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El mgico nmero del crculo

Carlos Prieto de Castro


Comencemos haciendo algunas preguntas:
1.

Inventamos un contador de vueltas para la rueda delantera de la bicicleta, de modo


que para un paseo que hicimos contamos 2,457 vueltas. Cuntos
kilmetros recorrimos si la bicicleta es de rodada 20?

2.

Supn que das un paseo en bicicleta de tu casa al parque. Ya tu


pap te ha dicho que la distancia es de 1.5km, es decir, de
1,500m. T deseas saber cuntas vueltas
dio cada rueda de tu bicicleta. Si la
rueda mide 60cm de dimetro, cmo
calculamos el nmero de vueltas?
3.

La compaa del pap de Toms se dedica a pintar tanques de


petrleo.
Firman un contrato para pintar un tanque de
almacenamiento cilndrico de 12m de dimetro y 15m de altura.
Si la pintura que utilizan cubre 4.5m2 por litro, cuntos litros de
pintura necesitan utilizar?
4.

En una visita de los Gutirrez a los Ramrez, se sientan muy cmodamente a comer
las cinco personas en una mesa redonda. El platillo que se sirve es un fondue de
queso, que se coloca en el centro de la mesa. Se dan cuenta de que sta facilita el
acceso al platillo y propicia ms la cercana para
platicar. Deciden los Gutirrez comprarse tambin
una mesa redonda. Miden el permetro de la mesa
de los Ramrez, que es de 3.50m, de modo que 70cm
es el espacio ideal para una persona. Como ellos
quisieran poder sentar cmodamente a ocho personas,
necesitan un permetro de 870cm = 560cm = 5.60m.
Pero resulta que en el catlogo de la tienda donde
quieren ordenar la mesa dan el dimetro, mas no el
permetro de la mesa. De qu dimetro deben comprar su mesa?

Para responder a las preguntas anteriores necesitamos precisamente el nmero mgico del
crculo. Ese nmero mgico, llamado pi, que es el nombre de la letra griega (que
equivale a nuestra p en el abecedario), es el que nos va a permitir contestar las preguntas
planteadas.

Veamos a qu se refiere este nmero . Tomemos una rueda, hagmosle


una pequea marca y rodmosla hasta que d una vuelta completa, lo cual
sabremos cuando la marca regrese a la posicin de salida. Al hacer esto,
la rueda se habr desplazado sobre el suelo una cierta distancia, esta
distancia es precisamente ese mgico nmero multiplicado por el
dimetro de la rueda, es
decir, si la rueda tiene un
dimetro de un metro, entonces el recorrido fue de metros. Si el dimetro fuera de 30cm,
entonces el recorrido sera de multiplicado por 30cm. Por lo tanto, para poder responder
a nuestras preguntas iniciales, debemos conocer el valor de .
Antes de comenzar, hagamos un experimento. Busquemos objetos redondos, midamos su
dimetro y midamos su permetro. Con los resultados, elaboremos una tabla. En la tabla
vemos que ese nmero
mgico
que
andamos
Permetro
Dimetro
buscando es ms o menos
Mesa
350cm
111cm
tres, puesto que 3111 = 333,
Plato grande
Plato pequeo
Rueda de bicicleta

75cm
38cm
189cm

24cm
12cm
60cm

324 = 72, 312 = 36, 603 =


180. Ms precisamente, si
dividimos cada permetro
permetro = un poco ms de tres por dimetro
entre
el
dimetro
correspondiente, obtenemos
los siguientes nmeros: 350111 = 3.15, 7524 = 3.125, 3812 = 3.17, 18960 = 3.15.
Esto nos indica que ese numerito que buscamos, el nmero , debe de ser un nmero
cercano a 3.15.

