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La primera vez que vi a Umberto Eco estaba matriculado en el segundo

curso de Filosofa en la Universidad de Bolonia en 1975. Empez la primera


clase lanzando unas bolas de papel a los presentes en el aula, en silencio. Las
chicas bien de Bolonia y los estudiantes de la izquierda extraparlamentaria
estaban apretujados. Luego lo explic: Esto era un signo. Desde entonces me
he ocupado atentamente, con otros estudiantes y colaboradores, de su trabajo,
de la gnesis de algunos de sus libros y del prodigioso xito de Il nome della
rosa.

Eco ha cumplido hace unos meses 70 aos, y podemos decir que su


aportacin a las ciencias humanas hasta hoy es notabilsima y se equipara a la
de otros grandes autores de siglo XX como Barthes, Habermas, Jakobson o
Wittgenstein.

Con esta nota biogrfica no quiero comentar sus obras, sino ofrecer una
exposicin y un anlisis de la trayectoria intelectual que las ha propiciado. De
hecho, lo que se destaca, tanto para quien ha colaborado con l como para
quien lo conoce por sus textos, es la asombrosa popularidad del personaje Eco,
el xito que consigue entre el pblico en general y entre sus colegas del mundo
acadmico (y quien pertenece a este mundillo sabe lo difcil que es). Los
ensayos semiticos y estticos de Eco no se leen slo en los crculos
intelectuales, sino que despiertan el inters de personas ajenas al mundo de la
investigacin, y esto ocurre en cada pas del mundo.
Intentar, pues, resumir el desarrollo intelectual de Eco desde su
licenciatura hasta su primera novela, el perodo ms decisivo y quizs el menos
conocido de toda su carrera.
Un intelectual en la postguerra

Umberto Eco naci en Alessandria, Piamonte, el 5 de enero de 1932.


Mussolini ocupaba el poder desde haca 10 aos. En 1954, cuando consigui su
licenciatura en la Universidad de Turn, la guerra ya haba acabado, empezaba
la reconstruccin y se haba proclamado la Repblica Italiana desde haca slo
6 aos. En los primeros aos de la postguerra en Europa no hubo mucho
tiempo para el debate artstico y filosfico, pero, entre el final de los aos
cincuenta y el inicio de los sesenta, el debate cultural vuelve a renacer de
manera impetuosa. Se iban construyendo una nueva economa y una nueva
sociedad, con nuevas formas de arte, de ideas y de comunicacin.
Italia, en particular, acababa con ms de 20 aos de aislamiento
cultural. La victoria de los Aliados y de la Resistencia haban borrado de un
plumazo la cultura fascista y las posiciones que ahora se enfrentaban eran las
del perodo anterior a la guerra: el pensamiento liberal e idealista y la cultura
marxista, representada y sostenida principalmente por el Partido Comunista
Italiano. Otra parte de la cultura italiana, la catlica, se encontraba en un
perodo de profundas dificultades. Su sustrato era tradicionalista y dogmtico.

Su posicin de distanciamiento ante la trgica realidad nazifascista la haba


privado de autoridad en el debate poltico y social. El nivel de su influencia
entre los intelectuales haba bajado mucho. Pero, la reaccin de la Iglesia y de
la cultura catlica en la postguerra fue bastante fuerte, con el apoyo
determinante a la formacin de la Democracia Cristiana, el partido que domin
la poltica italiana durante 40 aos, y una fuerte voluntad de renovacin y
participacin social, que alcanz su culminacin en el Concilio Vaticano II
(1962-1965).
Las condiciones del campo filosfico reflejaban la situacin general. El
filsofo ms importante en el panorama italiano, antes e inmediatamente
despus de la guerra, fue Benedetto Croce (1866-1952). Su filosofa estaba
dominada por la cuestin esttica. El concepto de arte de Croce tiene una base
idealista. Por un lado, Croce subraya la capacidad cognitiva del sentimiento
esttico, pero, por otro, no proporciona ni una definicin ni una exacta teora
de la modalidad de dicho sentimiento. El arte permanece, como en la esttica
idealista, un fenmeno inexplicable, inefable, indescriptible. El idealismo,
influido por la potica romntica, haba considerado mucho ms los efectos
sensibles del arte, estimados como universales, sin preocuparse del problema
de la definicin del objeto artstico. Este tipo de esttica habra podido tener
xito en un contexto histrico en que el objeto artstico conservaba formas
relativamente estables, pero, con el surgir de las Vanguardias a principios del
siglo XX y que ahora recuperaban su vigor, tena slo dos posibilidades: o les
negaba la definicin de arte o admita su propia incapacidad para describirlas.
Las obras de John Cage, Kandinskj, Joyce y de tantos otros artistas criticaban
las formas cannicas de la msica, de la pintura y de la novela.
En el alba del tercer milenio todava estamos acostumbrados a no tener
todava una clara definicin del texto esttico. Cualquiera que se declare
artista, desde el body sculptor que provoca cicatrices en los cuerpos
humanos hasta el pintor de hadas o elfos, puede entregarse a su obra sin
temor a que nadie pueda protestar. En la Italia de los aos cincuenta y

