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Día Mundial del Agua 2008

Saneamiento,
el cerco más eficaz a la enfermedad
El gran desconocido de las intervenciones en materia de agua en la acción humanitaria
está directamente relacionado con el 80% de las enfermedades en los países en
desarrollo. Una apuesta decidida por la gestión de excretas, aguas grises, aguas
negras y residuos podría evitar miles de muertes diarias por diarrea. Pero hablar de
saneamiento, más allá de la salud pública, es abordar temas que tienen mucho que ver
con la cultura, la economía, el género o el medioambiente. Este año pedimos que, en el
Día Mundial del Agua, se hable de ello.
Dossier para medios de comunicación
22 de marzo de 2008
1. SANEAMIENTO… ¿DE QUÉ ESTAMOS HABLANDO?
Estamos hablando, ante todo, de la salud pública del planeta. El
80% de las enfermedades que acaban en muerte se contagian
por consumo o contacto con agua en mal estado. Esto quiere
Las decir que las enfermedades relacionadas con el agua matan
enfermedades cada año a cinco millones de personas: diez veces más que las
relacionadas guerras.
con el agua son
diez veces más
No obstante, cuando se nombra la palabra agua en las
letales que las
guerras
intervenciones de acción humanitaria y la cooperación al
desarrollo, suele pensarse en abastecimiento de agua potable o
en la construcción de sistemas de riego para la agricultura.
Pocas personas son conscientes de la importancia vital del
saneamiento básico a la hora de aliviar el sufrimiento de los
más vulnerables y de construir desarrollo. Sirva como ejemplo
un solo dato: mientras cada día mueren en el mundo 5.000
El saneamiento personas por diarreas, una mejora en el saneamiento básico
es el doble de podría reducir en un 36%, mientras que la mejora de la calidad
eficaz que el
del agua la reduciría sólo en un 16%.
abastecimiento
de agua
potable a la Podemos dividir el saneamiento, que la Real Academia define
hora de reducir como el conjunto de técnicas y elementos destinados a
las diarreas fomentar las condiciones higiénicas en un edificio, comunidad,
etc. en tres áreas básicas de acción:

• el control de excretas
• la gestión de residuos
• y el drenaje

El siguiente gráfico muestra las múltiples vías de transmisión de


enfermedades relacionadas con la calidad del agua y el
saneamiento y los tres momentos en los que se puede poner
barreras de protección (PB y SB) para evitar el contagio de una
persona enferma a una persona sana.

La diarrea
causa cada día
5.000 muertes
en el mundo.
Estas muertes
serían
evitables con
saneamiento
básico
Las heces humanas son la primera vía de contagio de
enfermedades diarreicas. Y la diarrea es la segunda causa de
La urbanización mortalidad infantil en el mundo. Compromete además la salud
de la pobreza
futura y el estado nutricional de los más pequeños, impidiendo
ha hecho de la
gestión de
a su cuerpo asimilar los elementos nutritivos de los alimentos
residuos un que consumen, haciéndoles más susceptibles de padecer otras
punto crítico enfermedades.
para la salud
pública Cada día mueren en el mundo 5.000 personas por diarrea. El
88% de estas muertes están relacionadas con la falta de agua y
saneamiento y serían fácilmente evitables. En estos momentos,
según datos de Unicef, 980 millones de menores de edad no
tienen acceso a saneamiento básico, entre ellos 280 millones
tienen menos de cinco años.

Principales enfermedades presentes en la orina, heces y aguas grises


Enfermedad Orina Heces Aguas grises
Diarrea x x x
Leptospirosis x
Tifus x x x
Sigelosis x
Cólera x
El impacto del Poliomelitis x x
saneamiento en Enteritis x
el bienestar es Amoebiasis x x
menos visible Giardiasis x x
en el corto Lombrices x x
plazo, intestinales
Tenia x x
relegándolo en
Esquistosomiasis x x x
la lista de
prioridades de
comunidades y “Nuestra experiencia en países como Angola, Guinea, Etiopía…
gobiernos nos demuestra que cuando mayor impacto tiene una
organización humanitaria sobre estas enfermedades es cuando
emprende, mano a mano con la población, labores de
saneamiento, y todavía más si ésta se combina con promoción
de la higiene entre la población y tratamiento domiciliario del
agua”, constata el responsable de agua y saneamiento en
Acción contra el Hambre-España, Pablo Alcalde.

