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Animal Simblico

Ernest Cassirer
El hombre: capacidad simblica1.

Frente a la pregunta: Qu es el hombre?, tal vez nos sintamos sorprendidos


por tener que responder un cuestionamiento tan poco frecuente. Pero una vez superada esta primera sorpresa, para responderla tendramos que comenzar a pensar cules
son las caractersticas propias del hombre que permiten diferenciarlo de los otros seres del planeta.
Cuando nos comparamos con el resto de los seres vivientes pareciera que tenemos fuertes similitudes con los animales. Y hasta podramos sentimos tentados a
afirmar que el hombre es, en cierto sentido, un animal. Hombres y animales se asemejan en que ambos son organismos biolgicos que tienen cuerpos con determinadas
caractersticas y necesidades. La satisfaccin de estas necesidades permite la supervivencia de cualquier individuo o grupo de individuos.

Percepcin y satisfaccin de las


necesidades en hombres y animales.
El recurrir a la naturaleza es la principal caracterstica comn. Hombres y animales, ambos tienen necesidades que deben ser satisfechas para sobrevivir. Pero ni
hombres ni animales encuentran en s mismos todos los elementos necesarios para
garantizar su supervivencia. Podemos entonces enunciar otra coincidencia: los animales y los hombres no son organismos autosuficientes. Por tanto, deben recurrir a la
naturaleza a fin de encontrar en ella los medios necesarios para satisfacer sus necesidades, deben realizar una accin determinada.
Todo organismo vivo percibe de alguna forma sus necesidades y realiza las
acciones que le permiten satisfacerlas. Un len hambriento, por ejemplo, buscar en
1

Extrado de LORENZO MARA ROSA Y ZANGARO MARCELA, Cultura y Comunicacin. Buenos Aires.
Aula Taller. 2001. pg. 7 a 23.

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su medio ambiente algn animal que pueda cazar y que sirva como alimento para l y
para su grupo. Un ave construir el nido en el que sus cras puedan desarrollarse y
nacer. Luego de un da de actividad, un hombre se dirigir a su cama para disfrutar de
algunas horas de descanso reparador hasta que el despertador vuelva a sonar al da
siguiente. Estos ejemplos nos muestran que ante la percepcin de una necesidad (en
estos casos el hambre, la necesidad de abrigo o de descanso), estos seres realizan
alguna accin que les permita satisfacerla.
Podramos decir, entonces, que la satisfaccin de las necesidades es posible
porque todo organismo cuenta con un sistema receptor y un sistema efector ante esa
percepcin y en consecuencia debe actuar.

Percibir y hacer: Sistema Receptor y Sistema Efector.


El sistema receptor es el que permite a cualquier especie recibir estmulos externos o internos, es decir, percibir. El sistema efector es el que le permite a cualquier
especie reaccionar ante determinada percepcin.

Sistema Receptor

Sistema efector

Percepcin

Accin

Cuando se enfrenta a cualquier necesidad, un organismo genera un impulso


que da lugar a un acto que permita satisfacerla. Esquematicemos esta idea de la siguiente manera:

Percepcin

Impulso

Acto

de la necesidad

Satisfaccin
de la necesidad

LA PERCEPCIN HUMANA
Y EL SISTEMA SIMBLICO
Hasta aqu pareciera que slo hemos tenido xito en encontrar similitudes entre
hombres y animales, no diferencias. Pero es verdad que nada los distingue? No, dado que si pensamos con un poco ms de detenimiento podemos darnos cuenta que en
ellos no todo es igual. Por ejemplo: las cras de las distintas especies animales tienen
un ritmo de desarrollo distinto al de los hombres. En un lapso que vara segn el tipo
de animal de que se trate, las cras estn rpidamente en condiciones no slo de obtener sus medios de vida sino tambin de defenderse por s mismas. Entre los animales que se mueven en manadas, por ejemplo, es indispensable que los recin nacidos
se pongan de pie a las pocas horas de su nacimiento a fin de poder desplazarse inmediatamente con el resto del grupo. Si no se desplazan por s mismos, quedan indefensos y mueren.
Con el hombre no sucede lo mismo. Su desarrollo biolgico tiene un ritmo diferente, que ocasiona que las cras dependan del cuidado de los padres durante un perodo de tiempo ms prolongado.
Pero slo podemos encontrar diferencias en el tiempo de desarrollo? No,
pues existen tambin diferencias en la manera en la que los hombres y los animales
experimentan las necesidades y recurren a la naturaleza para satisfacerlas.

