de
producto de cada sector y los precios a los cuales deban intercambiarse; se suprimi legalmente la empresa privada y se colectiviz la tierra. El trabajo tcnico y de direccin era llevado a cabo por funcionarios especialistas muchas veces asesorados por ingenieros extranjeros.
Las consecuencias de esta planificacin fueron lgicas: en primer lugar, la oposicin de la
poblacin, especialmente los campesinos que durante la NEP se haban apegado fuertemente
a la tierra. La respuesta del gobierno fue la aplicacin drstica de la violencia con ejecuciones a quienes se oponan a la colectivizacin. La segunda consecuencia de la planificacin
est relacionada con la prdida de la informacin que arrojan los precios y los beneficios del

CRISIS MONETARIAS Y FINANCIERAS EN EL PERIODO DE ENTREGUERRAS

~ 215 ~

mercado. Sustituido ste por el Gosplan, los precios intervenidos nada tenan que ver con los
costes ni con las preferencias de los consumidores; la ausencia de beneficios empresariales
eliminaba la informacin necesaria para saber dnde realizar una inversin rentable y por
tanto desincentivaba la voluntad innovadora individual. Todo ello dio lugar a los desajustes
entre demanda y oferta en el suministro de determinados bienes que eran paliados por el racionamiento mediante el tiempo de espera en las colas o por el acceso a los mercados negros. En
cuanto a la innovacin tecnolgica, en mucha ocasiones tuvo que importarse.
Los objetivos del primer Plan Quinquenal se declararon cumplidos oficialmente en
1932, aunque las estimaciones parecen que estaban bastante infladas por el gobierno. Al ao
siguiente se estableci el segundo que iba a llegar hasta 1937, al que le sigui un tercero en
1938 que se interrumpira con la Segunda Guerra Mundial. El resultado conjunto de la
planificacin haba sido irregular, el esfuerzo industrializador haba dado frutos, en especial en la industria pesada y militar, pero fue a costa de la disminucin en la produccin de
bienes de consumo y, lo que es mucho ms dramtico, a costa de sumir a gran parte de la
poblacin en el rgimen del terror y el hambre.

6. EL TRISTE BALANCE DE UN CUARTO DE SIGLO


Es momento de recapitular y hacer balance de los acontecimientos econmicos de los 25
aos que median entre 1914 y 1939, tiempo transcurrido entre el comienzo de las dos
guerras mundiales. La primera fecha seala la prdida de un mundo en el que los pagos se
realizaban directa o indirectamente con oro; una edad dorada en el que el libre comercio y
los mecanismos automticos de ajuste derramaban sus frutos con tasas de crecimiento en la
produccin y la renta nunca alcanzadas hasta entonces. Pero esta poca de bonanza se iba a
revertir en una de caos y depresin. Nacionalismo e imperialismo se dieron la mano para
organizar la peor de las guerras hasta entonces. La transformacin econmica que requiri
la contienda derrumb uno por uno los soportes del sistema econmico decimonnico: el
equilibrio presupuestario termin en dficit, en su financiacin el patrn oro tuvo que ser
suplantado por las emisiones incontroladas de papel moneda fiduciario que condujeron
directamente a la inflacin y la libertad en el comercio se transform de la noche a la maana en proteccionismo.
Comparado con otras guerras, las transformaciones polticas que se produjeron
durante la Primera Guerra Mundial no eran extraas. En la memoria histrica estaban an
las guerras europeas contra Napolen que haban llevado a aplicar polticas similares. Las
diferencias entre entonces y ahora no era la poltica econmica en una economa en guerra
sino los medios que se llevaron a cabo para recuperar la normalidad llegada la paz. Keynes
fue el primero en denunciar las reparaciones exigidas a Alemania, tampoco hubo voluntad
poltica por parte de Estados Unidos por aminorar la carga de las deudas contradas por los
aliados, y tal vez Gran Bretaa cometi el error de retornar a la paridad de preguerra de sus
libras por no querer renunciar a la ya por entonces ficticia cspide econmica. Todo ello y
otros muchos factores, condujeron a unos aos veinte inciertos, en el que el crecimiento de
unos como por ejemplo Francia y Estados Unidos coincidan con el estancamiento y
depresin de otros Gran Bretaa y sobre todo Alemania. Una vuelta a una supuesta norma-

~ 216 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

lidad mantenida artificialmente por una corriente de capitales americanos que recorran
Europa y con un sistema de patrn oro adulterado con cada vez menos oro como respaldo
a los billetes.
Tan pronto como el flujo de capital americano se interrumpi, primero por el atractivo de la bolsa de Nueva York y despus con las liquidaciones tras la Crisis de 29, el dbil
sistema creado en los aos veinte se vino abajo. Ante tal catstrofe, en vez buscar la cooperacin internacional, los gobiernos de los principales pases cerraron an ms sus fronteras
de manera que era virtualmente imposible utilizar otro medio para salir de la crisis que no
fuera mirando al interior. Fue entonces cuando Hitler en Alemania y Roosevelt en Estados
Unidos comenzaron a aplicar polticas de gasto pblico para salir de la crisis. Estados
Unidos se recuper a duras penas con este tipo de poltica, pero los mtodos mucho ms
coercitivos del Fhrer fueron efectivos y consiguieron acabar con el paro y poner a la nacin
en plena disposicin para afrontar una previsiblemente corta y victoriosa guerra.
Al mismo tiempo que Europa y Estados Unidos sufran este triste galimatas, Rusia
padeca su propio calvario. En 1917 se desencadenaron dos revoluciones: la burguesa que
depuso al zar y la bolchevique que instaurara un rgimen comunista prcticamente para
el resto del siglo. Tras cuatro aos de guerra civil, de hambre y de total aislamiento internacional del llamado comunismo de guerra, el gobierno de Lenin dio esperanzas a la poblacin con la NEP, pero justo cuando comenzaba a dar sus frutos, su sucesor, Stalin elimin
por completo la economa de mercado y la sustituy por la planificacin centralizada. El
bienestar de los individuos no era objetivo de los planificadores y a sus expensas se alcanzaron las tan ansiadas cuotas en bienes de capital y equipamiento militar.

