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por el autor
con domicilio en
Flores Magn 2
Oaxaca, Oax.

Primera Edicin (como segunda parte de 3 Hroes


de nuestra Historia). "Buena Prensa". Mxico, D. F.
1946.-2,000 ejemplares.
Tercera Edicin
Agosto de 1990 - 2,000 ejemplares.
Editorial
Tradicin,
S.
A.
Av. Sur 22 Nmero 14 (entre Oriente 259
y Canal de San Juan), Colonia Agrcola
Oriental. Mxico 9, D. F. Miembro de la
Cmara Nacional de la Industria Editorial.
Registro Nmero 840.

Nihil Obstat.J. A. Romero, S. J. Cens. Eccles.


Imprimi potest.J. de J. Martinez Aguirre, S. J.
24 Mart. an. D. 1946.
Imprimatur.|- Luis Maria Martinez, Arz. de
Mexico.Mexico, 25 de marzo de 1946.

INTRODUCCION

"F ORTUNA FUE de Mxico el haber sido creado por la primera raza del

mundo civilizado de entonces, y por instrumento del primero de los


capitanes de la poca, el ms grande de los conquistadores de todos los
tiempos, Hernando Corts. . ."
Con palabras tales el licenciado Vasconcelos, en el prlogo de su
Breve Historia de Mxico, comienza el encomio del personaje que nos
va a ocupar en estas pginas.
La figura gigante de don Hernando entra en el grupo de las
personalidades rnultifcicas que ofrecen material abundante as a la
consideracin como a la discusin.
Una faz, con todo, proyecta visos de brillo indiscutible: la de
conquistador. Ella sola basta para colocarle en sitial aparte dentro del
templo de la Historia.
Alas nosotros los mexicanos debemos mirar en Corts no slo al
hroe feliz que gan para Carlos V ms provincias que ciudades le
haban dejado sus antepasados: a don Hernando Corts nos liga un
vnculo espiritual ms valioso que todas las glorias militares: l fue el
fundador de la raza mejicana, l fue el que uni en unas mismas venas
la caballeresca sangre de Castilla con la belicosa de las tribus de
Anhuac; l, el que orient a nuestra nacionalidad en los das difciles
de

la infancia; l, finalmente, fue el que, al injertarnos en la verdadera


civilizacin, nos haca hijos de la Santa Iglesia de Jesucristo.
Hay que acostumbrarnos a ver en Corts, debajo de la armadura del
soldado audaz, al gobernante de mirada aquilina que traspasa los
espacios del presente para ver y cimentar un futuro. Pero todava
debemos ver ms, porque lo hay: debajo de la frrea coraza se esconde
un gran corazn de cristiano que supo guardar por en medio de las
borrascas de una vida rasgada y aventurera, la fe recia y espaola del
siglo XVI.
La ignorancia cubre errores y desprestigios. Hay pecados en la
Historia que deben reconocerse, y que al abrirse paso la verdad debieran
provocar en los nimos sinceros el arrepentimiento y la reconciliacin.
Cuntos mexicanos hay que conozcan en su integridad la personalidad
de este hombre inmenso que se llama Hernn Corts? En las escuelas
oficiales, y quiz aun en las Particulares, se ensea de l a los alumnos
lo negativo y degradante, su ambicin y su crueldad en el tormento a
Cuauhtmoc, etc., etc., y no se abre la puerta a la verdad sobre sus
mritos portentosos como hombre, como soldado, como gobernante y,
sobre todo, como cristiano.
Ojal que estas pginas contribuyan a esclarecer el campo de la
Historia, abran la puerta a la verdad y den muerte a la mentira y al
prejuicio. Ya es tiempo de superarlos. Ejemplo nos dan Per y Colombia
que reconocen y erigen monumentos a sus conquistadores Pizarro y
Jimnez de Que- sada. Yucatn mismo no reniega de los Montejo, Padre
e

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hijo, y ha perpetuado su memoria con el ms bello de sus paseos.


Seamos justos. Estudiemos a fondo nuestra historia, la verdadera, no
la falseada e impuesta por "decretos", y acabaremos por vernos libres de
errores y prejuicios.

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E L AV E N T U R E R O

VIVA ESPAA los aos ms gloriosos de su historia. Dominadora en el

Viejo Mundo, levantaba ahora sus miradas hacia un Mundo Nuevo


descubierto poco haca por el ms intrpido de los navegantes. Y no fue
un azar el que Espaa dominase en Amrica, ya que ningn pueblo en
Europa posea entonces ese poder de espritu para llevar a cabo
empresas que carecen de paralelo en la historia de la humanidad.
"Abierta la carrera de los descubrimientos, que tena para el caballero
espaol de aquellos das el mgico atractivo de un romance, la guerrera
juventud aspiraba a un escenario sin horizontes, amplio como su
ambicin de gloria, deslumbrante como la idea de eternizar su nombre".
Esa noble ambicin de gloria, fecunda siempre en brillantes resultados,
lanz a empresas grandiosas y atrevidas a intrpidos marinos y
guerreros, en que el osado protagonista arriesgaba, gustoso, su fortuna y
su vida. Impulsados por este anhelo de inmortalidad y de gloria, Vasco
Nez de Balboa planta en el mar del sur la bandera de Castilla; Ponce
de Len descubre la Florida; Magallanes atraviesa el estrecho que lleva
su nombre y Juan Sebastin Elcano recibe de Carlos V, como premio de
su empresa colosal, un globo terrqueo con un lema que deca: Primus
me circumdedisti.

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Esta fue la poca y stas las hazaas que arrullaron al futuro


vencedor de Cuauhtmoc. Corts es hijo genuino de la poca que le vio
nacer. Les horizontes del paterno solar se le ofrecieron muy estrechos a
las ambiciones de su espritu inquieto.
"Dos vastos escenarios se presentaban entonces a la juventud
espaola para adquirir renombre y alcanzar un lugar distinguido en las
filas del ejrcito. La guerra de Italia y la conquista de Amrica. La
primera ms seductora porque reflejaba en los actores de ella el brillo y
la gloria del gran capitn' Gonzalo de Crdoba. La segunda ms
novelesca y ms lisonjera en su perspectiva de fortuna'. Corts sufre indecisiones. Pero triunf al cabo la juventud y altivez de su espritu. Muy
estrechos se le ofrecieron los linderos de la bella Italia: anhelaba por lo
desconocido, por a]go que estuviera engarzado en aventuras; mas esto
slo exista en el fundo Nuevo.
Y march para Amrica porque un continente era menester para que
desplegara toda la amplitud de su genio.
Pasaba el ao. del Seor de 1504. Un da se vio arribar a las playas
de la isla de Santo Domingo, una de las principales descubiertas, un
barco casi destrozado a causa de las recias tormentas que haba sufrido
despus de prolongada y azarosa travesa. Entre los pasajeros se vio
descender a un joven hidalgo de hasta diecinueve aos. Con paso firme
y ademn resuelto se dirige a la casa del Gobernador de la isla para
quien lo acreditaban cartas de su padre. El joven se deca natural de la
noble Medelln, villa enclavada al oeste de Extremadura. Eran sus
padres don Martn Corts de

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Monroy y doa Catalina Pizarra y Altamirano, descendientes ambos de


rancio y noble linaje, si bien el correr de los aos los haba llevado a una
posicin muy mediana. Haba pasado la primera edad en la casa paterna
sin que nadie notara en l algo especial, fuera de su dbil constitucin.
Llegado a los catorce aos su padre quiso hacer del nio un Doctor en
Derecho. A este propsito lo envi a la entonces muy famosa
universidad de Salamanca. El, empero, con ms deseos de alborotar que
de entregarse a los ridos estudios de la Gramtica se encamin a las
aulas cediendo al mandato paterno. Mas no puso gran empeo en
realizar las esperanzas que se haban puesto en su ingenio y aptitudes.
Transcurridos dos aos, casi perdidos, regres a su casa decidido a
trocar definitivamente los derroteros de su vida. En el tiempo de su corta
vida estudiantil, a pesar de su poca aplicacin, aprendi algo de letras,
sobre todo latn, del que us ms tarde con cierta facilidad. Admiran, a
la verdad, esta rapidez en el aprendizaje y esta tenacidad de retencin
que revelan memoria feliz y entendimiento ms que mediano. Pase 'l<?
n tiempo al lado de sus padres. Pero aquella quietud, aquella
monotona, aquella vida de sujecin y orden que se vea obligado a
llevar no encajaban muy bien con su natural inquieto, bullicioso y
emprendedor. As que, a los 17 aos, se resuelve a abandonar el hogar
que le vio nacer, para marchar a tierras lejanas a caza de aventuras que
le proporcionaran gloria y fortuna. De pronto una oportunidad feliz se le
presenta para conducirlo a las tierras vrgenes recientemente
descubiertas. Una armada, puesta a las rdenes de don Nicols de
Ovando, sucesor de Coln y amigo de su padre, iba a levar anclas. Todo
estaba listo cuando un accidente desgraciado, fruto de

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los galanteos del joven, vino a trastornar por completo sus planes: una
cada desde considerable altura le retuvo en el lecho por varios meses.
La partida, pues, tuvo que diferirse para das mejores.
Estos tardaron dos aos, al cabo de los cuales pudo al fin verse con
grande contento suyo a bordo del barco de don Alonso Quintero, que
est para emprender la travesa rumbo a Santo Domingo. En el bolsillo
guardaba cartas de recomendacin destinadas al mismo Nicols de
Ovando, quien rega como Gobernador las colonias establecidas en la
isla.
Con tales datos se present Hernando Corts a la morada del
Gobernador. Este, al ver los nimos y la resolucin del adolescente, le
hizo un acogimiento lleno de benevolencia.
Corts manifest desde el principio sus deseos de adquirir fortuna lo
ms pronto que fuera posible. El Gobernador entonces le disuadi que
el modo de adquirirla no era el de lanzarse a la ventura, sino el de
procurar alcanzarla lenta y laboriosamente por medio de los pinges
productos de la labranza; que l le dara al punto un buen repartimiento
de tierra con su correspondiente lote de indios, adems del cargo de
Notario de la pequea villa de Aza. Por siete largos aos nuestro joven
Corts emple su vida en la montona labor de los campos, la que slo
de vez en cuando interrumpa acompaando a Ovando o a Diego
Velzquez en las expediciones armadas que se vean obligados a
emprender contra los indios rebeldes. Estos fueron los comienzos difciles del futuro conquistador de un imperio. Hasta aqu no se descubre
en su vida nada de extraordinario, no parece sino que reservaba para
ms tarde, cuando estuviera en la

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conquista de Mxico, todas las energas de su gran carcter, de su frrea


voluntad y constancia incansable.
Pero su natural activo y aventurero en nada se avena con aquella
vida campestre falta de tintas fuertes y de profundas emociones. As
que, en la primera oportunidad, se incorpor a la expedicin de don
Diego Velzquez para conquistar la isla de Cuba. En esta campaa
aprendi, entre otras cosas la tctica de pelear de los indios y el modo
de hacerles la guerra. Distinguindose ya, en cierta manera, por su gran
valenta y habilidad en los combates, "aunque todava, dice un escritor
contemporneo, dio pocas seales de las grandes prendas que mostr
ulteriormente". Conquistada la isla, traslad a ella su residencia y
nuevamente se vio forzado a entregarse al cultivo de la tierra. Ahora le
toc en suerte el repartimiento de indios de Manicarao en compaa de
un espaol granadino que se deca don Juan Jurez. Con esto vino en
conocimiento de la familia de Jurez, frecuent su trato y lleg hasta
dar palabra de casamiento a una de las hermanas, doa Catalina. Pronto,
con todo, aquella promesa se troc en humo: el joven desista de
casarse. Entonces el Gobernador de la isla, don Diego Velzquez, amigo
de la familia Jurez, reprendi a Corts, echndole en cara la falta de
cumplimiento de su palabra. Amargado Corts, no slo no dio odos a
las voces de Velzquez, sino que disgustndose fuertemente contra el
Gobernador determin unirse al grupo de sus enemigos, pues eran
varios los que vivan descontentos en Cuba de los manejos de
Velzquez. Renense stos cierto da, y, despus de deliberar, acuerdan
presentar sus quejas ante las autoridades de Santo Domingo. Uno de
ellos, en representacin de todos, haba de llevar la acusacin.

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La empresa llevaba consigo grandes riesgos, tanto por tener que


atravesar en frgil canoa gran distancia de mar, como por las
consecuencias que podan sobrevenir al mensajero si se llegaba a
descubrir la trama antes de tiempo. Pero ah estaba el espadachn "de
armas tomar", el intrpido y fogoso extremeo a quien los lances
caballerescos tenan sealada la cara con una cicatriz. En l recay,
pues, el encargo de realizar el plan. Mas he aqu que el Gobernador tiene
conocimiento de todo antes de la salida de Corts, y sin ms
consideraciones le pone en la crcel. Corts no se arredra: logra romper
sus cadenas y una de las rejas de la ventana y saltando, a pesar de la
altura, se refugia en seguro ocultndose en el recinto de una iglesia.
Velzquez respeta la inviolabilidad del templo, pero alista a una guardia,
para que en la mejor oportunidad reaprehenda al fugitivo. Esto se
verifica al asomarse Corts un poco ms de lo conveniente. Es conducido otra vez al calabozo y se le aumentan las cadenas y la vigilancia.
Estando a punto de ser ahorcado, tan grande era el enojo que contra
l se tena, se salva gracias a la intervencin de varios amigos que
obtienen se revoque la sentencia; sin embargo, es enviado preso a Santo
Domingo, para ser juzgado como rebelde. Corts no pierde la serenidad
y una noche, estando ya en el barco que le conduca, favorecido por una
oportunidad, se esfuerza por sacar los pies de los grillos que los
sujetaban, lo que alcanza al fin, no sin grandes dolores. Sube a cubierta
por el agujero de la bomba, se apodera de un bote y en medio del
silencio de la negra noche se dirige a la costa. El mar se mostraba un
tanto inquieto, mas el peligro en lugar de arredrarlo le reanima. Ya
parece que toca

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la playa cuando una fuerte embestida de agua hace zozobrar la


embarcacin. Y Corts, a pesar de sus heridas, se lanza a luchar con las
embravecidas olas que en su furia amenazan tragrselo. Por fin, toca
tierra, y casi arrastrndose por la fatiga logra penetrar en la misma
iglesia que antes le sirviera de refugio.
Semejante hecho, uno de tantos de su vida aventurera, nos revela
entre otras cosas, la gran energa, valor y presencia de nimo que ya
entonces posea y que ms tarde lo salvarn en situaciones las ms
comprometidas.
Por segunda vez el Gobernador vuelve a establecer guardias para que
se apoderen del prfugo. Pero sucedi que muchas y respetables
personas se interesaron por Corts y suplicaron al Gobernador que lo
perdonase. Velzquez, que en el fondo apreciaba grandemente a aquel
joven, que a la virtud de hablar reuna un carcter franco y festivo y un
valor extremado, se manifest dispuesto a la reconciliacin. Por otra
parte, Corts prometi ahora cumplir su palabra de casamiento con doa
Catalina Jurez, lo que acab de ganar al Gobernador, quien se ofreci
como padrino de casamiento. Adems, le regal con nueva dotacin de
tierras y con el cargo de Alcalde de la villa de Santiago. Corts pareci
entregarse con toda el alma a la vida del hogar y al cultivo de sus tierras.
El fue el primero que introdujo en la isla la cra del ganado. Merced a su
industria y a que era emprendedor, pronto logr hacer una regular
fortuna. Todo haca creer que el sendero de su vida no variara ya. Mas
la Providencia le reservaba la realizacin de grandes planes.
Trae Alvarado la noticia de los descubrimientos de Gri- jalva,
llevando, juntamente con la noticia, el oro conseguida

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en el comercio con los habitantes de la costa. Entonces fue cuando don


Diego Velzquez pens acabar una gran conquista desde su butaca.
Resuelve organizar y equipar una armada mayor que las anteriores con
el fin de lanzarla a una empresa que auguraba superarlas. Da a conocer
su propsito y un gran entusiasmo se despierta en muchos de los
espaoles residentes. A la penetracin y al clculo del seor gobernador
no se escapaba que el xito dependa del jefe que se eligiera como
capitn de la expedicin. Diego Velzquez necesitaba un hombre ideal,
de quien pudiera fiarse plenamente. Candidatos no escaseaban, mas los
que se haban presentado hasta entonces no llenaban del todo sus deseos, y vaya que los haba de talla!, como Francisco de Mon- tejo,
Alonso de Avila, Pedro de Alvarado, Baltasar Bermdez, Vasco
Porcallo, etctera. Pero no, la eleccin iba a recaer, quin lo creyera!,
en un enemigo de antao, en aquel Corts al que una vez estuvo a punto
de poner en la horca. Que en la designacin hubiese "inters propio" de
parte de Corts, as se muimur y as lo asegura Bernal Daz: "Y
volver a decir de la compaa, y fue de esta manera que concertasen
estos privados del Diego Velzquez que le hiciesen dar al Hernando
Corts la capitana general de toda la armada y que partira entre todos
tres la ganancia del oro, plata y joyas de la parte que le cupiese a
Corts, porque secretamente el Diego Velzquez enviaba a rescatar y no
a poblar..." (Cap. XVIII).
Estos dos privados de Velzquez eran el uno su secretario, el otro su
consejero y favorito, que influyeron de manera decisiva en la
designacin de Corts. Este no se haba dormido. Por eso cuando
llegaron a sus odos los planes del Go