sesenta, en cambio, la cuestin esttica implicaba profundamente a la


sociedad. En las peluqueras se charlaba sobre las canciones de los Beatles, si
se trataba de arte o de simple ruido; en el Festival de Sanremo (tradicional rito
cantor italiano) ganaban los aulladores, los primeros cantantes que no eran
meldicos; las pinturas de Picasso horrorizaban a las maestras, preocupadas
por la posibilidad de que sus alumnos dibujaran caras con tres ojos. Frente a
las nuevas formas de expresin artstica, las reacciones populares eran
parecidas a las de los estetlogos. Esto no es arte y No entiendo nada eran
las opiniones corrientes. Para entender la resonancia del trabajo de Eco incluso
en el mundo no acadmico, hay que tener en cuenta todo este trasfondo. De
ah que el joven Eco decidiera dedicarse al problema esttico. l no dudaba de
que en la sociedad del momento la Esttica de Croce tuviera que ser
reemplazada por una nueva teora que explicara las nuevas formas de arte que
salan a la palestra. Pero cmo construir dicha teora?

1954 1963: El periodo pre-estructuralista

El director de la Tesis de Eco fue Luigi Pareyson, catedrtico de Esttica


de la Universidad de Turn. La tesis se titulaba El problema esttico en Santo
Toms de Aquino, tesis que se convertira en libro dos aos despus (Eco
1956). El tema era original, dado que el Aquinate nunca se haba interesado de
manera explicita por la Esttica, y Eco tuvo que reconstruir su teora, cosiendo
las diversas observaciones diseminadas en distintas obras. A pesar de ello,
logr ofrecer un nuevo punto de vista sobre las ideas de belleza en Santo
Toms: la experiencia esttica no se desarrolla en la primera operacin de la
mente (simplex apprehensio), como haban sostenido hasta entonces todos los
crticos, sino en la segunda operacin de la mente, llamada compositio et
divisio, o juicio.

Esta conclusin no fue casual. Eco se aprest a explicarla porque estaba


convencido de que la Esttica de Santo Toms poda ser utilizada contra la
teora idealista. Efectivamente, la idea escolstica de arte, en general la
Esttica medieval, eran exactamente contrarias a la posicin de Croce: aqulla
era antiidealista, materialista, prctica, mientras que sta era idealista,
intuitiva, abstracta. Eco haba vuelto a la filosofa medieval para encontrar una
esttica que no dependiera ni de la nocin de intuicin ni de un peculiar
estatuto del sentimiento esttico. Pensaba que el gesto artstico no era distinto
de las otras actividades humanas, y que el sentimiento esttico era un simple
acto cognitivo. Crea, adems, que el conocimiento no poda basarse en la
intuicin, es decir, en el contacto directo entre sujeto y objeto.
En 1954, justo despus de su tesis, Eco empieza a trabajar en la RAI, la
televisin pblica italiana, que acababa de empezar a emitir ese mismo ao.
Iba a empezar la poca de las comunicaciones de masa, y Eco enseguida se
dio cuenta de que las teoras estticas tradicionales eran absolutamente
incapaces de afrontar las nuevas formas de expresin, incluso porque durante
siglos no se haban creado nuevas formas de expresin. De ah que, el
problema era explicar, antes que el arte, la comunicacin: cmo funcionaban
los procesos comunicativos. A juicio de Eco cada acontecimiento artstico tena
que ser considerado como un evento especial de comunicacin y lo importante
era saber cmo estaban construidos y cmo eran recibidos los mensajes
estticos, antes que ocuparse slo del misterio de los sentimientos que eran
capaces de suscitar. Antes bien, los sentimientos especficos relacionados con
la experiencia artstica eran los que se tenan que explicar, para entender en
qu manera la comunicacin esttica era distinta de la comunicacin en
general.
La posicin antiidealista y la experiencia directa en el mundo de
los mass media fueron hechos importantes en la formacin de Eco, pero
fundamentales fueron los cambios que se desarrollaban en la sociedad italiana.
La Esttica llega a ser un problema socialmente importante, porque los aos

cincuenta y sesenta representan un perodo de evolucin explosiva para Italia.


