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ADAM SMITH (1723-1790) y los clsicos

En el ltimo cuarto del siglo XVIII se aceleran las transformaciones econmicas, sociales y polticas. En el
campo de la produccin fue el comienzo de la Revolucin Industrial, la invencin de todas la mquinas que
facilitan y abrevian el trabajo (A. Smith, La Riqueza de las Naciones, 1776, RN). Este proceso abri
posibilidades de expansin del capitalismo industrial. En lo poltico, la declaracin de la independencia de
EEUU y la Revolucin Francesa consolidaron el advenimiento de la nueva era.
La formulacin de la economa poltica clsica fue en gran medida la obra de pocos hombres. Entre los
economistas mencionados en la primera clase, Smith y Ricardo son los que aportaron los cimientos de la
economa poltica poniendo orden en el estado todava catico de la investigacin econmica, y a ese orden
se lo ha llamado sistema clsico. Sus anlisis dejan al desnudo los principios subyacentes en el
funcionamiento del sistema capitalista as como el proceso histrico que lo produjo. A esto aadi D. Ricardo
sus intentos por descubrir la tendencia de la evolucin futura del sistema. Este anlisis se distingue tambin
por haber sido el primero en reconocer explcitamente que los fenmenos sociales, obedecen a leyes propias
que pueden ser descubiertas. En este sentido, lo que da a Smith y a Ricardo su carcter cientfico fue el
conocimiento de una Gesetmassigkeyt (legalidad interior, sujecin a las leyes) tan compulsiva en la economa
capitalista individualista como lo haban sido en el feudalismo las formas externas de reglamentacin.
Si bien no es tarea fcil determinar los lmites cronolgicos del sistema clsico debemos incluir la obra
preliminar de William Petty, Cantillon, los ingleses de principio del XVIII, y los fisicratas franceses y el punto
de inicio efectivamente coincide con Adam Smith. Su punto final es ms difcil de establecer. Se empez a
manifestar un cambio en 1821 con la publicacin del libro de James Mill, Elementos de Economa Poltica,
que fue una ltima expresin de la escuela ricardiana.

Adam Smith es el primer economista acadmico y su trayectoria tal vez no sea diferente a la de muchos
economistas acadmicos en la actualidad. Empez como filsofo moral[1] y su primera gran obra fue la
Teora de los sentimientos morales (TSM, 1759). Entre las numerosas influencias filosficas que tuvo Smith se
pueden sealar algunas. De Francis Hutcheson, su maestro en la Universidad de Glasgow, tom la fisolofa
social y la fe en el orden natural; de la escuela inglesa de filosofa (Hobbes, Locke, Hume) tom la confianza
en lo natural como opuesto a lo inventado por el hombre, la creencia en un orden natural intrnseco, en la
superioridad de la ley natural sobre la humana. Ese pensamiento inspir a Smith en su ataque al
mercantilismo. La influencia de los fisicratas se advierte tanto en su adhesin al naturalismo como en su
inters por el problema del excedente[2].

Consideremos primero algunos de sus principios de filosofa social y poltica.


En la Teora de los sentimientos morales, Smith haba ya manifestado especial inters por los problemas de
la conducta humana que iba a distinguir sus obras posteriores. En TSM, Smith considera que el
comportamiento humano est movido naturalmente por seis motivaciones: el egosmo, la conmiseracin, el
deseo de ser libre, el sentido de la propiedad, el hbito del trabajo y la tendencia al intercambio, permutar y
cambiar una cosa por otra. Dados estos resortes de conducta cada hombre es por naturaleza el mejor juez
de su propio inters, y debe por tanto dejrsele en libertad de satisfacerlo a su manera. Si se le deja en
libertad, no slo conseguir su propio provecho sino tambin el bien comn. Este resultado se alcanza porque
la Providencia organiz la sociedad segn un sistema en el que prevalece un orden natural. Las diferentes
motivaciones de la conducta humana estn equilibradas tan cuidadosamente que el beneficio de un individuo
no puede oponerse al bien de todos. El hombre como miembro de la sociedad tiene necesidad de los dems
para cumplir con su propio beneficio e inters.
Nuestra propia felicidad privada y tambin nuestro inters, aparecen en muchas ocasiones como principios
de accin muy loables. Los hbitos de economa, industria, discrecin, atencin y aplicacin de pensamiento,

se suponen generalmente procedentes de motivos de inters propio, y al mismo tiempo se consideran