7. EJERCICIOS
1. Describa el funcionamiento del sistema monetario internacional hasta la Primera
Guerra Mundial. Era posible que un pas incurriera constantemente en dficit de
Balanza de Pagos?
2. Comente el siguiente texto:
La consideracin, final, que ha de influir en la actitud del lector en cuanto a esta
proposicin, debe depender, sin embargo, de su modo de pensar en cuanto al lugar
futuro que ocuparn en el progreso del mundo las grandes obligaciones en papel
que nos ha legado la guerra financiera, tanto en el interior como en el exterior. La
guerra ha acabado debiendo cada uno inmensas cantidades de dinero a los dems.
Alemania debe una gran suma a los aliados; los aliados deben una gran suma a
Gran Bretaa, y Gran Bretaa debe una gran suma a los Estados Unidos. A los
tenedores de prstamos de guerra de cada pas les debe una gran suma el Estado,
y al Estado, a su vez, le deben una gran suma stos y los dems contribuyentes. La
situacin, en conjunto, es en el ms alto grado artificiosa, falsa y humillante. No
seremos ya nunca capaces de movernos, a no ser que libremos nuestros miembros
de estas ligaduras de papel. Una hoguera general es una necesidad tan grande, que
si no hacemos de ella un asunto ordenado y sereno, en el que no se cometa ninguna injusticia grave con nadie, cuando llegue al final se convertir en una confla-

CRISIS MONETARIAS Y FINANCIERAS EN EL PERIODO DE ENTREGUERRAS

~ 217 ~

gracin que puede destruir otras muchas cosas. En cuanto a la deuda interior, yo
soy uno de los que creen que el impuesto general para la extincin de la deuda es
un requisito previo esencial para sanear la Hacienda en todos los pases beligerantes. Pero el mantenimiento de la grandes deudas entre los gobierno tiene en s
mismo peligros especiales.
Keynes, J.M., (1991) [1919]: Las consecuencias econmicas de la paz,
Barcelona, Crtica, pp. 181-2

3. Comente el siguiente cuadro:


Cuadro 11.2: ndices de precios al consumo, 1913-1924 (1913 = 100)
Gran Bretaa

Alemania

Francia

Italia

Estados Unidos

1913

100

100

100

100

100

1914

97

103

102

100

103

1915

115

129

118

109

101

1916

139

169

135

136

113

1917

166

252

159

195

147

1918

225

302

206

268

171

1919

261

414

259

273

189

1920

258

1.017

359

359

204

1921

234

1.338

312

427

180

1922

190

15.025

300

423

167

1923

180

15.883 mm

335

423

171

1924

181

128

282

436

171

Fuente: B.R. Mitchell, International Historical Statistics. Europe, Londres, Macmillan, 1992. Recogido
en V. Zamagni (2001).

8. LECTURAS RECOMENDADAS

KEYNES, J. M., (1991) [1919]: Las consecuencias econmicas de la paz,


Barcelona, Crtica. Constituye el primer documento de denuncia de las enormes
reparaciones de guerra que se impuso a Alemania en el Tratado de Versalles y vaticina las probables represalias del pas vencido.

KEYNES, J. M., (1996) [1925]: Las consecuencias econmicas del Sr. Churchill,
en Ensayos sobre intervencionismo y liberalismo, Barcelona, Folio. Este documento recopila los artculos que Keynes escribi en prensa en contra de la vuelta a la
paridad de preguerra por Gran Bretaa en 1925 que llev a cabo Winston Churchill,
entonces ministro de Finanzas.

~ 218 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

KINDLEBERGER, C. P. (1988): La gran Depresin de 1929, en Historia


Financiera de Europa, Barcelona, Crtica. Kindleberguer, gran especialista en la
Depresin de 29, resume en este captulo la que es para l la explicacin ms coherente del origen de la Gran crisis del siglo XX.

9. BIBLIOGRAFA
CAMERON, R. (2001). Historia Econmica Mundial, Madrid, Alianza.
FRIEDMAN, M. (1992): Paradojas del dinero, Barcelona, Grijalbo.
HUME, D., (1982)[1752]: Ensayos Polticos, Madrid, Ed. Civitas.
KEYNES, J. M., (1991) [1919]: Las consecuencias econmicas de la paz, Barcelona,
Crtica.
KEYNES, J. M., (1992) [1923]: Breve tratado de la reforma monetaria, Mxico, Fondo de
Cultura Econmica.
KINDLEBERGER, C. P. (1988): Historia Financiera de Europa, Barcelona, Crtica.
LOCKE, J. (1999) [1692]: Escritos monetarios, Madrid, Pirmide.
SMITH, V. C., (1993): Fundamentos de la banca central y de la libertad bancaria, Madrid,
Unin Editorial-Ediciones Aosta.
TORTELLA, G., (2000): La revolucin del siglo XX, Madrid, Taurus.
ZAMAGNI, V. (2001): Historia econmica de la Europa Contempornea, Barcelona,
Crtica.

T E M A

12
EL NUEVO ORDEN ECONMICO
TRAS LA SEGUNDA GUERRA MUNDIAL
1.
2.
3.
4.
5.
6.
7.

LAS ENSEANZAS DE LA GRAN DEPRESIN


EL SISTEMA DE TIPOS DE CAMBIO DE BRETTON WOODS
EL FONDO MONETARIO INTERNACIONAL
EL BANCO MUNDIAL
EL GATT
EJERCICIOS
LECTURAS RECOMENDADAS

1. LAS ENSEANZAS DE LA GRAN DEPRESIN


Cuando la Segunda Guerra Mundial estaba llegando a su fin Estados Unidos y sus aliados, preocupados por las necesidades econmicas que el mundo iba a tener en la posguerra, se reunieron
para establecer las bases del nuevo orden econmico que estara vigente cuando llegase la paz
y que deba favorecer una recuperacin rpida y duradera de la economa internacional.
Los principales economistas de la poca proyectaron una serie de Instituciones
Internacionales con el objetivo de promover el pleno empleo, la estabilidad de precios, la
cooperacin econmica y el libre comercio internacional. Todos ellos se hallaban fuertemente
lastrados por el caos econmico que caracteriz el periodo de entreguerras, por lo que la huella
de la Gran Depresin impregn las instituciones diseadas.
Uno de estos economistas fue Keynes, cuyas propuestas fueron adoptadas con entusiasmo al finalizar la contienda. El liderazgo intelectual de Keynes imprimi un fuerte sello intervencionista a las instituciones que se crearon.
Estas instituciones se plantearon en la Conferencia Monetaria y Financiera de las
Naciones Unidas, celebrada entre el 1 y el 22 de julio de 1944 en la pequea localidad de
Bretton Woods, en el estado de New Hamsphire, que reuni a los lderes de 45 pases alia-

~ 219 ~

~ 220 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

dos. El resultado fue la firma del Acuerdo de Bretton Woods, fruto del cual nacieron el
sistema de tipos de cambio de Bretton Woods, el Fondo Monetario Internacional y el Banco
Mundial. Tambin se previ una organizacin encargada de fomentar la liberalizacin del
comercio mundial, pero la ratificacin por parte de los distintos gobiernos, en particular el
de los Estados Unidos, no se produjo.
Estas instituciones llegaron a convertirse en el centro del sistema econmico internacional. Aunque han experimentado profundas transformaciones al hilo de los cambios
econmicos y polticos, actualmente siguen desempeando un papel protagonista en la
coordinacin de la poltica internacional y en la bsqueda de soluciones a problemas que
afectan de forma comn a diferentes pases.

