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Saturno (planeta)

Para otros usos de este trmino, vase Saturno.

Saturno

Saturno acompaado de varios de sus satlites

Descubrimiento

Fecha

Conocido desde la antigedad

Categora

Planeta

Elementos orbitales

Longitud del nodo

113,642811

ascendente

Inclinacin

2,48446

Argumento del periastro

336,013862

Semieje mayor

9,5820172 UA

Excentricidad

0,05415060

Anomala media

320,346750

Elementos orbitales derivados

poca

J2000

Periastro operihelio

9,04807635 UA

Apoastro o afelio

10,11595804 UA

Perodo orbitalsideral

29a 167d 6,7h


(~9,3108 s)

Perodo orbitalsindico

378,1 das (~3,27107 s)

Velocidad orbitalmedia

9672,4 m/s

Radio orbital medio

9,53707032 UA
1,42672541012 m

Satlites

~200 observados (61 con rbitas


seguras)
Caractersticas fsicas

Masa

5,6881026 kg

Volumen

8,271023 m

Densidad

690 kg/m

rea de superficie

4,381016 m

Dimetro

1,20536108 m

Gravedad

10,44 m/s

Velocidad de escape

35490 m/s

Periodo de rotacin

Ecuatorial
Interno

Inclinacin axial

26,73

Albedo

0,47

10h 13m 59s


10h 39m 25s

Caractersticas atmosfricas
Presin
Temperatura

Composicin

1,4105 Pa
Mnima
Media
Mxima
Nubes
Hidrgeno
Helio
Metano
Vapor de agua
Amonaco
Etano
Fosfina

82 K
143 K
?
93 K
>93 %
>5 %
0,2 %
0,1 %
0,01 %
0,0005 %
0,0001 %

Cuerpo celeste
Anterior

Jpiter

Siguiente

Urano

Comparacin con la Tierra


[editar datos en Wikidata]

Saturno es el sexto planeta del Sistema Solar, el segundo en tamao y masa despus
de Jpiter y el nico con un sistema de anillos visible desde nuestro planeta. Su nombre
proviene del dios romano Saturno. Forma parte de los denominados planetas exteriores o
gaseosos. El aspecto ms caracterstico de Saturno son sus brillantes anillos. Antes de la
invencin del telescopio, Saturno era el ms lejano de los planetas conocidos y, a simple vista,
no pareca luminoso ni interesante. El primero en observar los anillos
fue Galileo en 1610,1 pero la baja inclinacin de los anillos y la baja resolucin de
su telescopio le hicieron pensar en un principio que se trataba de grandes lunas. Christiaan

Huygens con mejores medios de observacin pudo en 1659 observar con claridad los
anillos. James Clerk Maxwell en 1859 demostr matemticamente que los anillos no podan
ser un nico objeto slido sino que deban ser la agrupacin de millones de partculas de
menor tamao. Las partculas que habitan en los anillos de Saturno giran a una velocidad de
48 000 km/h, 15 veces ms rpido que una bala.
ndice
[ocultar]

1 Origen del nombre del planeta Saturno

2 Caractersticas generales

3 Estructura interna

4 Atmsfera

5 rbita

6 Satlites

7 Sistema de anillos

8 Magnetosfera

9 Exploracin espacial de Saturno

10 Observacin de Saturno

11 Saturno en varias culturas

12 Vase tambin

13 Referencias

14 Bibliografa

15 Enlaces externos

Origen del nombre del planeta Saturno[editar]