El impacto del saneamiento es muy distinto en el medio urbano


y el rural. Aunque la población urbana tiene hoy día más acceso
a saneamiento básico que la rural (71% contra 35% en los
Comprender, países menos desarrollados) el contacto con basuras y residuos
antes de es más peligroso en zonas urbanas y
actuar, todas periurbanas. “La acumulación de
las basuras empieza a convertirse en un
implicaciones problema cuanto más hay que
culturales, compartir el espacio físico y esto es
sociales e una realidad creciente en un
incluso
contexto de urbanización de la
religiosas del
saneamiento es pobreza”, señala Alcalde.
clave para el “Aunque hoy la población urbana tiene más acceso a
éxito de los saneamiento que la rural, un brote de cólera en un
programas hacinamiento urbano puede causar mucho más daños
que en una zona rural”, explica Jean-Christophe
Barbiche, técnico de agua y saneamiento de Acción
contra el Hambre.

¡Ese gran desconocido!

Pero… si su impacto es tan determinante sobre la salud de las


personas ¿por qué se habla tan poco del tema?

La primera barrera la encontramos precisamente en los países


en desarrollo: el impacto del saneamiento sobre el bienestar
general no es tan evidente ni tan inmediato como el de una
distribución de alimentos o de agua potable. “Cuando les
hablamos de agua, las comunidades africanas o asiáticas –
Las mujeres
explica Barbiche– suelen pedirnos agua para beber o para
suelen
comprender regar, la necesidad es más evidente porque la gente no percibe
mejor la el impacto real del saneamiento”. “El saneamiento y la salud
incidencia del conforman un ciclo de funcionamiento – apunta Alcalde- que la
saneamiento gente tiene que entender para que realmente exista una
sobre la salud demanda decisiva sobre el tema que obligue a reaccionar”. Sin
embargo, es un hecho del que la Historia ha dado ya sobradas
lecciones: “las grandes urbes no pudieron despegar hasta que
se apostó por el saneamiento para erradicar las epidemias de
cólera y peste negra en las ciudades europeas de la Baja Edad
Media”.

2. PERO TAMBIÉN
HABLAMOS DE
CULTURA…
Es fundamental para el
En la mayoría de países en desarrollo las mujeres éxito de una
son las responsables de la higiene y saneamiento intervención en
de sus comunidades. Son más conscientes que los saneamiento el tener en
hombres de su impacto sobre la salud y más
cuenta todos los
activas en este sentido.
factores socioculturales (valores y costumbres) que pueden
estar relacionados, incluida la cuestión de género. La
aceptación por parte de la comunidad de un proyecto de
saneamiento y su adecuación a las costumbres locales es
crucial para su impacto. Esto quiere decir que no existe una
Una
intervención de solución técnica universal y que partir de algo tan simple como
1 $ en la comprensión de los hábitos de limpieza anal de una
saneamiento comunidad (con agua, piedras, hojas, papel…) es el primer paso
genera un a la hora de intervenir en saneamiento. El saneamiento tiene
retorno de 9$. incluso una connotación religiosa en algunas culturas.
No invertir en En algunos lugares se entierran los excrementos para
saneamiento ahuyentar los malos espíritus. En las comunidades musulmanas
genera un coste no deben construirse letrinas orientadas a la Meca si queremos
mucho mayor que sean utilizadas. En otros contextos habrá que tener en
cuenta que la recogida de excrementos es asignada a
determinados grupos sociales. En otras culturas se considera
que las heces de los niños no son nocivas, cuando lo cierto es
que son incluso más patógenas que las de los adultos. En la
mayoría de los casos, el tratamiento de las excretas es un tema
directamente relacionado con la intimidad de las personas y
rechazan incluso hablar de ello…

La percepción del saneamiento es muy distinta entre hombres y


mujeres, como lo son también sus distintas necesidades y
costumbres, entre otras razones porque tienen roles muy
diferentes en la gestión del saneamiento. En general las
mujeres, que suelen ser responsables de las tareas de higiene y
saneamiento en las comunidades,
comprenden mejor la incidencia del
saneamiento en la salud y son más
proactivas en este sentido. La privacidad
y el riesgo de abusos sexuales es
también un factor que hay que tener en
cuenta. En algunos países musulmanes
las mujeres tienen prohibido el acceso a
letrinas públicas o fuera el hogar. En los
campos de refugiados Acción contra el
Hambre evita la construcción de letrinas
La elección de la tecnología es fundamental para la
utilización a largo plazo y sostenibilidad de la letrina.
en lugares
aislados o con
poca iluminación para evitar el riesgo de violaciones: cuando no
hay letrinas en la comunidad o cerca de la casa, las mujeres
tienen que alejarse del pueblo, con todos los riesgos que ello
conlleva. En muchos países es impensable que mujeres y
hombres utilicen la misma letrina.

