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.1.

EL CARBONO

En la naturaleza el carbono se halla por doquier: en el agua bajo la forma de


compuestos carbnicos disueltos (los carbonatos), y en el aire como dixido de
carbono o anhdrido carbnico. Todos los organismos vivos estn constituidos por
compuestos de carbono, que obtienen como resultado de sus procesos metablicos
realizados durante su crecimiento y desarrollo, y que son liberados cuando stos
mueren. Aproximadamente, el 50% del peso seco de cualquier organismo lo constituye
este elemento, por lo que es uno de los ms importantes de la vida (Smith et al.,
1993b).
El ciclo del carbono (figura 2.1) comienza con la fijacin del anhdrido carbnico
atmosfrico a travs de los procesos de la fotosntesis, realizada por las plantas y
ciertos microorganismos. En este proceso, el anhdrido carbnico y el agua reaccionan
para formar carbohidratos y liberar oxgeno en forma simultnea, que pasa a la
atmsfera. Parte del carbohidrato se consume directamente para suministrar energa a
la planta, y el anhdrido carbnico as formado se libera a travs de sus hojas o de sus
races. Otra parte es consumida por los animales, que tambin respiran y liberan
anhdrido carbnico. Las plantas y los animales mueren y son finalmente
descompuestos por microorganismos del suelo, lo que da como resultado que el
carbono de sus tejidos se oxide en anhdrido carbnico y regrese a la atmsfera
(Schimel, 1995; Smith et al., 1993a).
La fijacin de carbono por bacterias y animales es otra manera de disminuir la cantidad
de bixido de carbono, aunque cuantitativamente menos importante que la fijacin de
carbono por las plantas.
Cuando los organismos vegetales son comprimidos por depositacin, no son atacados
por las bacterias, sino que sufren una serie de cambios qumicos para formar turba,
luego carbn pardo o lignita, y finalmente carbn. Los cuerpos de algunos organismos
marinos pueden sufrir cambios semejantes y formar, en un largo periodo, petrleo.
Estos fenmenos significan la sustraccin de parte del carbono al ciclo, pero ms tarde
los trastornos geolgicos o las obras de minera leo, que ser quemado hasta
convertirlo en CO2, volviendo en esta forma al ciclo inicial.

La mayor parte del carbono de la Tierra se encuentra en rocas bajo la forma de


carbonatos, como la piedra caliza y el mrmol. Las rocas se gastan poco a poco y con
el tiempo los carbonatos vuelven al ciclo del carbono. Sin embargo, en el fondo del mar
se forman otras rocas a partir de los sedimentos de animales y plantas muertas, de
modo que la cantidad de carbono en el ciclo permanece casi constante (Sampson et
al., 1993).

2.2. EL CARBONO EN ECOSISTEMAS FORESTALES


El CO2 atmosfrico es incorporado a los procesos metablicos de las plantas mediante
la fotosntesis. Este CO2 participa en la composicin de todas las estructuras
necesarias para que el rbol pueda desarrollarse (follaje, ramas, races y tronco). Al
crecer, ste incrementa su follaje, ramas, flores, frutos y yemas de crecimiento (que en
su conjunto conforman la copa) as como su altura y el grosor de su tronco. La copa
necesita espacio para recibir energa solar sobre las hojas, lo que da lugar a que las
copas de los rboles compitan por esta energa. Esto origina, a su vez, un dosel
cerrado. Los componentes de la copa aportan materia orgnica al suelo, que al
degradarse se incorpora paulatinamente y da origen al humus estable, ste, a su vez,
aporta nuevamente CO2 al entorno.
Simultneamente, los troncos al ir aumentando su dimetro y altura alcanzarn un
tamao aprovechable en trminos comerciales, pudindose extraer productos como
tablas, tablones y polines, que darn origen a subproductos elaborados, como muebles
y casas. Estos productos finales tienen un tiempo de vida determinado, despus del
cual se degradan aportando CO2 al suelo y/o a la atmsfera.