Debido a su posicin orbital ms lejana que Jpiter, los antiguos romanos le otorgaron el
nombre del padre de Jpiter al planeta Saturno. En la mitologa romana, Saturno era el

equivalente del antiguo titn griego Crono, hijo de Urano y Gea, que gobernaba el mundo de
los dioses y los hombres devorando a sus hijos en cuanto nacan para que no lo
destronaran. Zeus, uno de ellos, consigui esquivar este destino y finalmente derroc a su
padre para convertirse en el dios supremo.
Los griegos y romanos, herederos de los sumerios en sus conocimientos del cielo, haban
establecido en siete el nmero de astros que se movan en el firmamento: el Sol, la Luna, y
los planetas Mercurio, Venus, Marte, Jpiter y Saturno, las estrellas errantes que, a distintas
velocidades, orbitaban en torno a la Tierra, centro del Universo. De los cinco planetas, Saturno
es el de movimiento ms lento, emplea unos treinta aos (29,457 aos) en completar su
rbita, casi el triple que Jpiter (11,862 aos) y respecto a Mercurio, Venus y Marte la
diferencia es mucho mayor. Saturno destacaba por su lentitud y si Jpiter era Zeus, Saturno
tena que ser Crono, el padre anciano, que paso a paso deambula entre las estrellas.

Caractersticas generales[editar]
Saturno es un planeta visiblemente achatado en los polos con un ecuador que sobresale
formando un esferoide ovalado. Los dimetros ecuatorial y polar son de 120 536 y
108 728 km, respectivamente. Este efecto es producido por la rpida rotacin del planeta, su
naturaleza fluida y su relativamente baja gravedad. Los otros planetas gigantes son tambin
ovalados pero no en tan gran medida. Saturno posee una densidad especfica de 690 kg/m,
siendo el nico planeta del Sistema Solar con una densidad inferior a la del agua
(1000 kg/m). El planeta est formado por un 95 % de hidrgeno y un 5 % de helio. El volumen
del planeta es suficiente como para contener 740 veces la Tierra, pero su masa es slo 95
veces la terrestre, a causa de la ya mencionada densidad media.
El periodo de rotacin de Saturno es incierto dado que no posee superficie y su atmsfera gira
con un periodo distinto en cada latitud. Desde la poca de los Voyager se consideraba que el
periodo de rotacin de Saturno, basndose en la periodicidad de seales de radio emitidas por
l, era de 10 h 39 min 22,4 s (810,8/da). Las misiones espaciales Ulysses y Cassini han
mostrado que este periodo de emisin en radio vara en el tiempo, siendo en la actualidad de
10 h 45 m 45 s ( 36 s). La causa de este cambio en el periodo de rotacin de radio podra
estar relacionada con la actividad criovolcnica en forma de giseres del satlite Enclado,
que libera material en rbita de Saturno capaz de interaccionar con el campo magntico
externo del planeta, utilizado para medir la rotacin del ncleo interno donde se genera. En
general se considera que el periodo de rotacin interno del planeta puede ser conocido tan
slo de forma aproximada.
Comparado con el planeta Tierra, el tamao de Saturno es 9 veces mayor, y su rbita est 9
veces ms lejos del Sol. Esto significa que si observamos desde el Sol a la Tierra y a Saturno
cuando estn en el mismo punto, en un nodo de interseccin de sus rbitas, la Tierra tiene el
mismo tamao aparente que Saturno.

Estructura interna[editar]
El interior del planeta es semejante al de Jpiter, con un ncleo slido en el interior. Sobre l
se extiende una extensa capa de hidrgeno lquido, debido a los efectos de las elevadas
presiones y temperaturas. Los 30 000 km exteriores del planeta estn formados por una
extensa atmsfera de hidrgeno y helio. El interior del planeta probablemente contenga un
ncleo formado por materiales helados acumulados en la formacin temprana del planeta y
que se encuentran en estado lquido en las condiciones de presin y temperatura cercanas al
ncleo. ste se encuentra a temperaturas en torno a 12 000 K aproximadamente el doble
de la temperatura de la superficie del Sol.