3. …DE ECONOMÍA…
“Estar enfermo cuesta mucho a tu país”, asegura tajantemente
Pablo Alcalde. Lo que dicho así parece una obviedad alcanza su
máxima expresión en los países en desarrollo, en los que la
pérdida de salud ligada a las malas condiciones de saneamiento
conlleva gastos médicos que pueden llegar a desbordar las
economías familiares. A esto hay que sumar el coste que
implica la pérdida de productividad y los gastos para el sistema
de salud pública, cuando existe, sobre las arcas de los estados.
La Organización Mundial de la Salud (OMS) calcula que cumplir
con el Objetivo del Milenio número 10 (reducir a la mitad el
número de personas sin acceso a una fuente segura de agua y
La construcción saneamiento básico) supondría una ganancia global de 66.000
de letrinas en millones de dólares dado el ahorro de tiempo, la mejora de la
escuelas puede productividad y la reducción de las enfermedades, de las
reducir hasta muertes y de los costes de salud.
en un 11% el
absentismo Existen estimaciones además que indican que una inversión de
escolar de las
un dólar en un proyecto de saneamiento genera un retorno de
niñas
9,1 dólares para la comunidad. Otros costes derivados de esta
falta de inversión son la menor
calidad de la producción que se
deriva del uso de agua de mala
calidad, la reducción de los
ingresos derivados del turismo o
el coste de los gastos de
limpieza.
En Luanda, la capital de Angola, se hacinan
cuatro millones de personas. Acción contra el
Hambre está tratando de convertir la
necesidad de letrinización masiva para acabar
con letrinas como la de la fotografía en una
oportunidad de negocio para las familias más
pobres, convirtiendo la construcción de
componentes de letrina en una actividad
generadora de ingresos.
Tampoco hay que subestimar la
mejora en la alfabetización de
las mujeres que comportaría el
disponer de escuelas con las
necesidades mínimas de saneamiento. Uno de los factores que
impide a las chicas ir a la escuela es la falta de privacidad que
suele existir en las precarias infraestructuras sanitarias de los
recintos escolares. En este sentido un aumento del 10% en la
alfabetización femenina podría hacer que la economía de un
país creciese en torno al 0,3%.
Gigantescos vertederos como éste de
Ciudad de Guatemala son un obstáculo
para el desarrollo del potencial turístico
de países en desarrollo, cada vez más
La dimensión
elegidos entre las posibilidades de destino
medioambienta de los ciudadanos de los países
l del desarrollados
saneamiento
traspasa las
fronteras
nacionales

4. … DE MUJERES…

Y precisamente los beneficios del saneamiento sobre las


mujeres (las principales cuidadoras) tendrían un efecto positivo
sobre la salud de los más pequeños, que acudirían así a la
escuela con una mayor capacidad de aprendizaje. Acción contra
el Hambre ha demostrado en países como Argentina y Colombia
el impacto de la desnutrición crónica, en gran parte ligada a la
alta prevalencia de la diarrea, en el desarrollo cognoscitivo e
intelectual de los más pequeños. Este déficit en el desarrollo de
los recursos más valiosos de un país, las personas, acaba
hipotecando el futuro de países enteros en el medio y largo
plazo.

Está sobradamente probado cómo las escuelas que tienen


infraestructuras básicas de saneamiento motivan y retienen a lo
jóvenes, especialmente a las chicas. De hecho, muchos padres
de los países en desarrollo desaconsejan a sus hijas ir a la
escuela durante la menstruación.

“En Birmania, las mujeres son las más entusiastas a la hora de


promover letrinas que les permitan preservar su intimidad”,
apunta en este sentido Jean-Christophe Barbiche, que trabajó
en proyectos de agua y saneamiento en este país durante siete
meses.
En los países en desarrollo son las
mujeres y las niñas las encargadas
de todas las tareas relacionadas
con el agua, lo que les resta tiempo
y energía para ir a la escuela o
cuidar a sus niños o hemanos.