2. EL SISTEMA DE TIPOS DE CAMBIO DE BRETTON WOODS


Durante los aos treinta el mundo haba asistido al derrumbamiento del patrn oro internacional y a los experimentos fallidos que realizaron muchos pases con la adopcin de tipos de
cambio flotantes. La amarga experiencia monetaria de la Gran Depresin llev al convencimiento de que el sistema de tipos de cambio flotantes causaba inestabilidad en los mercados y
perjuicios al comercio internacional, ya que ante la recesin padecida en el periodo de entreguerras muchos pases decidieron cerrar sus mercados al comercio entre fuertes turbulencias
en los mercados internacionales, guerras comerciales y devaluaciones sucesivas, lo que supuso un elevado coste para la economa mundial. El afn por evitar la repeticin de situaciones
parecidas inspiraron el diseo del sistema monetario internacional acordado en Bretton Woods.
Como vimos en el captulo 11, los asistentes a la Conferencia eran conscientes de que
el patrn-oro era demasiado inflexible y poda agravar las crisis econmicas, y tambin de que
el sistema de cambios flotantes haban demostrado su incapacidad para resolver la crisis. El
ncleo central de este Acuerdo fue la creacin del sistema patrn de cambio-oro, consistente en un sistema mundial de tipos de cambio fijos de las monedas, siendo el ancla del sistema
el oro. El sistema de Bretton Woods estableci una paridad para cada moneda fijada tanto en
dlares americanos como en oro. Se defini que una onza de oro vala 35 dlares de Estados
Unidos, y todas las dems monedas estaban vinculadas al dlar a un tipo de cambio fijo.
El dlar era la nica moneda convertible en oro, por lo que fue considerado una divisa de reserva tan vlida como el oro mismo. Los pases miembros mantenan sus reservas
principalmente en forma de oro o de dlares, y tenan el derecho de vender sus dlares a la
Reserva Federal a cambio del oro al precio oficial. De esa forma era posible economizar las
reservas de oro como reservas internacionales. El dlar asuma el papel de principal moneda de reserva del sistema monetario internacional o moneda n-sima.
La principal innovacin del sistema de cambios de Bretton Woods eran las paridades
ajustables: los tipos de cambio eran fijos pero ajustables. La capacidad para ajustar los tipos
de cambio cuando surga un desequilibrio fundamental1 es la caracterstica que ms distingua al sistema de Bretton Woods del rgido sistema de patrn-oro. Al ser los tipos de
cambio fijos pero ajustables, si una moneda se desviaba excesivamente de su valor apro1

Slo en caso de desequilibrio fundamental estaba permitida la revaluacin o devaluacin de la moneda.

EL NUEVO ORDEN ECONMICO TRAS LA SEGUNDA GUERRA MUNDIAL

~ 221 ~

piado poda ajustarse la paridad. En un principio las variaciones de los tipos de cambio eran
pactadas por los pases. La nica moneda a la que se le negaba esta flexibilidad en el sistema de Bretton Woods era al dlar de los Estados Unidos.
Con las paridades ajustables, sus diseadores confiaban en lograr dos efectos simultneamente:
a) Mantener la estabilidad del sistema: un sistema de cambios estable permite
prever los tipos de cambio, lo que impulsa los flujos comerciales y financieros.
b) Fomentar la capacidad de adaptacin de los tipos de cambio flexibles, lo que
permitira ajustar las diferencias entre los precios relativos de los pases alterando los tipos de cambio, sin tener que recurrir al desempleo e inflacin que se
derivaban necesariamente del sistema de patrn-oro.
Esta combinacin de disciplina y rigidez deba permitir a los pases conseguir el
equilibrio externo sin renunciar al equilibrio interno.

2.1. El colapso de Bretton Woods


El sistema de tipos de cambio fijos establecido en Bretton Woods funcion suficientemente
bien durante los aos 50 y principios de los 60, aunque a veces escasearon los dlares de
Estados Unidos. Esto se debi a que la mayora de los pases en reconstruccin los necesitaban para financiar las compras que realizaban a Estados Unidos, lo que les llevaba a incurrir
en dficit. Estos dficit no podan financiarse pidiendo prestadas divisas ya que haba una
limitacin impuesta por el FMI2 por lo que recurrieron a movimientos de reservas oficiales y
prstamos gubernamentales. A pesar de la escasez, se mantuvo la confianza en el dlar estadounidense como divisa de reserva, al menos mientras las reservas monetarias de oro en
Estados Unidos conservaron un alto nivel en relacin con las obligaciones en dlares pendientes de liquidacin en otros pases.
Este escenario comenz a cambiar en 1958 con el restablecimiento de la convertibilidad3. La movilidad de los capitales privados y el creciente intercambio de monedas
extranjeras favorecieron la integracin de los mercados financieros internacionales pero
tambin los desequilibrios por cuenta corriente. Esta situacin poda corresponderse con un
desequilibrio fundamental, lo que posibilitaba la revaluacin o devaluacin de la moneda.
De hecho, durante los aos sesenta fueron cada vez ms habituales las crisis de las
balanzas de pagos. El sistema se vio sometido a crecientes presiones cuando los Estados
Unidos adoptaron unilateralmente una poltica sobreexpansiva bajo la presidencia de
Johnson (1963-1969). En 1965 la oferta total de dlares en manos extranjeras era superior
a las reservas en oro de Estados Unidos, y la imposibilidad de cambiar todos los dlares en
circulacin por oro al cambio establecido (35$/onza) plante serios interrogantes sobre la
viabilidad del sistema.
2
3

Vase funcionamiento del FMI, epgrafe 3.