En apenas diez aos surge una industria cultural nacional (radio, televisin,
discos, revistas, libros, cine), millones de personas se trasladan del campo a la
ciudad, y del Sur al Norte, y por primera vez compran el coche, el frigorfico, la
lavadora, el televisor, el tocadiscos, objetos de plstico, trajes con fibras
sintticas. La reforma escolar eleva el nivel de instruccin. El cine y el diseo
italiano reciben reconocimiento internacional por su capacidad de representar,
justamente, la Esttica contempornea. Estas novedades, sin embargo, chocan
contra una cultura tradicional, basada en los valores de la Patria, en la moral
catlica, en la retrica de la educacin unitaria y fascista. El marxismo, aunque
ejerciera un empuje bastante fuerte en la vida poltica y cultural, no prestaba
suficiente atencin a los aspectos artsticos, mediticos, de comunicacin y de
costumbre. Cuando los filsofos de Frankfurt empezaron a divulgar sus ideas,
la opinin pblica acogi mayormente la actitud crtica genrica que no se
separaba de la posicin tradicional de desconfianza y rechazo de las
novedades. En efecto, Eco les apoda con agudeza apocalpticos.
La formacin de Eco es la tpica de muchos intelectuales italianos de
entonces: la base catlica, luego el encuentro con las filosofas laicas
(Marxismo, Fenomenologa, Estructuralismo). La manera con la que se enfrenta
a las nuevas teoras es, de todas formas, crtica: se aceptan, por completo o
en parte, slo despus de un anlisis profundo y completo, y no se utilizan
para construir un edificio o un sistema, sino para resolver un problema difcil.
Eco no es un filsofo sistemtico, sino un genial estudioso de la Esttica. Su
intensa participacin, para resolver problemas de Esttica, en el debate
filosfico da muestra de ser tambin un testarudo estudioso de la misma.
Pronto se dio cuenta, si quera realmente encontrar la Esttica que necesitaba,
de que tena que emprender una larga investigacin. No pensaba lo dilatada
que iba a ser. Esto ni siquiera le importaba. Empez simplemente por el
camino que haba encontrado. l es un explorador ms que un terico. Como
James Joyce, creci en la tradicin religiosa y escolstica. Como Joyce se form

en la filosofa cristiana medieval y de Santo Toms de Aquino. Como Joyce, Eco


dej

atrs

la

fe

en

la ordo

universalis,

convirtindose

en

un clericus

vagans laico. De la poca de su formacin lleva consigo un conocimiento


profundo y amplio de la filosofa medieval que a veces parece olvidada, pero
que reaparece, como a menudo suele pasar, en el clmen de su carrera,
cuando se dejan salir a flote las experiencias de la juventud. Joyce, en efecto,
representa para Eco el puente entre el pensamiento cristiano medieval y la
experiencia artstica contempornea; en la vida y en las ideas de Joyce, Eco
encontr la misma slida educacin filosfica que l tuvo, y la propuesta de
una nueva manera de ver el trabajo literario. La influencia del Cristianismo,
tanto en Eco como en Joyce, no se expresa como espiritualismo o dogmatismo
post-tridentino, sino con la pasin especulativa y polmica de la Edad Media y
del catolicismo ilustrado. Los que proceden de esta formacin anteponen la
autntica investigacin de la verdad a la defensa de las tradiciones, y poseen
instrumentos analticos adecuados para no sufrir el encanto de las ideologas o
los sectarismos de conveniencia.
Durante los aos en los que trabaj en la RAI, Eco conoci a muchos
artistas de vanguardia, tal como seala en la introduccin italiana de Opera
aperta: Dos plantas por encima de mi despacho estaba el estudio de fonologa
musical, en aquel perodo encabezado por Luciano Berio. Lo frecuentaban
Maderna, Boulez, Pousseur, Stokhausen, todo era un sibilar de frecuencias, un
ruido de ondas cuadradas y sonidos blancos (Eco 1962, V). Era un ambiente
muy creativo: en 1959, Berio pidi a Eco que escribiera un ensayo para la
revista Incontri musicali, y Eco reelabor una comunicacin que haba
presentado en el XII Congreso Internacional de Filosofa. Se titulaba I
problemi dellopera aperta que constituir uno de los captulos del libro del
ao 1962. El otro ensayo importante era sobre James Joyce. Iba a ser un libro
autnomo en 1965 (Eco 1965). Ambos ensayos, junto a otros, constituyeron
en 1962 Opera aperta, el trabajo que dio a conocer a Eco en Italia y en el
extranjero.