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Instinto y creatividad
Volvamos a pensar en el ejemplo del len hambriento. Ante la percepcin de la
necesidad buscar una presa. Buscar el tipo de presas que habitualmente encuentra
en su hbitat, la perseguir y la cazar como siempre lo ha hecho l mismo, como lo
han hecho otros leones antes que l y como lo seguirn haciendo sus cras. Ante la
percepcin de la necesidad, el len acta. Ante la necesidad (el hambre), inmediatamente acta (caza), diramos que instintivamente, de manera directa o inmediata.
Pensemos ahora en el caso de un caverncola que debiera pescar un pez. Nos
sentiramos tentados a decir que no actuar de la misma manera en la que lo hace el
len. Hasta diramos que no lo hace instintivamente sino de manera creativa. Por
qu? El hombre siente hambre y sabe que en el ro puede hallar peces. Busca entonces el lugar ms adecuado para conseguir su presa. A veces es necesario que se aleje de su hbitat cotidiano y que explore sectores del ro en los que nunca ha estado.
Luego puede intentar pescar con sus propias manos. Pero esta es una tarea que no le
resulta sencilla (ya sabemos que los peces pueden ser seres escurridizos). Toma entonces algn palo del largo conveniente y con una piedra afila la punta: ha construido
un elemento que le facilitar la tarea.

La mediacin del pensamiento: entre utensilios y lenguaje


Qu implica la construccin de este utensilio? Implica que le ha atribuido una
nueva funcin al palo (lo ha convertido en un elemento que sirve para pescar) y tambin le ha atribuido una nueva funcin a la piedra (la ha convertido en un elemento que
sirve para afilar). A partir de ese momento, para l los palos sern elementos que, entre otras funciones posibles, sirvan para la pesca y las piedras sern elementos que,
en algunas circunstancias, sirvan para afilar. Les pondr nombres que los identifiquen
(por ejemplo: pescador y afilador) y podr referirse a ellos, de aqu en adelante
con dichos nombres. Hasta quizs se represente a s mismo (por medio de un dibujo
en la pared de una caverna) utilizando dichos utensilios. Tambin podr identificar
otros palos u otras piedras como pescadores y afiladores. Cada vez que el hombre
deba pescar para satisfacer su apetito, buscar el afilador y el pescador ms adecuados para obtener su alimento. Esta seleccin y diseo de los utensilios, esta capacidad
de atribuirles un nombre y representarlos marca una importante diferencia entre la
manera en la que los hombres y los animales reconocen sus necesidades y las satisfacen porque implica que el hombre las reconoce y satisface pensando.
El hombre piensa en sus necesidades y en la mejor manera de satisfacerlas. Ya no estamos simplemente ante la percepcin de una necesidad y los actos necesarios para satisfacerla. El hombre, a diferencia de los animales, no acta de manera directa o inmediata. Es
decir que nuestro esquema anterior, en el que distinguamos para los organismos un sistema
receptor y un sistema efector se ha vuelto ms complejo. En el caso del hombre entre la necesidad y el acto de satisfaccin encontramos el pensamiento, una actividad simblica. Introduzcamos en el esquema anterior el nuevo componente:

Sistema Receptor

Sistema Simblico

Percepcin

Pensamiento

Sistema efector
Accin

En consecuencia, si comparamos hombres y animales tenemos diferencias que


son:

cuantitativa: porque hemos agregado un componente al esquema (sistema


simblico);

cualitativa: porque por medio del pensamiento, las respuestas que los hombres

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dan a sus necesidades, son de un tipo diferente a la de los animales. Estn


mediadas por el pensamiento.