Por otro lado, y al igual que Jpiter y Neptuno, Saturno irradia ms calor al exterior del que
recibe del Sol. Una parte de esta energa est producida por una lenta contraccin del planeta
que libera la energa potencial gravitacional producida en la compresin. Este mecanismo se
denomina mecanismo de Kelvin-Helmholtz. El calor extra generado se produce en una
separacin de fases entre el hidrgeno y el helio relativamente homogneos que se estn
diferenciando desde la formacin del planeta, liberando energa gravitatoria en forma de calor.

Atmsfera[editar]

La enorme tormenta aparecida en diciembre 2010 (foto NASA)

La atmsfera de Saturno posee un patrn de bandas oscuras y zonas claras similar al


de Jpiter aunque la distincin entre ambas es mucho menos clara en el caso de Saturno. La
atmsfera del planeta posee fuertes vientos en la direccin de los paralelos alternantes en
latitud y altamente simtricos en ambos hemisferios a pesar del efecto estacional de la
inclinacin axial del planeta. El viento est dominado por una intensa y ancha corriente
ecuatorial al nivel de la altura de las nubes que lleg a alcanzar velocidades de hasta 450 m/s
en la poca de los Voyager. A diferencia de Jpiter, no son aparentes grandes vrtices
estables, aunque s los hay ms pequeos.
Es probable que las nubes superiores estn formadas por cristales de amonaco. Sobre ellas
parece extenderse una niebla uniforme sobre todo el planeta, producida por fenmenos
fotoqumicos en la atmsfera superior alrededor de 10 mbar. A niveles ms profundos
cerca de 10 bar de presin, el agua de la atmsfera podra condensarse en una capa de
nubes de agua que an no ha podido ser observada.
Al igual que en Jpiter, ocasionalmente se forman tormentas en la atmsfera de Saturno, y
algunas de ellas han podido observarse desde la Tierra. En 1933 se observ una mancha
blanca situada en la zona ecuatorial por el astrnomo aficionado W.T. Hay. Era lo
suficientemente grande como para ser visible con un refractor de 7 cm, pero no tard en
disiparse y desvanecerse. En 1962empez a desarrollarse una nueva mancha, pero no lleg
nunca a destacar. En 1990 se pudo observar una gigantesca nube blanca en el ecuador de
Saturno que ha sido asimilada a un proceso de formacin de grandes tormentas. Se han
observado manchas similares en placas fotogrficas tomadas durante el ltimo siglo y medio a
intervalos de aproximadamente 30 aos. En 1994 se pudo observar una segunda gran
tormenta de aproximadamente la mitad de tamao que la producida en 1990.
La sonda Cassini ha podido captar varias grandes tormentas en Saturno. Una de las mayores
tormentas, con rayos 10 000 veces ms potentes que los de cualquier tormenta de la Tierra,
apareci el da 27 de noviembre de 2007, habiendo durado 7 meses y medio lo que fue por
un tiempo el rcord de duracin de una tormenta en el Sistema Solar.2Esta tormenta
apareci en el hemisferio S de Saturno, en una zona conocida como callejn de las
tormentas por la elevada frecuencia con la que aparecen all estos fenmenos. 3 Este rcord,
sin embargo, ha sido batido por otra tormenta aparecida en la misma zona, que fue detectada
en enero de 2009 y que a mediados de septiembre an continuaba activa, 4 durando hasta
octubre de ese ao.5
Una enorme tormenta, tan grande que rode el planeta, apareci en diciembre de 2010 en el
hemisferio N de Saturno desarrollando un vrtice central de color oscuro de 5000 kilmetros
de ancho similar a la Gran Mancha Roja de Jpiter, siendo tan potente mucho ms que
cualquier tormenta terrestre que drag nubes de cristales de amoniaco de las profundidades
de la atmsfera del planeta. Durante los aproximadamente 200 das que dur, 6 siendo
estudiada con ayuda de la sonda Cassini y de telescopios terrestres, 7creci y se expandi
hasta alcanzar un rea 8 veces superior al de la Tierra, y pudieron captarse las ondas de
radio producidas por el aparato elctrico asociado a ella. 8