El subttulo del libro es: Forma e indeterminazione nelle poetiche


contemporanee. Opera aperta fue traducido al francs, espaol, yugoslavo,
portugus, rumano, polaco, alemn, japons, ingls, turco, coreano, hngaro.
En Opera aperta Eco afirma que:
1. La

forma

artstica

puede

ser

considerada

como

una

metfora

epistemolgica: el arte es un tipo de conocimiento y puede ser descrito por


modelos cognitivos cientficos;
2. La explicacin para interpretar la forma artstica necesita de la cooperacin
del destinatario (lector, espectador, etc.). En este sentido, el arte
contemporneo produce obras abiertas. La interpretacin es un proceso
abierto, una interaccin comunicativa entre el artista y el destinatario
mediada por su obra.
Se trataba de un corte definitivo con el concepto idealista y aristcrata del
gesto esttico. El libro suscit en Italia intensas polmicas. Las recensiones
oscilaban entre la apoteosis y el insulto. Eco fue apodado hermosa alma del
neocapitalismo milans (era un grave insulto en aquel perodo) as como
iniciador de un nuevo humanismo.
En aquellos aos, Qu es el arte? era de verdad una pregunta corriente:
la msica rock y pop, el cine, la televisin, el arte abstracto, eran temas de
debate entre modernistas y conservadores, vanguardia y tradicin. La
sociedad viva un profundo y traumtico conflicto generacional que tuvo su
explosin en las agitaciones del 68. La opinin pblica viva el comienzo de
aquel conflicto entre lo viejo y lo nuevo que ser una constante de la cultura
occidental hasta los aos setenta. La pregunta: Pero, esto es arte? se
convirti para el mismo artista en uno de los efectos que el acto artstico tena
que

provocar. Era

el

perodo

del

arte

como

provocacin,

escndalo,

menosprecio del pblico. Las pinturas de Fontana no eran otra cosa que unos
cortes limpios en el lienzo; Stockhausen escriba msica hecha de silencio y
ruidos casuales; los personajes de las pelculas de Antonioni parecan ajenos a
la realidad. Adems, estos productos nuevos y provocadores ya no estaban

limitados a un pblico de lite, sino que alcanzaban a todos por los mass
media.
En definitiva, el libro de Eco haba tocado un punto sensible. Eco se
convirti despus de Opera aperta en el terico de la nueva vanguardia, el
filsofo de las nuevas artes, el enemigo oficial de la crtica tradicional. El Grupo
63, un grupo de poetas experimentales italianos, lo eligi como su propio gua
terico. Eco, sin embargo, era consciente de que su investigacin estaba lejos
de ser concluida. Desde el ao 1959, haba empezado una fructfera
colaboracin con la editorial Bompiani como senior editor de la ensaystica. De
suerte que el estudio terico fue a menudo acompaado por el conocimiento
personal de los autores y la atenta exploracin del horizonte cultural. En 1963,
mientras que Opera aperta se enfrentaba con los furores de la crtica, Eco
descubri el Estructuralismo. En la introduccin a la edicin de 1976 de Opera
aperta escribe: Padec tres shock, todos ms o menos alrededor de 1963:
la Pense sauvage de Lvi-Strauss, los ensayos de Jakobson publicados por
Minuit y los formalistas rusos (Eco 1962, VIII).

1962-197: Del Estructuralismo al Trattato di semiotica generale

En 1964 Eco publica Apocalittici e integrati, una reflexin terica en torno a


las comunicaciones de masa. Aqu analiza las posiciones de Herbert Marcuse y
Marshall McLuhan como representantes de dos hiptesis contrarias por lo que
se refiere a la influencia de los mass media en la sociedad y sus probables
desarrollos. Los apocalpticos, como Marcuse, consideran las comunicaciones
tecnolgicas y la industria cultural una operacin de condicionamiento
ideolgico que reduce al hombre a una sola dimensin. Los integrados, como
McLuhan, consideran la capacidad tcnica de la infinita reproduccin como una
va para una expansin cualitativa y cuantitativa de los espacios culturales. Eco
afirma

que

ambas

posiciones

son

contrarias

pero

equivalentes.