Una moneda es convertible si se puede convertir en metal. En los mercados internacionales, una moneda
se considera convertible si el pblico puede intercambiar moneda local por moneda extranjera sin grandes
restricciones al cambio oficial.

~ 222 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

Las crisis llegaron a ser tan importantes al comienzo de los aos setenta que colapsaron
la estructura de tipos de cambio en Bretton Woods. En 1971 el orden prcticamente se haba
derrumbado. Las reservas monetarias de oro de Estados Unidos eran claramente insuficientes,
por lo que el entonces presidente del pas Nixon (1969-1974), anunci el fin del sistema. El lazo
entre el dlar y el oro qued bloqueado. A partir de ese momento cada pas ha elegido su propio
rgimen cambiario, conviviendo con una variedad de tipos de cambio flexibles y dirigidos.

3. EL FONDO MONETARIO INTERNACIONAL


Como resultado de los Acuerdos de Bretton Woods nacieron dos instituciones financieras internacionales (IFI): el Fondo Monetario Internacional (FMI) y su hermano el Banco Mundial.
El Acuerdo constitutivo del FMI estaba muy influido, como no poda ser de otra forma,
por la experiencia adquirida en los aos precedentes respecto a la inestabilidad financiera, la
inflacin, el desempleo y la desintegracin econmica internacional. Los asistentes a la conferencia de Bretton Woods decidieron establecer un marco de cooperacin econmica que evitara la repeticin de las polticas econmicas que condujeron al mundo a la Gran Depresin, y el
FMI naci con la aspiracin de ser el administrador del sistema monetario internacional.
Entre las responsabilidades encomendadas al FMI se encontraban el fomento de la
cooperacin monetaria internacional y de la estabilidad cambiaria. El crecimiento del comercio internacional y el fomento de un sistema multilateral de pagos internacionales eran tambin
metas del FMI, que mediante la eliminacin de restricciones cambiarias pretenda evitar posibles entorpecimientos para el comercio internacional. Uno de los instrumentos utilizados por
el FMI para promover el comercio internacional es la convertibilidad de las monedas nacionales. El dlar estadounidense y el canadiense se hicieron convertibles en 1945. Los pases
europeos implantaron la convertibilidad en 1958 y Japn lo hizo en 1964.
Otra de las responsabilidades asumidas por el FMI es la elaboracin de planes globales
para corregir las situaciones de dificultades econmicas que pudiera atravesar un pas. Estos
planes incluyen crditos y lneas de actuaciones polticas y presupuestarias, as como la negociacin de las posibles deudas. Las medidas de poltica que propone el Fondo no tienen como
nico objetivo resolver los problemas inmediatos de balanza de pagos, sino tambin sentar las
bases de un crecimiento econmico sostenido fomentando la estabilidad econmica a largo
plazo (por ejemplo, medidas para reducir la inflacin o la deuda pblica), as como abordar los
problemas estructurales que obstaculizan un crecimiento slido (liberalizacin de los precios y
del comercio). El funcionamiento es el siguiente: cuando las dos partes implicadas (el pas
afectado y el FMI) llegan a un acuerdo, el plan se pone en marcha y el Fondo pone a disposicin de los pases miembros recursos financieros a corto plazo que les permiten corregir
desequilibrios en sus balanzas de pagos sin recurrir a otras medidas ms drsticas.
Para que el Fondo pudiera realizar estos prstamos se cre un fondo comn de oro y
divisas aportado por los pases miembros. Cmo se realizaban las contribuciones al fondo
comn? La cuarta parte de la cuota se aportaba en oro, y las tres cuartas partes restantes en
moneda nacional. Cualquier miembro poda comprar oro o divisas en moneda nacional por
la cantidad mxima equivalente a su aportacin en oro. Adems, podan pedir una cantidad
de oro o divisas superior a ese lmite, pero nicamente bajo la estricta supervisin de las

EL NUEVO ORDEN ECONMICO TRAS LA SEGUNDA GUERRA MUNDIAL

~ 223 ~

polticas macroeconmicas del solicitante por parte del FMI. Cuando un nuevo pas entra a
formar parte del Fondo se le asigna una cuota que determina tanto su contribucin al fondo
comn de reservas como su derecho a recurrir a los recursos del FMI.
Ms recientemente, el FMI ha desempeado un papel clave en cuestiones como la ayuda
a los pases comunistas para introducir sistemas de mercado tras el desplome de la Unin
Sovitica; el FMI entr en escena para ayudar a los pases blticos, Rusia y otros pases ex
soviticos en la transicin de un sistema de planificacin central a una economa de mercado.
Sin embargo, existe un obstculo para acceder a estas ayudas, y es que todos los prstamos del FMI estn sujetos a condicionalidad: la clusula de condicionalidad implica que los
pases prestatarios han de cumplir una serie de requisitos entre los que se encuentran la disciplina fiscal, la liberalizacin de los tipos de inters o la liberalizacin del comercio exterior. El
pas prestatario debe estar de acuerdo en aplicar las directrices econmicas y financieras previstas por el Fondo. Por otro lado, la condicionalidad permite al FMI vigilar que el prstamo se
est utilizando eficazmente para resolver las dificultades econmicas del pas, de modo que
pueda rembolsarlo en los trminos y plazos establecidos.
La clusula de la condicionalidad ha suscitado grandes crticas, ya que las naciones deficitarias han tenido que realizar en ocasiones ajustes estructurales muy severos. Los programas de ajuste estructural entraan la contraccin del sector pblico, la reduccin sustancial de
los dficit presupuestarios, el control de la inflacin y el estmulo al ahorro y a la inversin
privados mediante reformas fiscales. Sin embargo, el Fondo defiende su criterio, porque la filosofa que subyace a la condicionalidad es que si los planes diseados tienen xito, el pas afectado podra revertir el signo de su crecimiento econmico.
En la actualidad, la sede del FMI se encuentra en Washington, D.C. Est formado por
184 pases y su director gerente es el espaol Rodrigo Rato. El Fondo contina administrando
el sistema monetario internacional y funcionando como un banco central para los bancos
centrales, ya que los pases miembros pueden recurrir al FMI para financiar un dficit temporal de su balanza de pagos.
Cuadro 12.1: Altos Cargos del Fondo Monetario Internacional
FMI
ACTUAL DIRECTOR GERENTE: RODRIGO RATO. Nacionalidad: Espaol. Rodrigo Rato asumi sus
funciones de Director Gerente del Fondo Monetario Internacional el 7 de junio de 2004. Licenciado
en Derecho por la Universidad Complutense de Madrid (1971), Mster en Administracin de Empresas
por la Universidad de California en Berkeley (1974) y doctor en Economa por la Universidad
Complutense (2003). El Sr. de Rato es el noveno Director Gerente del FMI.
Anteriores Directores Gerentes del FMI:
Horst Khler (Alemania, 2000-2004)
Michel Camdessus (Francia, 1987-2000)
Jacques de Larosire (Francia, 1978-87)
H. Johannes Witteveen (Pases Bajos, 1973-78)