Caracterstica nube hexagonal en el polo norte, descubierta por Voyager 1 y confirmada en 2006
porCassini.9

Las regiones polares presentan corrientes en chorro a 78N y 78S. Las sondas Voyager
detectaron en los aos 1980 un patrn hexagonal en la regin polar norte que ha sido
observado tambin por el telescopio espacial Hubble durante los aos 1990. Las imgenes
ms recientes obtenidas por la sonda Cassini han mostrado el vrtice polar con gran detalle.
Saturno es el nico planeta conocido que posee un vrtice polar de estas caractersticas si
bien los vrtices polares son comunes en las atmsferas de la Tierra o Venus.
En el caso del hexgono de Saturno, los lados tienen unos 13 800 kilmetros de longitud
algo ms del dimetro de la Tierra y la estructura rota con un periodo idntico al de la
rotacin planetaria, siendo una onda estacionaria que no cambia su longitud ni estructura,
como hacen el resto de nubes de la atmsfera. Estas formas poligonales entre tres y seis
lados se han podido replicar mediante modelos de fluidos en rotacin a escala de
laboratorio.10 11
Al contrario que el polo norte, las imgenes del polo sur muestran la presencia de
una corriente de chorro, pero no vrtices ni ondas hexagonales persistentes.[1] Sin
embargo, NASA inform en noviembre de 2006 que la sonda Cassini haba observado
un huracn en el polo sur, con un ojo bien definido.12 Ojos de tormenta bien definidos solo
haban sido observados en la Tierra incluso no se ha logrado observarlo en la Gran Mancha
Roja de Jpiter por la sonda Galileo.13 Ese vrtice, de aproximadamente 8000 kilmetros de
dimetro, ha podido ser fotografiado y estudiado con gran detalle por la sonda Cassini,
midindose en l vientos de ms de 500 kilmetros por hora.14
En abril de 2010, la NASA hizo pblicos unos vdeos e imgenes en los que se puede apreciar
el aparato elctrico asociado a las tormentas que se producen en la atmsfera de Saturno, la
primera vez que se consigue esto.15

rbita[editar]
Saturno gira alrededor del Sol a una distancia media de 1 418 millones de kilmetros en una
rbita de excentricidad de 0,056, que sita el afelio a 1 500 millones de km, y el perihelio a
1 240 millones de km. Saturno se encontr en el perihelio en 1974. El periodo de traslacin
alrededor del Sol es de 29 aos y 167 das, mientras que su perodo sindico es de 378 das,
de modo que, cada ao, la oposicin se produce con casi dos semanas de retraso respecto al
ao anterior. El perodo de rotacin sobre su eje es corto, de 10 horas y 14 minutos, con
algunas variaciones entre el ecuador y los polos.
Los elementos orbitales de Saturno son modificados en una escala de 900 aos por una
resonancia orbital de tipo 5:2 con el planeta Jpiter, bautizado por los astrnomos franceses
del siglo XVIII como la grande ingalit (Jpiter completa 5 vueltas por cada 2 de Saturno).
Los planetas no se encuentran en una resonancia perfecta, pero estn lo suficientemente
cercanos a ella como para que las perturbaciones a sus respectivas rbitas sean apreciables.

Satlites[editar]
Artculo principal: Satlites de Saturno

Mapa del sistema de satlites y anillos de Saturno

Saturno tiene un gran nmero de satlites, el mayor de los cuales, Titn es el nico satlite
del Sistema Solarcon una atmsfera importante.