Los

apocalpticos, alejndose de la cultura de masa, siguen afirmando un


concepto de cultura antiguo, aislado y aristcrata. Los integrados, por otro
lado, propenden pasivamente hacia un producto y evento cultural sin
preocuparse por la cuestin ni criticar los mensajes que reciben. La posibilidad
que permite resolver este dualismo es la que Eco define entonces como
anlisis estructural. El intelectual, por medio de una crtica y anlisis
cuidadosos, tiene que encontrar la manera de actuar en la industria cultural
para defender las necesidades de los sujetos humanos que, de otra forma,
podran sucumbir ante el diluvio de mensajes. En este anlisis destacamos dos
puntos que caracterizan la posicin del primer Eco: la idea de intelectual como
operador y la eleccin pragmtica como fin de la reflexin terica. La primera
es una consecuencia operativa de la segunda. Considerando la evolucin del
pensamiento de Eco, hay que tener en cuenta que cada asuncin terica puede
ser aceptada o rechazada con respecto a su contribucin en la solucin de
problemas. Eco siempre ha sido un pragmtico, a pesar de que su
pragmatismo no haya nacido en un laboratorio qumico como el de Peirce, sino
en un despacho de televisin y en el despacho de director de una editorial.
En 1965, Eco inicia su colaboracin con la revista LEspresso y, en 1966,
llega a ser profesor de Comunicacin visual en la Facultad de Arquitectura de la
Universidad de Florencia. En 1967 publica Appunti per una semiologia delle
comunicazioni visive (Eco 1967) que ser un captulo de La struttura assente.
El libro se publica en 1968, con el subttulo siguiente: Introduzione alla ricerca
semiologica. En La struttura assente Eco sienta las bases de su semitica y
explica su anlisis del Estructuralismo. Ms tarde dira: Me di cuenta de que
los instrumentos tradicionales de la Esttica y de las comunicaciones de masa,
los instrumentos de la Sociologa, no lo explicaban todo, y luego ocurri el
encuentro con la Lingstica estructural y con el Estructuralismo, que pasa
entre 1962 y 1964, es decir, entre la publicacin de Opera aperta y Apocalittici
e integrati: si consideramos la primera edicin de Opera aperta encontramos la
Teora de la Informacin, la Semntica americana, pero ni una palabra en torno

a los lingistas, que, en cambio, figuran en la edicin francesa que luego se


convertir en la nueva edicin italiana; si se consideran las ediciones italianas
de 1962 y de 1967 se nota que, entre tanto, se haban introducido Jakobson y
Barthes, y esto sucedi mientras escriba Apocalittici e integrati, el ensayo
sobre el kitsch influido por los escritos de Jakobson. Las verdaderas lecturasshock fueron, en 1963, Essais de linguistique gnrale de Jakobson y en 1964
los Elementos de semiologa de Barthes, pero la va de Damasco fue
Jakobson. (Eco 1987, comunicacin personal).
La struttura assente se puede considerar el trabajo central de la produccin
de Eco. l mismo habla del palimpsesto del tratado, es decir, que el Trattato
di

semiotica

generale procede

de

una

serie

de

trabajos

que

fueron

sucesivamente elaborados y traducidos muchas veces del italiano al ingls y


viceversa.
Ocurri que, despus de la traduccin de La struttura assente al sueco y al
portugus (1971), al polaco, espaol, francs y alemn (1972), y al yugoslavo
(1973) (algunas de estas revisadas por el autor), cuando Eco ley la versin
inglesa se dio cuenta de que no era satisfactoria, ni siquiera desde el perfil
lingstico, porque unas partes del libro, especialmente la controversia con
Lvi-Strauss, no formaban parte de los intereses de los lectores angloamericanos. Despus de dos intentos insatisfactorios de traduccin de muchas
revisiones fracasadas (Eco 1976, VII, traduccin del autor), Eco (en 1973)
volvi a escribir el libro y a transformarlo en un trabajo diferente, ms
orgnico, que fue titulado A Theory of Semiotics y se public en 1976 en los
EE.UU. La versin italiana (Trattato di semiotica generale), aunque publicada
en 1975, es una traduccin del ingls. A Theory of Semiotics es una exposicin
sistemtica de la investigacin sobre los signos y su produccin, pero las lneas
generales haban sido ya presentadas en La struttura assente (partes A y E) y
haban sido posteriormente elaboradas en Le forme del contenuto (1971a). La
struttura assente incluye tambin el ensayo de la comunicacin visual, como
he sealado antes, y un importante captulo de la Semitica de la Arquitectura

