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Formacin y deposicin de Azufre Elemental

en ductos y tuberas
ARTICULO TCNICO
D.J. Pack & R. Trengove | Traduccin Libre por Marcelo Reyes | 17 Marzo 2014

La mayora de las compaas operadoras de gasoductos y de plantas de proceso


de gas natural rpidamente se ven identificados con el mayor problema
comnmente reportado en relacin a la contaminacin de tuberasel as
llamado polvillo negro

Este
polvo
negro
est
compuesto por varias formas de un sulfato
de hierro (FeS), xido de hierro (FeO),
hidrocarburos y componentes de asfalto.
Sin embargo, ms recientemente, una
nueva forma de contaminacin ha
atrapado la atencin de las compaas
operadoras. Este tambin involucra azufre
y es comnmente referido como los
procesos de formacin y deposicin de
azufre elemental.
Aunque el azufre es una
pequea parte de la conformacin total de
los
depsitos
de
contaminacin
extensivamente analizados, el trmino
azufre elemental ha sido aplicado debido
al color uniformemente amarillento y olor
a azufre de los depsitos. El mecanismo de
depositamiento del azufre elemental es
algo parecido al fenmeno del polvillo
negro, sin embargo es menos predecible y
parece surgir aun cuando el azufre
elemental no es identificado en la
composicin inicial del gas a ser
transportado.
A medida que el gas es
transportado aguas abajo de la red y a
travs de una serie de reacciones qumicas
eventualmente
catalizadas
por
la
presencia de otros componentes [1],
algunas de las molculas compuestas de
azufre liberan azufre elemental (Sg). Esto
es debido al muy complejo diagrama de
fase del azufre que presta a si mismo pasa
del estado gaseoso al estado slido cuando
las condiciones fsicas de presin y
temperatura
se
cumplen.
Estas
condiciones,
obviamente
estn
relacionadas con la presin parcial Sg, son
extremadamente difcil de predecir y da la
impresin que el proceso tiene una
caracterstica de ocurrencia aleatoria.
Aunque se aplican estrictas
especificaciones de calidad a la
composicin del gas a ser transportado, es
una serie de procesos qumicos y fsicos los
que pueden llevar a la formacin de
contaminantes indeseables; (por ejemplo
Sulfuro de carbonilo (COS), Sulfuro de
Hidrogeno (H2S) y Disulfuro de Carbono
(CS2)) los cuales pueden eventualmente
liberar azufre en su fase gas. Una vez que
el azufre en forma de vapor se encuentra
en el gas transportado y a una presin
parcial especifica es probable que cambie
de un estado gaseoso directamente a un
estado slido Sg (cambio de fase

desublimacin) con la presin y la


contenido en el interior de un sistema de
Figura 1. Mapa de vapor de azufre para
composiciones
de gas
ricas de
temperatura que se
ductos.
Esto es debido
a natural
que el nivel
vapor de azufre es diminuto, a

desarrolla aguas debajo de la red de


tuberas.
Con el desarrollo de grandes
redes de transporte de gas operando a altas
presiones,
se
ha
incrementado
rpidamente las observaciones registradas
de deteccin de azufre elemental. El
fenmeno ahora parece ser un problema a
nivel mundial el cual no solamente
impacta adversamente los suministros de
gas natural sino tambin los suministros
de gas natural asociado a los yacimientos
de carbono.
Las consecuencias de la
presencia de azufre elemental varan, en
rangos desde un valor de molestias a la
operacin
hasta
una
interrupcin
completa del suministro de gas o fallas de
equipos. El dao extensivo de plantas de
equipo rotativo, incluyendo incendios, ha
sido atribuido a la presencia de azufre
elemental. La presencia de azufre
elemental no solamente se traduce en la
potencial interrupcin del suministro de
gas, dao al equipo y problemas con la
confiabilidad general de los suministros,
sino que tambin coloca un muy grande y
costoso requerimiento sobre el sistema de
mantenimiento.
La tecnologa actual no es capaz
de determinar de manera continua y
precisa el nivel de vapor de azufre

concentraciones de menos de una parte


por milln (ppm). La Figura 1 ilustra las
concentraciones variantes de vapor de
azufre en una composicin de gas natural
rica para diferentes condiciones de
temperatura y presin.
El Laboratorio de Ciencia de
Separacin de la Universidad Murdoch de
Perth ha efectuado extensivos anlisis de
espectro cromatografa msica de gas (GCMS) y espectro-plasmometria msica
inductivamente acoplada (ICP-MS) de
muestras de azufre elemental de ductos,
tomadas de diferentes ductos de
transmisin de gas natural australianos y
de otros continentes. Los cronogramas de
iones totales generados. Han demostrado
claramente la presencia importante de
componentes de hidrocarburos simples y
compuestos dentro de los depsitos. Este
trabajo de anlisis ha identificado aceites
de compresor, grasas, fluidos de
deshidratacin del gas, condensado, tipos
de hidrocarburos simples y una variedad
de elementos, incluyendo varios metales
de la transicin, como los que estn
presentes en las as llamadas muestras de
azufre elemental.
Aunque las muestras tienen
elementos y compuestos en comn, hay
pequeas diferencias entre las muestras
que pueden ayudar en el origen de algunos
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de los componentes de las muestras y en