Titn, el satlite ms grande de Saturno

Los satlites ms grandes, conocidos antes del inicio de la investigacin espacial


son: Mimas, Enclado, Tetis, Dione, Rea, Titn, Hiperin, Jpeto yFebe. Tanto Enclado como
Titn son mundos especialmente interesantes para los cientficos planetarios ya que en el
primero se deduce la posible existencia de agua lquida a poca profundidad de su superficie a
partir de la emisin de vapor de agua en giseres y el segundo presenta una atmsfera rica en
metano y similar a la de la primitiva Tierra.
Otros 30 satlites de Saturno tienen nombre pero el nmero exacto es incierto por existir una
gran cantidad de objetos que orbitan este planeta. En el ao 2000, fueron detectados 12
nuevos satlites, cuyas rbitas sugieren que son fragmentos de objetos mayores capturados
por Saturno. La misinCassini-Huygens tambin ha encontrado nuevos satlites, la ltima de
ellas anunciada el 3 de marzo de 2009 y que hace la nmero 61 del planeta.16
El disco aparente de Titn un borroso crculo anaranjado de bordes algo ms oscuros
puede verse con telescopios de aficionados a partir de los 200 mm de abertura, utilizando
para ello ms de 300 aumentos y cielos estables: en sus mayores aproximaciones llega a
medir 0,88 segundos de arco. El resto de los satlites son mucho menores y siempre parecen
estrellas, incluso a gran aumento.

Los satlites ms internos pueden capturarse, sin embargo, con cualquier


cmara CCD empleando focales superiores a los 2 m.

Sistema de anillos[editar]
Artculo principal: Anillos de Saturno

Vista panormica de los anillos en color verdadero obtenida por la misin Cassini. Son claramente
apreciables los diferentes anillos y las divisiones entre ellos.

La caracterstica ms notable de Saturno son sus anillos, que dejaron muy perplejos a los
primeros observadores, incluido Galileo. Su telescopio no era tan potente como para revelar la
verdadera naturaleza de lo que observaba y, por error de perspectiva, crey que se trataba de
dos cuerpos independientes que flanqueaban el planeta. Pocos aos despus, Saturno
presentaba los anillos de perfil, y Galileo qued muy sorprendido por la brusca desaparicin
de los dos hipotticos compaeros del planeta. Por fin, la existencia del sistema de anillos fue
determinada por Christiaan Huygens en 1659, con la ayuda de un telescopio ms potente.
Los anillos de Saturno se extienden en el plano ecuatorial del planeta desde los 6630 km a los
120 700 km por encima del ecuador de Saturno y estn compuestos de partculas con
abundante agua helada. El tamao de cada una de las partculas vara desde partculas
microscpicas de polvo hasta rocas de unos pocos metros de tamao. El elevadoalbedo de
los anillos muestra que stos son relativamente modernos en la historia del Sistema Solar. En
un principio se crea que los anillos de Saturno eran inestables a lo largo de perodos de
decenas de millones de aos, otro indicio de su origen reciente, pero los datos enviados por la
sonda Cassini sugieren que son mucho ms antiguos de lo que se pensaba en un principio
(n:Los anillos de Saturno son mucho ms antiguos que lo antes pensado y 17 ). Los anillos de
Saturno poseen una dinmica orbital muy compleja presentando ondas de densidad, e
interacciones con los satlites de Saturno (especialmente con los denominados satlites
pastores). Al estar en el interior del lmite de Roche, los anillos no pueden evolucionar hacia la
formacin de un cuerpo mayor.

Imagen de los anillos de Saturno marcando los anillos principales.

Los anillos se distribuyen en zonas de mayor y menor densidad de material existiendo claras
divisiones entre estas regiones. Los anillos principales son los llamados anillos A y B,

separados entre s por la divisin de Cassini. En la regin interior al anillo B se distinguen otro
anillo ms tenue aunque extenso: C y otro anillo tenue y fino: D. En el exterior se puede
distinguir un anillo delgado y dbil denominado anillo F. El tenue anillo E se extiende desde
Mimas hasta Rea y alcanza su mayor densidad a la distancia de Encelado, el cual se piensa lo
provee de partculas, debido a las emisiones de unos giseres que se encuentran en su polo
sur.

Spokes en los anillos de Saturno observados por la sonda Voyager 2 en 1981.