Pierre-Paul Schweitzer (Francia, 1963-73)


Per Jacobsson (Suecia, 1956-63)
Ivar Rooth (Suecia, 1951-56)
Camille Gutt (Blgica, 1946-51)

Fuente: FMI

~ 224 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

4. BANCO MUNDIAL
Otra de las instituciones financieras internacionales creadas en Bretton Woods fue el Banco
Mundial, cuyo nombre original fue Banco Internacional de Reconstruccin y Desarrollo
(BIRD3). Como no poda ser de otra manera, el Banco Mundial naci marcado por los acontecimientos del periodo de entreguerras, en particular por el temor a un nuevo vaco de
poder financiero internacional similar al que haba tenido lugar tras el anterior conflicto.
Desde su creacin, el Banco Mundial ha ido especializando sus funciones con bancos
regionales y agencias especializadas, convirtindose en el Grupo del Banco Mundial.
Dicho Grupo abarca cinco instituciones: el Banco Internacional de Reconstruccin y
Fomento (BIRD), la Corporacin Financiera Internacional (CFI), la Asociacin
Internacional de Fomento (AIF), el Centro Internacional de Arreglo de Diferencias relativas a Inversiones (CIADI) y el Organismo Multilateral de Garanta de Inversiones (OMGI).

Cuadro 12.2: Instituciones del Grupo Banco Mundial


GRUPO BANCO MUNDIAL

AIF (1960)

BIRD (1945)
Objetivo: Reducir la pobreza en los
pases de ingreso mediano y en los
pases ms pobres con capacidad
crediticia, promoviendo el desarrollo
sostenible mediante prstamos,
garantas y otros servicios no
crediticios, como de anlisis y asesora.

CFI (1956)
Objetivo: Promover
inversiones sostenibles
del sector privado
en los pases en
desarrollo como una
manera de reducir la
pobreza y mejorar las
condiciones de vida de
la poblacin.

Objetivo: Realizar aportaciones al


Banco Mundial para conceder ayudas
no crediticias,a los 78 pases ms
pobres del mundo, donde viven 2.400
millones de personas. Este apoyo es
crucial para los pases que no pueden
obtener financiamiento en condiciones
de mercado.

OMGI (1988)
Objetivo: Facilitar la corriente de
inversiones del capital privado con fines
productivos hacia los pases en desarrollo
mediante seguros sobre riesgos polticos
de largo plazo (expropiacin, guerra civil
y disturbios) y a travs de asistencia
tcnica para difundir informacin sobre
oportunidades de inversin.

En ingls IBRD, The International Bank for Reconstruction and Development.

CIADI (1966)
Objetivo: Dar facilidades
para la solucin de las
diferencias relativas a
inversiones existentes
entre los gobiernos
y los inversionistas
extranjeros privados por
medio de la conciliacin
y el arbitraje.

EL NUEVO ORDEN ECONMICO TRAS LA SEGUNDA GUERRA MUNDIAL

~ 225 ~

El Banco Mundial tuvo como primer objetivo ayudar a los pases beligerantes a
reconstruir sus daadas economas la reconstruccin de Europa y Japn tras la Segunda
Guerra Mundial y tambin contribuir a que los antiguos territorios coloniales se desarrollaran y modernizaran. Pero las funciones del Banco Mundial han variado a lo largo de su
historia: pas despus a apoyar con sus prstamos a largo plazo y bajo inters los proyectos de infraestructura e industria bsica en todos los pases atrasados para facilitarles una
rpida acumulacin de capital que fomentara su crecimiento. Posteriormente colabor en
la transicin de las economas comunistas. Desde hace aproximadamente diez aos y hasta
la actualidad, el Banco Mundial ha desarrollado una estrategia para luchar contra la pobreza mediante la concesin de prstamos a los pases ms pobres del Tercer Mundo que no
puedan conseguir una financiacin privada y cuyos proyectos sean econmicamente
viables. Los prstamos los concede a un bajo tipo de inters, y son posibles gracias a
fondos que obtiene de los pases avanzados. En estos casos, el Banco Mundial trata de
fomentar las inversiones encaminadas a mejorar la sanidad, la educacin, el medio ambiente, la eliminacin de la corrupcin y la mejora institucional. Si los proyectos se eligen
correctamente, la produccin de los pases prestatarios aumentar lo suficiente para poder
pagar los intereses de los prstamos.
Adems hoy en da el Banco Mundial es la principal entidad financiadora de
proyectos sobre educacin (en la actualidad est financiando 158 proyectos de educacin
en 83 pases), Sida (la gran lacra de los pases subdesarrollados y en desarrollo) y en
Programas de salud (para proporcionar servicios bsicos de salud y nutricin como
elemento decisivo en la lucha contra la pobreza).

Cuadro 12.3: Diferencias entre las Instituciones Financieras Internacionales

INSTITUCIONES FINANCIERAS INTERNACIONALES (IFI)

FMI
Objetivo: Fomentar la cooperacin monetaria
internacional y la estabilidad cambiaria
* El FMI se centra sobre todo en los
resultados macroeconmicos y la poltica
macroeconmica y del sector financiero.
* El FMI no financia un sector determinado
ni proyectos, sino que respalda ampliamente
la balanza de pagos y las reservas
internacionales de un pas mientras ste
toma las medidas de poltica necesarias
para corregir las dificultades.

Grupo Banco Mundial


Objetivo: El Banco Mundial se centra
en los temas relacionados con el desarrollo
a largo plazo y la reduccin de la pobreza.
* Su actividad incluye el financiamiento
concedido a los pases en desarrollo y
en transicin para proyectos de
infraestructura, la reforma de determinados
sectores de la economa y las reformas
amplias de ndole estructural.