La historia de
Se sabe que en pocas del emperador
del Antiguo Egipto, Zoser, hace unos
5000 aos, ya se manejaba la idea de ,
al cual le daban un valor de 196 =
3.16666... . Zoser mand construir en
Saqqara su pirmide que hubo de ser
su monumento funerario. La relacin
entre el permetro de la base de la
pirmide y su altura es precisamente
este nmero.
Pirmide de Zoser, en Saqqara, Egipto
Ms adelante, el sabio griego
Arqumedes, alrededor de 250 antes de nuestra era, aseguraba que el nmero estaba entre
3 10
3 10
y
,
es
decir,
entre
los
nmeros
decimales
71
70
3.14084507042253521126760563380282... y 3.14285714285714285714285714285714... .
Un poco despus, Ptolomeo, el sabio de Alejandra, all por el ao 150 de nuestra era,

377
, es decir 3.141666666666... .sta ya era una buena
120
aproximacin. Podemos observar, no obstante, que los antiguos
matemticos buscaban expresar el nmero como una fraccin, es
decir, como el resultado de dividir un nmero entero entre otro nmero
entero.

estimaba el nmero como

Matemticos del siglo diecisis utilizaban como aproximacin del


355
que corresponde en forma decimal a
nmero a la fraccin
113
Arqumedes
3.14159292035398230088495575221239...,
una
magnfica
aproximacin. Sin embargo, mtodos de aproximacin diseados por los matemticos un
poco despus permitieron no slo poder encontrar del nmero tantas cifras de su
expresin decimal como se deseara, sino tambin demostrar que se trata de un nmero
llamado trascendente, es decir, que no es posible encontrarlo como el resultado de una
fraccin, pero tampoco como la solucin de una ecuacin polinomial. La mejor
aproximacin decimal del nmero se debe a un matemtico japons de nombre Kaneda,
que haciendo uso de una computadora en el ao de 1988 imprimi en 40,266 pginas
201326,000 cifras decimales de .
Algunas de esas cifras son
3.1415926535897932384626433832795...
Para el uso prctico, se suele tomar simplemente como 3.1416; en muchas de las
modernas calculadoras de mano hay ya una tecla marcada con el nmero , que utiliza
aproximaciones ms exactas, como la ltima dada en el prrafo anterior.
El smbolo para la razn de la circunferencia de un crculo a su dimetro lo introdujo
William Jones en 1707. El famoso matemtico suizo Leonhard Euler lo adopt en 1737 y
gracias a l se populariz.

Para qu sirve el nmero ?


Como ya explicamos, nos dice cuntas veces cabe el dimetro de un crculo en su
circunferencia. De este modo, podemos conocer qu distancia recorre una rueda cada vez
que da una vuelta completa si conocemos su dimetro o, inversamente, podemos calcular el
nmero de vueltas que da la rueda de un vehculo si conocemos la distancia recorrida. De
este modo, podemos de inmediato contestar las primeras dos preguntas planteadas en la
introduccin.
Para resolver el primer problema, debemos, en primer lugar, saber que una bicicleta de
rodada 20 tiene ruedas de 50cm de dimetro, es decir, de 0.5m. As, por cada vuelta que da
la rueda recorre aproximadamente 0.5 = 0.53.1416 = 1.5708 metros. Como la rueda dio
2457 vueltas, la distancia que recorrimos fue 1.57082,457 = 3,859.4466 metros, es decir,
aproximadamente recorrimos 3.859km.
El segundo problema se resuelve de modo parecido. En este caso el dimetro de la rueda
de la bicicleta es de 60cm, es decir, de 0.6m. De este modo, la rueda recorre 0.6 =
0.63.1416 = 1.88496 metros. Ya que el recorrido es de 1,500m, el nmero de vueltas de la

rueda es el nmero de veces que 1.88496 cabe en 1,500, es decir, es 1,5001.88496


795.8, es decir, nuestra rueda dio aproximadamente 796 vueltas.
Dejemos pendiente la tercera pregunta para abordar la cuarta, la de la mesa. Queremos
acomodar 8 personas alrededor de ella y necesitamos aproximadamente 70cm para que
estn cmodas. De este modo, nuestra mesa debe tener una circunferencia de unos 708 =
560 centmetros. Ya que el dimetro cabe veces en el permetro, el dimetro debe ser de
ms o menos 560 178 centmetros. De este modo una mesa ideal para ocho personas
puede ser una mesa de 180cm, que es una medida de mesa que ofrece el catlogo que se
tiene.
Ya respondimos a tres de las cuatro preguntas. Pasemos a la restante. Queremos pintar un
tanque cilndrico de 12m de dimetro y 15m de altura. Necesitamos calcular el rea. sta
tiene dos partes, la lateral y la tapa de arriba.
Para calcular el rea lateral, podemos
imaginarnos que desenvolvemos la pared del
tanque y obtenemos un rectngulo de 15m de
altura y de 12 37.7 metros de base, pues la
longitud de la base es precisamente el
permetro de la base circular del tanque. De
este modo el rea lateral del tanque es de 37.715 = 565.5 metros cuadrados. Para poder
calcular la cantidad de pintura requerida, nos falta saber el rea de la tapa del cilindro. En
la siguiente seccin abordaremos el problema de calcular el rea de un crculo si
conocemos su dimetro o su radio.