cualidades dignas de alabanza, que merecen la estima y aprobacin de todos. (TSM VII.II.3: 530)
Por otra parte, debemos referirnos al egosmo como fundamento de la accin humana. Acabamos de ver un
pasaje que sostiene esto en la TSM y tambin podemos escoger un fragmento de La Riqueza de las Naciones
(RN) donde se observa ms claramente.
No es la benevolencia del carnicero, del cervecero o del panadero la que nos procura el alimento, sino la
consideracin de su propio inters. No invocamos sus sentimientos humanitarios, sino su egosmo; ni les
hablamos de nuestras necesidades, sino de sus ventajas. (RN I.II:17)
Esta creencia en el equilibrio natural de las motivaciones de la conducta humana llev a Smith a aseverar que
al buscar su propio provecho cada individuo es conducido por una mano invisible. Efectivamente en la primera
seccin del captulo II del Libro IV de su obra, refirindose a la accin individual de las personas, Adam Smith
escribe:
Ninguno por lo general se propone originariamente promover el inters pblico.... Cuando prefiere la industria
domstica a la extranjera, slo medita su propia seguridad, y cuando dirige la primera de forma que su
producto sea el mayor valor posible, slo piensa en su ganancia propia; pero en este y en muchos otros casos
es conducido, como por una mano invisible, a promover un fin que nunca tuvo parte en su intencin. (RN, IV,
II: 402).
Esa es la nica vez que las palabras mano invisible aparecen a lo largo de mil pginas que tiene la obra. Sin
embargo, la mano invisible quizs es la metfora ms usada en la argumentacin econmica, tal vez
superada slo por aquella otra famosa metfora del libre juego entre oferta y demanda.
El pensamiento econmico clsico se basaba en una teora de la armona y una visin optimista del desarrollo
social. Smith, como los filsofos liberales posteriores, fue fundamentalmente un optimista.
La creencia en el orden natural lo condujo a criticar la intervencin del estado y al mismo tiempo a considerar
que el gobierno deba defender la propiedad. Las consecuencias de esta creencia en el orden natural son
sencillas: el gobierno ms eficaz es aquel que no interviene en los negocios humanos. El sistema natural slo
conoce tres deberes propios de gobierno: defensa contra enemigo externo, buena administracin de justicia,
sostenimiento de obras e instituciones pblicas que no seran sostenidas por ningn individuo o grupo de
individuos por falta de ganancia adecuada. Paz interior y exterior, justicia, educacin y un mnimo de
empresas de otro tipo (carreteras, puentes, canales, puertos) son todos los beneficios que puede otorgar el
gobierno. Fuera de eso la mano invisible es ms eficaz.
Aplicar los principios del naturalismo a la poltica econmica implicaba la lucha contra la an slida estructura
de la poltica mercantilista sobre el comercio ingls, contra el cmulo de reglamentaciones industriales
heredadas de los siglos anteriores y contra el intento de aadirles nuevos monopolios y privilegios. La
competencia no deba estar limitada por el estado ni por ningn organismo. Esa es para Smith la primera
condicin de la expansin econmica y, finalmente, de un aumento en la satisfaccin de las necesidades de
todos los individuos de la comunidad.

La Teora del valor


Los mercantilistas buscaron las fuentes de la riqueza en el comercio exterior; los fisicratas llevaron el origen
de la riqueza a la esfera de la produccin pero slo a la agricultura. Para Smith el trabajo, como tal, y
fundamentalmente el trabajo manufacturero se convierte en la fuente de riqueza de las naciones, de las
cosas necesarias y convenientes para la vida que se consumen anualmente. Smith se refiere a la riqueza en
sentido material, til, es el resultado del trabajo en general. En su obra analiza los aspectos ms sociales que
tcnicos de la riqueza.

La riqueza de una nacin entonces depender de dos condiciones: el grado de productividad del trabajo y la
cantidad de trabajo til, es decir, productor de riqueza.
A partir del Primer libro de RN Smith estudia la