Hasta los aos 1980 la estructura de los anillos se explicaba por medio de las fuerzas
gravitacionales ejercidas por los satlites cercanos. Las sondas Voyager encontraron sin
embargo estructuras radiales oscuras en el anillo B llamadas cuas radiales (en ingls:
spokes) que no podan ser explicadas de esta manera ya que su rotacin alrededor de los
anillos no era consistente con la mecnica orbital. Se considera que estas estructuras oscuras
interactan con el campo magntico del planeta, ya que su rotacin sobre los anillos segua la
misma velocidad que la magnetosfera de Saturno. Sin embargo el mecanismo preciso de su
formacin todava se desconoce. Es posible que las cuas aparezcan y desaparezcan
estacionalmente.
El 17 de agosto de 2005 los instrumentos a bordo de la nave Cassini develaron que existe
algo similar a una atmsfera alrededor del sistema de anillos, compuesta principalmente
de oxgeno molecular. Los datos obtenidos han demostrado que la atmsfera en el sistema de
anillos de Saturno es muy parecida a la de las lunas de Jpiter, Europa y Ganmedes.
El 19 de septiembre de 2006 la NASA anunci [2] el descubrimiento de un nuevo anillo en
Saturno, por la nave espacial Cassini durante una ocultacin solar, cuando el Sol pasa
directamente detrs de Saturno y Cassini viaja en la sombra dejada por Saturno con lo que los
anillos tienen una iluminacin brillante. Habitualmente una ocultacin solar puede durar una
hora pero el 17 de septiembre de 2006 dur 12 horas, siendo la ms larga de la misin
Cassini. La ocultacin solar dio la oportunidad a Cassini de realizar un mapa de la presencia
de partculas microscpicas que no son visibles normalmente, en el sistema de anillos.
El nuevo anillo, apenas perceptible, est entre el Anillo F y el Anillo G. Esta ubicacin coincide
con las rbitas de las lunas de Saturno Jano y Epimeteo, dos satlites coorbitalesde Saturno
cuyas distancias al centro de Saturno se diferencian menos que el tamao de dichos satlites,
por lo que describen una extraa danza que los lleva a intercambiar sus rbitas. Los
investigadores de la NASA aseguraron que el impacto de meteoros en esas lunas ha hecho
que otras partculas se unan al anillo.
Las cmaras a bordo de la nave Cassini captaron imgenes de un material helado que se
extiende decenas de miles de kilmetros desde Enclado, otra confirmacin de que la luna
est lanzando material que podra formar el E. El satlite Enclado pudo ser visto a travs del

anillo E con sus chorros saliendo de su superficie semejando "dedos", dirigidos al anillo en
cuestin. Estos chorros estn compuestos de partculas heladas muy delgadas, que son
expulsadas por los giseres del Polo Sur de Encelado y entran en el anillo E.
Tanto el nuevo anillo como las estructuras inesperadas del E nos dan una importante pista de
cmo las lunas pueden lanzar pequeas partculas y esculpir sus propios ambientes locales,
dijo Matt Hedman, un investigador asociado a la Universidad Cornell en Ithaca, Nueva York.

Representacin artstica del anillo difuso en la rbita de Febe

La nave tambin tom una fotografa en color de la Tierra, a cerca de 1 500 millones de
kilmetros de distancia, en la que parece una esfera azul claro. En otra imagen, tomada en la
misma fecha, puede apreciarse tambin la Luna [3].
Carolyn Porco, responsable del equipo que opera las cmaras de la sonda Cassini en el
Instituto de Ciencia Espacial de Boulder, en Colorado, dijo al respecto:
Nada tiene tanto poder para alterar nuestra perspectiva de nosotros mismos y de nuestro sitio en el
cosmos como esas imgenes de la Tierra que obtenemos de lugares tan lejanos como Saturno.