El rea de un crculo la prueba del tiburn


Haremos algunas reflexiones acerca del clculo del rea de un crculo de radio r. Pero antes
busquemos una aproximacin gruesa. Si dibujamos un
cuadrado fuera del crculo, de modo que ste quede inscrito
en el cuadrado, tendremos que el lado del cuadrado es 2r.
De este modo, el rea del cuadrado es 2r2r = 4r2, es decir,
la de cuatro cuadrados de lado r. Como el cuadrado es ms
grande que el crculo, esta rea debe ser mayor que el rea
del crculo. Si observamos ahora el cuadrado inscrito dentro
del crculo, vemos que est formado por tringulos
rectngulos de base r y altura r, por lo que el rea de cada
uno de ellos es rr/2 = r2/2. As, el rea de este cuadrado,
que es ms pequeo que el crculo, es 2r2 que debe ser
menor que el rea del crculo. Tenemos as que, si llamamos A al rea del crculo, 2r2 < A
< 4r2, y esto ocurre independientemente del valor del radio r, sea ste pequeo o grande.
De este modo, el rea del crculo debe ser r2 multiplicada por algn nmero entre 2 y 4. El
candidato es .
Reflexionemos sobre el clculo del rea del crculo, a travs de una revisin de una muy
ingeniosa forma de hacerlo. Se basa en el postulado de Euclides que afirma que el todo es
la suma de sus partes y se parte de reas que ya conocemos para obtener la del crculo.

Podemos llamar a sta, la prueba del tiburn. Supongamos que tenemos un crculo de
radio r, es decir, tal que su dimetro es 2r.

a
a

a
v
v

r
r

r
r

Vamos a descomponer el crculo en muchos sectores


iguales, como lo ilustra la figura de la izquierda. La mitad
de ellos los iluminamos con azul stos son los dientes
superiores de un tiburn. La otra mitad de ellos, con rojo,
salvo uno que dividimos en dos verdes stos son los
dientes inferiores del escualo. Despus, cmo cuando se
abren los gajos de una mandarina, los abrimos y formamos
ambas mandbulas, como se ve en la figura de abajo.

Si ahora
hacemos que nuestro tiburn cierre las
mandbulas, se acomodan estos sectores
para formar aproximadamente un
rectngulo.
Su
base
tiene
aproximadamente la mitad de la
longitud de la circunferencia. Ya que el
dimetro es 2r, la circunferencia es
2r, de modo que la mitad de ella es
r. La altura de este rectngulo
aproximado es r. De este modo, el
rea aproximada de esta figura es de
r2. Si hacemos una subdivisin cada
vez con ms sectores del crculo que
sean cada vez ms angostos digamos,
dientes ms filosos del tiburn,
nuestra figura se parecer cada vez ms y ms a un rectngulo cuya base ser cada vez ms
y ms cercana a un segmento de
longitud r, y cuya altura es r. De
este modo, podemos asegurar que el
rea de un crculo de radio r es la
misma que la de un rectngulo de base
r y altura r. Por lo tanto, ya que el
rea de un rectngulo es base por altura, el rea del crculo debe ser r por r, es decir, r2.
Con todo lo dicho anteriormente y ahora, ya tenemos las frmulas que nos permiten
calcular el permetro y el rea de un crculo.