EL PENSAMIENTO:
UNA ACTIVIDAD SIMBLICA
Los smbolos
Slo podemos pensar si utilizamos smbolos que, de alguna manera, representan aquellas cosas, relaciones o propiedades en las que estamos pensando. En una
primera aproximacin, entonces, diremos que un smbolo es un objeto sensible
(captable por medio de los sentidos) que tiene la facultad de hacer presente propiedades ausentes (facultad de representacin).
Muy simplemente, un smbolo es una entidad que representa otra cosa. En
nuestro caso anterior, la palabra pescador o la palabra afilador sern smbolos de
la funcin de cada uno de estos utensilios y tambin ser smbolo de ellos cualquier
dibujo que nuestro caverncola realice para representarlos. Esto significa que cada vez
que escuche una de estas palabras o vea uno de estos dibujos los interpretar como
smbolos de esos objetos, es decir como aquello que representa a esos objetos determinados. Adems, estas palabras o dibujos sern tambin smbolos que puedan
aplicarse a cualquier otro palo o piedra que cumplan la misma funcin, sin que importe
cul sea su tamao, su color o peso. Cmo es posible esta utilizacin de smbolos
que se refieren a objetos? Es posible como resultado de un proceso mental, un proceso de pensamiento, un proceso que implica una abstraccin.

El proceso de abstraccin
Estos hombres realizan un proceso de abstraccin: sin tomar en cuenta las caractersticas propias de cada piedra o palo en particular, utilizan los trminos pescador y afilador para cualquier palo o piedra que cumpla con esa funcin. Estas palabras se han convertido en smbolos que representan a todas las piedras que puedan
sacar filo y a todos los palos con los que se pueda pescar. Esto significa que los smbolos son universales: son conceptos generales que podrn ser utilizados para cada
piedra o palo individual. Al mismo tiempo, podramos imaginar que una tribu vecina ha
inventado otros smbolos para referirse a esos objetos, por ejemplo cazapeces o
sacafilo y que en un encuentro entre estas tribus podrn ingenirselas para comprender a qu objeto hacen referencia cuando utilizan estas palabras. Esto nos muestra que los smbolos, adems de ser universales, son variables: una misma idea o
pensamiento puede expresarse de maneras diferentes.
Abstraer. Segn el diccionario, significa separar mentalmente. Formar la idea
de un objeto separadamente de cualquier individuo en el que se encuentre realizada.
Dado que los hombres piensan, es decir, dado que tienen una actividad simblica, no
percibirn ni satisfarn sus necesidades de la misma manera que los animales.
Siguiendo la tesis del filsofo Ernest Cassirer, primero en definir al hombre como animal simblico, en clase sintetizamos todo lo antes expuesto en el siguiente
esquema:

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Organismos Biolgicos
SUBSISTENCIA

Satisfaccin de Necesidades
Percibir
Necesidad

Impulso

Satisfacer
Necesidad

Actuar

SISTEMA
RECEPTOR

SISTEMA
EFECTOR

Fabricacin
de Instrumentos

Mediacin del Pensamiento


ABSTRACTO

HOMNIDOS
Habilis-Erectus-Sapiens-Sapien

SISTEMA SIMBLICO
FUNCIN

Lenguaje Articulado
Fases de codificacin
Oral-Gestual, Mnemnica,
Icnica o Pictrica, Ideogrfica o
Simblica, Alfabtica Numrica

TRANSMISIN

DOS CONDICIONES DE LA PERCEPCIN:


ESPACIO y TIEMPO
Percibir el mundo
En los prrafos anteriores afirmamos que el sistema receptor es fundamental
para cualquier organismo, ya que le permite percibir sus necesidades. Pero sera errneo afirmar que lo nico que se puede percibir son necesidades. Pensemos en nuestras propias percepciones: adems de percibir hambre, dolor o sueo percibimos los
distintos objetos que nos rodean, percibimos nuestro entorno, sonidos agradables o
desagradables que se suceden, percibimos a otras personas lejos o cerca nuestro en
este momento y percibimos tambin nuestros sentimientos. Obviamente que una de
las condiciones que deben cumplirse para que estas percepciones sean posibles es
que contemos con los sentidos necesarios para hacerlo, sentidos que son como una
puerta de entrada por la que ingresan todas estas sensaciones. Para algunos autores,
la informacin que recibimos por nuestros sentidos (sensaciones) se organiza teniendo
en cuenta dos condiciones que son necesarias para que la percepcin sea posible: el
espacio y el tiempo.