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bernador, vislumbr la hora en que iba a empezar la manifestacin de su


genio.
Adivinando la grandeza de la obra que se trataba de llevar a cabo,
todo l se siente como atrado para ponerse a su frente y realizarla. Todo
lo comprende y como que lo intuye. Haba sonado la hora de abandonar
aquella vida mediocre para lanzarse a la conquista de grandes triunfos y
laureles en los campos de batalla.
"Los deseos de Corts se haban realizado al fin. Los sueos de
gloria que le haban llevado al Nuevo Mundo, empezaban a convertirse
en algo real, ponindole al frente de una expedicin cuyo xito glorioso
o desgraciado le pertenecera. Iba a salir de los estrechos lmites de una
isla, para figurar como protagonista en un escenario grandioso".
Recibido el nombramiento con admiracin y envidia de los otros, se
entrega lleno de entusiasmo a preparar la armada; gasta todo su capital
en barcos, armas, bastimentos, parque, etctera. Cuando ya se le ha
acabado pide prestado y compra a crdito; no escatima nada cuando es
necesario gastar, a pesar de su relativa escasez de dinero. Al mismo
tiempo, no escapa a su agudo ingenio que ciertos detalles exteriores
influyen mucho en el nimo de los hombres, comenz a darse tono de
gran seor y "a pulir y ataviar su persona mucho ms que de antes y se
puso su penacho de plumas con su medalla y una cadena de oro y una
ropa de terciopelo, sembradas por ella una lazada de oro y en fin como
un bravoso y esforzado capitn" (Bernal Daz, cap. XX). Hizo, adems,
tremolar dos estandartes labrados de oro y mand dar pregones con
cajas y trompetas. "Todo el

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mundo se alistaba. Y lo curioso era que aun los amigos y paniaguados


de Velzquez iban insensiblemente sintiendo la fascinacin del nuevo
capitn" (Pcrcyra, T. III, p. 66).
De pronto los preparativos se aceleran, Corts se multiplica, su
actividad no tiene lmites. Informado por uno de aquellos dos amigos
que tanta parte tuvieron en su nombramiento de que Velzquez, celoso
de la gran personalidad que haba alcanzado, y desconfiando ya de l,
tena resuelto quitarle el mando, vio la inminencia de una destitucin.
La coyuntura llegaba a ser para l de las ms crticas. Pensar que toda
su persona, su honra, su fortuna las haba colocado en aquella empresa.
Pero no; esto no era justo. Velzquez slo haba aportado la tercera
parte en los gastos de la expedicin y Corts no iba a resolverse a
perderlo todo por los caprichos y recelos de aquel hombre. Haba, pues,
que anticiparse a los acontecimientos y l lo hizo con audacia y presteza
maravillosas. Preparado lo indispensable, una noche embarca de
improviso al ncleo de los expedicionarios. Se dirige en seguida a la
casa de su compadre para despedirse y recabar las postreras
instrucciones. Velzquez qudase estupefacto al informarse de la
repentina partida y no acierta a comprender cmo aquel hombre, a quien
crea tener entre las manos, se le escurra de pronto; mas nada dice, disimula, comprendiendo que si habla ser intil; prefiere callar para no
exponerse a las risas de todos. Lo despide en buenos trminos y hasta lo
acompaa al puerto, desendole un feliz xito.
Zarpa la- expedicin del puerto de Santiago en medio de las
aclamaciones de los que haban acudido a presenciar la partida. Como
tenan que tocar todava algunos puertos de la

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isla, ya para completar las provisiones, ya para alistar ms voluntarios,


se dirigieron a la Trinidad, villa de las ms importantes y donde fueron
recibidos con grandes muestras de entusiasmo.
Manda Corts desplegar inmediatamente los estandartes, en uno de
los cuales poda leerse esta inscripcin que recordaba los heroicos
tiempos de las Cruzadas: "Sigamos a la Cruz con fe, que con ella
venceremos"; al mismo tiempo haca pregonar a sonido de trompeta la
famosa expedicin. Tal manera de obrar produjo resultados magnficos.
"La fama por el orbe vuela" y el prestigio y nombrada del Capitn
General, su nunca desmentido valor, su talento y liberalidad haban
despertado en distinguidos hidalgos el deseo de militar bajo sus
rdenes. De la Trinidad salieron sus ms esforzados capitanes, como los
cinco Alvarados: Pedro, Jorge, Gonzalo, Gmez y Juan; Cristbal de
Olid, Alonso de Avila, Gonzalo de Sandoval, Alonso Hernndez Puerto
Carrero, primo y paisano de Corts, etctera.
Entre tanto Velzquez, aguijoneado por sus parientes y no pudiendo
acostumbrarse a la idea de quedar burlado, piensa que an es tiempo de
remediar la situacin. Enva mensajeros por toda la isla para que den a
conocer que Corts no es ya jefe de la armada, sino que lo ser en
adelante Vasco Porcallo. Pero ya era demasiado tarde: las enrgicas
rdenes del Gobernador, dictadas para el arresto de Corts, se ahogaron
en el temor de verse envuelto en una lucha contra el mismo Corts y sus
soldados; de aqu que el Capitn General no fuera molestado en
ninguno de los puntos que toc para sus aprovisionamientos. Llegado a
la Habana se le dieron grandes muestras de simpata, y aun se le
juntaron

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nuevos adictos, entre ellos nada menos que Francisco de Montejo, uno
de los tres capitanes de Grijalva. Cuando todo estaba dispuesto para la
partida, llega un mensajero con la orden de prendimiento, esta vez ms
apremiante. Recibe la orden el Teniente Pedro Barba, el que contest lo
mismo que el Alcalde de Trinidad, Francisco Verdugo; a saber, que
Corts estaba "demasiado pujante" para que l se atreviese a
aprehenderlo. Y era que Corts, decidido a continuar en el mando hasta
el ltimo trance, con tan extraordinaria habilidad se haba ganado la
voluntad de todos, que los capitanes y soldados se mostraban dispuestos
a luchar contra cualquiera que intentase dar cumplimiento a tal orden.
"Y todos nosotros deca Bernal Daz pusiramos la vida con gusto
por Corts". Ciertamente una de las cualidades ms notables, que desde
los primeros momentos se pudieron apreciar en Don Hernando, fue sin
duda la singular habilidad que tena para ganarse las voluntades de los
que lo trataban. Abierto, franco y generoso, fcilmente se haca estimar:
capitanes y soldados, nobles y plebeyos, autoridades y particulares de
donde quiera que llegaba y era conocido, con gusto se ofrecan a
servirle ponindose a sus rdenes. Por ltimo, algunos rasgos de
generosa liberalidad para con sus amigos y subordinados, le atrajeron
un sincero aprecio y fidelidad a toda prueba.
A estas alturas, las tentativas que hizo Velzquez con el fin de
quitarle el mando de la flota no sirvieron sino para reafirmar su posicin
y hacer resaltar ms su autoridad y persona. Por otra parte, su gran
talento y capacidad daban a los expedicionarios suma confianza en el
xito de la empresa.
"Hombres de intrepidez notoria como los Alvarados, Velz*

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quez de Len, Cristbal de Olid, etctera, tenan resuelto no permitir


que el Gobernador les impusiese a un Vasco Porcallo, en vez de aquel
cortessimo fascinador extremeo, que cuando vio a Puerto Carrero sin
caballo, se arranc del terciopelo de su ropa unas lazadas de oro y
compr la clebre yegua rucia de carrera para darla al hidalgo de Medelln" (Pereyra, T. III, 65, Hist. de la Amrica espaola). Rpidamente
se abran paso, se imponan como algo que tiene derecho a ocupar el
primer lugar, su genial destreza, sus evidentes cualidades y aptitudes de
jefe. Pronto iba a demostrar que la madera de que estaba hecho no era
de un vulgar aventurero, sino de verdadero y grande conquistador, y que
el solo nombre de Corts sera tan temido y acatado, as en las Indias
como en Espaa, "como fue nombrado el nombre de Alejandro en
Macedonia, y entre los romanos Julio Csar... y entre los cartagineses
Anbal..." (Bernal Daz, Cap. XIX).
Era el nonagsimo da desde que se comenzaron los preparativos
para la expedicin y Corts tena ya todo listo: once navios, de los que
slo uno calaba ciento veinte toneladas, tripulados por ciento diez
marineros; quinientos setenta hombres de guerra con once caballos, seis
yeguas, diez tiros de bronce, cuatro falconetes, treinta y dos ballestas,
trece escopetas y matalotaje de tocino y pan cazabe. Tal era el
brillantsimo cuerpo de penetracin que marchaba a la conquista de un
imperio. Bien saba Corts que no era menester ponderar a su gente los
peligros que iban a arrostrar; por eso pocos momentos antes de soltar las
amarras, teniendo izado y ondeando al viento el pendn de Castilla, se
content con arengarles que las grandes empresas slo se alcanzan

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con grandes esfuerzos y que jams ha sido la gloria el premio de la


pereza. Les requiri y les prometi fidelidad. "Pocos sois, pero
esforzados; si vuestro nimo no vacila, estad seguros de que el
Altsimo, que nunca ha abandonado a los espaoles en sus combates
con los infieles, os salvar, aunque os veis envueltos por una nube de
enemigos, porque vuestra causa es justa y peleis bajo la bandera de la
Cruz" (De Gomara, citado por Prescott, Conquista de Mxico, T. I, p.
191).
Pocas horas despus, aquellos hombres que an sentan caldeado su
corazn con las palabras del Capitn daban el adis definitivo a las
costas de Cuba para dirigirse a las de Yucatn. Era el da 18 de febrero
de 1519.

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MUCHAS VECES el hombre lamenta el que a sus ojos de ca. ne se

esconda el futuro, y es que no advierte en esto un beneficio de la


Providencia. En la mayora de los casos esta vista del porvenir traera
consigo la decepcin, el temor, la inercia, y tal vez la desesperacin y la
muerte. Al leer y considerar los trabajos y dificultades inauditas por los
que tuvo que pasar Corts para lucrar el ttulo de Conquistador de
Mxico, se le antoja al nimo pensar y tener por cierto que, de haberlas
conocido de antemano, aquel hombre de hierro hubiera vuelto pies atrs
espantado. Pero no; gracias a Dios que Don Hernando no intuy el
futuro. Su mirada y su genio se aplicarn con toda el alma a superar la
dificultad del presente. Con flexibilidad pasmosa sabr adaptarse a las
circunstancias ms imprevistas. La conquista que va pronto a realizar
ser nica en la historia y toda ella ir marcada con el sello de su propia
personalidad.
Con suma prudencia y tino no quiere Corts dificultar la empresa
aventurndose desde los principios por lugares totalmente ignorados.
Hace pie en huellas conocidas eon el fin de adquirir mayores datos
sobre las tierras del Septentrin. Llega Corts a Cozumel, a donde ya se
le haba adelantado Pedro de Alvarado. En esta isla, dice Bernal, "comenz Corts a mandar muy de hecho y Nuestro Seor le

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daba gracia, por doquiera que pona la mano se le haca bien, especial en
pacificar los pueblos". Aqu tambin Corts se interesa por rescatar a
dos compatriotas que aos atrs, despus de haber sido vctimas de un
naufragio, haban sido convertidos en esclavos. De estos dos espaoles
slo Jernimo de Aguilar vuelve a los suyos. En Cozumel fue donde se
despedazaron los primeros dolos y fueron sustituidos por una imagen
de Nuestra Seora y por una Cruz. Por fin, hecho un alarde de las
fuerzas con que contaba la expedicin, abandona Corts aquellas costas
y la flota aproa hacia la desembocadura del Grijalva hacia las tierras de
Tabasco, de las que toma posesin, a nombre de Su Majestad, despus
de sangriento combate, en el que acredit por primera vez su
extraordinaria pericia militar. Sometidos los caciques, Corts se muestra
magnnimo con ellos. Hubo intercambio de presentes, entre los que no
tuvo comparacin el regalo, de parte de los tabasqueos, de veinte
mujeres que vinieron a ser las primeras cristianas del Nuevo Mundo y
entre las que se contaba la excelente Doa Marina. Los indios, adems,
se comprometieron a abrazar la fe. Y se mand construir un altar bien
labrado. "Y se puso en el altar la imagen de Nuestra Seora y la cruz y
psose por nombre a aquel pueblo Santa Mara de la Victoria" (Bernal
Daz, Cap. XXXVI).
De aquellos indios pacificados oy por vez primera Corts el nombre
de un pas situado hacia donde se pone el sol, del que traan oro y otras
joyezuelas. A este pas unos le llamaban "Cola" y otros "Mxico".
Corts y los suyos intentan conocer ms pormenores de ese pas, pero
slo alcanzaron a entender que Cola se encontraba ms adelante.

32

Cinco das permaneci Corts en el pueblo recientemente fundado,


tiempo que se ocup en curar heridas y en prepararse para continuar la
marcha. Corts dejaba ya una cristiandad que formaba a la vez los
subditos primeros de Su Majestad.
El Jueves Santo, y cruzando aguas mexicanas, anclaba toda la
armada a sotavento de San. Juan de Ula, paraje que no era
desconocido del ilustre piloto Alaminos, quien haba acompaado antes
a Juan de Grijalva. Ula perteneca ya al gobierno del rey de Mxico y
ah iba a verificarse el contacto de dos potencias y "el conflicto de dos
mundos".
Anclada la flota, los barcos se colocaron a conveniente distancia
unos de otros, ponindose a cubierto de los nortes. Sobre el castillo de
popa del buque en que iba Corts, se iz la bandera de Castilla, que
flot majestuosa acariciada por la suave brisa que rizaba las azules
aguas del mar. Los expedicionarios fijaban sus ojos en el punto frontero
a la isla., pero slo descubran una playa arenosa que reverberaba con
los abrasadores rayos del sol. Mas poco despus se vieron acudir grupos
numerosos de indios, quienes remaban con gran fuerza hacia donde
estaban los espaoles, "y como vieron los estandartes y el navio grande
conocieron que all haban de ir a hablar al capitn" (Bernal). Al llegar
al costado de la Capitana alzaron los remos y mientras unos se
quedaban en las canoas, otros penetraron a bordo con grande confianza
preguntando por el general. Pero he aqu que surgen unos momentos de
confusin. Aquel espaol recientemente rescatado en Cozumel y quien
haba hecho hasta entonces de intrprete no comprendi la lengua de los
indios mexicanos. Estos fueron los instantes en que se revel Doa
Marina:

33

el primer contacto de las dos civilizaciones iba a realizarse por medio de


aquella inteligente india. Con su penetracin advierte que la pregunta de
los mexicanos no haba sido comprendida. Entonces, hablando en lengua
maya a Aguilar le dice: que aquellos enviados son mexicanos y que
desean entenderse con el Capitn. Contentsimo qued Corts de la
nueva intrprete que le ofreca la posibilidad de ponerse en relaciones
con el famoso "Mxico".
Recibi, pues, a los mexicanos, "y los indios hicieron mucho acato a
Corts a su usanza, y le dijeron que fuese bien venido, e que un criado
del gran Montezuma, su seor, les enviaba a saber qu hombres ramos
qu buscbamos e que si algo hobisemos menester para nosotros y
los navios que se lo dijsemos, que traern recaudo para ello. Y Corts
respondi con las dos lenguas, Aguilar y Doa Marina, que se lo tena
en merced y luego les mand dar de comer y beber vino y unas cuentas
azules; y desque hobieron bebido les dijo que venamos para vellos y
contratar, y que no se les hara enojo ninguno, e que hobiesen por buena
nuestra llegada a aquella tierra. Y los mensajeros se volvieron muy
contentos" (Bernal Daz, Cap. XXXVIII).
Por este mensaje los espaoles conocan ya con certeza la existencia
de un gran seor llamado Moctezuma, que era a la vez cabeza de un
gran reino.
Mas aqu nos apropiamos el inimitable modo de hablar de Bernal
Daz por razn de hacer justicia a una persona que influy en momentos
decisivos y crticos de la conquista: "Antes que ms meta la mano en los
del gran Moctezuma y su gran Mxico y mexicanos, quiero decir los de
doa Ma-

34

ria" (Cap. XXXVII). El mximo historiador de la Conquista dedica a


la honra de esta clebre mujer "Cacica y seora de pueblos y vasallos"
todo el captulo 37 de su obra; nosotros slo le consagraremos unas
cuantas lneas que bien merece. India noble nacida en la regin de los
nahutlacas qued hurfana de padre cuando era an nia. Casada la
madre por segunda vez, vendi a la hija a unos mercaderes de Chiclanco, pues quera que el nuevo hijo fuera el heredero del cacicazgo.
De este modo pas a tierras de Tabasco y despus vino a formar parte
del famoso presente de las veinte esclavas. De buen parecer, se mostr
desde el principio libre, suelta, de gran penetracin, de sorprendente
iniciativa personal. En breve tiempo aprendi tambin el espaol, e
instruida en los dogmas de la religin cristiana fue bautizada solemnemente.
Siempre leal a los espaoles los sac varias veces de situaciones muy
comprometidas merced al conocimiento que tena de la tierra y de los
naturales. Respecto a sus compatriotas, los favoreci en lo que miraba a
su verdadero bien, y por su influencia muchas veces se vieron libres de
severos castigos. El respeto de los espaoles para con ella se resume en
el ttulo que ya despus de bautizada le dieron, llamndola Doa
Marina. El mismo respeto se encierra en la palabra "Ma- lintzin" de los
indios.
La adquisicin, pues, de india tan inteligente, fue de gran vala para
Corts y para toda la obra de la conquista, ya que pudo comunicarse con
los mejicanos. Por ella y por Aguilar pudo enterarse de los pormenores
ms sutiles y recnditos de aquel mundo recin descubierto.