(la primera aplicacin de la Semitica en este mbito); pero es la parte


estrictamente filosfica la que da el ttulo al libro. En esta parte, Eco, despus
de un profundo anlisis de la fundacin filosfica del Estructuralismo, rechaza
cualquier cuestin ontolgica y formula su credo pragmtico. Nominalista y
pragmtica

es

la

posicin

que

Eco

asume

para

su

Estructuralismo

metodolgico, frente al que define ontolgico cuyo prototipo individualiza en


Lvi-Strauss.
Desde 1969 hasta 1974, Eco da clase como visiting profesor en muchas
Universidades de Norteamrica y de Sudamrica, y empieza su etapa de
semilogo viajero. En 1974, en Miln, organiza el primer Congreso de la
International Asociation for Semiotic Studies, asociacin que haba surgido en
Pars en 1969. En estos aos contina la investigacin en el mbito de la
Semitica, revisando las traducciones de La struttura assente y publicando Le
forme

del

contenuto (1971a)

y Il

segno (1971b). Le

forme

del

contenuto recoge todas las partes de La struttura assente que haban sido
revisadas para las traducciones y otros ensayos. Al final, como se ha dicho
antes, en 1975 est listo para publicar el trabajo orgnico de Semitica que
representa la conclusin de ms de diez aos de investigacin. A Theory of
Semiotics es un tratado completo de la nueva disciplina: en italiano, en
efecto, se titular Trattato di semiotica generale.
El rasgo original de la Semitica de Eco es el intento de alcanzar una
sntesis entre la aproximacin hjemsleviana y estructuralista, y la teora de la
interpretacin de Peirce. Eco realiza esta sntesis entre las dos tendencias de la
Semitica introduciendo la nocin deinterpretante en la teora de los cdigos.
La influencia de Peirce desde ese momento seguir creciendo, y se pondr de
manifiesto

en

los trabajos de

los aos ochenta y

noventa

como

el

planteamiento principal de su Semitica (Proni 1992).


La definicin de interpretante, escribe Eco, tiene que agrupar las siguientes
categoras semiticas:

1. El significado de un significante, considerado como unidad cultural


vehiculada tambin por medio de otros significantes (significado como
sinonimia);
2. El anlisis intencional o componencial por medio del cual una unidad
cultural est segmentada en unidades inferiores o marcas semnticas; cada
una de las marcas que compone el rbol componencial de un semema (Eco
1975, 107).
Desde luego, el interpretante mantiene siempre su carcter de elaboracin
potencialmente infinita y todas estas categoras son slo elementos del
proceso. Aun as, Eco utiliza tambin esquemas estructurales como las
nociones de sistema y oposicin. Una unidad cultural no puede ser identificada
slo a travs de la serie de sus interpretantes Una unidad cultural existe
slo en la media en que se define otra que se le opone. (Eco 1975,108). La
Semntica estructural ser til cuando se separe del todo de la metafsica del
referente.

En

pocas

palabras,

Eco

realiza

sus

sntesis

adoptando

la

aproximacin estructural como instrumento formal, pero, por otro lado,


quitndole cualquier valor de descripcin objetiva de los procesos reales de la
semiosis.
En 1975 Eco consigue la condicin de catedrtico y ocupa la primera
ctedra de Semitica en Italia (y la nica existente durante bastantes aos). l
mismo afirma: Llegu a la Universidad relativamente tarde porque el hecho de
que escribiera en la prensa no me ayudaba (...) La Comisin que me eligi
como catedrtico expres un juicio revolucionario porque, por primera vez, la
participacin en la actividad periodstica fue considerada como positiva (Eco
1987, comunicacin personal).

1976-1980: El perodo de la enseanza: desde

rosa

Il Trattato hasta Il nome della

Despus del Trattato di semiotica generale, Eco se da cuenta de que


tiene la posibilidad terica y acadmica de volver a la Esttica. En el ltimo
captulo del Trattato ya haba intentado establecer algunos principios de una
Semitica de la expresin artstica, pero ahora quiere dedicar un libro entero al
problema. Sin embargo, hay una diferencia por lo que se refiere a la Esttica
del primer perodo: mientras que en los aos sesenta Eco intentaba alcanzar
una teora unitaria empezando por la consideracin de las formas de arte,
ahora se enfrenta con todas las formas de expresin por medio de unos pocos
instrumentos elementales de semitica. Adems ahora, tiene mucho ms
inters por los textos literarios que por la comunicacin visual o musical.
He definido esta etapa de la enseanza, porque el mtodo usado por
Eco en su investigacin fue colegiado, implicando en el trabajo a muchos
estudiantes y colegas con los que se encontraba en diferentes lugares del
mundo. Como l mismo dice: Empec esto en 1975 en San Diego, luego pas