los procesos de formacin y deposicin de
las partculas. Obviamente al tener la
habilidad de controlar la entrada o
creacin de estos elementos y compuestos
ayudara a reducir el problema de
depsitos de azufre elemental. Es posible
que la presencia de las partculas ya en
suspensin en el flujo de gas puede, en
conjunto con las partculas de azufre
nucleado, proveer un nmero suficiente
de partculas para que se d el proceso de
coagulacin (crecimiento de partculas).
Esto es porque la velocidad de coagulacin
es proporcional al cuadrado del nmero de
partculas presentes. Es por lo tanto
posible que pudiera haber circunstancias
donde el nmero de partculas nucleadas
no es lo suficientemente grande para que
lleve lugar una coagulacin significativa.
El control del proceso de
deposicin de azufre elemental no est
dentro del alcance de este articulo---es un
tema extenso y es discutido en otros sitios.
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As como para el problema ms


comn de polvillo negro, el mecanismo de
deposicin de azufre elemental tambin
ha demostrado que pudiera ser
preferencial a las condiciones del sitio. Por
ejemplo, en ciertas locaciones a lo largo de
un sistema de ducto de transmisin de gas
dado, o un site A de regulacin de
presin o medicin pudiera ser conocido
como una locacin en la que se forma
depsitos de azufre elemental, an una
instalacin B de la misma tubera
recibiendo el mismo gas natural a unas
condiciones idnticas de temperatura y
presin de flujo no ser impactada, o ser
mnimamente
impactada,
por
el
fenmeno de deposicin de azufre
elemental.

combustin interna a gas, son ms


susceptibles a los depsitos de azufre,
Como una regla general entre ms grande
sea la cada de presin en el site
contaminado, mayor ser la probabilidad
de la deposicin de azufre elemental.
La investigacin conducida a la
fecha ha proporcionado un entendimiento
de cmo y porque ocurren los procesos de
deposicin y formacin de azufre
elemental.
A
partir
de
estos
descubrimientos ha sido posible realizar y
exitosamente
probar
varias
recomendaciones generales de operacin
de gasoductos en condiciones de campo.
Los resultados del programa de
investigacin incluyen:

Determinacin de la cintica
asociada con el proceso de
sublimacin del azufre (cambio del
estado de vapor directamente al
estado
slido).
Esto
ha
proporcionado una idea del porque
ocurre el proceso de deposicin.
La generacin del mapa de vapor de
azufre para la prediccin de los niveles
de saturacin de vapor de azufre en el
flujo de gas. Demostrndose que
nicamente se requieren niveles de
vapor de azufre menores a un una ppm
para que ocurra la deposicin.
Demostracin, mediante estudios de
dinmica de fluidos basados en
computador, de la contribucin para la
deposicin del azufre elemental debido
a las complejidades del flujo bifsico en
las uniones de tubera en forma de T.
Comprendindose por qu ocurre

deposicin observada en selecciones de


sites preferenciales.
La
susceptibilidad
de
algunas
configuraciones de cedazos y tipos de
vlvulas para la ocurrencia de
deposicin de azufre elemental.
La importante contribucin de los
compuestos de hidrocarburo en los
procesos de formacin de azufre
elemental y deposicin.
El
impacto
del
proceso
de
transportacin de azufre en la formacin
de azufre elemental ha mostrado la
importancia de la interaccin de varios
compuestos de azufre durante los
procesos de transportacin de gas en el
proceso de formacin de azufre
elemental.
Las similitudes entre los proceso de
contaminacin de azufre elemental y el
polvillo negro
La determinacin de que algunos de los
elementos ms nicos detectados
parecen tener su origen en los materiales
y/o las rocas de cristal encontradas a lo
largo de las rutas de ducto particulares.

El as llamado proceso de deposicin de


azufre elemental es extremadamente
complejo, sin embargo la cintica
involucrada esta ahora siendo entendida.
Las partculas extraas en el flujo de gas
claramente pueden contribuir de manera
importante a este proceso no deseado. Se
requiere
ms
investigacin,
particularmente en la dinmica de flujo y
el diseo de equipo usado en las
instalaciones reductoras de presin y en
porque puede ocurrir depsitos en sites
seleccionados preferenciales.

Instalaciones independientes
que toman como fuente de suministro de
gas un lateral que tienen una conexin T
horizontal en la lnea principal parece ser
susceptible al proceso de deposicin de
azufre en caso de que la relacin de flujo
de gas que fluye hacia el lateral es
aproximadamente menor a un quinto del
flujo de la lnea principal (casos de estudio
han confirmado esto), aunque la
orientacin del tubo tiene una influencia
significativa. Esto tambin significa que el
equipo pequeo que utiliza gas localizado
en las instalaciones del gasoducto, tal
como
alternadores/motores
de
PGINA 2

Figura 2. Cedazo de Vlvula con depsitos de azufre elemental