35

Despus de retirados los mensajeros indgenas, Corts pudo abarcar


de conjunto toda la magnitud de la conquista. En el espritu genial del
conquistador se formularon tres puntos objetivos: era menester primero
caer como un rayo sobre el gran Moctezuma; haba que defenderse en
segundo lugar de las fuerzas que Diego Velzquez enviara en su
persecucin; por ltimo obtener que la corona de Espaa reconociera
sus actos y le hiciera gobernador de las tierras conquistadas; en otros
trminos, deba de hacer tres conquistas en una: la conquista de Mxico,
la de Diego Velzquez y la -de la Corte.
Para esto no deba perder un solo momento y tena que .mantener la
unidad ms completa en sus miras. Todo dependa del tiempo; la
celeridad deba servirle para desconcertar a sus enemigos y ganar
amigos, asombrando de paso a todo el mundo.
En los das siguientes, habiendo desembarcado se levant un real, se
emplaz la artillera y se notific a los enviados del gran seor que otro
gran seor, el mayor que haba en el mundo, le .enviaba un mensaje de
paz y amistad. Acompaando el saludo iba un sartal de cuentas de
vidrio, una silla con entalladuras de taracea, una gorra carmes con su
medalla de oro, y algunos brazaletes de piedras azules que los indios
miraban con particular predileccin; adems iba tambin un casco para
que l trajeran lleno de oro; pues el Capitn de la nave quera saber si el
oro de esa tierra no difera del que sacaba l de sus ros.
A punto de partir los embajadores, habiendo advertido Corts que
varios dibujaban en grandes pliegos hechos de hojas de maguey los
barcos, los caones, las armas, el traje

36

y a los principales capitanes de la armada, incluso al general, pregunt


cul fuese el objeto de aquellas pinturas. Le informaron que era para
dar a su rey y seor una idea exacta de todo lo que haba en el
campamento. Corts saba sacar provecho de todo, y en esta como en
otras ocasiones supo valerse admirablemente de factores y
circunstancias al parecer sin importancia que, pasando el tiempo,
fueron de gran vala para el xito de la empresa. Considerando, pues,
que sera de gran utilidad hacer una ostentacin de fuerza con el fin de
que los mensajeros llevaran a Moctezuma y a sus nobles noticia del
poder de sus armas, mand que se cargaran los caones y se colocaran
en sitio conveniente y que Pedro de Alvarado con los dems caballeros
que formaban el corto pero lucido escuadrn, se presentaran a caballo.
Todo result a la medida de su deseo. El mismo se coloc al frente de
la caballera y las evoluciones comenzaron en gran orden. Para que los
corceles pudieran correr con ms libertad y obedecer a la rienda, se
dirigieron a la playa. Los indios mexicanos admiraban llenos de
asombro el rpido movimiento de los animales, la destreza de los
jinetes y el manejo de las resplandecientes espadas. Despus,
acercndose Corts a los artilleros, mand disparar: en el acto todos los
caones con un estruendo que hizo temblar a los que por primera vez
escuchaban tan terribles truenos, arrojaron sus balas que fueron
saltando por la orilla de la playa. El asombro de los indgenas era
indescriptible y Corts no dud de que la relacin que aquellos
subditos haran a su emperador por medio de la escrito-pintura
producira el efecto apetecido. Partieron en seguida los embajadores
para poner al tanto a su

37

Seor de la entrevista y para hacerle entrega de los presentes enviados


por el general espaol.
Bien pronto bajaron tamemes del gran Seor, cargados de regalos. La
rapidez con que se haba hecho el transporte desde la distante ciudad
pareca inverosmil. Llevaban tercios de ropa, de algodn, trabajos de
pluma, animales verdaderos y fantsticos de oro, mascarillas de mosaico
y otros muchos objetos tan raros, de tan maravillosa elaboracin que
todos los que se haban conocido anteriormente parecan slo una mera
falsificacin de aqullos. Lo que ms sorprenda a todos era un sol de
oro "tamao como una rueda de carreta y una luna de plata que lo
acompaaba". Pero aun el sol como rueda de carreta palideca y la luna
de plata se eclipsaba cuando apareci el casco rebosante de oro. "Qu
hacer con aquel tesoro? Ddivas quebrantan peas. Y Corts, despus de
pensarlo muy detenidamente, determin convertirlo en testigo muy
elocuente para que abogase por l y por sus compaeros ante la corte.
Cules eran los servicios de Velzquez y cules sus descubrimientos?
Qu beneficio haba aportado a la corona, sino slo palabras mendaces? All estaba el descubrimiento patentizado, all estaba la
verdadera conquista. Que hablasen aquel sol de oro, aquella luna de
plata, aquellos mosaicos, aquellos tejidos de pluma, aquella tela de pelo
de conejo, aquel algodn blanqusimo y flexible, aquellos dolos de
barro, cobre, bronce y oro, aquella pedrera de los Chalchihuites,
aquellas flechas y macanas. Eso era descubrir, eso conquistar"
(Pereyra).
Capitn, jefes y soldados renunciaron gustosos a sus respectivas
partes y todo se envi a la Corte para que sus Altezas Doa Juana y Don
Carlos viesen y juzgasen por s

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mismos. Pocos meses despus, el nombre del nuevo Capitn corra por
toda Espaa como reguero de plvora, y aun el propio Magallanes, el
temerario navegante, el soldado sin miedo, iniciaba su travesa
llevando el nombre de Corts en los labios, encareciendo sus proezas y
reconociendo su gran genio militar. Y por qu todo esto? Es que
Corts, antes de llegar audazmente a la invencible ciudad donde resida
el gran seor de los culas, antes de apoderarse de su persona, antes de
desbaratar a Narvez, incorporndose los 1350 hombres que lo
acompaaban y de aduearse de sus dieciocho navios con que el
teniente y vengador del desairado Velzquez lleg a la ya Nueva
Espaa para prenderlo, es decir, antes de realizar las dos primeras
conquistas, comenzaba Don Hernando por conseguir un triunfo decisivo en la tercera: conquistar a la Corte de Espaa y primero que a la
Corte a la opinin pblica.
Corts est ansioso de marchar al interior, pero primeramente
determina acrecentar y, en cierta forma, legalizar el poder que tiene
sobre sus hombres. Pocos das despus de su llegada a la playa frontera
de Ula se haba verificado la fundacin de la "Villa Rica de la Vera
Cruz", lo que tuvo una consecuencia decisiva en el futuro del
Conquistador. Valindose de una combinacin muy ingeniosa, Corts,
que en todo empleaba "maas y estilo de escribano", hizo correr por
todo el campamento el rumor de que los partidarios de Velzquez
exigan el regreso a Cuba para entregar el regalo al Gobernador. Decan
stos que, puesto que Corts slo haba recibido facultades para
rescatar, deban volver inmediatamente a la isla con el oro. Pero en lo
que menos pensaba Corts era en volver a la casa de su compadre. Esto
signi

39

ficaba para l haber perdido el tiempo, el dinero y el prestigio, y para


casi todos una defraudacin en las grandes esperanzas de la conquista.
En tal situacin los valientes formaron un partido, resueltos a
permanecer en la tierra y a seguir adelante costara lo que costara. Mas
una nueva dificultad se levantaba. De las mismas instrucciones del
Gobernador la fundacin de ciudades y villas no poda hacerse a su
nombre. Entonces uno propuso la solucin: que la fundacin se hiciera
independientemente de Velzquez, a nombre del Rey y para el Rey; as
no sera vicioso su origen y hasta tendra carcter autnomo. Y se
procedi a la obra delante de un Notario, resultando todo a la medida de
los deseos del inteligente y sagaz promotor. Y as fue como, ante el
regimiento de la Villa Rica, presidido por Don Alonso Hernndez Puerto Carrero y Don Francisco de Montejo, Corts present la renuncia que
haca del mando, por haber quedado extinguidas sus facultades y por
haber desaparecido sus poderes. El regimiento acept la renuncia e
inmediatamente le otorg con gran solemnidad, a nombre de sus
Altezas, nuevos y amplios poderes como Capitn General y Justicia
Mayor de la expedicin. Nada tiene que ver ya con- Velzquez. En adelante toda su obra la referir a la honra de Dios y en servicio de su
Majestad. Pero tampoco echar en olvido completo que todo su poder
ha derivado prximamente de sus mismos hombres.
Regularizada su situacin, Corts se dirige a Cempoala aceptando la
invitacin que le haba hecho el cacique de los Totonacas, a quien
Bernal Daz apellida el "gordo" porque apenas se poda mover. Das
antes este cacique haba enviado mensajeros al Jefe blanco solicitando
la visita. De estos

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mensajeros totonacas Corts se inform de que todo aquel


pueblo estaba disgustado de los abusos de Moctezuma, cuyo
yugo anhelaba sacudir. Tales nuevas le hicieron concebir nuevas y grandes esperanzas. Quizs fue sta la hora en que pens que aquel deslumbrante trono azteca poda derrumbarse
fcilmente y que el pueblo que hasta entonces haba sido
conquistador, sujetando a la dura condicin de tributarias
a las dems tribus, podra ser conquistado con los recursos
sacados del mismo pas. Su genio deslumbrante descubra que
aquel poderoso imperio que de pronto se haba presentado
ante su vista tan robusto y armipotente, encerraba dentro de
s poderosos elementos que podan provocar su ruina; lo importante por lo mismo era saber aprovechar, encauzar y dirigir aquellos elementos.
Pasados algunos das de trabajoso camino llegaron por fin
a Cempoala, donde fueron recibidos con grandes muestras de
amistad y contento. All Corts tuvo varias entrevistas con el
cacique, quien no cesaba de quejarse por las vejaciones de
Moctezuma. A esto observ el Capitn espaol que precisamente l vena ahora y en nombre de un seor muy poderoso,
con el fin de "desagraviar y quitar tiranas" y que as perdieran cuidado, pues los espaoles se encargaran de proteger
a todos los oprimidos y de librarlos de tan inicua esclavitud.
La acertada e inteligente poltica de Corts alcanz con relativa
facilidad la alianza de los pueblos totonacos y el juramento de
obediencia que hicieron al monarca espaol. Este pacto le proporcion
una considerable fuerza y reafirm su situacin respecto de los hechos
que se van a seguir. En repetidas ocasiones Corts haba manifestado a
los enviados de Moctezuma su deseo de tener una entrevista personal
con el
41

Emperador, pero siempre se le haba contestado que ste no estaba


dispuesto a concedrsela y que por el contrario lo que ms anhelaba era
su alejamiento de la tierra. Como Corts no se cuidara de tales avisos,
su estancia en el territorio fue hacindose cada vez ms difcil y
peligrosa; mas contando con la cooperacin de una provincia tan
importante, que al aumentar su poder debilitaba el de Moctezuma, tena
ya una base segura desde donde poda marchar hacia las regiones del
interior.
En este estado caminaban las cosas cuando he aqu que un da se
presenta Francisco de Saucedo con diez soldados y dos caballos,
procedente de Cuba, trayendo noticias que echaban por tierra todo lo
hecho hasta ah para legalizar la conquista: a Velzquez le haba llegado
la capitulacin, o sea que el Gobernador de Cuba tena ya adquirido el
ttulo de Adelantado de la Isla y de las tierras descubiertas desde que le
fue conferido el mando de aqulla, con la facultad de establecer
poblaciones en los puntos que juzgase conveniente. Todo, pues,
amenazaba caer a tierra, y as hubiera sin duda sucedido con otro
espritu menos rpido y flexible que el del Conquistador. Esta fue la
coyuntura en la que se le ocurri a Corts enviar a la Corte, sin prdida
de tiempo, el regio tesoro enviado por Moctezuma, al lado de una
relacin tan circunstanciada como amaada para que las ddivas y el
alegato hablasen por l. Con la misma celeridad los partidarios de
Velzquez acordaron apoderarse de un bergantn y poner al Gobernador
sobre aviso, para que interceptando el paso de los enviados, fuese l
quien hiciese el envo del famoso tesoro. Descubierto el complot,
Corts procedi en el acto con una medida de rigor: mand que fuesen
ahorcados

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dos de los ms resueltos partidarios de Velzquez, usando del rigor


necesario contra los reincidentes de desercin frente al enemigo. "Pero
haba algo ms que el riesgo de la desercin: el desaliento minaba aun a
los leales; el propio Corts acaso vacilaba frente a la magnitud de la
empresa" (Vasconcelos, Breve Hist. de Mx., pg. 75). Entonces fue
cuando surgi, "necesidad heroica y no alarde vano, el insuperable
episodio de la quema de las naves, que a todo un ejrcito abanderado
de una gran causa dej sin retirada y entregado a la sola potencialidad
de su fe en la victoria" (O p . cit., pgs. 74 y 75). Las naves, bien sabido
es, no fueron quemadas sino desarmadas; Corts quiso cortar la retirada
a los devotos de Velzquez quitndoles todo medio de fuga o de
relaciones con 1 enemigo insular. En paso tan trascendental no quiso
obrar el Conquistador por su exclusiva cuenta y riesgo, sino apoyndose
en el parecer y en la decisin de la parte ms firme del ejrcito; y hasta
aquellos partidarios de Velzquez, para quienes los intereses propios
pesaban ya ms que los del Gobernador, si no le secundaron
abiertamente, por lo menos cedieron callando. Aun antes de ejecutar el
desesperado designio los beneficios se dejaron sentir. En presencia de un
hecho irreparable como el que se proponan realizar los expedicionarios,
desapareci toda divisin por causas anteriores y se form una nueva
lnea entre los soldados de la conquista: los tmidos por una parte vean
con horror la desaparicin de los navios, en tanto que los audaces
consideraban menos aventurada la empresa una vez que las deserciones
fueran imposibles.
La destruccin de las naves, hija de un clculo profundo,
comprenda, pues, varios fines: primeramente impedir que

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Diego Velzquez tuviese conocimiento del viaje de los que se dirigan a


la Corte; despus, que el partido del Gobernador, reforzado por los
tmidos o desalentados, tuviese una base de oposicin en la costa, y por
ltimo utilizar como elementos militares no slo a los pusilnimes y a
los descontentos, sino tambin a los marinos que iban a quedar
desocupados. Y la quema de las naves se llev a cabo. "Sin una palabra
de jactancia, con sencillez castellana refiere Bernal Daz uno de los
episodios ms notables de la historia universal". "Y luego mand a un
Juan de Escalante, que era alguacil mayor y persona de mucho valor e
gran amigo de Corts y enemigo del Diego Velzquez, porque en la isla
de Cuba no le dio buenos indios, que luego fuese a la Villa y que de
todos los navios se sacasen todas las anclas y cables y velas y lo que
dentro tenan de que se pudiesen aprovechar, y que diese con todos ellos
a travs, que no quedasen ms de los bateles" (Cap. LVIII). Este
"episodio marca el instante en que Corts decidi la conquista,
sobreponindose a los que habran hecho de su expedicin una de tantas
que exploran tierras desconocidas, pero no las ocupan ni las
transforman". La literatura heroica de la humanidad, en todas sus
lenguas, tiene adoptada la frase "quemar las naves", que se aplica a toda
decisin valerosa y extrema. Bien merece Corts tal honor. No hay
alarde parecido en ningn otro aventurero marcial (Vasconcelos, pgs.
75 y 76).
Con este esfuerzo de magnanimidad aquellos quinientos aventureros
se dispusieron para una epopeya. Llenos de intrepidez y valenta haban
convenido voluntariamente en encerrarse en un pas enemigo, lleno de
pueblos poderosos y des

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conocidos, cubiertos todos los caminos a la fuga y sin otro recurso que
Dios, su buen pelear y sus corazones fuertes.
"La penetracin en el pas no fue un acto de insensatez. Tuvo los
invariables caracteres de la accin cortesiana que eran la previa
elaboracin mental, detenida y lcida, la delicada excogitacin de
medios, ms sorprendentes que el propsito mismo y la ejecucin. sin
titubeos, con una audacia arrolladora de todos los obstculos" (Pereyra).
Apoyndose en los cempoaltecas, se dirige por Jalapa hacia Tlaxcala,
con la firme resolucin "de ir a ver doquiera que estuviese, a aquel gran
seor que se llamaba Moctezuma, y haberlo preso, o muerto, o sbdito
de la corona real del Emperador Carlos V".
Confiado iba Corts en conseguir la alianza de los tlaxcaltecas, ya
que eran los eternos enemigos de los aztecas; mas la sumisin y amistad
de esta repblica libre fue ms difcil que la de los otros fieles vasallos
del imperio: se tuvo que proseguir a poder de sangre y fuego en varios
combates donde los espaoles se vieron en peligros inauditos.
Venidos los tlaxcaltecas a Mxico mucho antes que los mexicanos,
despus de luchar contra varios seoros colindantes, formaron una
repblica oligrquica que lleg a mantenerse siempre independiente y
contra la cual se estrellaron los ejrcitos de los reyes mexicanos. Era un
pueblo guerrero y frugal, de carcter impetuoso y altivo, altamente
celoso de su honor y de su libertad. Aunque el terreno que ocupaba la
repblica era pequeo, tena grandes pueblos y numerosas ciudades que
contaban, a la llegada de los espaoles, con ms de cincuenta mil casas
y seiscientos mil habitantes.