el ao 1976 en Bolonia, el ao 1977 en Urbino; despus volv a Yale para


terminar en 1977 conversando con los estudiantes y, al final, (el libro) se
public en 1979, entonces dira cuatro aos de trabajo colegiado (Eco 1987,
comunicacin personal). De este trabajo proceden dos libros: The Role of the
Reader y Lector in fabula. El segundo es la versin italiana del primero, sin los
ensayos que ya haban aparecido en Opera aperta, Apocalittici e integrati y
otros artculos. Como escribe en la introduccin italiana deLector in fabula,
toda la investigacin fue la continuacin de la reflexin en torno a la apertura
del texto artstico: los textos que entonces defina abiertos son slo el
ejemplo ms provocativo de explotacin con intenciones estticas de un
principio que regula la generacin y la interpretacin de cualquier tipo de
texto (Eco 1979b, 7). En suma, Eco ya no separa las obras artsticas entre
abiertas y cerradas: toda obra, sobre todo los textos narrativos, es, en
cierta medida, ms o menos abierta, toda obra necesita una interpretacin
cooperativa. Los textos son mquinas perezosas y piden al lector que cumpla
una parte de su trabajo. Por lo que se refiere a la limitacin del campo al texto
narrativo, Eco escribe: El concepto semitico de texto es ms amplio de lo
meramente lingstico y los proyectos tericos que propongo, con diligentes
ajustes, resultan idneos tambin para textos no literarios y no verbales. (Eco
1979b, 10).
Junto a la investigacin terica y al trabajo acadmico, Eco sigue con su
actividad periodstica. Los aos setenta son los aos de plomo, los aos del
terrorismo, de las agitaciones de los estudiantes. Se mata a mucha gente en
las calles, se ataca al Estado y el Estado responde el ataque. El debate entre
los intelectuales se hace intenso e incluso peligroso: las ideas del ao 1968, la
discusin sobre la Vanguardia y los diferentes conceptos de revolucin, dejan
espacio a la diatriba sobre la violencia poltica, social e individual. Resulta difcil
mantener la calma, analizar los asuntos de manera objetiva. Eco rechaza ser
partidario de las posiciones extremas, la que sostiene el ataque contra el
Estado y la que rechaza reconocer cualquier derecho al pueblo, principalmente

a los jvenes, y pedir ms atencin para las condiciones del estudio, trabajo y
vida en las ciudades. Est dispuesto a rechazar la ideologa contradictoria de
muchos lderes revolucionarios, pero es el primero que subraya la originalidad
y la creatividad en el movimiento de los estudiantes en el uso de los mass
media. Algunos artculos de estos aos estn agrupados en Sette anni di
desiderio (1983a). Sin embargo, el evento ms importante en la carrera
intelectual de Eco es la publicacin en 1980 de Il nome della rosa, una novela
negra que se desarrolla en un monasterio medieval. El libro se convierte
enseguida en un xito literario en Italia y en el extranjero. En efecto, resulta
muy raro que una novela escrita por un acadmico llegue a ser un xito de
ventas. Adems, era la primera vez desde haca mucho tiempo que una novela
italiana fuera tan conocida en todo el mundo. En Italia Il nome della
rosa estuvo durante dos aos a la cabeza de la lista de los libros ms vendidos.
El propio Eco no pensaba en un xito tan grande: Al principio no era algo tan
importante, tena que desarrollarse en el mundo actual... en la biblioteca
municipal de Subiaco con un fraile que lea Il Manifesto. (Eco 1987,
comunicacin personal).
Sin embargo, casualidad o no, el xito del libro, puso sobre el tapete
muchas cuestiones. Se pregunt a Eco, como semilogo del texto, si haba
descubierto el secreto para escribir best-seller. En el mundo intelectual en el
que el xito comercial era sinnimo de prdida de la pureza ideolgica (y
quizs causa de envidias), Il nome della rosa fue criticado como una concesin
al mercado. Se pregunt a Eco por qu, despus de haber sido el defensor de
la Vanguardia, haba escrito una novela tradicional. Mucha gente quera saber
si haba escrito una novela para realizar su Semitica pragmtica, aplicando al
libro su teora esttica. Eco contest a estas y otras preguntas con un breve
ensayo titulado Postille a Il nome della rosa (Eco 1983b). A la imputacin de
tradicionalismo contest que la concepcin del arte como provocacin, un
rasgo de la Vanguardia, haba llegado a un punto tan extremo que (citaba a
John Barth) la Vanguardia se haba convertido en tradicin y era normal volver