El espacio como experiencia.


La percepcin de la realidad supone el espacio. Esto significa que no podemos
pensar en las cosas sin pensar tambin que ocupan un espacio. O que no podemos
dejar de establecer entre ellas relaciones espaciales (como por ejemplo, arriba de, debajo de, cerca de, lejos de, dentro de). Tampoco podemos actuar o movemos sin
suponer que el espacio existe. Hasta cuando pensamos en seres de los que no tenemos una experiencia directa, como por ejemplo un ngel o un fantasma, los pensamos
ocupando un espacio y los pensamos cerca o lejos de nosotros. De hecho no creemos
posible que si algn fantasma existiera, no estuviera en algn lugar2. Tampoco cree-

Pensar en las explicaciones de clase en torno a pelculas como Ms all de los sueos o Los otros.

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mos que fuera posible que hubiera alguna cosa que ocupara exactamente el mismo
lugar que l ocupa.
Resulta difcil pensar la realidad sin presuponer que existe un espacio3. Por
ms que lo intentemos, no podemos escapar a su presencia. Toda nuestra percepcin
de la realidad est determinada por la idea de la presencia del espacio. Esto significa
que todo aquello que percibimos lo percibimos, ocupando un espacio y teniendo relaciones espaciales con otros objetos.
Los animales y los hombres tienen una percepcin del espacio, dado que son
organismos que organizan su experiencia y satisfacen sus necesidades en un medio
ambiente determinado. Pero como los hombres y los animales experimentan y satisfacen sus necesidades de distinta manera (recordemos la presencia del sistema simblico en el caso de los hombres), la experiencia que tienen del espacio no es exactamente la misma. Algunos autores sostienen que existen distintos tipos de espacio, segn el
tipo de experiencia que se tenga de ellos. En consecuencia distinguen dos tipos: el
espacio orgnico y el simblico.

a. El espacio orgnico
Todo organismo vive en un ambiente que le es propio y para sobrevivir tiene
que adaptarse constantemente a las condiciones que ese ambiente le impone. Todo
organismo, hasta el ms simple en el que podamos pensar, se desenvuelve en ese
espacio, acta en l. Por eso se suele afirmar que el espacio orgnico es el espacio de
la accin, que est determinado por intereses y necesidades prcticas inmediatas.
Como ejemplo en la pelcula Matrix, podemos identificar como espacio orgnico o fsico de Neo (antes de ser liberado) la cpsula en la que es esclavizado para alimentar
la central elctrica.
Si comparamos a los hombres con los animales en el manejo de este espacio
orgnico pareciera que los animales nos llevan una cierta ventaja. Pensemos en el
caso de un nio recin nacido. Para moverse por s mismo o cmodamente, es decir,
para actuar en el espacio que lo rodea, cualquier nio tendr que aprender muchas
habilidades que el animal ya tiene cuando nace. Necesitar ms tiempo para aprender
a desplazarse por s mismo. Pero a lo largo de su crecimiento, podr apropiarse tambin de ese espacio orgnico.