Durante el tiempo en que el CO2 se encuentra constituyendo alguna estructura del


rbol y hasta que es enviado nuevamente al suelo o a la atmsfera, se considera
almacenado. En el momento de su liberacin (ya sea por la descomposicin de la
materia orgnica y/o por la quema de la biomasa) el CO2 fluye para regresar al ciclo
del carbono.
La figura 2.2. representa los flujos y almacenes de carbono en un ecosistema forestal,
donde el follaje, las ramas, las races, el tronco, los desechos, los productos y el humus
estable son almacenes de carbono, que se reincorporarn al ciclo por descomposicin
y/o quema de la biomasa forestal.

2.3. LA CAPTURA UNITARIA DE CARBONO


Para definir la captura unitaria de carbono se estima el carbono contenido en diferentes
almacenes (que pueden ser emitidos o ahorrados, segn Masera, 1995).
Estos almacenes incluyen:

Cv= carbono contenido en la vegetacin;


Cd= carbono contenido en la materia orgnica en descomposicin;
Cs= carbono contenido en los suelos;
Cp= carbono contenido en productos forestales (e.g., muebles, papel) y
Cf= carbono ahorrado por no utilizar combustibles fsiles (por ej., proyectos
bioenergticos).

2.3.1. CARBONO EN VEGETACIN (CV)


El carbono en vegetacin es la suma del contenido en la biomasa area y la que se
halla en la biomasa de las races. La biomasa area comprende el tronco, las hojas, las
ramas y el follaje, mientras que el carbono contenido en las races es definido como
biomasa de las races.

2.3.2. CARBONO EN DESCOMPOSICIN (CD)


Es el contenido en la materia orgnica que se encuentra en proceso de
descomposicin; es originada cuando las estructuras vegetales como las hojas, las
ramas o el tronco son depositadas en el suelo.

2.3.3. CARBONO EN EL SUELO (CS)


Es el carbono contenido en las capas que conforman el suelo forestal. Se origina por la
fragmentacin de la roca madre meteorizada por el establecimiento de un organismo
vegetal que con el tiempo forma capas por depositacin de materiales. Al irse
acumulando stas y compactando, almacenan una cierta cantidad de carbono, misma
que aumentar por la continuidad del proceso de formacin del suelo.

2.3.4. CARBONO EN PRODUCTOS (CP)


Son los productos forestales que almacenan carbono durante todo el tiempo de vida
del producto. Cuando ste termina, el carbono se incorporar al ciclo dependiendo del
proceso de degradacin del producto. Mientras mayor sea la vida media de un producto
forestal el carbono estar almacenado por ms tiempo.

2.3.5. CARBONO AHORRADO POR SUSTITUCIN DE COMBUSTIBLES


FSILES (CF)
Es una alternativa para capturar carbono sustituyendo combustibles fsiles por el uso
de la biomasa forestal para la produccin de energa. La captura unitaria de carbono Ct
parte de la siguiente ecuacin:
Ct = Cv + Cd + Cs + Cp + Cf
y como resultado de la sumatoria se obtiene Ct que es igual al carbono total fijado (en
ton/ha) o se puede estimar dinmicamente como:
Ct = (Cv + Cd + Cs + Cp) / T + S Cf donde T = tiempo
De esta forma Ct es el promedio del carbono fijado en vegetacin, materia en
descomposicin, suelos y productos forestales, ms la suma del carbono ahorrado por
la sustitucin de combustibles fsiles debido al uso de bioenerga.
En las opciones forestales de mitigacin la captura de carbono se mide en toneladas de
carbono por ha (tC/ha/ao). Se define, asimismo, una captura unitaria neta, es decir,
la captura que resulta de la diferencia entre llevar a cabo la opcin seleccionada y el
uso alternativo (por ejemplo, la diferencia entre el contenido de carbono en un bosque
y en una parcela agrcola).
La captura unitaria neta de carbono, Cnet, por la puesta en prctica de la opcin
seleccionada est dada como:
Cnet = Ctp - Ctref
donde:
Ctp = carbono total fijado en la opcin de manejo bajo anlisis.
Ctref = carbono total fijado en el uso (alternativo) del suelo sin proyecto.