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Tres fueron los combates principales que sostuvo Corts contra los
tlaxcaltecas y aunque ellos, mandados por el joven general Xicotncatl
siempre pelearon con mucho denuedo y nimo, sin embargo, la
disciplina de los soldados espaoles, la inmensa superioridad de sus
armas y el espanto que produca el estruendo de ellas, la presencia de
los caballos y sobre todo la inteligente y hbil tctica militar de Corts,
dieron todas las veces el triunfo a los conquistadores. Marchaban
siempre preparados para combatir. "Mirad seores compaeros, dijo
Corts a sus soldados, ya veis que somos pocos; hemos de estar siempre
tan apercibidos y aparejados, como si ahora visemos venir los
contrarios a pelear". Respecto a la energa y valor que deban desplegar
nada tuvo que pedir. Recomendarles decisin y arrojo hubiera sido
ofenderles: "Ya bien he entendido, les dijo, que en el pelear no tenemos
necesidad de avisos, porque he conocido que por bien que yo lo quiera
decir, lo hacis muy ms animosamente". En cuanto al mismo Corts,
siempre era el primero en los peligros; al frente de la caballera "lo haca
como buen capitn como siempre la fue". (Bernal)
La tercera de las batallas fue la decisiva. Corts estaba dispuesto a
llegar a la capital de la repblica y someterla por la fuerza, si no tenan
resultado las embajadas de alianza que repetidas veces haba enviado.
Valiente como era, haca justicia a los que lo eran tambin. Los
tlaxcaltecas haban manifestado sumo valor y no se le escapaba al
Conquistador que si lograba persuadirles la paz y convertirlos en
aliados, su entrada a Mxico adquira mayor seguridad. Por otra parte el
corto ejrcito espaol se encontraba en crticas condiciones, y Corts
consideraba que aquella situacin precaria no po

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dra prolongarse mucho tiempo. Cierto da en que Corts sali con unos
cuantos para efectuar un reconocimiento, algunos de los antiguos
descontentos comenzaron a quejarse y murmurar de Corts, tachndolo
no slo de temerario sino de insensato, pues decan que si los
tlaxcaltecas haban presentado tan terrible resistencia qu no haran
los mexicanos que eran mucho ms fuertes y poderosos?
Afortunadamente, a pesar de todas las quejas, los corrillos no tuvieron
el carcter de insubordinacin. Corts oy personalmente las quejas de
los descontentos, reconoci que los sufrimientos del ejrcito excedan a
toda ponderacin; pero lejos de aceptar las proposiciones de regreso les
exhort vivamente a seguir adelante, pasara lo que pasara. "Ans que
seores, les areng, no es cosa bien acertada volver un paso atrs; que
si nos viesen volver estas gentes y los que dejamos de paz, las pie dras
se levantaran contra nosotros y como ahora nos tienen por dioses o
dolos, que ans nos llaman, nos juzgaran por muy cobardes y de pocas
fuerzas". Y como algunos insistieran, cort la conferencia diciendo:
"que vala ms morir por buenos, como dicen los cantares, que vivir
deshonrados". La mayora del ejrcito aplaudi con entusiasmo las
ltimas palabras de su general, y le hizo presente, una vez ms, su incondicional adhesin, y hasta los quejosos, con el ejemplo, cobraron
ms nimo, "y los atraje a mi propsito, escriba Corts a Carlos V, que
era dar fin en mi demanda comenzada".
Pocas veces se habr encontrado otro general en las circunstancias en
que se hallaba ahora Corts. Internado en un pas enemigo, lejos de la
costa, con los numerosos ejrcitos de tlaxcaltecas al frente, que, como
afirma Bernal, podan

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vencer "a puadas de tierra, sino que la gran Misericordia de Dios nos
socorra y nos guardaba"; con las fuertes guarniciones de mexicanos a
la espalda, que se arrojaran sobre l al primer momento oportuno;
herida y enferma la mayor parte de los espaoles; maltratados los doce
caballos que quedaban; enfermo l mismo de calenturas. Cualquiera
otro que no hubiera sido Hernn Corts, hubiera abandonado la empresa
al palpar lo inverosmil del xito; mas l estaba dispuesto a no cejar ni
ante la misma muerte.
Por fin, despus de un ltimo triunfo alcanzado aun sin combatir,
gracias a una ocurrencia de aquel hombre extraordinariamente fecundo
en medios y recursos, los indios haban huido a la sola vista de los
espaoles, por haber odo el ruido de los cascabeles que traan puestos
los caballos. La victoria espaola qued patente cuando el irrevocable y
valiente Xicotncatl, reconocindose vencido, se present a la tienda de
Corts para ofrecerle la alianza y sumisin de toda la repblica,
asegurndole que si los espaoles los haban encontrado terribles en la
guerra, los hallaran an ms fieles en la paz, verdad que el tiempo se
encarg de confirmar.
"Era Xicotncatl, dice el cronista, alto de cuerpo y de grande espalda
y bien hecho y la cara tena larga y como hoyosa y robusta y era hasta
de treinta y cinco aos y mostraba en su persona gravedad. Corts le dio
las gracias y le hizo mil halagos y dijo que lo reciba por vasallo de
nuestro Rey y seor y como amigo suyo".
A todo esto, Moctezuma, sabedor de los triunfos alcanzados por el
capitn de los blancos, haba enviado en diferentes ocasiones
embajadores con muy ricos presentes, aconsejndole de paso que
desconfiara por completo de los tlaxcaltecas y no

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hiciese ningn pacto con ellos, proponindole al mismo tiempo enviar


todos los aos un rico tributo al monarca espaol si se volva a su patria,
desistiendo de llegar a la gran capital. Corts le dio las ms expresivas
gracias, respondiendo que le era imposible acceder a sus proposiciones,
pues tena rdenes de su seor de llegarse hasta Mxico y celebrar una
entrevista personal con l.
En Tlaxcala fueron los conquistadores regiamente recibidos y
agasajados. Despus de permanecer all unos das en los que
descansaron un tanto de las muchas fatigas pasadas y en los que
recibieron una noticia ms exacta de la ciudad azteca, se dispuso el
ejrcito a continuar su camino hacia la gran Tenochtitln.
Tomando el sendero que pasa por Cholula, sali Corts de Tlaxcala
con toda su gente y un buen nmero de soldados de la repblica. Al
llegar a la "ciudad santa", salieron a su encuentro gran nmero de
seores principales, sacerdotes y nobles para darle la bienvenida, y
habiendo dejado al ejrcito tlaxcalteca acampado fuera de la ciudad, con
el fin de evitar choques con sus enemigos, penetraron los espaoles a la
poblacin, donde fueron alojados en ricos palacios. Durante los
primeros das los obsequios y muestras de amistad se sucedieron
continuamente. Mas de pronto todo cambi. Los vveres faltaron; en las
calles de Cholula se empezaron a advertir preparativos de guerra, los
templos y casas tomaron el aspecto de fortalezas; cavaron hoyos con
agudas estacas en el fondo que disimulaban con ramas, con el fin de
acabar con la caballera. Los nios y las mujeres se daban prisa para
abandonar la ciudad. Mutacin tan repentina pareci apoyarse en que en
las cercanas acampaban veinte mil

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guerreros de Moctezuma que con sus embajadores exigan a los de


Cholula que aprehendiesen a los espaoles y los llevasen atados a
Mxico.
Corts se alarm al tener noticia de todo esto y pens que algo grave
se tramaba contra ellos. Marina, la inteligente india interprete, salv a
los espaoles. Habindose informado del ataque que se preparaba contra
ellos, lo comunic inmediatamente a Corts. El general comprendi
desde luego lo difcil de la situacin: estaba por caer en un lazo tendido
diestramente para aniquilarlo. Con la rapidez y decisin con que
proceda en los momentos ms crticos, habiendo antes consultado a los
principales capitanes, combin su plan. Se haca indispensable un
escarmiento enrgico para ponerse a salvo de nuevas celadas.
Reuni a los principales jefes cholullecas y a algunos guerreros en un
gran patio y despus de amonestarlos por su traicin y perfidia, orden a
sus soldados que mataran a todos. La matanza fue terrible y pronto se
generaliz la lucha por las calles. El combate fue corto. Pronto los
espaoles, ayudados de sus aliados, se apoderaron de toda la ciudad.
- B.establecido el orden con algn trabajo, pues los indios "iban por
la ciudad robando y cautivando, que no los podamos detener", Corts
mand que cesase todo acto agresivo y public en seguida un indulto
general.
Este sangriento hecho ha sido muy discutido por los historiadores y
algunos han querido ver en el enrgico castigo slo un capricho y deseo
de sangre de Cortes; sin embargo, los ms rectos y sensatos escritores,
aunque lamentan los acontecimientos, reconocen que, dada la difcil
situacin del Con

50

quistador y la conducta observada por los cholultecas, tan radical


medida por lo menos no fue injusta.
La severa leccin recibida aument el asombro de los aliados y
produjo en los pueblos circunvecinos un efecto maravilloso. Las
ciudades ms importantes prximas a Cholula enviaron a sus
embajadores, y manifestndose adictas a Corts, le ofrecieron adems
su alianza y solicitaron su proteccin.
Por su parte Moctezuma neg toda participacin en los sucesos y
reiter sus promesas de amistad a los extranjeros pidindoles al mismo
tiempo que si era posible desistiesen en su empeo de pasar adelante.
Pero esta peticin resultaba superflua ante el inquebrantable propsito
que haban hecho los espaoles de verificar su entrada en la capital
azteca. Propsito que se afirm cuando despus de fatigas sin cuento
lograron alcanzar la cima del elevado monte Ithualco, situado entre los
dos inmensos volcanes, el Popocatpetl y el Iztacc- huatl. All, al
doblar uno de los ngulos de la sierra, descubrieron de repente una
perspectiva que compens con usura las pasadas fatigas del viaje. Ante
sus asombrados ojos apareca radiante el majestuoso y bellsimo valle
de Mxico: un conjunto de lagos, jardines, ciudades, ros, bosques y florestas admirablemente colocados en el delicioso oasis en que se
asentaba la grandiosa ciudad del poderoso Moctezuma. Gratsima fue la
impresin que recibieron D. Hernando y todo el ejrcito a la vista de
este indescriptible panorama. Cinco grandiosos lagos ocupaban la
dcima parte del terreno. El ms hermoso de todos, el grandioso lago de
Texcoco, al que Corts llam en sus cartas, "un mar interior", se
presentaba acariciando con sus ondas los antiguos muros de la ciudad
del rey poeta, Netzahualcyotl, de la Atenas de Anhuac.

51

Una nube de densos vapores flotaba sobre sus tranquilas aguas


cubrindola como con un velo de gazas. En el centro del valle, como
seora de la tierra, la hermosa Mextli, la Venecia azteca, con sus blancas
torres y templos piramidales descansando en el seno de las aguas. Tal
fue el encantador espectculo que de sbito sorprendi y cautiv la
mirada de los conquistadores y sigue cautivando a todos aquellos que
por vez primera lo contemplan: cuadro que es preciso ver para gustar en
toda su grandeza y que se ama cuando se ha tenido la dicha de
conocerlo.
Segn avanzaban los conquistadores, los caminos se llenaban de
gente que acuda a saciar su curiosidad con la vista de los "teles". Las
quejas contra Moctezuma menudeaban y Corts consolaba a los
descontentos indios con "palabras amorosas que las saba muy bien
decir". De paso se le inform que Moctezuma les dejaba el camino
libre, pero que en Mxico pensaba matarlos. En Texcoco le present al
Conquistador sus saludos propios y los de Moctezuma el gran seor
Cacamatzin. Por fin amaneci el da en que desembocaron en la ancha
calzada que conduce a Ixtapalapa. En esta ciudad fueron aposentados
los espaoles en palacios de cantera bien labrada. Al otro da,
acompaados de los seores de Ixtapalapa emprendieron el camino por
la calzada que conduce "derecho a la ciudad de Mxico", y el da 8 de
noviembre de 1519, siete meses tan slo despus de haber tocado las
playas mexicanas, entraban de paz aquellos audaces conquistadores, que
no pasaban de cuatrocientos, en la no menos hermosa que poderosa
ciudad azteca. Qu hombres ha habido en el universo se pregunta
Bernal Daz que tal atrevimiento tuvieran?

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Los agasajos y honores que entonces recibi Corts superaron con


mucho a los pasados. El mismo Moctezuma, acompaado de los ms
distinguidos generales y nobles del imperio, sali a su encuentro para
darle la bienvenida.
Conforme iban avanzando hacia el centro de la ciudad, el asombro de
los espaoles aumentaba al contemplar tanta belleza; sin embargo, no
dejaron de observar con inquietud los puentes levadizos, que servan
para atravesar los canales: podan quedar encerrados con slo que los
retirasen los indgenas. Una voz lanzada por el poderoso Moctezuma
bastara para perder a los extranjeros. Pero nada fue capaz de arredrar el
gran corazn de aquel hombre extraordinario que haba destruido sus
naves para vencer o morir en la ms difcil de las empresas.
Durante los primeros das no hubo novedad de importancia. Corts
celebr varias entrevistas con el Emperador recibiendo siempre muy
honrosas distinciones y ricos regalos. Habiendo fortificado con gran
diligencia el palacio que les haban dado por morada, Corts Se dedic a
reconocer la ciudad y preparar sus ulteriores planes de conquista. Pronta
surgieron dificultades originadas por motivos religiosos y por haber
perecido varios espaoles de la guarnicin de la Villa Rica a manos de
soldados mexicanos. Por otra parte, a medida que pasaban los das, la
permanencia de los extranjeros en la ciudad se iba haciendo cada vez
ms odiosa y se hablaba ya de su exterminio. A la vez llegaban noticias
de levantamientos ocurridos en Cempoala. "Cuatrocientos extranjeros
por bien armados que estuviesen, en el centro de la capital de un
imperio, eran presa segura y ello no escapaba a la previsin de los
espaoles, as es que recurrieronj

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a uno de esos golpes de audacia que son el pasmo de la Historia"


(Vasconcelos, Op. cit., p. 104). Fue entonces cuando se acord el
recurso desesperado de "prender a Moctezuma o morir todos en ello'\ Y
en prisiones qued Moctezuma y con el monarca preso contaba ya
Corts con una defensa de valor imponderable.
Mas comienza ahora una desviacin lamentable. Corts comete
algunos errores polticos que por poco hacen fracasar sus planes: en vez
de cerrar el crculo de odios que rodea a su prisionero se entretiene en
juegos de soberana que exaltan intilmente los nimos. Esta conducta
equivocada da por resultado el que se trame una rebelin para libertar al
gran seor detenido en el cuartel de los espaoles.
Estando ya prximo a estallar el movimiento que deba tra- gaise a
los pocos centenares de conquistadores encerrados en la ciudad
lacustre, llega una noticia fulminante: una poderosa expedicin armada
anclaba en la costa con el fin de apresar y destruir a Corts. Panfilo de
Narvez, ejecutor de las justicias de Velzquez, se presentaba con
dieciocho navios y ms de mil trescientos hombres bien aunados y equipados, entre los que se contaban ochenta jinetes.
"Velzquez haba tenido noticia del paso de un barco lastrado de oro.
Envi fustes y navios que lo persiguieran, y no habiendo podido
capturarlo, dio a Espaa la noticia del arribo de aquel tesoro que pareca
habrsele arrancado de las entraas. Mont a caballo caso
excepcional, reclut gente, y cuando todo estaba a punto, hall
pretexto para no emprender el viaje. Un hombre de confianza hara por
l lo necesario" (Pereyra, Hist. de Amrica, t. III, p. 77). Narvez le
haba hecho la conquista de Cuba, sin que l hu-

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hiera tenido que quitarse las zapatillas. El mismo D. Pn- ilo le liara la
conquista de Mxico, y de paso, para facilitarla, ahorcara a Corts. Lo
nico que se necesitaba era un cuerpo de expedicionarios de mil
doscientos hombres, dos por cada uno de los de Corts, y eso ya estaba
listo.
Esta nueva y enorme dificultad venida del exterior iba a realzar una
vez ms la superioridad y la x grandeza de alma del Conquistador, quien
en estos momentos da comienzo a la segunda conquista.
Corts sali de Mxico al frente de ochenta peones. En Cholula se le
incorporaron doscientos veinte. Llevaba, adems, cuatrocientos indios
armados de lanzas con moharras de cobre, fabricadas por indicaciones
del mismo Corts. Pero ste no fiaba el buen xito a sus trescientos
indios, pues, necesitaba poner de su parte otro factor para vencer a mil
trescientos enemigos. Mientras l avanzaba rpidamente, avanzaban los
efectos del "unto dorado". No cesaban los mensajes de uno a otro
campo. Los de Narvez eran descomedidos y arrogantes; los de Corts,
melifluos. Pero lo importante es que debajo de cada mensaje de
Narvez no haba sino presuncin, y debajo de cada mensaje de Corts
haba ricos presentes y ofertas para todos los soldados de Narvez. Los
dos capellanes de los respectivos reales, el P. Juan Daz y Fr. Olmedo,
juegan ahora un papel importante que redunda en bien de Corts. El
resultado de la presencia de Daz en el real de Corts, enviado por
Narvez, y de la presencia de Olmedo en el real de Velzquez, enviado
por Corts, fue que el conquistador verdadero tuviese en sus manos
hasta los papeles secretos del adversario, "y contase adems con amigos
muy adeptos en su campamento".

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As que la osada de Corts lleg hasta ir a buscar a su adversario


que, lleno de petulancia, acampaba en Cempoa- la. Cuando lleg Corts
a las mrgenes del ro Chachalacas, anim a los suyos pronunciando una
de sus mejores arengas, "un parlamento por tan lindo estilo, y pltica tan
bien dicha, cierto, que no podr haber otra ms sabrosa". "Narvez,
hinchado, confiado, haba salido a esperar la llegada del enemigo, pero
el enemigo, no se daba prisa sus razones tena para ello, sino que
pareca rehuir el encuentro. Narvez oa caer el agua arrulladora de la
costa veracruzana. Era el mes de mayo; la noche refrescaba. El
conquistador antillano fue impotente para vencer la tentacin, y
entrando en el campamento, se meti entre sbanas. Era el momento de
Corts. La accin dio principio con las siguientes palabras de Corts:
Gonzalo de Sandoval, Alguacil Mayor de esta Nueva Espaa, por Su
Majestad yo os mando que prendis el cuerpo de Pnfilo de Narvez, y
si se os defendiese matadle, que as conviene al servicio de Dios y del
Rey nuestro seor, por cuanto ha hecho muchas cosas en deservicio de
Dios y de Su Majestad"
Gonzalo de Sandoval aprehendi el cuerpo de Pnfilo de Narvez
despus de una resistencia inconducente, pues, los rondadores haban
abandonado sus puestos, los artilleros haban tapado los odos de los
caones y los caballos andaban por donde queran. El nico que hizo
medianos esfuerzos fue Diego Velzquez el mozo, por honor del
nombre. Narvez, con un ojo perdido de una lanzada, se present ante el
vencedor declarndose su prisionero y felicitndole en alto estilo
plutarquiano.