Las imgenes pueden verse en Internet en http://www.nasa.gov/cassini;


en http://saturn.jpl.nasa.gov o en http://ciclops.org.
La NASA tambin anunci el 24 de octubre de 2007 el descubrimiento de un cinturn de
microlunas en el borde exterior del anillo A y cuyo tamao vara desde el de un camin
pequeo al de un estadio, probablemente causado por la destruccin de una luna
pequea [4] y [5]
En octubre de 2009 el telescopio espacial Spitzer descubre un nuevo y enorme anillo
alrededor de Saturno, mucho ms grande de los que le rodean. Despus de muchos siglos,
ste haba pasado desapercibido hasta ahora, porque est tan enrarecido que resulta casi
invisible. Este nuevo cinturn se despliega en el confn del sistema saturniano. Su masa
comienza a unos seis millones de kilmetros del planeta y se extiende hasta alcanzar 13
millones de kilmetros de dimetro. Uno de los ms lejanos satlites de Saturno,Febe, orbita
dentro del nuevo anillo, y probablemente sea la fuente de su composicin. [6]

Magnetosfera[editar]

Fenmenos de tipo aurora producidos en la atmsfera superior de Saturno y observados por el HST.

El campo magntico de Saturno es mucho ms dbil que el de Jpiter, y su magnetosfera es


una tercera parte de la de Jpiter. La magnetosfera de Saturno consta de un conjunto de
cinturones de radiacin toroidales en los que estn atrapados electrones y ncleos atmicos.
Los cinturones se extienden unos 2 millones de kilmetros desde el centro de Saturno, e
incluso ms, en direccin contraria alSol, aunque el tamao de la magnetosfera vara
dependiendo de la intensidad del viento solar (el flujo desde el Sol de las partculas cargadas).
El viento solar y los satlites y anillos de Saturno suministran las partculas que estn
atrapadas en los cinturones de radiacin. El periodo de rotacin de 10 horas, 39 minutos y 25
segundos del interior de Saturno fue medido por el Voyager 1 mientras atravesaba la
magnetosfera, que gira de forma sincrnica con el interior de Saturno. La magnetosfera
interacta con la ionosfera, la capa superior de la atmsfera de Saturno, causando emisiones
aurorales de radiacin ultravioleta; recientes estudios muestran que en el polo norte del
planeta existe en vez de un anillo de varias auroras menores cmo en Jpiter la Tierra una
nica gran aurora de forma anillada.18
Rodeando la rbita de Titn, y extendindose hasta la rbita de Rea, se encuentra una
enorme nube toroidal de tomos de hidrgeno neutro. Un disco de plasma, compuesto de
hidrgeno y posiblemente de iones oxgeno, se extiende desde fuera de la rbita de Tetis
hasta casi la de Titn. El plasma gira en sincrona casi perfecta con el campo magntico de
Saturno.

Exploracin espacial de Saturno[editar]

Representacn artstica de la maniobra de insercin orbital de la misin Cassini/Huygens y su paso por


los anillos del planeta.

Visto desde la Tierra, Saturno aparece como un objeto amarillento, uno de los ms brillantes
en el cielo nocturno. Observado a travs de un telescopio, los anillos A y B se ven fcilmente,

mientras que los D y E slo se ven en condiciones atmosfricas ptimas. Con telescopios de
gran sensibilidad situados en la Tierra se distinguen, en la niebla de la envoltura gaseosa de
Saturno, plidos cinturones y estructuras de bandas paralelas al ecuador.
Tres naves espaciales estadounidenses incrementaron enormemente el conocimiento del
sistema de Saturno: la sonda Pioneer 11 y lasVoyager 1 y 2, que sobrevolaron el planeta en
septiembre de 1979, noviembre de 1980 y agosto de 1981, respectivamente. Estas naves
espaciales llevaban cmaras e instrumentos para analizar las intensidades y polarizaciones de
la radiacin en las regiones visible, ultravioleta, infrarroja y de radio del espectro
electromagntico. Tambin estaban equipadas con instrumentos para el estudio de los
campos magnticos y para la deteccin de partculas cargadas y granos de polvo
interplanetario.