a descubrir la trama, a revivir con irona el pasado. Se puede decir que Eco ha
abierto y cerrado la gran etapa de la Vanguardia artstica de la postguerra? Por
supuesto que ha sido el primer terico de la explosin de las formas expresivas
que ha caracterizado la edad de oro del siglo breve (cfr. Hobsbawn 1994).
De esa misma manera ha marcado con una novela de xito una ulterior
consideracin del pensamiento postmoderno que seala el abandono de la
experimentacin como elemento fundante de la Potica.
Conclusin: el fenmeno Eco

No cabe duda de que Umberto Eco representa un fenmeno cultural que


va ms all de la simple dimensin biogrfica de un estudioso humanista.
Quizs slo Bertrand Russell, en el siglo XX, fue tan famoso no slo por lo que
se refiere a su mbito de estudio. Pero Russell era un hombre muy activo en
poltica, y era ingls. La popularidad de Eco procede ante todo de su capacidad
de comunicacin. He asistido a muchas de sus ponencias y hay que decir que
slo unos pocos estudiosos tienen la capacidad de dar una conferencia en
Harvard o en la Sorbona, frente a centenares de catedrticos, hacerles rer con
ocurrencias y decir tambin algo que los propios colegas advierten como nuevo
e interesante. Sus escritos son, a pesar de los temas tratados, sencillos y
esenciales. La capacidad de comunicacin incluye tambin la capacidad de
suscitar siempre una cierta tensin en la presentacin de la investigacin.
En segundo lugar, Eco tiene una lgica muy sutil para percibir, dentro del
mbito disciplinar en que se coloca y que haba contribuido a definir (el
mbito semitico), lneas de investigacin que al mismo tiempo se revelan
como intrigantes, relativamente poco exploradas y para las que es capaz de
proponer una solucin al mismo tiempo nueva y sensata: por ejemplo el
problema de las lenguas perfectas (Eco 1993).
Una tercera caracterstica es la capacidad de dominar varias formas de
comunicacin: dar clases, conceder entrevistas, escribir libros, artculos,
novelas, secciones en los peridicos, poesas, juegos de palabras en italiano,

francs e ingls son por supuesto habilidades tiles. Adems de las lenguas
mencionadas, por lo que se refiere a los chistes, por los que tiene una especial
predileccin, y las entrevistas, por las que siente una ligera antipata, en un
correo electrnico del 13 de enero de 2002 Eco escribe: Me las arreglo con
cierta fatiga, por lo menos para una entrevista, con el espaol. Lo mismo vale
para los chistes. Sirva esto como pequeo consuelo a los lectores de lengua
espaola.
En cuarto lugar, una excelente memoria y una formidable capacidad de
concentracin y trabajo caracterizan a Eco. Cuando se le ve en Bolonia
pasando las veladas, contando ancdotas y bromeando con sus alumnos es
natural preguntarse cundo realiza sus trabajos. Su virtud es la de conseguir
aislarse del todo en cualquier lugar y a cualquier hora (a menudo por la
noche), y producir con gran eficacia y tenacidad.
Sin embargo, yo creo que el secreto de Umberto Eco se esconde en la
absoluta correspondencia entre la carrera que ha elegido y su propia
personalidad. Como muchas de las personas que tienen xito, Eco disfruta y
goza de cada aspecto de su trabajo. Esta satisfaccin, casi esencial, evita que
la produccin intelectual nunca llegue a ser un instrumento para conseguir
xito, sino que persiguiendo la calidad, lo genera. Para llegar a ser como Pel
es necesario que te guste el ftbol.
Me

atrevo

decir

que

Eco

es

el

primer

intelectual

global,

irresistiblemente presente en el mbito ms nuevo y explosivo de la cultura de


la postguerra: la comunicacin. Campo por s mismo internacional, del que
habla y en el que acta con un instinto inimitable y una muy ambiciosa
modestia. Los filsofos saben que existen slo dos modelos a los que pueden
referirse: Platn y Aristteles. Eco percibi claramente que el mundo que se
iba desarrollando despus de la Segunda Guerra Mundial no era el dramtico y
utpico de Platn, sino un heterogneo y agitado Mediterrneo global
parecido al que vivi Aristteles.