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Era de ver a los dos hombres, ambos en la flor de la virilidad. El


vencido de alta estatura, rubio, resplandeciente, solemne, bien hablado e
imbcil. El vencedor, algo ms alto, pero. no menos bien
proporcionado, era cenceo, de mirada triste, grave y amorosa, la cara
de mal color, la barba rala y negra. Sonriendo, contest a la retrica
soplada de Narvez: "Doy gracias a Dios y a mis esforzados capitanes;
mas una de las menores cosas que he hecho en esta tierra, es
desbarataros y prenderos" (Pereyra, p. 79). Corts, no obstante su
respuesta de altiva humildad, no poda dejar de reconocer que su triunfo
sobre Narvez era uno de los ms brillantes de su carrera militar. Con
unas cuantas veintenas de compaeros mal vestidos, cansados por las
marchas forzadas, con todas las desventajas personales posibles, faltos
de armaduras y aprestos militares, haba atacado en sus propios
cuarteles a un enemigo triple en nmero, lo haba derrotado y hecho
prisionero, a pesar de tener ste caballera y artillera y estar provisto de
toda especie de municiones de guerra.
Al triunfar Corts de Narvez realizaba la segunda de sus conquistas.
Terminado con gran xito este suceso; reforzado su ejrcito con
todos los elementos de Narvez, le faltaba a Corts algo ms escabroso:
sobreponerse a las consecuencias de sus propios errores. Cuando sali
de la ciudad azteca, la rebelin arda; ahora, segn los informes que le
llegaron, la situacin era desesperante. El encargado de las fuerzas de
ocupacin, Pedro de Alvarado, haba cometido un acto de crueldad
suicida matando en el recinto del templo mayor a un grupo de
cuatrocientos o ms seores principales, que ce

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lebraban una fiesta religiosa. La ciudad, lanzando un grito de rabia, siti


en su alojamiento a los espaoles. El gran seor prisionero de ellos
intervino y logr reprimir el ataque. Corts se aproximaba a marchas
rpidas. Al llegar no encontr resistencia. La ciudad silenciosa le dej
paso franco, pero slo para envolverlo en una nube densa de odio y de
venganza. Y aqu principia lo que pudiramos apellidar la crisis de la
primera de las tres conquistas, en la que el esforzado general y sus
compaeros pasaron por la prueba ms dura de toda esta epopeya.
"Los acontecimientos acumulan desastre sobre desastre. Las huestes
mexicanas comienzan a atacar a los espaoles y a intentar la toma de
sus cuarteles, dirigidos por el valiente general Cuitlhuac. Ya no
obedece ninguno de los resortes en los que se apoyaba el prestigio de
Corts. El pueblo, cansado de la cobarda del monarca prisionero, lo
lapida y ste muere de un modo misterioso; pero tan llorado de los
conquistadores, dice uno de ellos, "como si fuera nuestro padre". La
guerra se desencaden con furia inusitada y no qued otro recurso que
el ltimo: el de forzar la salida; la que se hizo durante la clebre "noche
de espanto". La salida se intent de noche, porque se pens que sera la
hora en que los indios estaban ms descuidados. Reinaba la oscuridad y
lloviznaba, cuando "antes de media noche se comenz a traer la puente
y caminar el fardaje y los caballos y la yegua y los tlaxcaltecas cargados
con el oro. Y de presto, se puso el puente y pas Corts y los dems que
consigo traa primero, y muchos caballos". Y estando en esto suenan las
voces y silbidos de los mexicanos y decan en su lengua a los de
Tlatelolco: "Salid presto con vuestras canoas, que se van los teles y
atajadlos

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que no quede ninguno con vida" (Bernal, Cap. CXXVII). Y cargaron


sobre os prfugos tantos escuadrones de guerra que "no podan
valerse".
En la "noche tiistc"', como el mismo Corts lo confes, "que los que
haban salido era milagro", quedaron tendidos en el campo esforzados
soldados dignos de llorarse. Cuando Pedro de Alvarado, que mandaba la
retaguardia, se uni a Cortes, "a pie, bien herido y con una lanza en la
mano porque la yegua se la haban muerto", cuenta el cronista que al
Conquistador se le saltaron las lgrimas, sobre todo cuando inform
Alvarado que Juan de Vclzquez y ms de ochenta soldados haban
muerto en el puente.
Al llegar a Tacuba se salieron del camino para evitar el ataque
concertado de los mexicanos y ganar con ms facilidad la ruta de
Tlaxcala. "Y lo peor de todo, dice Bernal, es que no sabamos la
voluntad que habamos de hallar en nuestros amigos los de Tlaxcala". Y
comienza aquella clebre retirada de derrotados que tuvo su culmen en
la inaudita batalla de Otumba. Caminaban con los tlaxcaltecas como
guas, por delante, los heridos en medio y los cojos con bordones y los
que no podan andar, en ancas de los caballos cojos, y los de a caballo,
que no estaban heridos, adelante y a los lados. Y segn avanzaban los
que estaban sanos, hacan cara a los mexicanos que no cesaban de
acometer y gritaban: "No quedar ninguno de vosotros con vida". Y as
acosados y maltrechos y sin dejar las armas de las manos caminaron los
espaoles por unos cuantos das.
El da 14 de julio, cuando el ejrcito desemboc en el prin- toresco
valle de Otumba, los soldados respiraron al descubrir el horizonte
limpio de guerreros. La esperanza anim

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a todos los corazones: Tlaxcala estaba ya cerca. Pero de pronto el gozo


se troc en terror profundo cuando tres jinetes que iban de descubierta
volvieron al galope, anunciando que los campos se hallaban cubiertos
de escuadrones mexicanos. All estaban la flor de Mxico y de Texcoco
y con ellos reunidas las milicias de Otumba, Calpulalpan y Teotihuacn. "En ninguna otra batalla dada en el Nuevo Mundo, asevera
Bernal Daz, hubo ejrcito con el nmero de guerreros que se
presentaron en las llanuras de Otumba". Corts volvi los ojos a sus
desmayados hombres y los vio macilentos, pero resueltos a morir.
Entonces con rostro enardecido areng a sus soldados: "En tal estrecho
nos hallamos, dijo, que slo debemos pensar en vencer o morir. Valor,
castellanos, y confiad en que quien nos ha librado hasta ahora de tantos
peligros, nos preservar del que nos amenaza". (Cita en Clavijero, L. 8,
p. 83). Y entablse la batalla. La desesperacin y el arrojo dieron nimo
a los espaoles para continuados actos de herosmo. El pelear duraba ya
cuatro horas. Corts miraba a sus tropas disminuidas y chorreando
sangre. No era dudoso ya el resultado de la lucha: todos iban a perecer
bajo las olas enfurecidas de aquel ocano de guerreros. Slo un milagro
o "una circunstancia extraordinaria poda cambiar el desenlace que se
presentaba a la vista de todos" (Zamacois, Tomo III, p. 459). De pronto
Hernn Corts detiene en seco su jadeante corcel. Se eleva cuanto puede
sobre los estribos; aumenta la visera de su casco con la ancha y fornida
mano. Sus ojos anhelantes fulguran de esperanza: haba descubierto por
"dnde andaba con su grande escuadrn el capitn general de los
mexicanos, con su bandera tendida, con ricas armas de oro y grandes
penachos

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de argentera" (Bernal), y acordse entonces de que haba odo decir que


los mexicanos se desordenaban y huan siempre que en la batalla perdan
al general o el estandarte. El Caudillo espaol no duda ms, se resuelve
a dar el golpe del que pende la postrera esperanza de salvacin y "dijo a
Gonzalo de Sandoval y a Cristbal de Olid y a los dems capitanes: Ea,
seores, rompamos por ellos y no quede ninguno de ellos sin herida". "Y
encomendndose a Dios arremeti Corts..." Y rompiendo el muro de
lanzas y espadas que se le oponan y derribando cuanto encontraba a su
paso, "dio un encuentro con el caballo al general mexicano, que le hizo
abatir la bandera". Y entonces Juan de Salamanca, valiente soldado,
desmont rpidamente, hundi su lanza en el pecho del jefe cado y
arrancando el rico penacho que coronaba el estandarte, se lo entreg a
Corts. A la vista de hecho tan portentoso cundi el pnico en las filas
mexicanas, que slo pensaron en huir y salvarse. Todo esto pas con la
rapidez de una exhalacin. Una vez ms el genio de Corts haba
cambiado en risuea la adusta faz de la fortuna. El hombre
extraordinario haba encontrado el triunfo donde otro cualquiera habra
credo encontrar la derrota.
El balance de "la noche triste" y de la batalla de Otum- ba haba
reducido a los espaoles a menos de quinientos y stos se encontraban
sin artillera, sin municiones, enfermos, heridos y estropeados. Al llegar
a los lmites de Tlaxcala e ignorando cmo los recibiran sus antiguos
aliados, -temieron los espaoles que los de la Repblica, al verlos
desbaratados, quisieran acabar con sus vidas. Lo que hubieran realizado
con suma facilidad. Pero no: los tlaxcaltecas cumplieron su palabra
empeada de ser leales y fieles. "Xicotncatl

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el viejo y otros jefes felicitaron a Corts y lo abrazaron porque haba


salido con vida y le alabaron el arrojo con que logr escapar a tan
poderosos enemigos y lloraron no slo por sus muertos, sino tambin por
Juan de Velzquez que se haba casado con una hija de Xicotncatl. No
cabc duda de que, en tan decisivo momento de la conquista, fueron los
tlaxcaltecas cjuienes decidieron su curso. La tctica de Corts de ir
creando amigos por donde pasaba, su sinceridad en esas amistades,
decidi en este caso todo el xito de la empresa" (Vasconcelos, Op. cit.,
p. 128).
Aprovechando Corts la ayuda poderosa de sus aliados, los
tlaxcaltecas, logra rehacerse, y con un esfuerzo gigante vuelve a ser el
mismo de antes y vuelve a cimentar an ms su gloria inmortal y su
pedestal de honor entre los grandes capitanes de la Historia.
Establece en Tepcaca un centro de organizacin y en el semestre
subsecuente Corts no piensa ni hace otra cosa que preparar el golpe
final. Si grandes y lamentables estragos haban hecho las derrotas de la
retirada de Mxico, subsan en parte esta dificultad con las diversas
expediciones que fueron llegando; unas para incorporarse a Narvez
creyndole victorioso; otras buscando las conquistas intentadas en el
Pnu- co y otras de mercaderes que llevaban armas y vveres. As haban
desembarcado cerca de doscientos hombres, ms de ochenta caballos y
yeguas de silla, "muchas y muy buenas armas, artillera y municiones
bastante". Despus de tener todos los auxiliares indgenas necesarios y
de construir una flotilla de bergantines para dominar los lagos, dispuso
el avance que determinara el principio del fin. Todava la fortuna le
depar un poderoso auxiliar para la empresa: se

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deca que un negro venido con Narvez haba introducido en Mxico el


azote de la viruela. Pronto se declar una epidemia que se ensa
especialmente contra los mexicanos. El mismo emperador Cuitlhuac
fue vctima de la terrible peste. El inmortal Cuauhtmoc ocup
inmediatamente el trono.
Preparado todo, Cortes pasa revista a sus tropas. El contingente
ascenda a 550 infantes, cuarenta caballos y nueve caones de corto
calibre. Los aliados salidos de Tlaxcala, Tepcaca, Cholula y otros
pueblos pasaban de cien mil. Dictadas algunas providencias
concernientes a la disciplina y buen orden, el ejrcito avanz hacia
Mxico, detenindose en Texcoco, donde Corts puso otra vez en el
trono a su antiguo aliado el Prncipe Ixtlixchitl.
Desde Texcoco emprendi Corts dilatadas y peligrosas correras
alrededor de los lagos, sometiendo a nuevos pueblos y privando as de
socorro a los mexicanos. Al penetrar en Xochimilco estuvo a punto de
quedar prisionero, pues caballo y l vinieron al suelo. La vida se la
debi al esforzado Cristbal de Olea, quien qued con tres cuchilladas
en el cuerpo.
Reunidos ya todos los aliados y contando con lo necesario para el
asedio, Corts dio la orden de marcha hacia la conquista de la ciudad de
los lagos. Mas el triunfo definitivo de "Malinche"' deba demorarse
setenta y cinco das de dursimo y penoso batallar. En las orillas de la
ciudad form el Conquistador su plan de ataque: tres cuerpos de ejrcito
al mando respectivo de los tres mejores capitanes: Pedro de Alvarndo,
Cristbal de Olid y Gonzalo de Sandoval, deban avanzar por las
calzadas de la Capital Azteca. Corts se re

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serv el mando de los bergantines, con el fin de acudir al sitio de mayor


necesidad.
Los mexicanos al verse atacados por aquel inmenso contingente,
requirieron auxilio de sus tributarios, pero stos requerimientos se
ahogaron en el vaco; el odio inveterado de aquellos pueblos, encauzado
hbilmente por el Conquistador, era el que con mayor fuerza levantaba
el grito, reclamando venganza contra sus antiguos opresores.
Pronto qued cortado el acueducto de Chapultepec, lo que
significaba que desde aquellos momentos Mxico careca de agua
potable. Cada da se repetan los asaltos, se destruan parapetos y se
diezmaban las filas de los sitiados. La muerte recorra incansable los
escuadrones de los mexicanos, si bien tampoco perdonaba mucho a los
espaoles y a sus aliados. La altivez y el valor aztecas nunca vacilaron
en el inquebrantable propsito de defender a su ciudad hasta el ltimo
momento que la vida les acompaase. Y lo hicieron con herosmo verdadero y ejemplar. Estrechados y acosados por todas partes, reducidos
ya a un solo barrio, ni aun entonces consintieron en rendirse.
La epopeya de D. Hernando se cerr con un golpe de trgico
dramatismo, explotado grandemente por el arte y la poesa.
El da trece de agosto de mil quinientos veintiuno, recibe prisionero
al invicto emperador Cuauhtmoc, mientras contempla desde una
terraza las ruinas humeantes de la capital azteca.

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La Capital del reino Azteca ha cado. Corts, cabeza y gua de los


conquistadores, ha recorrido la mitad de su carrera, ha llegado al cnit
de la gloria. Su cuerpo varonil de treinta y cuatro aos palpita al unsono
de su fogoso espritu.
Hasta aqu hemos admirado al aventurero audaz y al conquistador
genial; pero la obra de D. Hernando no termina con el vencimiento de
Cuauhtmoc. Ms all, y tal vez por encima de la conquista material de
un imperio, se eleva la obra espiritual de la organizacin de ese imperio.
Corts fue en su lnea un genio completo. Si el poder de su robusto bra zo haba abatido el poder de todo un pueblo, la grandeza de su alma y la
profundidad de su fe religiosa eran los cimientos de una raza nueva y de
una nacionalidad futura. No dudemos en ver, nosotros los mexicanos, en
Hernn Corts al primer mexicanista, en el genuino sentido de la palabra, al que logr fundar una recia nacionalidad con los elementos de las
dos razas sin pretender ni pensar siquiera borrar del pas conquistado a
las belicosas tribus vencidas. Por eso con justa razn afirma D. Jos
Elguero en su hermoso libro Espaa en los destinos de Mxico:
"Hernn Corts, con la clara visin de su genio, comprendi que, para
dar al pas conquistado una organizacin que correspondiese a sus
amplias miras y a los recursos naturales de la tierra, era ne-

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cesario empezar la obra desde sus cimientos. Tratbase de fundar una


nueva nacionalidad con los elementos de dos razas, la espaola y la
indgena; no de exterminar sta al modo que lo hicieron los ingleses en las
colonias americanas" (p. 15).
Apenas acabadas las fiestas y regocijos por el triunfo obtenido contra
los mexicanos, Corts se preocupa porque la regia Tenochtitln surja de
sus ruinas, porque la bella "Mex- tli" vuelva a ostentar sus atavos que
tanta admiracin haban despertado en los espaoles. "La primera cosa
que mand Corts a Cuatemuz que adobasen los caos de agua de Chapultepec, segn y de la manera que solan estar, y que luego fuese el agua
por sus caos a entrar en la ciudad de Mxico, y que limpiasen todas las
calles de los cuerpos y cabezas de muertos, que los enterrasen, para que
quedasen limpias y sin iu-.'or ninguno la ciudad, y que puentes y calzadas
que las tuviesen muy bien aderezadas como de antes estaban y que los
palacios y casas las hiciesen nuevamente" (Bernal Daz del Castillo, Cap.
CLVII).
Corts y los suyos desearon, sin demoras de tiempo, contemplar
nuevamente aquella hermosa capital, a la que Bernal nombra con
asombro: "La gran ciudad de Mxico", la que en sus cercanas contena
cosas tales que a los espaoles se Les ofrecieron como si fuesen "de
encantamiento que cuentan en libro de hadas, por las grandes torres y
edificios que tenan dentro del agua y todos de cal y canto, y aun algunos
soldados decan que si aquello que vean era entre sueos, pues, en efecto,
eran de ponderar las cosas nunca odas, vistas ni soadas que
contemplaban". En los terribles asaltos, a Corts le dola el alma tener
que arrasar y destruir todas

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aquellas bellezas. Esto la guerra lo exiga, y por eso cuando envi a la


presencia de Cuauhtmoc a tres prisioneros, mexicanos principales,
para que de su parte propongan las paces, uno de los fuertes motivos
que alega el Conquistador, para que el rey mexicano se rinda de paz, es
el que mire que aquella gran ciudad no se acabe de destruir (Bernal,
cap. CLIV).
Prisas tena D. Hernando y quiso que al cabo de dos meses quedara
terminada la reconstruccin en su parte principal, y mand que los
indios volviesen a poblar los edificios reedificados y que los espaoles
escogieran tambin un solar en la antigua Tenochtitln; la nueva Mextli,
convertida en la capital de la Nueva Espaa, continuara siendo la
seora del valle y de la tierra, y la ms bella ciudad del Anhuac.
Y muy pronto irradi la colonizacin. Una coyuntura le dio pie a
Corts para establecer en diversas provincias centros de colonos
espaoles. "Que como Corts vio que muchos soldados se
desvergonzaban en demandarle ms partes y decan que se lo tomaba
todo para s, y le pedan prestados dineros, acord de quitar sobre s
aquel dominio y de enviar a poblar a todas las provincias que le pareci
que convena que se poblasen".
Pero si Corts con este juego de astuto poltico dio de mano a una
pesadilla molesta, la Nueva Espaa pronto cont con hijos que ya le
pertenecan. Tuxtepec, Coatzacoalcos, Colima, Zacatula, Michoacn,
Oaxaca y, antes que ninguna, la Villa Rica de la Veracruz fueron los
primeros centros de civilizacin espaola. En estos focos incipientes de
cultura europea, y en todos los otros que les siguieron se har que la
tradicin arraigue y que se onne una poblacin nativa. Corts hace que los
encomenderos traigan de Espaa a sus

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mujeres o que se casen con indias del pas. Con estos pasos rpidos y
decisivos la patria mexicana comenz a germinar.
A la vez que de la organizacin social, Corts se ocup, casi desde
los primeros momentos, del progreso material, moral y religioso de los
centros coloniales.
En una de sus Cartas de Relacin peda Corts a Carlos V que
"mandase a la Casa de Contratacin de Sevilla que no se haga a la vela
ningn buque para este pas sin que traiga plantas y semillas". Y por este
celo del Conquistador pronto las campias mexicanas fecundaron trigo,
cebada, arroz, lentejas, y las huertas indgenas aumentaron su
produccin con manzanos y naranjos y otra multitud de rboles frutales,
y las rosas y los lirios prestaron su belleza a los vergeles. Pero Corts no
slo aplic sus cuidados al mejoramiento de la agricultura, que es en
todos los pases fuente sana de riqueza, sino que fue el iniciador de la
industria de la seda y uno de los primeros que estableci un ingenio
azucarero en Cuernavaca en 1525.
"Para mantener las comunicaciones, Corts atendi al establecimiento de un servicio de mesones de Veracruz a Mxico. Y el
gran hombre, comenta Alamn, que "haba concebido y ejecutado el
plan grandioso de la conquista de Mxico, se ocup con diligencia en
mirar que los cerdos y las gallinas no molestasen a los caballos en las
caballerizas de las posadas y que las pesebreras fuesen limpias y
espaciosas'." Con razn Prescott admite que por grande que sea el brillo
de las hazaas militares de Corts, no basta a dar idea completa de su
espritu ilustrado y de la capacidad y facilidad de su ingenio.