Fotografa real de la Tierra vista desde Saturno. Fue tomada por la naveCassini en 2013 a ms de 1400
millones de kilmetros de nuestro planeta.

En octubre de 1997 fue lanzada la nave Cassini, con destino a Saturno, que inclua tambin
la sonda Huygens para explorar Titn, la mayor y ms interesante de las lunas del planeta. Se
trata del ltimo proyecto de gran presupuesto de la NASA, en colaboracin con la Agencia
Espacial Europea y la Agencia Espacial Italiana. Tras un viaje de casi siete aos, est previsto
que la Cassini recoja datos sobre Saturno y sus satlites durante otros cuatro aos. En
octubre de 2002 la nave obtuvo su primera fotografa del planeta, tomada a una distancia de
285 millones de kilmetros, y en la que aparece tambin Titn. En junio de 2004 la Cassini
sobrevol Febe, otro satlite de Saturno (el ms alejado), obteniendo imgenes
espectaculares de su superficie, llena de crteres. En julio del mismo ao, la nave entr en
rbita de Saturno. En enero de 2005 la sonda Huygens atraves la atmsfera de Titn y
alcanz su superficie, enviando a la Tierra datos e imgenes de gran inters del satlite.
Fechas importantes en la observacin y exploracin de Saturno

1610: Galileo observa a travs de su telescopio los anillos de Saturno.

1655: Titn fue descubierto por el astrnomo holands Christiaan Huygens.

1659: Christiaan Huygens observa con mayor claridad los anillos de Saturno y
describe su verdadera apariencia.

1789: las lunas Mimas y Enclado son descubiertas por William Herschel.

1979: sobrevuelo por la Pioneer 11. El 1 de septiembre de 1979 la sonda


norteamericana Pioneer 11 se aproxim a una distancia de 20,000 km de las nubes
superiores.

1980: acelerada por el campo gravitatorio de Jpiter, la sonda Voyager 1 alcanz


Saturno el 12 de noviembre a una distancia de 124 200 km. En esta ocasin descubri
estructuras complejas en el sistema de anillos del planeta y consigui datos de
la atmsfera de Saturno y de su mayor satlite, Titn de la que pas a menos de 6500 km.

1982: Voyager 2 se acerca a Saturno.

2004: Cassini/Huygens alcanza Saturno. Se convirti en el primer vehculo en orbitar


el lejano mundo y acercarse a sus anillos. La misin espacial tiene programado su trmino
durante el ao 2017.

2009: gracias al telescopio espacial Spitzer se descubre otro anillo, alrededor de


Saturno, que era invisible desde nuestro planeta, que a su vez es el ms grande de
nuestroSistema Solar.

Observacin de Saturno[editar]

Oposiciones de Saturno: 2001-2029

Saturno es un planeta fcil de observar, pues es visible en el cielo la mayor parte del tiempo y
sus anillos pueden observarse con cualquier telescopio de aficionado. Se observa mejor
cuando el planeta est cerca o en oposicin, es decir, la posicin de un planeta cuando est a
una elongacin de 180, por lo que aparece opuesto al Sol en el cielo. En la oposicin del 13
de enero de 2005, Saturno pudo verse con un mximo que no ser igualado hasta 2031,
debido a una orientacin de sus anillos con respecto a la Tierra bastante favorable.
Saturno se observa a simple vista en el cielo nocturno como un punto luminoso (que no
parpadea) brillante y amarillento cuyo brillo vara normalmente entre la magnitud +1 y la 0,
toma aproximadamente 29 aos y medio en realizar una traslacin completa en su rbita con
respecto a las estrellas de fondo pertenecientes al zodiaco. Con apoyo ptico, como con
grandes binoculares o un telescopio, se necesita una magnificacin de al menos 20x para que
la mayora de las personas puedan distinguir claramente los anillos de Saturno.