b. El espacio simblico
Una de las diferencias que establecimos anteriormente entre hombres y animales consista en que los hombres poseen un sistema simblico que sirve de mediador
entre su sistema receptor y su sistema efector. Y afirmamos tambin que toda simbolizacin supone una abstraccin.
El espacio simblico es el resultado de un proceso mental de abstraccin.
Qu significa esto? Tratemos de responderlo a partir de algunos ejemplos.
Primer ejemplo: cuando nos mudamos a una casa nueva y queremos contarle
a nuestros amigos dnde estar ubicada, hacemos un plano para mostrar la distribucin de las habitaciones. Quizs no seamos demasiado hbiles para hacer el dibujo,
pero indudablemente nuestros amigos comprendern que el espacio que ocupa nuestra nueva casa no es exactamente el mismo espacio que ocupa nuestro dibujo de la
casa en el papel. Podemos pensar en el espacio que la casa realmente ocupa y en las
dimensiones de cada cuarto y representadas en un dibujo, utilizando una escala ms o
menos adecuada. Es decir que hacemos abstraccin del espacio real que ocupa la
casa y lo representamos en el papel.
3

Es el caso, tambin analizado en clase, de la propuesta hecha por los directores y escritores de la triloga
Matrix.

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Segundo ejemplo: cuando en un ejercicio de geometra nos piden que averigemos el permetro de un campo de varias hectreas, tendremos ms o menos xito
en la resolucin del problema dependiendo de nuestras habilidades y conocimientos
en la materia. Pero seguramente a ninguno de nosotros se le ocurrira que para resolver la incgnita debe trasladarse a un campo real que tenga esas dimensiones y caminar todo el permetro e ir contando hasta llegar al resultado. Podemos pensar el espacio traducindolo a nmeros, porque hacemos abstraccin (es decir, prescindimos o
no necesitamos tener en cuenta) del espacio concreto y real que ocupa dicho campo.
No dependemos de nuestras percepciones concretas e inmediatas para pensar el espacio. No dependemos de nuestros sentidos. En conclusin: el espacio simblico es
resultado de la capacidad de abstraccin del hombre y marca una diferencia fundamental entre el mundo humano y el mundo animal.
Un ltimo ejemplo: sabemos que la tierra es redonda y sabemos tambin que
nosotros vivimos en el hemisferio sur del planeta. Pero no por ello pensamos que,
mientras los que habitan el hemisferio norte viven cabeza arriba, nosotros vivimos cabeza abajo.

El TIEMPO: comprensin simblica.


El tiempo es otra de las condiciones necesarias para que nuestra experiencia
sea posible. As como nuestra percepcin y nuestra experiencia suponen la existencia
del espacio, no podemos dejar de ordenar nuestras experiencias en una sucesin o
continuidad temporal.
Podramos intentar pensar que el tiempo no existe. Hagamos el intento. Resulta bastante difcil, no es as? Nos resulta ms fcil pensar que el tiempo podra detenerse. Pero si se detiene, deja por eso de 'existir?
La vida de todo organismo (ya sea la de cualquier animal o la del hombre) se
desenvuelve en el tiempo y todas sus percepciones se ordenan en una sucesin temporal.
La vida de los organismos es un proceso que puede analizarse segn tres dimensiones temporales: el pasado, el presente o el futuro. No importa cmo lo dividamos; no importa si para nosotros el pasado comienza ayer o hace cinco minutos. No
importa si consideramos que el futuro comienza exactamente el da de maana o
cuando lleguemos a la mayora de edad. Lo importante es que tomando como punto
de referencia el momento en que estamos pensando, nos desplazamos hacia delante
y hacia atrs en esa sucesin temporal. Como hombres, es decir como animales simblicos, tenemos una comprensin simblica del tiempo, es decir, abstracta. Podemos
calcular el tiempo que le llevar a un automvil cualquiera desplazarse desde la capital
hasta Mar del Plata, por ejemplo, si circula a noventa kilmetros por hora. Y como en
el caso en el que tenamos que calcular el permetro de un campo, no necesitamos
hacer el recorrido con un cronmetro en mano para obtener la respuesta. Podemos
pensar y entender, por ejemplo, que la luz que vemos hoy en el cielo es quizs la luz
de una estrella que ya no existe: aunque la fuente de esa luz, la estrella, haya muerto,
la luz que en algn momento comenz a proyectar sigue viajando en el tiempo hasta
nosotros. Podemos hacer abstraccin de las situaciones concretas y pensar en el
tiempo.

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