~ 226 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

Desde la creacin del Banco Mundial no slo han ido variando su estructura y objetivos, sino que tambin ha cambiado su relacin con el Fondo Monetario Internacional:
desde la accin independiente con divisin de funciones con que se concibieron y funcionaron durante los treinta primeros aos, se ha llegado a la colaboracin en planes conjuntos desde los aos ochenta. La principal diferencia es que el Banco Mundial concede
prstamos a largo plazo para financiar proyectos de desarrollo y reconstruccin, mientras
que el FMI realiza prstamos a corto plazo para el ajuste de las balanzas de pagos.
Adems, mientras el Banco Mundial financia proyectos de infraestructura y de reforma de
sectores concretos, el FMI no financia sectores ni proyectos, sino que respalda la balanza
de pagos y las reservas internacionales de un pas, a la vez que encamina sus polticas
macroeconmicas para ayudarle a reconducir la situacin.
En muchas ocasiones, los pases prestatarios se han visto en la necesidad de refinanciar crditos, o han tenido dificultades para afrontar los pagos. Como respuesta a esta
realidad, los prstamos a la inversin concedidos por el Banco Mundial se han ligado cada
vez ms a la condicionalidad.
Al igual que en el caso del Fondo Monetario Internacional, la condicionalidad ha
desencadenado mltiples problemas al Banco Mundial llegando a convertirse en un obstculo serio para el propio funcionamiento de las IFI. Los pases menos desarrollados reclaman insistentemente una suavizacin de las condiciones exigidas. A pesar de estas
dificultades, el Banco Mundial ha resistido muchos cambios y ha sobrevivido hasta hoy
como uno de los centros bsicos de la red institucional con la que se desenvuelve la economa mundial. Actualmente su presidente es Paul Wolfowitz.

Cuadro 12.4: Altos Cargos del Banco Mundial


BANCO MUNDIAL
ACTUAL PRESIDENTE: PAUL WOLFOWITZ. Nacionalidad: Estadounidense. El 31 de marzo de
2005 Paul Wolfowitz fue elegido en forma unnime como dcimo Presidente del Grupo del Banco
Mundial por el Directorio Ejecutivo de la institucin. El Sr. Wolfowitz est especializado en
Matemticas por la Universidad de Cornell, Ithaca (Nueva Cork). Doctor en Ciencias Polticas de
la Universidad de Chicago (1972).
Anteriores Presidentes del Banco Mundial:
James D. Wolfensohn (1995-2005)
Lewis T. Preston (1991 - 1995)
Barber B. Conable (1986 - 1991)
Alden W. Clausen (1981 - 1986)
Robert S. McNamara (1968 - 1981)

George D. Woods (1963 - 1968)


Eugene R. Black (1949 - 1963)
John J. McCloy (1947 - 1949)
Eugene Meyer (1946)

Fuente: Banco Mundial

EL NUEVO ORDEN ECONMICO TRAS LA SEGUNDA GUERRA MUNDIAL

~ 227 ~

5. EL GATT
El establecimiento en 1930 de la Smoot-Hawley Act elev al 60% la tasa arancelaria promedio en Estados Unidos. El resto de pases tomaron represalias imponiendo sus respectivas
restricciones, con lo que se desat una guerra comercial internacional.
La Smoot-Hawley Act impuls una brusca cada de la actividad econmica, por lo
que unos aos despus de promulgada esta ley la administracin estadounidense lleg a la
conclusin de que era necesario reducir las barreras arancelarias. Con este fin comenzaron
a realizarse reuniones bilaterales que tuvieron escasos resultados, aunque constituyeron un
precedente del acuerdo al que se lleg finalizada la Segunda guerra mundial.
La experiencia acumulada hizo que los responsables de la poltica econmica de
diversas naciones defendieran el libre comercio como elemento esencial para la prosperidad internacional y de hecho, junto con la creacin del FMI y el Banco Mundial, se haba
previsto tambin una organizacin que estara encargada de fomentar la liberalizacin del
comercio mundial. Con este fin se aprob en 1948 la Carta de la Habana. Sin embargo,
aunque esta Carta es el documento constituyente de la Organizacin Mundial de Comercio
(OMC), dicha organizacin no ha surgido hasta 1995 ya que no se produjo la necesaria ratificacin por los distintos gobiernos. Ante la falta de ratificacin, las cuestiones relacionadas con el comercio internacional quedaron reguladas provisionalmente por el Acuerdo
General sobre Aranceles Aduaneros y Comercio (GATT5) que consiste en un pacto internacional orientado a limitar la intervencin gubernamental restrictiva del comercio internacional. Su objetivo era elevar los niveles de vida mediante una reduccin significativa de los
aranceles, de otras barreras comerciales y de la erradicacin del trato discriminatorio en el
comercio internacional6.
Para que el GATT alcanzara su objetivo era necesario el cumplimiento de unas
normas de conducta orientadoras de la poltica comercial internacional. Por ejemplo, los
firmantes del GATT no pueden utilizar subsidios a la exportacin, excepto para productos
agrcolas. Aunque esta excepcin fue originalmente impuesta por Estados Unidos, actualmente es utilizada por la Unin Europea. Estos pases tampoco pueden imponer cuotas de
importacin, excepto cuando las importaciones amenacen con excluir bruscamente del
mercado a una produccin nacional. Adems, los distintos pases se comprometen a
compensar cualquier nuevo arancel o incremento en uno ya existente con reducciones de
otros para no perjudicar a los pases exportadores afectados.
Para conseguir el cumplimiento de estas obligaciones se estableci el principio de la
no discriminacin, que comprende dos clusulas: la clusula de nacin ms favorecida
(NMF) y la clusula de trato nacional.
a) La clusula de NMF7 consiste en un acuerdo entre dos naciones para aplicarse
entre s los aranceles ms bajos concedidos a cualquier otra nacin. De esta forma
5
6

GATT: General Agreement on Tariffs an Trade.


Todos los textos legales del GATT pueden consultarse en la GATT Digital Library, en la siguiente direccin:
http://gatt.stanford.edu
Como hemos visto en el Tema 10, se utiliz por primera vez en el Acuerdo Cobelen-Chevalier (s. XIX).