Permetro
de un
crculo

El permetro de un
crculo de radio r es

rea
de un
crculo

P = 2r

El rea de un crculo de
radio r es

A = r2

Ahora s podemos acabar de resolver el tercer problema. Ya habamos calculado que el


rea lateral del tanque es de 565.5 metros cuadrados. Ya que la tapa del cilindro es un
5

crculo de 12 metros de dimetro, tenemos que su radio r es de 6m. As, su rea es 62 =


3.141636 113.1 metros cuadrados. De este modo el rea total que hay que pintar es de
565.5 + 113.1 = 678.6 metros cuadrados. Ya que un litro de pintura cubre
aproximadamente 4.5 metros cuadrados, necesitamos 678.64.5 150 litros de pintura.

Permetros y reas de figuras relacionadas con el crculo


Podemos divertirnos fabricando bonitas figuras haciendo uso de crculos.
conocida es la coma, que se ve en la parte roja (o en la amarilla) de la
figura. Para hacerla podemos tomar un semicrculo de radio r, quitarle
en la parte superior un semicrculo de radio r/2 y agregarle otro
semicrculo igual en la parte inferior. Claramente nos da una figura
cuya rea es la misma del semicrculo, es decir, r2/2. Para calcular
su permetro, debemos tomar la mitad del permetro del crculo
grande, es decir r, y sumarle dos veces la mitad del permetro del
crculo

Una muy

pequeo. Ya que cada crculo pequeo tiene radio r/2, la mitad de su


permetro es r/2. Pero como son dos los semicrculos, debemos sumar r.
As, el permetro de la coma, es r + r = 2r. ste es exactamente
a
igual al permetro del crculo grande. Sorprendente, no?
d

Si nuestro crculo tiene 3.6cm de dimetro, entonces el radio es r =


1.8cm, por lo que su rea es 3.14161.82/2 = 5.0894 centmetros
cuadrados. Su permetro es 23.14161.8 = 11.30976 centmetros.

Otra figura bonita es la de la izquierda, formada por un semicrculo de


dimetro d y un tringulo de base d y altura a. Ya que el radio del semicrculo es d/2, su
rea es (d/2)2/2 = d2/8. El rea del tringulo es da/2. As, el rea de toda la figura es
d2/8 + da/2.
Si en nuestra figura, por ejemplo, d = 4cm y a = 2cm, entonces el
rea es 2 + 4 = 10.2832 centmetros cuadrados.

Otros usos de
El nmero aparece en las frmulas que nos permiten
calcular permetros, reas y volmenes de figuras
relacionadas con crculos o esferas. La esfera es la versin en
tres dimensiones del crculo. Recordemos aqu que el crculo
es
el lugar geomtrico de todos los puntos del plano que equidistan
de un
punto fijo llamado centro del crculo. La distancia que guarda cada
uno de los puntos del crculo al centro es el llamado radio del crculo. De manera similar,
la esfera es el lugar geomtrico de todos los puntos del espacio que equidistan de un punto
fijo llamado centro de la esfera. La distancia que guarda cada uno de los puntos de la
esfera al centro es el llamado radio de la esfera. Podemos calcular el rea y el volumen de
la esfera con las frmulas indicadas abajo, que como vemos, involucran de nuevo al
nmero del crculo.

rea
de una
esfera

El rea de una esfera de


radio r es
2

A = 4r

El volumen de una
Volumen
esfera
de radio r es
de una esfera

V = 4r3/3

La elipse es una figura geomtrica oval determinada por dos puntos llamados focos. Es el
lugar geomtrico de los puntos del plano tales que la suma
b
de sus distancias a cada uno de los focos se mantiene
constante. Una elipse tiene, por supuesto, su centro, y en
a
vez de un radio tiene dos semiejes, el semieje mayor,
denotado por a en la figura, y el semieje menor, denotado
por b en la figura. La frmula para su rea se da usando .

rea
de una
elipse

El rea de una elipse


con semiejes a y b es

A = ab

Por ejemplo, en la elipse de nuestra figura el


eje mayor mide 2.7cm y el menor 1.2. De ese
modo, el rea de esa elipse es 3.14162.71.2 =
10.178784 centmetros cuadrados.