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"Cerdos, gallinas, ganado vacuno, todo hubo que traer de Espaa y


todo lo previo, lo dirigi Corts, con una mesura, una prudencia que ya
quisiera tanto mandn iletrado como despus hemos padecido. Pues con
razn observa Ala- mn que nunca Corts orden de 'por s' ni por 'la
autoridad de que estoy investido' a lo militar, sino que en todos sus
mandos y ordenanzas advierte que obra por l y por 'los muy nobles
seores justicias e regidores de esta ciudad de Tenochtitln' con lo que
da ejemplo de respeto a la autoridad civil" (Vasconcelos, Breve
Historia de Mxico, p. 152).
Pero nadie mejor que Corts adivin la obra civilizadora de las
misiones, porque no se le pasaba que todo lo material era insuficiente
para mantener en paz a pueblos tan poderosos. La Religin Santa de
Jesucristo, al paso que ensea al hombre el valor verdadero de su
espritu, le mantiene en los lmites de la justicia que es fuente de toda
prosperidad autntica.
El Emperador Carlos V a instancias de Corts, se apresur a enviarle
una remesa de misioneros que para mayo de 1524 pisaban playas
mexicanas. Eran doce humildes frailes franciscanos "dfc muy santa
vida", de cuyo guardin y Vicario, Fray Martn de Valencia, haba fama
"que haca milagros" (JBernal Daz del Castillo, cap. CLXXI). As,
pues, Corts vino con el misionero y pronto hizo venir a otros muchos.
Desde los albores de la conquista se esforz por suprimir la
antropofagia y sacrificios humanos, por todos los sitios donde pasaba.
Realizada la obra magna asoci al misionero a la obra constructiva de la
nueva nacionalidad. Y el misionero se present a aquellos crueles
servidores del de

71

monio, que no era otro el sanguinario Huichilobos, y dijo: "Nos manda


Dios desde lejanas tierras, no a buscar oro ni plata, ni bienes temporales,
sino vuestra salvacin. Por lo tanto conviene que pongis a vuestros
hijos en nuestras maos. Ellos, como nios entendern fcilmente la
doctrina que nosotros predicamos. En seguida ellos nos ayudarn a
ensearos a vosotros" (Cit. en Vasconcelos, p. 157). Y Corts se admir
del celo con que aquellos hombres de Dios dieron principio a la
predicacin del Evangelio, la que ya no por ley de hombres, sino por ley
divina reprimira a los indgenas en sus prcticas y costumbres brbaras.
En todas las expediciones que se siguieron nunca descuid Corts el
juntar al misionero con el jefe militar, y la primera recomendacin que a
ambos haca era que desterraran los sacrificios humanos y las sodomas.
Es que comprenda, sin equivocarse, que detrs de la verdadera religin
no puede menos de florecer la paz y la verdadera cultura. Es de notarse
una medida sagaz del Conquistador, de grandsima resonancia para el
xito en los trabajos del misionero. Si ste se presentaba con su aspecto
humilde y hbito pobre iba a granjearse muy poca autoridad, aunque
sta viniera despus creada por la santidad de su vida y de su doctrina.
Pero a los principios qu saban los naturales de estas cosas? Corts
comprendi la dificultad y quiso superarla con nimo generoso y esforzado, no slo con despacho de rdenes y mandatos, sino con la
contribucin de su misma persona. Y, as, apenas se enter de la llegada
a Veracruz de los misioneros y de que pronto aquellos doce hombres
extenuados y de hbitos rados iban a emprender el camino a Mxico, el
gran Corts dispuso, como afirma Pereyra, que aquel camino tuviera

72

ms parecido con el avance de un ejrcito conquistador (T. III, p. 198).


La relacin ntegra y sabrosa de un testigo presencial dice as: "Mand
(Corts) en todos los pueblos ans de indios como donde vivan
espaoles que por donde viniesen (los misioneros) les barriesen los
caminos, y donde pasasen les hiciesen ranchos si fuesen en el campo; en
poblado cuando llegasen a las villas o pueblos de indios, que les saliesen
a recibir y les repicasen las campanas, y que todos comnmente, despus
de les haber recibido, les hiciesen mucho acato, y que los naturales
llevasen candelas de ceras encendidas y con las cruces que hubiese, y
por ms humildad y porque los indios lo viesen para que tomasen
ejemplo, mand a los espaoles se hincasen de rodillas a besarles las
manos y hbitos, y aun les envi Corts mucho refresco y les escribi
muy amorosamente: y viniendo por su camino ya que llegaban cerca de
Mxico, el mismo Corts, acompaado de Fray Bartolom de Olmedo y
de nuestros valerosos capitanes y esforzados soldados, los salimos a
recibir, y juntamente fueron como nosotros Guatemuz, el seor de
Mxico, con todos los ms principales mexicanos y otros muchos caciques de otras ciudades. Y cuando Corts supo que llegaban cerca, se
ape del caballo; y todos nosotros juntamente con l, e ya que nos
encontramos con los reverendos religiosos, el primero que se arrodill
delante del Fray Martn de Valencia y le fue a besar las manos, fue
Corts, y no lo consinti, y le bes los hbitos, e el Padre Fray
Bartolom les abraz y salud muy tiernamente, y les besamos el hbito
arrodillados todos los capitanes y soldados que all bamos, y el
Guatemuz y los seores de Mxico; y de que el Guatemuz y los dems
caciques vieron ir a Corts de rodillas a besar

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las manos, espantronse en gran manera y como vieron ir a los Frailes


descalzos y flacos y los hbitos rotos, y no llevar caballo, sino a pie, y
muy amarillos y ver a Corts, que le tenan por dolo o cosa como sus
dioses, ans arrodillado delante dellos, dende entonces tomaron ejemplo
todos los indios que cuando agora vienen religiosos, les hacen aquellos
recibimientos y acatos, segn y de la manera que dicho tengo: y ms
digo, que cuando Corts con aquellos religiosos hablaba que siempre
tena la gorra en la mano quitada, y en todo les tena grande acato"
(Bernal Daz del C., cap. ... CLXXI).
Respecto a hecho de tanta trascendencia as expresa su sentir el ya
citado Elguero: "El fundador de la nueva nacionalidad saba lo que
haca y quiso dar un ejemplo solemne que perdurase en la memoria de
los naturales y llegase hasta el fondo de sus conciencias" (p. 17).
Y en lo ms hondo de sus conciencias qued grabado este modo de
obrar del Conquistador: hasta nuestros das perdura su resonancia sobre
todo en hombres de clase humilde, pues no ha muchos aos se poda ver
no slo dejar el lado de dignidad en las calles al sacerdote, mas
descubiertos y una rodilla en tierra, pedir la mano de l para besarla. Y
aunque ya no se mira esto por ser un delito que merece pena a los ojos
de los que gobiernan, con todo, el amor y reverencia permanece en sus
corazones y cuando encuentran ocasin lo muestran muy vivo.
Con estas medidas y con extraordinario acierto "todo lo fue
organizando Corts en una forma que nadie ha superado ms tarde, ni
fue modificada, en lo esencial, durante siglos" (Vasconcelos, op. cit., p.
148).

74

Resalta en Corts, como gobernante, el don que podamos llamar de


hacerse de amigos y de ablandar enemigos. Como ya queda dicho en la
primera parte, el ascendiente de Corts respecto de los que le seguan
era inmenso y arrollador. De todos los capitanes que l se escogi con
su mirar profundo, uno tan slo le hizo traicin.
Corts se encuentra ya en la Capital, gobernando activamente el
reino conquistado; sus esforzados oficiales han partido ya a poblar, ya a
realizar nuevas conquistas. En el hecho que sigue se va a retratar como
hombre habilsimo para ganarse amigos. Se le informa que el Lic.
Alonso Zuazo, que por ruegos de Garay haba venido a Mxico para
servirle de mediador con Corts, acaba de tocar costas mexicanas. Mas
tal mediacin a estas fechas resulta intil, ya que Garay, estando en
busca de amistad con Corts, haba pasado a mejor vida.
Las buenas prendas del abogado no eran desconocidas para el
Conquistador: descubri en l a un hombre provechoso para la Colonia
y procur ganrselo a toda costa. Por medio de atento recado le hizo
sabedor "cmo se holgara mucho con su venida", y mand que
"aportando all al puerto que le diesen todo lo que hobiese menester, e
que le enviasen a Mxico". Y estando el licenciado Zuazo muy cerca de
Mxico, "Corts le mand salir a rescebir y le llev a sus palacios y se
regocij con l, e le hizo su alcalde mayor; y en esto par el viaje del
licenciado Alonzo de Zuazo" (Bernal, CLXIII). Tal fue la tctica que
resplandeci en D. Hernando para ganarse la amistad de los hombres.

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Pero an ms resplandece en l la habilidad para deshacerse de sus


enemigos y ablandarlos. Ejemplo patente lo encontramos en lo que
ocurri con Cristbal de Tapia.
Al saber Corts que Tapia llegaba a la Nueva Espaa con poderes
para asumir el gobierno de toda ella, conociendo el amor sin envidias
que le profesaban sus generales, les confi la legacin con que pensaba
deshacerse de Tapia, y esto sin decirles cmo lo haban de llevar a cabo.
Ya con Tapia estos generales, simularon acatar rendidos la voluntad de
su Majestad, pusieron en seal de reverencia los documentos sobre su?
cabezas. Mas cuando ya se lleg a las obras, alegaron los capitanes que
de stas rdenes su Majestad "no era sabidor, ni de cosa ninguna, e que
el Cristbal de Tapia no era suficiente para ser Gobernador". Ante esta
inesperada respuesta Tapia no tuvo ms que retroceder a pesar de traer
tantos poderes y si de hecho hubiera llegado al gobierno qu hubiera
sido de la colonia naciente que necesitaba de todo un Corts?
Pero Corts no slo se deshaca de enemigos por medio de amigos
fieles, como suceder tambin con Cristbal de Olid, sino que de propia
cosecha, usando con fino tacto de una amabilidad insinuante y attactiva,
saba trocar a los enemigos en buenos amigos. Tal sucedi con el Capitn
Nar- vez, quien despus de su derrota estuvo prisionero en Veracruz hasta
tanto que Corts daba cabo a la conquista. Apenas concluida sta, le hizo
conducir Corts a Mxico. "Y como Corts supo que vena, le mand
hacer mucha honra". Y cuando el conquistador de Santo Domingo se
encontr nuevamente con el Conquistador de Mxico, se arrodill y
quiso besarle las manos; "y Corts no lo consinti, y le

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hizo levantar, y le abraz, y le mostr mucho amor y le mand sentar


cabe s" (Bernal, cap. CLVIII).
Ante semejante tratamiento magnnimo no solamente cay por tierra
todo el rencor antiguo: en el nimo de Narvez slo brotaba la
admiracin, el reconocimiento y el amor.
Y a Alonso de Avila, esclarecido capitn que en los principios no
poda entenderse con Corts, ste logr aficionrselo de tal modo, que
Avila consinti en ser su procurador ante la Corte de Espaa.
Causa admiracin finalmente el ver cmo, de modo paulatino, volvi
del revs las iras del que fuera adelantado D. Francisco Garay, al
extremo de que ste, en plticas confidenciales con Narvez, se
deshiciera en alabanzas para con Corts. Y cuatro das despus de
llegado a Mxico concert un matrimonio de un hijo suyo con una hija
de D. Hernando.
A Corts como gobernante se le imputan algunos crmenes y de ellos
conviene hablar ahora. No es necesario que nos ocupemos de las
acusaciones que acerca de ciertas muertes le hacen sus enemigos y
calumniadores, supuesto que tales acusaciones resultaron falsas.
Mencionaremos tan slo y juzgaremos dos hechos en ntima conexin
con Cuauhtmoc: su tormento y su muerte.
De antemano respaldamos nuestro modo de pensar con el fallo que
dio a estos acontecimientos el autor de la Historia verdadera de los
sucesos de la Conquista de la Nueva Espaa, es decir, el fallo de un
historiador que tena por lema: "La verdad es cosa bendita y sagrada, y
todo lo que contra ella dijeren va maldito".
Una vez ganada la riqusima Tenochtitln, en la que los soldados de
Corts cuando entraron de paz haban admi

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rado tanto oro, todo el mundo estaba ansioso de que se repartiera el


botn. Cada soldado se soaba ya dueo de riquezas sin cuenta. Mas
cun pronto vino la desilusin! Ni a cien pesos lleg la cantidad que
cupo en suerte a cada conquistador. Se siguieron inmediatamente las
murmuraciones. Corra la versin de que los fabulosos tesoros del imperio azteca, en los ltimos das de lucha desesperada, haban sido
arrojados a las aguas del lago. Pero esto no iba a tranquilizar a aquellos
soldadotes que ciertamente no eran muy desprendidos ni haban hecho
profesin de pobreza. "Los oficiales del Rey, cuenta Bernal, decan y
publicaban que Gua- temuz lo tena escondido (el oro), y Corts holgaba
dello de que no lo diese, por habello l todo para s, y por estas causas
acordaron de dar tormento a Guatemuz y al seor de Tacuba que era su
primo y gran privado. Y ciertamente le pes mucho a Corts, porque a
un seor como Guatemuz, rey de tal tierra, que es tres veces ms que
Castilla, le atormentasen por codicia de oro" (Cap. CLVII). De tales palabras se desprende esta conclusin: que la codicia llev al crimen. Mas
observamos que el Conquistador reprueba la medida y que a l,
personalmente, le "pes mucho". Ciertamente no se puede lavar Corts
de alguna culpabilidad: en su mano estaba proceder con energa y callar
la boca de los alborotadores, como en efecto lo hizo pocos das despus;
pero los motines espantan y no olvidaba Corts que de aquellos hombres
haba recibido prximamente- el mando supremo. La maldad, pues, que
pueda contener este hecho, queda aminorada por las circunstancias.
Por lo que mira al sacrificio de Cuauhtmoc confesamos ya desde el
dintel, que "es la mancha mayor sobre la fama

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de Hernn Corts" (Vasconcelos), y que si tiene alguna excusa slo


puede encontrarse en el miedo. El nimo de Corts se exalt por una
simple hablilla que trataba de sublevacin. Y la mejor defensa de
Cuauhtmoc estuvo en su confesin llana y sincera, en la que afirm
"que nunca tuvo pensamiento de salir con ello" (con la conjuracin).
Y Corts se precipit, porque, como dice un autor: "nicamente el
miedo lleva, lo mismo al guerrero que al criminal comn, a la triste
condicin de suicida". "Y sin haber ms probanzas Corts mand
ahorcar al Guatemuz y al seor de Tacuba". "Y fue esta muerte que les
dieron muy injustamente dada y pareca mal a todos los que bamos
aquella jornada". Ante estas palabras de Bernal Daz no es posible
justificar a Corts. Tampoco queremos pensar que cometi un vil
asesinato, ya que las dursimas circunstancias por las que pasaba habran
podido favorecer grandemente el propsito de Cuauhtmoc, si en
realidad ste lo llevara a efecto, pero semejante atenuante no salva al
Conquistador de manifiesta injusticia. No sin razn, pasada la muerte de
Cuauhtmoc, anduvo Corts atormentado de fuertes remordimientos: en
sus odos resonaban lgubres como un gemido y fuertes como una
reconvencin las frases postreras del "Aguila Azteca": "Por qu me
matas sin justicia? Dios te lo demande. .."
Al considerar en D. Hernando el aspecto de Gobernante nos
encontramos en su carcter con una nota que lo deslustra un poco y
cuyas consecuencias l mismo tuvo que lamentar muy amargamente.
Esta nota es la ingratitud para con muchos de aquellos que tan fieles le
haban sido en la obra de la Conquista.