~ 228 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

todos los pases miembros se obligan a concederse mutuamente un trato tan favorable como el que conceden en materia comercial a cualquier otro pas. A pesar
de esta clusula hay excepciones. Por ejemplo, se permite la formacin de
bloques comerciales regionales, como la Unin Europea o el Tratado de Libre
Comercio de Amrica del Norte, cuando impliquen reducciones arancelarias.
b) La clusula del trato nacional obliga a los pases miembros del GATT a conceder a las industrias de otros pases el mismo trato que a las industrias nacionales
siempre que hayan introducido bienes o servicios extranjeros en el mercado
nacional. Su consecuencia directa es que no puede utilizarse ninguna reglamentacin o impuesto nacional contra productos extranjeros.
Con estas clusulas, los resultados de las negociaciones entre dos pases se pondran al alcance de todas las dems de forma inmediata. Aunque precisamente una de las
deficiencias que presentaron las negociaciones comerciales dentro del GATT entre 1940
y 1970 fue el escaso nmero de naciones que intentaron negociar, quedndose la mayora a la espera de las liberalizaciones conseguidas por terceras naciones que alcanzaran un
acuerdo.

5.1. El proceso de liberalizacin comercial


Desde la firma del GATT las polticas de comercio internacional han estado regidas por este
acuerdo. En un principio las negociaciones se desarrollaban producto por producto, teniendo escasos resultados. Y lo que es ms grave, durante los aos 50 se intensificaron las
presiones proteccionistas en Estados Unidos, mientras se reconstruan las economas europea y japonesa.
Como frmula para intentar avanzar en su estrategia liberalizadora, los miembros del
GATT promovieron las negociaciones multilaterales, masivas reuniones internacionales
para la reduccin de aranceles. Cada cierto nmero de aos los principales pases industriales se reunen al amparo del GATT y cada uno identifica las principales barreras comerciales, negocindose su eliminacin. Hasta hoy se han realizado varias rondas de
negociaciones logrando reducciones generales de aranceles. La ronda Kennedy finaliz en
1967 con un acuerdo que implicaba una reduccin aproximada del 35% de los aranceles de
los principales pases industriales. La ronda Tokio (1973-1979) redujo los aranceles con
una frmula ms compleja que la anterior.
Dado que iban disminuyendo las tasas arancelarias, en la ronda Uruguay (19861994), los negociadores fueron centrando su atencin en las distorsiones no arancelarias del
comercio internacional. En esta ronda se establecieron nuevos cdigos para controlar la
proliferacin de estas restricciones. Sus resultados se pueden agrupar en dos grandes
bloques, la liberalizacin comercial y las reformas administrativas.
1. MEDIDAS PARA LA LIBERALIZACIN COMERCIAL. En la Ronda Uruguay se volvieron a
reducir los tipos arancelarios en todo el mundo. Adems, se consider necesario dar un
nuevo impulso al Acuerdo, por lo que se le facult con atribuciones relativas a sectores
nuevos, como la agricultura, los textiles, el comercio de la propiedad intelectual y los
servicios:

EL NUEVO ORDEN ECONMICO TRAS LA SEGUNDA GUERRA MUNDIAL

~ 229 ~

A) Sector Agrcola: La Ronda Uruguay aspiraba a conseguir el libre comercio de


productos agrcolas para el ao 2000, objetivo que no se ha llegado a alcanzar.
Aunque en el sector agrcola el GATT ha conseguido resultados significativos, el
comercio internacional en productos agrcolas sigue estando encorsetado por
enormes restricciones, como las impuestas por Japn o las amparadas por la
Poltica Agrcola Comn (PAC) en Europa.
B) Sector Textil: Las frreas trabas en el comercio internacional en el sector textil
tambin se han ido suavizando progresivamente gracias al Acuerdo Multi-Fibras
firmado en la Ronda Uruguay, por el que se han eliminado numerosas restricciones cuantitativas sobre el comercio en textiles y confeccin.
C) Propiedad intelectual: En la Ronda Uruguay se decidi otorgar un periodo de
siete aos de proteccin a las marcas registradas, de 20 aos a las patentes y de
50 aos a los derechos de autor.
D) Sector Servicios: Otro xito logrado en la ronda Uruguay fue la aprobacin del
Acuerdo General sobre Comercio en Servicios (GATS). El comercio internacional
en servicios nunca haba estado sujeto a un conjunto pactado de reglas, por lo que
muchos pases imponan regulaciones que discriminaban a los proveedores extranjeros. Aunque el GATS no elimin las barreras al comercio de servicios, estableci un marco legal en el que pudieran avanzar las negociaciones posteriores.
2. ENTRE LAS REFORMAS ADMINISTRATIVAS logradas como resultado de la Ronda Uruguay
la ms destacada es la transformacin del GATT en una institucin internacional permanente, la Organizacin Mundial del Comercio8 (OMC) World Trade Organization,
WTO-, organismo responsable de regular las relaciones comerciales entre sus miembros.
El GATT, que hasta entonces haba sido un acuerdo comercial, se convirti a partir del 1
de enero de 1995 (fecha de la entrada en vigor del acuerdo de la Ronda Uruguay) en una
organizacin internacional con sede en Ginebra. Entre sus objetivos se incluye la mayor
atencin a los pases en vas de desarrollo, que haban estado marginados durante las
anteriores rondas.
La OMC conserva las principales disposiciones del GATT, pero su papel es ms
amplio. La principal diferencia entre ambas organizaciones, adems de su alcance, es el
mecanismo fortalecido para la solucin de controversias comerciales que carazteriza a la
OMC.
La solucin de estas disputas poda retrasarse hasta diez aos con el GATT que,
adems, no tena capacidad ejecutiva para obligar a un pas a cumplir una resolucin. Por el
contrario, la OMC subsan estas deficiencias mediante la creacin de un tribunal arbitral
de controversias con potestad para autorizar a los pases a adoptar represalias contra las
prcticas que la OMC haya considerado ilegales.
Hoy en da la OMC pone en marcha medidas y actuaciones cada vez ms ambiciosas para intentar conseguir la liberalizacin del comercio internacional mediante, por ejem8