Un poco ms de historia
Hay un relato muy interesante relacionado con mediciones en crculos, cuyo protagonista es
el matemtico griego Eratstenes de Cirene, que fue el primero que hizo una medicin
precisa del radio de la tierra alrededor del ao 240 antes de nuestra era hace ms de 2240
aos. En primer lugar debemos recordar que los griegos entonces saban perfectamente que
la tierra era redonda, de hecho, saban que se trataba de una esfera. Eratstenes viva en
una ciudad llamada Siena, cerca de Asun, en el Alto Egipto, muy al sur del ro Nilo. Ah
haba un pozo vertical dentro del cual penetraban los rayos solares verticalmente al
medioda del solsticio de verano. En la misma fecha y a la
Z
misma hora, sin embargo, los rayos solares incidan en
A
Alejandra formando un ngulo correspondiente a la
T
cincuentava parte de una circunferencia, es decir, en
O
U
S
trminos modernos, formando un ngulo de 7.2. Esto lo
midieron con la sombra de un gnomon, es decir, la sombra
de un poste vertical. En el esquema se dibuja este
fenmeno, en el cual el ngulo SOA es igual al ngulo TAZ. Tanto Alejandra como Siena
estaban sobre el mismo meridiano, por lo que bastaba saber la distancia entre ambas
ciudades para conocer la longitud de la circunferencia. Se saba que esta distancia era de
5,000 estadios. El estadio era la medida de longitud que usaban los griegos y corresponda a
aproximadamente 160m. As, la circunferencia de la tierra era de 505,000 = 250,000
estadios, es decir, 160250,000 = 40000,000 metros, o 40,000km. As, el radio de la tierra
era este nmero dividido entre 2, o sea, 40,0006.2832 6,366 kilmetros, que es un
valor muy aproximado al valor medido con los mtodos modernos. La forma como medan
la distancia entre dos ciudades entonces era usando una rueda y contando cuntas vueltas
daba al hacerla recorrer el camino entre ambas, como ya explicamos al resolver nuestro
primer problema.

Por cierto, como ya sabemos cmo calcular el rea y el volumen de una esfera, podemos
calcularlos para la tierra. As, su rea es 43.14166,3662 509264,183 kilmetros
cuadrados. Su volumen es 43.14166,3663/ 1080,658595,471 kilmetros cbicos.

La ms bella frmula de las matemticas


Quizs, en primera instancia, los jvenes lectores de este trabajo no lleguen a comprender
completamente la frmula, debida al matemtico suizo Leonhard Euler, que un poco ms
adelante plantearemos. No obstante, tratndose sta de una frmula que combina los que
de alguna manera podemos considerar como los nmeros ms importantes de las
matemticas, siendo uno de ellos precisamente el nmero , vamos a anotarla. Antes de
hacerlo, hagamos una breve presentacin de los nmeros, que adems de estn
involucrados en la frmula de Euler.
El primer nmero que mencionaremos es el nmero uno, 1, es decir, la unidad, ese primer
nmero con el que podemos construir todos los dems nmeros naturales:
1, 1+1 = 2, 2+1 = 3, 3+1 = 4, 4+1 = 5, ...
El segundo nmero es el nmero cero, 0, ese maravilloso descubrimiento de los mayas y
de los hindes que permiti enriquecer las matemticas durante el primer milenio de
nuestra era para introducir con su uso el sistema numrico posicional, en el que los
guarismos en una cifra tienen un valor que depende de la posicin en la expresin de la
cifra.
El tercer nmero es el nmero de Euler e. ste, al igual que , es un nmero irracional, de
hecho trascendente, cuya importancia se basa en que proporciona la base natural para los
llamados logaritmos naturales. Una aproximacin es
e = 2.71828182845904523536028747135266...
El cuarto nmero es el nmero imaginario i. ste es un nmero, que no es uno de los
nmeros llamados reales, y que fue introducido por los matemticos para que la ecuacin
x2 + 1 = 0
tuviera solucin; dicho en otras palabras, i = 1 . Tiene la propiedad de que su cuadrado
es 1, es decir, ii = 1. Esta frmula nos dice cmo multiplicar a i consigo mismo. De
este modo, podemos combinar los nmeros reales y los imaginarios, y usando las reglas de
las operaciones de los nmeros reales podemos hacer las mismas operaciones con estos
nmeros combinados, que se llaman nmeros complejos. Tenemos as que los podemos
sumar, multiplicar, hacer potencias y muchas cosas ms.
La frmula de Euler vincula a todos estos nmeros y a y se ve como sigue:

La frmula de
Euler

ei + 1 = 0