Sirvan como ejemplo algunos datos ilustrativos:

- Una de cada cuatro niñas en el mundo no termina la


educación primaria (la proporción entre los niños es de
uno a siete)
- Un estudio del gobierno de Bangladesh y Unicef revela
que la construcción de letrinas en las escuelas aumentó
en un 11% la presencia de niñas en clase.
- Las niñas soportan en gran medida la carga de la
recogida de agua para la familia en los países más
pobres. Esto les resta tiempo y energía para ir a la
escuela

La construcción de letrinas en escuelas es un aliciente


para reducir el absentismo escolar entre las niñas.

5. … Y DE MEDIO AMBIENTE

La falta de sistemas de alcantarillado, de sistemas de


depuración de aguas y de recogida de basuras hipoteca el
futuro medioambiental de países enteros, traspasando fronteras
y convirtiendo esta preocupación creciente en un verdadero
problema global.

“Todo sería más sencillo si fuésemos capaces de entender que


hay que devolver a la naturaleza todos los recursos que le
hemos tomado prestados para no interrumpir su ciclo y poder
seguir obteniendo los mismos recursos en el futuro de una
forma sostenible”, asegura Pablo Alcalde.

Esto tiene implicaciones muy variadas, desde la contaminación


de las fuentes de agua superficiales y subterráneas si seguimos
utilizando los ríos como vertederos, o si no se utilizan los
sistemas de depuración apropiados para las aguas negras y las
aguas grises, hasta la pérdida de biodiversidad.

“El hecho es que hoy por hoy la construcción de plantas


depuradoras para tratar las aguas residuales no es una
prioridad para muchos gobiernos de países en desarrollo,
cuando éste es el único modo de evitar que las aguas grises o
negras, una vez canalizadas fuera de la comunidad, terminen
contaminando ríos o mares”, apunta Jean-Christophe.

Otro problema con consecuencias aún a más largo plazo es la


contaminación de los acuíferos. El coordinador de agua y
saneamiento de Acción contra el Hambre en Territorios
Palestinos da cuenta de ello: “hoy 60 de los 135 pozos para
beber en Gaza presentan radios de contaminación de nitratos y
sulfuros muy por encima de los límites establecidos por la
Organización Mundial de la Salud, con consecuencias nefastas
para la salud de los palestinos”. “Recuperar este tipo de
acuíferos es complicado y lleva mucho tiempo hacerlo por lo
que la única solución pasa por la prevención”, concluye Marçal.

La dimensión medioambiental del saneamiento traspasa las


fronteras nacionales y requiere un paso más por parte de los
gobiernos: pensar en las cuencas hidrográficas como unidad de
trabajo, más allá de municipios o departamentos
administrativos.

Filipinas: 50 de los 421 ríos del país han sido declarados


biológicamente muertos, incapaces de albergar vida. Eran
el principal medio de vida para numerosas familias de
pescadores

6. SOLUCIONES SENCILLAS PARA UN GRAN


PROBLEMA
Aunque es cierto que el saneamiento requiere que las
estructuras de gobierno (a niveles municipales y estatales)
asuman la responsabilidad de la planificación, la inversión y la
construcción de infraestructuras existen ya soluciones que las
organizaciones humanitarias y la población local ponen en
marcha con éxito para mejorar el saneamiento básico de la
comunidad. Son más sencillas de lo que parecen. Éstas son
algunas de ellas:

Construcción de letrinas
La letrina es considerada el primer paso para
una mejora en el saneamiento. La letrina seca es
la forma más sencilla, rápida y económica para la
gestión de excrementos. Consiste básicamente
en un depósito subterráneo y una tapadera
protegidos por una superestructura. La letrina
ventilada supone una mejora respecto a la letrina
seca, ya que reduce los malos olores y permite el
control de moscas, que pueden ser un vehículo
de transmisión, a través de un tubo de
ventilación tapado con una rejilla. Las letrinas
pueden ser familiares o públicas y deben guardar
una distancia mínima con los puntos de agua
para evitar la contaminación de las aguas
subterráneas. La experiencia indica que las
letrinas fabricadas con materiales locales tienen
más éxito que las realizadas con materiales
industriales. Tienen una vida media de dos años,
dependiendo del número de personas que le utilizan.

Las letrinas húmedas constituyen un paso más en la mejora del


sistema, asegurando que el depósito de excretas está siempre
aislado, pero requieren la disponibilidad constante de agua.