divisin del trabajo,

el cambio, el dinero,

la distribucin y

la determinacin del valor de las mercancas

Las innovaciones tecnolgicas son consecuencia de la progresiva divisin del trabajo[3] a la que lleva, a su
vez, la acumulacin de capital. El progreso tecnolgico no tiene por tanto un papel independiente en la visin
del crecimiento econmico, sino que sigue pasivamente a la acumulacin del capital. Como consecuencia de
una mejor maquinaria, una mayor destreza y una ms adecuada divisin y distribucin del trabajo, todo efecto
natural del progreso, implica una menor cantidad de trabajo para fabricar una pieza cualquiera. (RN, cap. 11
libro 1).
En la divisin del trabajo Smith encuentra el principio que modifica las formas concretas y particulares del
trabajo a partir de las cuales se producen determinados bienes, valores de usos. El trabajo, como elemento
social, se convierte en fuente de la riqueza en abstracto (valor en cambio). La divisin del trabajo es para
Smith la causa principal de su productividad creciente y depende de la propensin al cambio, motivacin
natural de la conducta humana. Considera como mvil humano natural y eterno algo que es propio de su
poca; este rasgo del orden social de su tiempo que estaba histricamente condicionado lo convierte en un
principio universal. La divisin del trabajo pone en marcha al proceso productivo, y la acumulacin de capital
mueve la rueda del proceso de crecimiento.
Al comienzo de la RN Smith pone nfasis en la divisin del trabajo en las tareas productivas (el famoso
ejemplo de los alfileres). Al llegar el captulo tercero, Smith parece referirse sobre todo a la especializacin en
determinadas partes de la produccin de un bien. En este sentido, la especializacin influye decisivamente en
la divisin por ocupaciones o profesiones en la sociedad en su conjunto.
Smith analiza luego los elementos que determinan el grado de divisin del trabajo y concluye que se halla
limitado por el tamao del mercado. Describe, entonces, la relacin entre el circuito del cambio y la divisin
del trabajo. Se puede establecer una secuencia de divisin del trabajo, crecimiento de la produccin,
extensin de los mercados, nueva intensificacin de la divisin del trabajo, especializacin e incrementos de
la productividad constituyen el crculo virtuoso del progreso econmico.
En la teora de la distribucin de la renta S. considera bsicamente tres clases sociales: trabajadores,
capitalistas y terratenientes. Cada uno recibe una forma de ingreso que se expresa en: los salarios, los
beneficios y la renta. En su anlisis, los terratenientes, miembros de la aristocracia, no ahorran, no acumulan
y por lo tanto no invierten su renta. Los trabajadores slo pueden vender su fuerza de trabajo y reciben un
salario de subsistencia. Tampoco tienen capacidad ni estmulo para ahorrar. Los capitalistas son la nica clase
en la sociedad que tiene el estmulo y la capacidad material de ahorrar, invertir y acumular capital y por lo
tanto impulsan el progreso econmico. Los intereses de la nacin coinciden as con el inters particular de
una clase social, la burguesa.

La determinacin del valor de las mercancas o del precio natural y del precio de mercado
Las reglas que los hombres observan de un modo natural en el intercambio (de bienes) determinan lo que
puede llamarse el valor relativo o de cambio de los bienes (RN). S. distingue dos sentidos de la palabra valor
al final del captulo sobre el dinero antes de entrar al anlisis, objeto de su inters, del valor en cambio. Cada

bien posee entonces un valor en uso, la utilidad del objeto y un valor en cambio, la capacidad de un bien para
comprar otros bienes.
Cul es la medida del valor en cambio de las mercancas? S. responde: la fuente originaria de valor en
cambio es el trabajo. La teora de valor trabajo subyacente a esta concepcin considera que el valor de una
mercanca esta determinado por la cantidad de trabajo necesario para su produccin. La nica fuente de valor
y la cantidad de trabajo incorporada en cada mercanca es, entonces, la medida del valor en cambio. El
trabajo fue el primer precio que se pag por todas las cosas (RN, I, V: 31). Estaba seguro que ese era el caso
en las etapas ms primitivas de la sociedad. En esas condiciones la cantidad de trabajo necesaria para
producir un bien determinaba su valor en cambio. Sin embargo, la utilizacin de maquinaria y la manufactura
complicaba este anlisis.
Ahora bien, si consideramos la produccin manufacturera de telas se observa que en ella intervienen (en
principio y simplificando) el trabajo de los tejedores y de aquellos que construyeron los telares. El valor de la
tela depender entonces del trabajo contenido (tanto, directamente, el del tejedor como, indirectamente, el del
que fabric el telar). Esta diferenciacin la desarrollar David Ricardo, posteriormente, en su obra.
En la sociedad industrial se paga en el mercado un precio por los bienes, el precio de mercado (PM), en el
que se incluye la compensacin al dueo de los medios de produccin, por lo tanto el producto total del
trabajo no pertenece al trabajador, lo debe compartir en la mayora de los casos con el propietario del capital.
El valor en cambio de una mercanca depende as de las rentas pagadas para producir la mercanca y Smith
lo expresa como una suma de dichas rentas: salarios+Beneficio+Renta de la tierra.

En trminos generales, Smith pensaba que la cantidad de trabajo requerida para producir bienes determinara
las condiciones del intercambio. En un mercado se adquieren con esfuerzo propio el esfuerzo de otro, con la
particularidad de que el trabajo contenido en la mercanca que adquiero me representara mayores penas y
fatigas. De alguna manera, el intercambio de mercancas estara implicando el intercambio de sacrificios
equivalentes.
El valor en cambio por lo tanto depende de algo comn que poseen todos bienes y servicios: el trabajo
contenido es ese factor comn del que depende el valor en cambio.
Los economistas clsicos (tanto Smith como Ricardo) introducen as, una distincin fundamental entre el
precio de mercado (PM) y un concepto terico al que denominan precio natural (PN) que representa al valor
de los bienes como sealamos en prrafos anteriores:

Precio Natural = Salarios+Beneficios+Renta.

