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Johann Wolfgang von Goethe und Die Leiden des jungen Werthers

Die Leiden des jungen Werthers war Goethes erster Roman und derjenige, der ihn fast
unverzglich in Deutschland berhmt werden lie. Das Buch erschien im Herbst 1774 zur Leipziger
Buchmesse und hatte sofort groen Erfolg. Die Erstausgabe gehrt zum Sturm und Drang,
wohingegen die berarbeitete Version, die 1787 verffentlicht wurde, exemplarisch fr die
Weimarer Klassik steht. Die Hauptfigur des Romans, deren Handeln einfach durch seine Gefhle
bestimmt wird, ist ein typischer Vertreter der Empfindsamkeit.
Die Mehrheit des Handlungsablaufs wird in Briefen erzhlt, die Werther an seinen Freund
Wilhelm richtet. Als junger Mann der noch nicht recht wei, was er im Leben machen mchte, geht
er nach die Stadt Wahlheim (von Garbenheim inspiriert), wo er die Gelegenheit hat, in der Natur zu
wandern und sich im Zeichnen zu ben. Eines Tages wird er zu einem Ball eingeladen, auf welchem
er Lotte kennenlernt, eine junge Frau die sich seit dem Tod ihrer Mutter um ihre acht Geschwister
kmmert. Werther wei im Voraus, dass sie verlobt ist, trotzdem verliebt er sich in sie. Whrend des
Balles gibt es ein Gewitter und beide erinnern sich an das gleiche Gedicht von Klopstock. Sie
bemerken dann eine tiefe Seelenverwandtschaft und von da an verbringen sie viel Zeit miteinander.
Als Albert, Lottes Verlobter, endlich nach einer Geschftsreise zurckkehrt, versteht
Werther, dass seine Liebe fr Lotte nicht erfllbar ist. Obwohl Albert ein sympathischer und
gutmtiger Mensch ist, bleibt die Beziehung zwischen ihm und Werther angespannt. Wegen dieser
problematische Umstnde, entscheidet Werther, die Stadt zu verlassen, um Abstand zu gewinnen.
Eine geraume Zeit arbeitet er bei einem Diplomaten in Weimar, aber das Milieu der Geschfte und
der Etikette passt ihm nicht. Werther kann sich weder mit der oberen Gesellschaftsschicht noch der
Lebensart der Adligen identifizieren. Enttuscht kehrt er nach Wahlheim zurck. Inzwischen sind
Lotte und Albert verheiratet.
Kurz vor Weihnachten besucht Werther Lotte an einem Abend whrend Alberts
Abwesenheit. Als er Ausschnitte aus dem Ossian vorliest, werden beide von ihren Gefhlen
beherrscht, umarmen und kssen sich. Lotte reit sich jedoch los und behauptet, ihn niemals wieder
sehen zu wollen. Nach diesem Ereignis gert Werther in Verzweiflung. Er schreibt einen
Abschiedsbrief, leiht sich unter dem Vorwand einer bevorstehenden Reise zwei Pistolen von Albert
aus, und spter erschiet er sich selbst. Am nchsten Morgen wird er in seiner charakteristischen
blau-gelben Kleidung tot aufgefunden. Auf seinem Schreibtisch liegt das Theaterstck Emilia
Galotti von Gotthold Lessing, eine Liebestragdie. Ein christliches Begrbnis wird ihm wegen des
Selbstmordes verwehrt.
Der grte Teil der Handlung ist autobiografisch. Whrend seiner Praktikumszeit am
Gerichtshof in Wetzlar lernte Goethe die junge Charlotte Buff kennen und verliebte sich in sie.