79

Al partirse a la expedicin de las "Hibueras" dej como gobernantes


en su lugar al tesorero Alonso de Estrada y al contador Albornoz. Mas
importunado en el camino por las instancias de Salazar y Chirino,
hombres que, no digo sangre, pero ni siquiera sudor haban gastado en
la penosa obra de la Conquista, Corts traslad a ellos el mando de la
Nueva Espaa, apartndose as del agradecimiento para con sus ms
antiguos compaeros.
Mas cuando aquellos hombres fueron dueos de la colonia incipiente,
cometieron tales excesos y desafueros que cuando llegaron a los odos
de Corts reconoci arrepentido su error y "tom tanta tristeza que
luego se meti a su aposento y comenz a sollozar y no sali de donde
estaba hasta otro da por la maana". Y Gomara dice que Corts
prorrumpi en esta exclamacin: "Al ruin ponelle en mando, y veris
quin es. Yo me lo merezco que hice honrar a desconocidos y no a los
mos, que me siguieron toda mi vida" (Cap. CLXXV).
De igual manera procedi al repartir las tierras de la Nueva Espaa,
en la cual reparticin el mismo Bernal Daz tuvo que experimentar la
ingratitud de su Capitn Corts. Con ingenuidad y sencillez nos narra el
hecho, y aun propone un plan de repartimientos que a l le pareca
bueno. "Bueno fuera, dice, que tuviera cuenta con Pedro y Sancho y
Martn y otros que lo merecan: .. .y otros que estaban pobres y no les
cupo suerte de buenos indios, pues que haba bien que dalles y sacalles
de mala tierra... Y no daba Corts nada de su hacienda". Y ms adelante,
siendo Marqus del Valle, reconoci su yerro pero no lo enmend, como
pudiera conforme a sus fuerzas y riquezas. "Ibamos a Corts, refiere

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Bernal, a decille algunos capitanes y caballeros de los antiguos, que le


ayudamos en las conquistas, que nos diese de los indios de los muchos
que en aquel instante tena.. . Y la respuesta era, que se sufriesen como
l se sufra..." (Cap. CLXXIX).
A pesar de tales ingratitudes sus soldados no olvidaban nunca toda la
grandeza de alma que haba revelado su jefe en los actos de la
Conquista y hasta su muerte lo amaron, respetaron y temieron.
Mas su corazn de vasallo siempre permaneci entero para con su
Rey. Le mand regalos verdaderamente regios; le inform
detalladamente de todos los acontecimientos de la Conquista. Pero su
lealtad de perfecto caballero se manifest sobre todo, cuando destituido
del gobierno de la tierra que haba conquistado, y cuando estando ya
acusado ante la Corte de Espaa, algunos hombres le sugirieron la idea
de que se alzara con el poder como rey en la Nueva Espaa; l con todo
rechaz con enojo semejantes traidoras proposiciones, no obstante que
mucho le favorecan las circunstancias. As que el resultado de tales
propuestas fue que "Corts ech presos a dos hombres de los que le
vinieron con aquellas plticas y les trat mal, llamndoles traidores, y
estuvo para los ahorcar..." "Y como Corts en todo era servidor de su
Majestad, con amenazas dijo a los que le venan con aquellos tratos que
no le viniesen ms delante dl con aquellas parleras de traiciones..."
(Bernal, Cap. CXCIV).
El dicho popular de que "genio y figura hasta la sepultura" tuvo
autorizada comprobacin en Corts. La vida de aventura, las grandes y
gloriosas hazaas nunca dejaron en

81

paz a su natural inquieto y emprendedor. Corts nunca dej de ser


Corts, y como apunta Pereyra, haba nacido para crear imperios.
Despus de la conquista del Imperio Mexicano, y de haber atendido
con suma actividad a su reorganizacin, puso Corts los ojos sobre todo
en la zona del Pacfico. Hacia all encamin dos armadas al mando de
dos grandes capitanes. A Pedro de Alvarado le encarg la conquista de
Guatemala y a Cristbal de Olid la de Honduras (Hibueras). Esta ltima, sobre todo, como lo refiri en carta a su Majestad, le result muy
dispendiosa. Cul no sera el duro golpe que recibi al tener noticia de
la ingratitud y felona de Olid; al llegar a las Hibueras este capitn hizo
armas en favor de Diego Velzquez y se alz con todo lo que recibiera
de Corts. Por un tiempo el Conquistador anduvo pensativo. Despus
envi a castigar a Olid por medio de un caballero recin venido de
Castilla, que era muy esforzado y de sus confianzas, Francisco de las
Casas. Mas no se content con lo hecho: l personalmente emprendi
una expedicin punitiva a las Hibueras. Deseaba moverse, deseaba
explorar personalmente el mar del Sur. Esta ida a las Hibueras, aunque
fracas en su fin, ya que Corts encontr muerto a Olid, con todo
resulta celebrrima por todos sus adjuntos y peripecias, salvo la
tristsima de la muerte de Cuauhtmoc. En opinin de un autor la
expedicin a Honduras es de las ms largas y difciles que se hayan
realizado. Fue una jornada de quinientas leguas a travs de
innumerables montaas, ros caudalosos, cinegas profundas, pramos
horribles, en los que sufrieron ardentsimos calores, hambres extremas y
todo gnero de tra

82

bajos. Mas el carcter frreo de Corts se sobrepuso a tan inauditas


dificultades y nada le hizo retroceder en su camino.
Siendo Marqus del Valle prepar y lanz a nuevos descubrimientos
varias expediciones, y aunque ya las primeras no fueron halageas no
por eso se desalent. Pronto invit a sus amigos para emprender otra
dirigida por l mismo, la que tuvo por resultado el descubrimiento del
golfo que separa el continente de la pennsula de California y que tom
con justicia el nombre de Mar de Corts. Pero en tales empresas la
estrella del Gran Corts ocult sus antiguos destellos, "y si miramos en
ello, como dice el ingenuo Bernal Daz, en cosa ninguna tuvo ventura
despus que gan la Nueva Espaa y dicen que son maldiciones que le
echaron".
Y en otra parte: "En la California ni ida de las Hibueras tuvo ventura,
ni en otras cosas desde que acab de conquistar a la tierra, quizs para
que las tuviese en el cielo, e yo lo creo ans, porque era buen caballero y
muy devoto de la Virgen y del apstol San Pedro, y de otros Santos.
Dios le perdone sus pecados y a m tambin y me d buen acatamiento,
que importa ms que las conquistas y victorias que tuvimos de los
indios". Esta consideracin cristiana y casi candorosa de un gran
soldado, nos da ya pie para pasar a tratar del Corts Cristiano; pero
como all apenas si haremos mencin de su cristiana muerte,
completemos esta parte contando lo que en ella ocurri.
Se encontraba en la Corte contrariado por los que antes le
favorecieran; all estaba sin facultades para volver a la Nueva Espaa, a
la que amaba como a patria, cuando vio llegado el fin de sus das. La
narracin de momentos tan so

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lemnes conviene que se la pidamos a la imponderable pluma de Bernal.


"Y andando, dice (Corts) con su dolencia, que siempre empeoraba,
acord salir de Sevilla para quitarse de muchas personas que le
importunaban en los negocios y se fue a Castilleja de la Cuesta para all
entender en su alma y ordenar su testamento. Y cuando lo hubo
ordenado como convena, y haber recibido los santos sacramentos, fue
Nuestro Seor Jesu-Christo servido de llevarle de este trabajoso mundo,
y muri en dos das del mes de Diciembre de mil quinientos cuarenta y
siete aos y llevse su cuerpo a enterrar con grande pompa y muchos
lutos y clereca, y grande sentimiento de muchos caballeros, y fue
enterrado en la capilla de los duques de Medinasidonia; y despus
fueron trados sus huesos a la Nueva Espaa... Quiero decir la edad que
tena, a lo que a m se me acuerda, lo declarar por esta cuenta que dir.
En el ao que pasamos con Cortes dende Cuba a la Nueva Espaa fue el
de quinientos y diez y nueve aos, y entonces sola decir estando en
conversacin de todos nosotros los compaeros que con l pasamos,
que haba treinta y cuatro aos, y veintiocho que haba pasado hasta que
muri, que son sesenta y dos aos".

84

Todos los acontecimientos humanos se desenvuelven a la vista de


Dios, y ni siquiera la brisa tiene poder sobre la hoja del rbol sin el
querer de la Voluntad divina.
Al remirar de conjunto el cuadro colosal de la conquista de Mxico,
el nimo se conmueve de admiracin ante hazaa semejante que casi
parece tocar los lmites de lo legendario y fabuloso. La efigie de Hernn
Corts se nos ofrece nica. Pero si acaso medimos con mirada
sobrenatural los trazos de este cuadro descubriremos necesariamente
una accin supratcrrena, la de la Providencia que, apiadndose de la
miseria moral de los reinos indgenas del Anhuac, determin alumbrar
la oscuridad terrible de su paganismo.
Muy arriba, pues, de las proezas de Corts est la mano de Dios
providente que rige con suavidad y firmeza los destinos de la
humanidad.
En las obras humanas, grandes o pequeas, podemos distinguir la
obra de Dios y la obra del hombre, entendiendo por obra la cooperacin
que ste pone a la obra de Dios.
La accin divina se vale de la accin del hombre utilizndola para
sus fines altsimos; mas es indudable que si el Seor respeta la libertad
humana, no lo es menos que esa accin divina obra con tanta mayor
eficacia cuanto el hombre es instrumento ms idneo y apto.

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En la obra mxima de la Conquista descubrimos la parte que


corresponde a Dios: sus fines providenciales. Pero a la vez descubrimos
la parte del hombre. Y si Corts fue el ser elegido por la Providencia
para que al mismo tiempo que dominaba a un imperio terminara con
una religin idlatra y sangrienta, decimos que el mismo Corts
respondi a su ardua misin. Todo su genio, todo su esfuerzo y valenta
los puso este hombre extraordinario al servicio de la causa emprendida.
Si ahondamos, con todo, en los adentros del alma de Don Hernando
nos convenceremos muy presto de que su fe religiosa y profundamente
cristiana le acompaaron a todas partes y de que esta fe lo salv en las
horas ms desesperadas de su azarosa vida.
Su cristiano corazn llegar a confesar a los cuatro vientos que la
Conquista no fue obra suya, sino del poder y de la misericordia de Dios.
Entremos, pues, ya en la investigacin de esta faz de la vida de Don
Hernando. Es la ms trascendental y la ltima que nos propusimos tratar
en nuestro estudio.
Al principio de su gigantesca empresa, cuando se arranc de las
costas de Cuba para correr al Nuevo Mundo, lo encontramos ya con un
ideal cristiano bordado en oro sobre sus banderas: "Hermanos y
compaeros, sigamos la seal de la Santa Cruz, con fe verdadera, que
con ella venceremos" (Cita en Bernal). Los acentos de este cristiano
grito no slo le ganaron valientes hidalgos en la isla, sino que tambin
le atrajeron abundantemente la ayuda de Dios.
Luego, al desembarcar el Conquistador en Cozumel, comenz la
lucha del Cristianismo contra la idolatra, lucha y gue

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rra santa que se continuar por todos los pasos de la conquista. Tal
lucha se inici con la destruccin de los dolos, en lugar de los cuales
mand levantar Corts "un altar muy limpio donde pusimos la imagen
de Nuestra Seora; y mand a dos de nuestros carpinteros de lo blanco,
que se decan Alonso Yez y Alvaro Lpez, que hiciesen una cruz de
unos maderos nuevos que all estaban, la cual se puso en uno como
humilladero que estaba hecho cerca del altar; y dijo misa el Padre que
se deca Juan Daz" (Bernal, C. XXVII). De esta manera, apenas
desembarc Corts en la nueva tierra hizo que tomaran posesin de ella
el signo de Nuestra Redencin y la Reina de los cielos, y que aquellos
naturales contemplaran por vez primera elevarse a los cielos la Hostia
Inmaculada.
En Tabasco obra casi de idntica manera y lo seguir haciendo en las
poblaciones principales donde detiene su paso. Despus de que en
Tabasco hubo sojuzgado a los indios, se presentaron a la tienda de Don
Hernando los caciques para ofrecerle dones de la tierra. Pero no fue
nada el regalo material "en comparacin, dice Bernal Daz, de veinte
mujeres y entre ellas una muy excelente mujer que se dijo Doa
Marina, que ans se llam despus de vuelta Cristiana". Al hacer
mencin de este original obsequio emitiremos nuestro juicio acerca de
l y acerca de otros que se le parecieron. Y decimos que si Corts
recibi a estas mujeres y las reparti entre su gente, era con las miras de
enlazar a las dos razas, echando los cimientos de una futura
nacionalidad y no creemos justo el reproche que le hacen de que con tal
manera de proceder daba motivo a concubinatos pasajeros, pues ante
todo haca instruir a estas indias en la religin y las haca

89

bautizar. Tal instruccin y bautizo las converta en hijas de la verdadera


Iglesia, con toda la dignidad que esto supone. Una prueba, adems, de
que la distribucin de las doncellas indias se hara con legalidad es que
nada dice el cronista Bernal sobre que el religioso hubiera "gruido",
como l dice graciosamente, por tales repartimientos.
Omitiendo, por brevedad, los actos religiosos celebrados por Corts
en la Villa Rica de la Veracruz, pasamos a ocuparnos de lo acaecido en
Cempoala. En esta hermosa ciudad, cuyas casas encaladas y bruidas
brillaban al sol como si fueran de plata, va a realizar el Conquistador,
desde el punto de vista religioso, un acto sublime por su significacin y
por su resonancia. Un acto en el que antepuso al xito de la Conquista la
honra del Dios Verdadero. En Cempoala Corts se elev a la altura de
los grandes Cruzados, de un Godofredo, de un San Luis de Francia.
Como queda dicho en la segunda parte, Corts se decidi a pasar a la
capital de los totonacas, primero porque haba sido convidado por el
mismo cacique, y segundo porque deseaba en gran manera ganarse
favorecedores para su empresa. Los indios de Cempoala, con el clebre
cacique "Gordo" a la cabeza, hicieron fiesta a los espaoles, y al paso
que le presentaban al Jefe blanco pinges regalos, se querellaban con l
de las vejaciones y despotismo de Moctezuma. Corts prometi
socorrerlos, pero con una sola condicin: que abandonaran aquellos
malditos dolos que los traan engaados, "y que tambin haban de ser
limpios de sodomas..." Corts no poda tolerar ms abominaciones e
idolatra. Y el cristiano sincero, antes de romper ms armas por su
propia causa, quiso romperlas todas si era menester por la causa de

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Dios. "Entonces, cuenta Bernal Daz, nos habl Corts sobre ello (que
los totonacas se rehusaban a abandonar sus dolos) y nos trajo a la
memoria unas buenas y muy santas doctrinas, y que cmo podamos
hacer ninguna cosa buena si no volvamos por la honra de Dios y en
quitar los sacrificios que haban de los dolos, y que estuvisemos muy
apercibidos para pelear si nos viniesen a defender que no se los derrocsemos y que aunque nos costase las vidas aquel da haban de venir al
suelo". Y de los dichos se pas a los hechos. Cincuenta decididos
espaoles treparon por las gradas del alto c o adoratorio. En vano se
alborotaron los caciques y lloraron los sacerdotes de los dolos. Pronto
viniera rodando aquellas figuras monstruosas, las que ya en el suelo
fueron pronto despedazadas y quemadas. Algunos guerreros intentaron
flechar a los soldados de Corts, pero ste se apoder al punto del
Cacique principal y de otros nobles, con lo que se evit un conflicto.
Toda la amistad pasada entre Corts y los de Cempoala estuvo en este
momento por venir a tierra con ruidosa guerra; en la que los espaoles,
ciertamente, hubieran salido poco bien librados. Pero Corts se haba
atrado la ayuda invencible de Dios. El triunfo fue completo: a los
dolos los reemplaz luego una Cruz y una imagen de Nuestra Seora.
Despus una misa acab de purificar el ambiente. Creemos que
Vasconcelos en su Breve Historia de Mxico mide con tino y justicia
toda la sublime significacin del hecho religioso de Cempoala. He aqu
su pensamiento, casi ntegro: "Pocos episodios hay en la historia
universal ms sublimes. En aquel momento, Corts se jug el xito todo
de su empresa para ser consecuente consigo mismo, leal a su conviccin
profunda que le dijo: Cmo puede venir nada

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bueno si no volvemos por la honra de Dios, es decir, si no cumplimos en


seguida con nuestro deber de cristianos y de civilizadores? Y el que ya
andaba de Quijote desagraviando los abusos de Moctezuma, cuando ni
siquiera saba si poda defenderse a s mismo, subi a la categora de
reformador y gan para el espritu la ms importante de las batallas. All
mismo qued derrotado Huichilobos... y vengado el agravio hecho a la
humanidad con aquellos sacrificios.
"En el caso de Cempoala se pone de manifiesto la superioridad de
Corts sobre los otros grandes generales de la historia. Donde Corts se
jug su destino a la sola carta de la moral elevada, sus predecesores
habran obrado ms o menos como sigue: Alejandro habra dicho a los
indios: habis de adorarme a m, junto con vuestros dolos viejos. Csar
se habra alzado de hombros ante los sacrificios humanos, y tal vez
habra pensado: mejor, as acabarn pronto unos con otros los de esta
casta despreciable. Bonaparte se hubiera puesto el manto de los
sacerdotes aztecas, como se puso el de los califas de Mahoma. Slo
Corts sali a pelear por los fueros del espritu, con riesgo de la
finalidad prctica de su empresa" (p. 71).
El xito alcanzado en Cempoala parece haber creado en Corts una
feliz obsesin: la de destruir dolos. En su marcha hacia Mxico, por su
modo de obrar y de hablar demostr el Conquistador que "se haba
entablado una lucha de religiones, de culturas; de un lado la barbarie
ms cruel de que tiene noticia la historia; del lado de los espaoles la
religin ms sublime que conoce el hombre, la civilizacin ms importante de la poca. El espritu estaba pendiente del desenlace. Corts
se empeaba en romper dolos, crendose, como

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se lo advertan los mismos frailes, una situacin riesgosa; la prudencia


aconsejaba aplazar la lucha contra la idolatra, pero el hroe autntico
no suele detenerse cuando se trata de los principios; para Corts todo el
objetivo superior de la guerra era sustituir los dolos por la Cruz"
(Vasconcelos, op. cit., p. 94). Corts, al despedirse de las costas de
Cuba, lleva en el pecho muy hondas ambiciones de gloria y podero;
mas obras son amores, y en ocasiones decisivas manifest abierta y
denodadamente que a su provecho y honra antepona, como cristiano, la
honra y el provecho de Dios.
Cuatro das haban admirado ya los espaoles la Gran Ciudad de
Mxico, desde que entraron de paz. Su situacin como sabemos era
crtica y quebradiza. Corts con los suyos se dispone a hacer una visita
al mercado principal, en cuyo centro, dominndolo todo, se eleva el
gran Teocalli con sus ciento catorce gradas. Moctezuma resuelve
hallarse presente a esta visita, no fuesen los espaoles a hacer desacato a
sus dioses. Cuando Corts lleg a caballo delante del gran adoratorio, el
Rey de los mexicanos estaba sacrificando. Invitado por Moctezuma
asciende Corts hasta la cspide del gran c. Asido de la mano del
Emperador contempla toda la hermosura y extensin del valle. Mas
advirtiendo despus en las crueldades y torpezas que all en el maldito
templo se cometan, volvise al Padre Olmedo para decirle que sera
bueno pedir licencia a Moctezuma para hacer all una iglesia. Admirado
el buen religioso por semejante audacia le desaconsej hacerlo por
entonces. Pero Corts no poda sufrir aquellas idolatras y que su Dios
fuese ofendido y por ms tiempo desconocido. Y as, dijo a Moctezuma
con el intrprete, como riendo: "No s cmo tan gran y sabio varn co