El PM es el precio efectivo al que se venden las mercancas en el mercado. Ahora bien, para toda mercanca
existe adems en cada tiempo y lugar un precio usual, normal o promedio que no necesariamente coincide
con el de mercado y con respecto al cual este ltimo tiene la naturaleza de un desvo o desajuste ocasional.
Este precio usual, normal o promedio es el designado como precio natural. El precio natural queda
determinado entonces por los costos de productos y realizado en el mercado.
En un contexto de libre competencia (donde existe la suficiente cantidad de oferentes y demandantes que
actan en forma independiente y por tanto no pueden influir en el precio) en cada periodo, el precio de una
mercanca en el mercado aparece determinado por su relativa abundancia o escasez. Cuanto mayor (menor)
sea la cantidad ofrecida con respecto a las condiciones de demanda, menor (mayor) ser el precio de
mercado si prevalecen las condiciones competitivas. De manera que=

PM= PN (+ -) desvo

Insistimos. En la formacin de los precios por una parte tenemos los precios de mercado tal cual se verifica
en cada periodo como resultado de la relativa abundancia o escasez de las diferentes mercancas y que est
asociado a la aparicin de tasas sectoriales de ganancia diferentes. A cada situacin real de precios de
mercado le corresponde una situacin ideal que viene definida por una tasa de ganancia uniforme para el
conjunto de la economa.
En cada periodo con los precios de mercado as determinados para el conjunto de industrias se corresponden
ciertas tasas de beneficio sectorial. Esas tasas sern diferentes en las distintas industrias. Si existe libre
competencia se producir con el tiempo un desplazamiento del capital invertido en las actividades de menor
rentabilidad en direccin a aquellas otras en las cuales se obtiene una tasa de beneficio mayor. Este proceso
de ajuste en la distribucin sectorial del capital total induce a una expansin de la oferta en las industrias ms
rentables, inevitable, en el contexto de competencia perfecta.
En sntesis, el PM en aquellos sectores que atraigan ms inversores tender a caer. Esto empujar la tasa de
beneficio a la baja. En la medida que opere este proceso de ajuste se tiende a la existencia en el largo plazo
de una tasa de ganancia uniforme. Los precios que resultan de este proceso son los precios naturales. Este
mecanismo de ajuste es una tendencia y funciona como una magnitud ideal, o terica que puede se asociada
a cada periodo a todo precio de mercado.
***
Segn los historiadores del pensamiento econmico Screpanti y Zamagni el pensamiento el Smith estara
imbuido por espritus diferentes y en cierta medida contradictorios. Por un lado, Smith concibe un anlisis ms
macroeconmico sobre la acumulacin de capital y el progreso que forman parte de una explicacin dinmica
del proceso de crecimiento donde intervienen las clases sociales de acuerdo a su insercin en la produccin.
Por otro, el Smith de la mano invisible concibe el equilibrio competitivo individualista en una sociedad y una
economa que se mueven en funcin de un orden natural y donde la sociedad estara constituida por la
sumatoria de individuos que responden a motivaciones naturales tales como (el egosmo, la conmiseracin
la tendencia natural al intercambio). Las dos almas de Smith reaparecern a en las distintas escuelas de
pensamiento econmico que presentaremos a los largo del curso (Ricardo, Marx, Neoclsico).
Fundador de la economa como ciencia, Smith escribi el libro "La riqueza de las naciones",
considerado el primer tratado sobre economa poltica y texto fundacional de la economa
clsica. Sus aportes a la teora fueron muy amplios, y entre ellos destaca la diferenciacin entre
precio y valor de uso de los bienes. Consider que la natural tendencia del hombre a
enriquecerse es beneficiosa para el conjunto de la sociedad, que la divisin del trabajo y la
especializacin traen crecimiento en la produccin. Su concepto de la mano invisible postula que
el crecimiento y el desarrollo son procesos naturales provenientes de la natural ambicin del
hombre a enriquecerse y que el Estado no debera intervenir; cuanto ms libre sea la
competencia, mejor para el conjunto de la sociedad.
Smith aplica un papel al Estado. El Estado desempea un papel fundamental, importante en la
defensa y la justicia y en la financiacin de obras e instituciones pblicas que no se llevan a cabo
por los individuos. La Riqueza de las Naciones inspir al resto de los economistas clsicos para
formular sus teoras.
Defensor del laissez faire en cuanto a la no intervencin del gobierno en los asuntos econmicos.
Para promover el bienestar, los mejores medios son el estmulo del propio inters y el desarrollo
de la competencia.

El anlisis del cambio dinmico de la sociedad descansa sobre la teora de la acumulacin,


sostiene que la distribucin del ingreso se distribuye entre las diversas clases sociales y de
manera preferente, entre capitalistas y los terratenientes.