Jedoch war Charlotte schon einem Jurist namens Johann Christian Kestner versprochen. Lottes
Vater wollte lieber, dass seine Tochter einen serisen Mann heiratet, anstelle von einem knstlerisch
ambitionierten Jngling. Goethe verwendete viele seiner Eindrcke von Charlotte, um Lottes Figur
im Roman zu bilden. Nach seiner eigenen Aussage, musste Goethe weniger als vier Wochen an
diesem Roman schreiben, um sich von seinem Liebeskummer zu erholen und sich von
Selbstmordgedanken zu befreien.
Einige Details sind nicht wie in Goethes Leben, vor allem das Ende. Whrend Werther sich
umbringt, braucht Goethe das Schreiben, um seinen Schmerz zu stillen. Werthers Freitod ist von
Karl Wilhelm Jerusalem inspiriert, einem entfernten Bekannten Goethes, der sich im Oktober 1772
tatschlich vor lauter Liebesunglck umbrachte und dessen Grab in Wetzlar zu einer Pilgersttte
junger, unglcklich Verliebter wurde. Goethe erfuhr davon durch Kestner. Tragischerweise hatte er
Jerusalem die Pistole geliehen, mit der er sich erschoss. Im Roman hat Goethe sein eigenes Pech im
Sommer 1772 mit dem Schicksal Jerusalems vermischt und dadurch der Figur Werthers viele
Charakterzge und sonstige Eigenheiten von beiden bertragen. Goethe hat sogar Passagen aus
Kestners Notiz ber Jerusalems Freitod wrtlich bernommen.
Der Roman rief bei Kritikern wie bei Untersttzern besondere emotionale Reaktionen
hervor. Der Grund war, dass Goethe mit Werther eine Person in den Mittelpunkt seines Romans
stellte, die das brgerliche Publikum als Zerstrer des Ehefriedens, als Rebell und Freigeist
betrachtete ein vlliger Widerspruch zu ihren Vorstellungen. Der Meinung der Kritiker nach sollte
ein guter Roman einen Protagonisten haben, mit dem sie sich identifizieren und aus dessen
Handlung sie etwas lernen knnten. Jedoch endet der Roman mit einem Selbstmord etwas
Undenkbares gem den brgerlichen Normen.
Die Kritik an der Verherrlichung des Selbstmordes kam auch groenteils von der Kirche und
von einigen zeitgenssischen Dichtern angeblich ahmten viele Jugendliche die Tat von Werther
nach. Es kam sogar zu einem Prozess, in dem die Kirche jedoch die Zahl der Opfer derart
bertrieben hat, dass bis heute nicht klar ist, wie viele Menschen wirklich Selbstmord begingen. Es
gab tatschlich einige Nachahmungsselbstmorde, aber viel weniger als die Kirche aussagte. In
einigen Regionen (zum Beispiel Leipzig, Kopenhagen und Mailand) wurde das Buch sogar
verboten. Trotzdem behauptete Goethe gleich, dass sein berleben das beste Beispiel darstellte. Es
war keinesfalls seine Absicht, den Selbstmord als moralisch makellose Lsung vorzustellen. Er
wollte Werthers Entscheidung weder loben noch verurteilen, sondern seinen Lesern die Verbindung
zwischen Gesinnung und Handlung und die entsprechenden Folgen aufzeigen.
Whrend Goethe einerseits viel Kritik und Entrstung von der Kirche und vom Brgertum
hren musste, hatte der Roman anderseits auch begeisterte Anhnger. Hauptschlich unter den
Jugendlichen hat sich ein echtes Werther-Fieber ausgebreitet, das ihn zu einer Kultfigur machte.

Es gab eine Werther-Mode (gelbe Hose, gelbe Weste, blauer Rock), die berhmte Werther-Tasse,
die in keinem gebildeten Haushalt fehlen durfte, und ebenso ein Eau de Werther. Szenen aus Die
Leiden des Werthers schmckten Tee- und Kaffeekannen, Tassen, und so weiter.
Vor allem bei Menschen, die schon in hnlichen Lebenslagen wie Goethe waren, fand und
findet der Roman noch Untersttzung. Sie fhlen sich als, ob die Geschichte direkt fr sie
geschrieben wurde. Wenn sie Goethe richtig verstehen, knnen diese Leser aus einiger Entfernung
ber ihre eigene Situation nachdenken. Sie werden auch Trost und Kraft in den Leiden Werthers
finden, wie der Herausgeber in seinem Hinweis vor dem ersten Brief erklrt:
Und du, gute Seele, die du eben den Drang fhlst wie er, schpfe Trost aus seinen Leiden,
und la das Bchlein deinen Freund sein, wenn du aus Geschick oder eigener Schuld keinen nhern
finden kannst!"
Obgleich Goethe heute noch von manchen missverstanden wird, bleibt Die Leiden des
jungen Werthers noch der Hauptroman des Sturm und Drangs. Heutzutage gibt es in Wetzlar eine
Ausstellung von vielen Dokumente, die mit dem Roman in Verbindung stehen, wie Parodien und
bersetzungen, sowie einen wertvollen Erstausdruck des Werthers. Der Erfolg des Romans war viel
mehr als eine bloe kurzlebige Mode. Goethe selbst sagte dazu:
Die Wirkung dieses Bchleins war gro, ja ungeheuer, und vorzglich deshalb, weil es
genau in die rechte Zeit traf. (Dichtung und Wahrheit)
Der Roman beeinflusste sowohl in seiner Form als auch in seinem Inhalt viele weitere
nachfolgende Werke. Einige greifen jedoch direkt auf Goethes Werther zurck. Christoph Friedrich
Nicolai verfasste 1775 eine sarkastische Parodie unter dem Namen Die Freuden des jungen
Werthers. Darin gewinnt Werther Charlotte und fhrt mit ihr und ihren Geschwistern ein
glckliches Leben. 1892 wurde die Oper Werther von Jules Massenet uraufgefhrt. Im
Allgemeinen beachtet das Libretto die Geschichte des Romans, obwohl einige Kleinigkeiten
verndert wurden, um die Handlung aufzupeppen. Als Beispiel dient das Ende: Werther wird von
Lotte in seinem Arbeitszimmer gefunden, er ist angeschossen, aber noch am Leben. Eine
Abschiedsszene folgt, bis Werther endgltig stirbt. Der Film Goethe! von 2010 thematisiert auch
den Zeitraum der Jugend des Schriftstellers, als er Die Leiden des jungen Werthers schrieb, und
erkundet auch die hnlichkeiten zwischen Realitt und Dichtung. Zum Beispiel sind Goethe und
Jerusalem im Film viel enger befreundet. Im Film wird Goethe fast immer als werter Herr Goethe
oder hnlich von Charlotte angesprochen. Es wird dann leicht angedeutet, dass Goethe wegen dieser
Einzelheit den Name Werther fr seinen Protagonisten whlte.
Jedoch hat Goethes Werk nicht nur historische Bedeutung. Es hat an Aktualitt auch heute
nichts verloren. Das Motiv der unglcklichen Liebe ist zeitlos und wird immer wieder thematisiert.
So ist es auch in vielen Schulen Standardlektre.