La letrina abonera permite reutilizar las excretas para la


agricultura. Se basa en un proceso biológico por el que se secan
y desinfectan los excrementos mezclados con elementos
orgánicos (hojas, cáscaras de fruta) e inorgánicos (ceniza,
tierra) hasta producir un humus que sirve como abono agrícola.
Fotos. ACF/Perú y ACF/Indonesia

Áreas de lavado y duchas

Las infraestructuras de higiene tienen por


objeto promover los hábitos higiénicos
culturalmente adaptados a cada contexto y
reducir el riesgo sanitario ligado a las aguas
estancadas. Las áreas de lavado en campos
de desplazados cumplen además una función
social al ser el punto de reunión de muchas
mujeres. Foto. ACF/Sri Lanka

Sensibilización a la población
Que la población pueda comprender el impacto de la higiene y
el saneamiento en la salud y el bienestar es clave para que
incluyan estas prácticas entre sus prioridades de vida. Para ello
es necesario trabajar mano a mano con la población desde el
momento mismo de diseño de los proyectos. La experiencia
demuestra que es más eficaz transmitir estos mensajes a las
mujeres. Foto. ACF/Angola

Drenajes

El agua es un huésped ideal para numerosas


bacterias e insectos, vehículos de transmisión
de graves enfermedades. El estancamiento
de agua corriente o por la acumulación de
agua de lluvias puede causar además grandes
daño en las infraestructuras. El objetivo de
todo sistema de drenaje es canalizar las aguas
sucias hasta laderas lejos de los núcleos de
población hasta un sistema de drenaje natural
o un sistema por infiltración. Foto. ACF/Sri
Lanka

Depuración de aguas: filtros verdes

Los filtros verdes constituyen una


de las soluciones más sencillas
para devolver al ciclo de la
naturaleza las aguas negras (las
que contienen heces o compuestos
orgánicos). Y es que las materias
fecales son muy nutritivas para
plantas como los juncos o los
jacintos de agua. Foto ACF/Indonesia.

Gestión de basuras
La separación de basuras, su depósito seguro y la quema o
incineración controlada de los mismos son las soluciones más
habituales para deshacerse de los residuos generados por el
hombre. Los residuos sólidos no tratados, además de presentar
un riesgo de contaminación para el medios ambiente por la
cantidad de productos químicos que puede contener,
constituyen un hábitat ideal para insectos y roedores, dos de los
principales vectores de transmisión de enfermedades
relacionadas con el agua.

Intervenciones de emergencia
Durante los últimos meses hemos
tenido ejemplos de verdaderas
emergencias de saneamiento urbano,
como la que tuvo lugar en la Franja de
Gaza en marzo de 2007 cuando pocos días después de que un
"pequeño tsunami" de aguas residuales arrasara el pueblo
beduino de Umm Al Nasser al romperse las barreras de una
laguna de infiltración, unas 200.000 personas vieron
suspendida su conexión al sistema de tratamiento de aguas
residuales. “Las consecuencias para la salud pública población
fueron inmediatas: más de la mitad de los niños en el pueblo
beduino de Umm Al Nasser empezaron inmediatamente a tener
problemas digestivos, derivados de la presencia de parásitos, y
aparecieron numerosas infecciones cutáneas y alergias por la
gran cantidad de mosquitos que encuentran un hábitat ideal en
este agua”. Al mismo tiempo se registraron enfermedades
respiratorias por los gases que desprenden las aguas
estancadas. Foto. ACF/Territorios Palestinos

7. RECOMENDACIONES

Desde la experiencia diaria en más de 45 países en desarrollo


Acción contra el Hambre aboga por la toma de medidas
inmediatas para responder al desafío que representa la
existencia de 2.600 millones de personas sin acceso a
saneamiento básico. Entre ellas:

- Abordar el saneamiento, junto a la promoción de la


higiene, de forma integral en cualquier intervención de
agua, intentando ir más allá de la provisión de agua
potable
- Hacerlo desde una comprensión profunda de los hábitos
culturales y sociales de la población, e involucrarles
participativamente en estas intervenciones desde el
diseño de las mismas
- Promover la inversión pública en sistemas de
saneamiento en los países en desarrollo y a través de los
programas de cooperación bilateral, intentando crear
estructuras, capacidades y responsabilidades en los
ministerios de fomento y desde salud
- Concienciar a la población sobre la existencia de este
problema global, que no sólo amenaza la salud pública
de las personas sino también la del planeta.

Más información, fotografías y entrevistas con portavoces:

Alicia García – 91 771 1672 / 609 018 735 agarcia@achesp.org


Alejandra Mahiques – 91 3915306 amahiques@achesp.org
www.accioncontraelhambre.org