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mo vuestra Majestad, no comprende que estos no son dioses sino cosas


malas que se llaman diablos, y para que vuestra Majestad lo conozca y
todos sus papas lo vean, hacedme la merced de poner en lo alto de esta
torre una Cruz y en otro apartado de estos adoratorios pondremos una
imagen de Nuestra Seora y veris el temor que a ellos tienen estos dolos que os tienen engaados." Corts recibi un desaire amenazador; mas
no se intimid. Slo esper mejor oportunidad.
Pero si Moctezuma se resisti a permitir la creacin oficial de un
adoratorio cristiano, Corts, por su cuenta, arregl una capillita en el
palacio que le haban cedido para morada, en donde oan misa y
comulgaban y oraban los conquistadores, siguiendo el ejemplo de su
cabeza y gua.
Refiere Bernal Daz que Hernn Corts gustaba de que lo llamaran
con el nombre solo de "Corts", aun despus de que sus mritos le
trajeron el ttulo de Grande de Espaa. Sin duda porque como simple
Corts haba realizado una de las mayores hazaas de la historia.
Mas el cristianismo del Conquistador, como genuino que era,
reconoci humildemente a quin se le deba atribuir la parte principal en
la conquista. Hablamos en otro lugar cmo Corts supo ganarse la
amistad y el afecto de Narvez. Pues bien, cuando Narvez, que tena
fama de buen capitn, admir con ojos propios toda la magnitud de la
obra llevada a cabo por Corts, prorrumpi en estas frases: "Seor Capitn: ahora le digo la verdad; que la cosa que menos hizo vuestra merced
y sus valerosos soldados en esta Nueva Espaa fue desbaratarme y
prenderme a m, aunque trujera mayor poder del que truje, pues he visto
tantas ciudades y tie

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rras que ha domado e subjetado a servicio de Dios y de nuestro


emperador, y pudese vuestra merced alabar y tener en tanta estima,
que yo ans lo digo y lo dirn todos los capitanes muy nombrados que el
da de hoy son vivos, que en el Universo se puede anteponer a los muy
afamados e ilustres varones que ha habido, y otra tan fuerte y mayor
ciudad como esta de Mxico, no la hay, y es digno que vuestra merced
y sus soldados Su Majestad les haga muy crecidas mercedes. El le dijo
otras muchas alabanzas que son de decir. Y Corts le respondi que
nosotros no ramos bastante para hacer lo que estaba hecho, sino la
gran misericordia de Dios, que siempre nos ayudaba, y la buena ventura
de nuestro
/ 33
cesar .
A Corts no se le ocultaba su propio valer, pero repetimos: su
corazn cristiano estaba lleno de fe.
Esta fe tambin resplandeci en sus relaciones para con los ministros
de Dios. Recin fundada la Villa Rica de la Veracruz algunos
descontentos partidarios de Velzquez, viendo los altos vuelos de
Corts, que les quera arrastrar a la conquista del Imperio Azteca,
quisieron volverse a Cuba. Descubiertos fueron detenidos y castigados.
Entre ellos se encontr un sacerdote, llamado Juan Daz, que "si no fuera de misa tambin le castigaran". Ntese que el solo motivo que
impuls a Corts para perdonar a Juan Daz fue su carcter sacerdotal.
Acompaando a los conquistadores como Capelln vino un clebre
padre, Fray Bartolom de Olmedo, de quien Bernal apunta el siguiente
elogio: "Fraile de la orden de Nuestra Seora de la Merced e que tena
mucha mano e esti

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macin en todo Mxico, y lo mereca porque era muy buen fraile y


religioso". Es de ver el sinnmero de veces que Don Hernando dio
odos a las santas advertencias de este religioso. Nos contentaremos con
citar un hecho entre tantos. Despus de tomada Mxico, Corts permiti
a sus soldados que se regocijaran por tan sealada victoria. La
soldadesca no se conform con celebrar un banquete sino que se entreg a grandes y escandalosos abusos. Al advertir tales excesos Fray
Bartolom se quej amargamente a Sandoval: "e que bien dbamos
gracias a Dios para que nos ayudase adelante". Corts, avisado por
Sandoval del sentir del P. Olmedo, le hizo llamar y le dijo: "Padre, no
excusaba solazar y alegrar los soldados con lo que vuestra reverencia ha
visto e yo he hecho de mala gana; ahora resta que vuestra reverencia
ordene una procesin, y que diga misa e nos predique, y diga a los
soldados que hagan como catlicos cristianos, para que Dios nos haga
bien" (Bernal, Cap. CLVI). Y Fray Bartolom qued muy agradecido a
Corts, y la procesin se hizo, y la misa y el sermn se tuvieron, "e
comulgaron muchos en la misa despus de Corts y Alvarado, e dimos
gracias a Dios por la victoria".
Conviene, por ltimo, recordar en este sitio lo que ampliamente
dejamos consignado acerca del recibimiento de la primera docena de
Franciscanos que el mismo Corts mand pedir a Carlos V para que
misionaran en el Nuevo Mundo. Siempre que con ellos hablaba, el gran
Conquistador se quitaba la gorra.
Un cristiano de cuo no puede dejar de ser piadoso en el neto sentido
de la palabra; la piedad brota de la conviccin ntima de que Dios es
nuestro Padre, de que la Virgen San-

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lsima es nuestra Aladre y de que los Santos son nuestros hermanos. La


piedad es, ante todo, el afecto filial hacia Dios. Acerca del
"Marianismo" de Corts hablaremos en el prrafo siguiente; nos
concretamos ahora a subrayar lo que puede apellidarse de justicia la
piedad del Conquistador. Conocida es su marcada devocin al Prncipe
de los Apstoles, bajo cuyo especial patrocinio coloc su armada al partir de Cuba. A San Pedro tambin invocaba en sus batallas. Mas la
piedad de Corts no se limitaba a exterioridades: descenda a lo ntimo
de su conciencia y esto le mova a orar con fervor, a or misa, a
confesarse y comulgar con relativa frecuencia. Tal piedad la notaron sus
soldados y de ella da buena fe y testimonio Bernal Daz. En su primer
viaje a Espaa dice Bernal que Corts "acompaado de Gonzalo de
Sandoval y Andrs de Tapia y otros caballeros, se fue a la Vcracruz y
como se hubo confesado y comulgado se embarc". Y cuando despus
de un viaje feliz desembarcaron cerca de la villa de Palos, Corts al
frente de sus amigos "hinca las rodillas en el suelo y alza las manos al
cielo dando muchas gracias a Dios por las mercedes que siempre le
haca".
Esto se llama piedad en lenguaje cristiano.
Pero digamos ya de la gran devocin que tuvo el Conquistador a
Nuestra Seora.
Los catlicos sabemos y creemos que una slida devocin a la
Madre de Dios es prenda de salvacin. De aqu que un devoto de esta
celestial Seora descubrir en el marianismo de Corts un aigo que no
es en manera ninguna fortuito, sino clave del xito que logr en la
Conquista.

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La piedad de Corts para con la Santsima Virgen fue notoria a todos


los que le conocieron. Bernal Daz da testimonio de ello por estas
palabras: "era muy devoto de la Virgen". Y despus, en el captulo que
trata del fallecimiento del Conquistador y en donde acunmla los ms
preciosos pormenores sobre la persona de Corts, nos ofrece el cronista
dos interesantes datos. Corts en su vestido "no se le daba nada de traer
mucha seda e damascos, ni rasos, sino llanamente y muy pulido; ni
tampoco traa cadenas de oro grandes, salvo una cadenita de oro de
prima hechura en un jo- yal con la imagen de Nuestra Seora la Virgen
Santa Mara con su Hijo precioso en los brazos, e con un letrero en latn
en lo que era de Nuestra Seora". Y un poco ms abajo: "Rezaba por las
maanas en unas horas e oa misa con devocin. Tena por su muy
abogada a la Virgen Santsima ... e tambin tena a Seor San Pedro e
Santiago e a Seor San Juan Bautista, y era limosnero" (Cap. CCIV).
Pero la ardiente devocin de Corts a la Virgen no se quedaba tan
slo en el corazn. Siempre que poda la mostraba al exterior y
podemos asegurar que si el culto pblico a Nuestra Seora se extendi
desde los primeros das de la Conquista, esto se debe a Hernn Corts.
No haca levantar sobre los escombros de los dolos derruidos un
limpio altar y colocaba en l, junto con la Cruz, la imagen de Nuestra
Seora? Cozumel, Tabasco, Veracruz, Cempoala, Tlaxcala, Mxico, si
fueron los primeros en gozar de la proteccin de la Inmaculada Virgen,
se lo deben a Corts.
Hay ms todava. Corts se gloriaba de tener a la Virgen por Capitana
en sus batallas. Un hermoso estandarte con la imagen de la Virgen
Santsima le acompa hasta la vic

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toria final. Acerca de este estandarte puede encontrarse una noticia


completa en el apndice primero del primer tomo de las Disertaciones
Histricas de Don Lucas Alamn. Tuvo la dicha de encontrarlo Don
Lorenzo Boturini, del cual son estas textuales palabras: "As mismo
pude conseguir el estandarte original de damasco colorado que el
invicto Corts dio al capitn general de los tlaxcaltecas en la segunda
expedicin que se hizo contra el emperador Moctezuma y dems reinos
confederados. En la primera haz de dicho estandarte se ve pintada una
hermossima efigie de Mara Santsima coronada de oro y rodeada de
doce estrellas tambin de oro, que tiene las manos juntas, como que
ruega a su Hijo Santsimo proteja y esfuerce a los espaoles a subyugar
el imperio idoltrico a la fe catlica; y no deja de asemejarse en algunas
cosas a la que despus se apareci de Guadadupe".
Alamn aade que Boturini "regocijado con tan precioso hallazgo, deca
que respetaba a esta sagrada imagen infinito, por ser presea de
inestimable valor y que si no hubiera conseguido otra cosa en tantos
aos de su porfiado trabajo esto slo bastara para consuelo de sus
penossimas tareas".
ms abajo: "No puede verse sin una viva conmocin de espritu este
estandarte que estuvo presente en tantos sucesos importantes y
probablemente es el mismo que Bernal Daz describe con el que dio
Corts gracias a Dios en Co- yoacn por la toma de la Capital".
Con lo expresado hasta aqu sobre el cristianismo puro de Corts no
queremos convertir al Conquistador en santo, aunque no le haya faltado
madera para llegar a serlo. Corts,, como dijimos en las primeras lneas
de este estudio, fue un hombre de la poca, y por encima de esto un
soldado aven

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turero de grandes pasiones. As, pues, para no dejar incompleta su figura


descubramos las sombras de su alma.
"Todo es interesante en un hombre extraordinario, afirma Don Lucas
Alamn al principiar su quinta disertacin, sobre 3a Historia de la
Repblica Mexicana, dedicada toda ella a noticias particulares acerca de
Corts; todo es interesante: su figura, sus modales, su modo de vivir
domstico, todo ex- .cita igualmente la curiosidad, y despus de haber
observado con admiracin al personaje figurando en la grande escena
--de los acontecimientos pblicos que han transmitido su fama u la ms
remota posteridad, se desea ver al hombre en el interior de su familia, en
su trato privado, y por decirlo as, hacer conocimiento personal con l".
En el extraordinario Corts son tambin interesantes las sombras de su
alma. Cometi pecados manifiestos, tuvo hondas fragilidades de hombre. Pero tales fragilidades fueron reconocidas por el pecho cristiano del
Conquistador, y como fragilidades y pecados y yerros suyos los llor.
Cuando ya es viejo, en el colmo de sus persecuciones no se desespera,
abre los ojos a la fe y deja exhalar un gemido de conmovedora piedad:
"Por todo doy gracias a Dios, dice, que quiere pagarse en esto de las
muchas ofensas que yo le he hecho. El tenga por bien que sea as para la
cuenta".
"Si Dios le perdon, como esperamos, sugiere el Padre Cuevas,
perdonmosle sus tropiezos en cambio del inmenso bien que
ciertamente nos hizo y que todos los mexicanos debemos reconocer.
Esto es. lo noble" (Hist. de la Iglesia en Mxico, t. I, p. 109).
Enumeremos sucintamente con Alamn las manchas principales de la
vida privada de Don Hernando.

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Ya desde los principios de su juventud Corts tuvo que sufrir


accidentes y contrariedades por su demasiada propensin hacia el bello
sexo. En Cuba de nuevo se le puede ver en rias por causa de amores,
hasta que al fin se casa santamente con Doa Catalina Jurez. Muerta
sta en Coyoa- cn, de muerte natural, Corts en su primer viaje a Espaa toma segunda esposa en la dama Doa Juana de Z- iga, hija del
Conde Aguilar y sobrina del Duque de Bjar: de este segundo
matrimonio dej un hijo y tres hijas. Pero adems otros cinco hijos
reconocan a Hernn Corts por padre y l a su vez en su mismo
testamento afirm tal paternidad bastarda. Estos hijos fueron: "Don
Martn Corts, caballero del hbito de Santiago, habido en la clebre
Doa Marina; Doa Catalina Pizarro, hija de Doa Leonor de Pizarro;
Don Luis, caballero tambin de Santiago, nacido de Doa Antonia
Hermosilla; Doa Leonor y Doa Mara, habidas en indias nobles". Mas
para descargo del Conquistador, no queremos callar un hecho
profundamente significativo. Le dijo cierto da Moctezuma: "Mira,
Malinche, que tanto os amo, que os quiero dar una hija ma muy
hermosa para que os casis con ella y que la tengis por vuestra legtima
mujer". Entonces Corts se descubri la cabeza y con amabilidad y
agradecimientos dijo "que era gran merced lo que le haca, mas que era
casado y tena mujer, e que entre nosotros no podemos tener ms que
una mujer". En esta ocasin desapareci el pecador y slo se dej ver el
fiel seguidor del Evangelio. Con destreza declina el honor que no le
consenta admitir su conciencia a la par que predica de paso, con la
palabra y el ejemplo, la verdadera religin.

101

/
/

"Si la ambicin pudiese curarse con desengaos, el que presenta


Corts en los ltimos aos de su vida bastara para demostrar, que la
felicidad no consiste en el brillo aparente de la gloria, ni en la
realizacin de grandes empresas, y que aquellos que el vulgo tiene por
ms dichosos, suelen ser los que se encuentran ms llenos de disgustos
y sinsabores" (Ala- mn. Disertaciones, t. II, p. 41). El gran
Conquistador que haba adornado la corona de su Soberano con la ms
preciosa de sus joyas, se vio obligado a andar en sus postreros aos
"como un litigante vulgar, solicitando el despacho de sus negocios y
defendindose del fiscal". Y suplicando al emperador que sealase al
consejo un tiempo determinado para la conclusin de su asunto, agrega:
"porque a dilatarse, dejarlo he perder, y volverme he a mi casa, porque
no tengo ya edad para andar por mesones, sino para recogerme a aclarar
mi cuenta con Dios, pues la tengo larga, y poca vida para dar las
descargas, y ser mejor perder la hacienda que el nima" (Cita en
Alamn). No obstante sus peticiones, su asunto no tuvo buen cabo, y
cansado de aguardar sin fruto en la corte se decidi volverse a Mxico.
Todava un gran disgusto iba a precipitar su fin y llevarlo ms
rpidamente al sepulcro: el que se desconcertara el matrimonio de su
hija Doa Marina con el hijo primognito del Marqus de Astorga. Y el
sol que haba nacido en Medelln de Extremadura lanz sus postreros
rayos en Castilleja de la Cuesta.
Corts dispuso en su testamento, cuyo original no ha mucho encontr
y coment el Padre Cuevas, S. J., que si muriese en Espaa, dentro del
trmino de diez aos se trasladasen sus restos a la Nueva Espaa.
Semejante clusula es comentada as por Alamn: "Generalmente en las
dems na

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ciones que tienen establecimientos ultramarinos, los gobernadores y


otros personajes que mueren en ellos disponen que sus cadveres sean
trasladados a su patria, y a ella destinan sus riquezas. .. Corts muri en
Espaa, y por el amor que tena al pas que haba conquistado y que
consideraba como su patria, ms que la que le vio nacer, quiso que sus
huesos se trasladasen a Mxico, fundando en esta ciudad establecimientos de beneficencia, cuya utilidad goza la poblacin tres siglos
despus de su muerte". Corts, el gran Corts, dese morir como
mexicano. La gratitud exige que todos los mexicanos contemplemos en
l al primer gran mexicano.
Para dar cabo y buen fin a nuestro trabajo despidmonos del hroe
con una mirada ltima que abarque de conjunto toda su eximia
personalidad.
Don Antonio de Sols cierra su obra, La conquista de Mxico, con
un grito entusiasta: "Admirable conquista! exclama, y muchas veces
ilustre capitn! de aquellos que producen tarde los siglos y tienen raros
ejemplos en la historia". Este grito ha sido y ser confirmado por la
posteridad.
Corts es un enamorado pendenciero y un audaz temerario en sus
aventuras de la mocedad. Un genio sin par cuando se trata de conquistar
un imperio. Un jefe y un capitn que no envidia nada a los Alejandros y
a los Csares. Un gobernante engendrador de una patria, cuyo mrito,
sobre todo para con los mexicanos, nunca podr apreciarse lo bastante.
Un cristiano "de sincera piedad, hecho de la madera de los mrtires,
cuya conviccin de que llevaba adelante una cruzada piadosa no le
abandon nunca"... En Corts no pueden ponerse en duda ni la
sinceridad de su conviccin reli

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giosa, ni su valor marcial. Era ajeno a toda hipocresa, que es vicio de


cobardes. . . "Si la influencia de su fe sobre su moral privada hubiese
sido proporcionada a su fuerza, Corts merecera la canonizacin"
(McNutt, traductor ingls de las cartas de Corts).
Corts, hombre excelso, mereces no slo un recuerdo perenne sino
sobre todo un agradecimiento eterno! En tu figura admiramos el hierro
de tu carcter que para aquilatar el valor contra el enemigo no duda en
quemar las naves. Admiramos tu tctica de capitn genial que se hace
amar hasta el sacrificio y temer hasta el respeto humilde y reverente. Te
bendecimos porque como gobernante quisiste ser padre de nuestra
nacionalidad. Reverenciamos y amamos finalmente tu fe de cruzado de
Cristo, que hizo posible la redencin de millones de almas! Creemos
con Motolina que eres hijo de salvacin y que tendrs mejor corona
que muchos que tratan de desprestigiarte!
Oh, s, mereces no slo un recuerdo perenne sino sobre todo un
agradecimiento eterno!

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