Todos los textos legales de la OMC pueden consultarse en la direccin:


http://www.wto.org/english/docs_e/docs_e.htm

~ 230 ~

LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

plo, la reduccin de las subvenciones a la agricultura y la eliminacin de los contingentes


sobre textiles. En su lucha a favor de la liberalizacin del comercio internacional la OMC
ha conseguido algunos xitos muy notables, como el reconocimiento conseguido en abril de
2005 sobre la ilegalidad de las polticas azucareras de la Unin Europea. Las prcticas antidumping, el comercio sobre Aviacin Civil o la vigilancia del comercio en Textiles son otros
terrenos objeto de informes y documentos que elabora la OMC.
En la actualidad la OMC cuenta con unos 100 pases miembros, cuyo volumen de
comercio internacional representa en torno al 85% del total. Sin embargo, no todos los
pases son miembros del GATT, la mayora de ellos pases en vas de desarrollo.
Cuadro 12.5: Altos cargos de la OMC y del GATT
OMC
ACTUAL DIRECTOR GENERAL: PASCAL LAMY. Nacionalidad: Francs. Es el quinto Director
Gerente de la OMC. Su nombramiento, para un mandato de cuatro aos, se hizo efectivo el 1 de
septiembre de 2005. El Sr. Lamy es graduado de la cole des Hautes tudes Commerciales (EHC),
en Pars, del Institut d'tudes Politiques (IEP) y de la cole Nationale d'Administration (ENA).
Anteriores Directores Generales de la OMC y del GATT:
OMC:
GATT
Supachai Panitchpakdi (2002-2005)
Arthur Dunkel (1980-1993)
Mike Moore (1999-2002)
Olivier Long (1968-1980)
Renato Ruggiero (1995-1999)
Eric Wyndham White (1948-1968)
GATT / OMC
Peter Sutherland (1993-1995)
Fuente: WTO

6. EJERCICIOS
1. La condicionalidad es impuesta por el FMI y el BM como criterio para conceder
crditos y para garantizar su devolucin as como la racionalidad de los fines a los
que son destinados. Sin embargo, constituyen el principal motivo de crtica por
parte de los pases que necesitan financiacin, ya que implican el cumplimiento de
unos exigentes requisitos. Razone acerca de la justicia y conveniencia de la clusula de condicionalidad impuesta por las IFI.
2. A pesar de que el GATT en su momento, y actualmente la OMC persiguen como
objetivo fundamental la liberalizacin del comercio y la eliminacin de todas las
trabas, sin embargo la PAC es una buena muestra de que el mundo est muy lejos
de conseguir el libre comercio. Razone sobre las ventajas e inconvenientes de la
Poltica Agrcola Comn y los motivos por los que sta existe a pesar de basarse
en principios totalmente opuestos a los defendidos por la OMC.

EL NUEVO ORDEN ECONMICO TRAS LA SEGUNDA GUERRA MUNDIAL

~ 231 ~

3. Comente el siguiente texto:


El fin del dumping del azcar europeo?
IMPLICACIONES DE LA RESOLUCIN DE LA OMC EN LA DISPUTA CONTRA LAS POLTICAS
UE PROMOVIDA POR BRASIL, TAILANDIA Y AUSTRALIA (ABRIL 2005)

AZUCARERAS DE LA

El 28 de Abril de 2005 la Organizacin Mundial de Comercio (OMC) confirm que


las polticas azucareras de la Unin Europea son ilegales. El panel para la solucin
de diferencias rechaz la apelacin de la UE y confirm el veredicto de que los
subsidios europeos al sector azucarero contravienen las reglas de la OMC. El resultado de este caso, iniciado por una demanda de Brasil, Tailandia y Australia, es un
hito en la lucha contra los subsidios agrarios injustos y el dumping.
La resolucin final del panel de la OMC apoya la denuncia de Oxfam de que
todas las exportaciones europeas de azcar estn efectivamente subsidiadas, ya que
los costes de produccin europeos exceden con mucho el precio al cual el azcar
europeo podra tener viabilidad para la exportacin. Las exportaciones europeas
subsidiadas han deprimido los precios mundiales del azcar y reducido las oportunidades de otros exportadores. Oxfam estima que el dumping europeo se tradujo en
2002 en prdidas de divisas alrededor de los 494 millones de dlares para Brasil, 151
millones para Tailandia y 60 millones tanto para Sudfrica como para la India.
Los subsidios agrarios se han convertido en uno de los asuntos ms polmicos dentro de las negociaciones de la OMC. Para muchos pases en vas de desarrollo el uso injusto de los subsidios para exportar los excedentes agrarios en
condiciones de dumping constituye la mejor prueba de la injusticia de las actuales
reglas del comercio mundial y de la poltica comercial de doble rasero de los pases
desarrollados. La resolucin del azcar, junto con la reciente resolucin en contra de
los subsidios al algodn de EEUU, aaden mas presin para el cambio en las polticas comerciales de la UE y de los EEUU. Estas polticas socavan las oportunidades
de los agricultores ms pobres en los pases en desarrollo para comerciar en trminos justos en los mercados nacionales, regionales y mundiales.
La resolucin del azcar llega en un momento crucial, ya que la UE est reformando su rgimen azucarero. Hace un ao, la Comisin Europea dio a conocer las
propuestas iniciales de reforma, en Julio de 2005 est previsto que se conozcan las
propuestas legislativas. Estas propuestas tienen que tomar en cuenta la resolucin de
la OMC. La pregunta es si la UE reformar sus polticas de forma que se beneficien
los pases ms pobres del mundo. Los pases en vas de desarrollo estn pendientes
de ello, ya que una reforma orientada al desarrollo es crticamente necesaria para que
se den avances en las negociaciones de la Ronda del Desarrollo de Doha.
Intermn Oxfam. Nota informativa, Abril 2005.

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LECCIONES DE HISTORIA ECONMICA

7. LECTURAS RECOMENDADAS

INTERMON OXFAM, Echar la puerta abajo, Informe de Abril 2005. Reflexiones y


crticas al FMI, al BM y a los acuerdos bilaterales auspiciados por la OMC que en
ocasiones minan el desarrollo en vez de promoverlo.

GIOVANNINI, A. (1992): Bretton Woods and its precursors: rules versus discretion
in the history of international monetary regimes, National Bureau of Economic
Research, NBER 4001, Cambridge. Valoracin comparada de las IFI en su concepcin terica y su realidad en la prctica.

KRUEGER, A. (1997): Whither the World Bank and the IMF?, National Bureau
of Economic Research, NBER 6327, Cambridge. Ventaja comparativa de las IFI en
el actual panorama econmico internacional.

8. BIBLIOGRAFA
Agreement Establishing the World Trade Organization (1994):
http://www.wto.org/english/docs_e/legal_e/legal_e.htm#wtoagreement
Agreement of the I