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Fsica.

23. Fsica nuclear.

23. FSICA NUCLEAR.


Estructura del ncleo atmico.
Rutherford, en 1.911, lleg a la conclusin de que el tomo est formado por una corteza en la que se encuentran los electrones y un ncleo. El ncleo tiene dimensiones muy
pequeas comparadas con las del tomo, posee una gran densidad y contiene la carga positiva y casi toda la masa atmica.
El ncleo est constituido por dos tipos de partculas: protones y neutrones, recibiendo
ambas el nombre de nucleones.
Se llama nmero atmico (Z) al nmero de protones de un ncleo, y nmero msico (A) al
nmero de nucleones. El nmero atmico es caracterstico de cada elemento qumico.
Se denomina nclido al conjunto de los ncleos con igual nmero atmico y msico. Un
nclido se designa por ZA X , siendo X el smbolo del elemento qumico correspondiente.
Para casi todos los nclidos conocidos, el nmero de neutrones es mayor o igual que el de
protones. La razn N/Z, donde N representa el nmero de neutrones, vara desde 1, para
los nclidos ms ligeros, hasta 16, para los ms pesados.
El tamao de los nucleones es del orden de magnitud de 1015 m.
La carga del protn es positiva, y su magnitud es igual que la del electrn: e = 1601019
C. El neutrn carece de carga neta.
La masa en reposo del protn y la del neutrn es muy parecida, de unos 167 1027 Kg.
Esta masa es mucho mayor que la del electrn (9111031 Kg).
Es frecuente emplear la unidad de masa atmica (uma), que se define como la doceava
parte de la masa de un tomo de

12
6

C : 1 uma = 1'6710 27 Kg .

Experimentalmente se ha determinado que el volumen del ncleo es proporcional al nmero msico. Si suponemos que el ncleo es esfrico, entonces su radio ser proporcional a
3
A . En efecto, r = r0 3 A , siendo r0 el radio del ncleo del 11 H , constituido por un solo
protn.
Al ser el volumen del ncleo proporcional al nmero de nucleones que contiene, cabe esperar que la distancia media entre nucleones permanece constante para todos los ncleos,
por lo que stos tendrn densidad constante. Si tomamos como referencia el ncleo del 11 H ,
es decir, el protn, se obtiene una densidad del orden de 1018 Kg/m3. Puesto que la densidad de la materia macroscpica conocida es aproximadamente 1015 veces menor, se concluye que sta est formada principalmente por espacio vaco.
Se dice que dos tomos son istopos cuando tienen igual nmero atmico y distinto
nmero msico. Por tanto, dos istopos tienen igual nmero de protones y distinto nmero
de neutrones. Es decir, dos istopos son tomos del mismo elemento con distinta masa.
Se dice que dos tomos son istonos si tienen el mismo nmero de neutrones y distinto
nmero atmico.
Se dice que dos tomos son isobaros si tienen el mismo nmero msico y distinto nmero
atmico.

Fsica.

23. Fsica nuclear.

Istopos del hidrgeno y del carbono.

Defecto de masa. Energa de enlace.


Se denomina defecto de masa de un ncleo a la diferencia entre la suma de las masas
de los nucleones que lo componen y la masa de dicho ncleo:
m = Z m P + (A Z ) m N M ,

siendo:
m defecto de masa;
mP masa del protn;
mN masa del neutrn;
M masa del ncleo.
El defecto de masa siempre es positivo, y representa la masa que se convertira en energa,
de acuerdo con la ecuacin de Einstein, en la formacin del ncleo a partir de los nucleones que lo constituyen. Dicha energa recibe el nombre de energa de enlace o energa de
ligadura, y es E e = m c 2 .

En la prctica no se mide la masa del ncleo, sino la del tomo, por lo que mP se sustituye por la masa del tomo de 11 H , y M por la masa atmica del elemento considerado. De
este modo, se estn sumando y restando las masas de los electrones que tenga el tomo. El
error cometido al no tener en cuenta la energa de enlace de los electrones es muy pequeo.
La energa de enlace por nuclen (Ee/A) de los elementos ms ligeros es muy baja,
alcanzando mximos relativos para los elementos en los que A es mltiplo de 4. A partir de
A = 16 cambia la tendencia y se mantiene cercana a 8 MeV, alcanzando su valor mximo
absoluto para el 60
28 Ni .

Fsica.

23. Fsica nuclear.

Fuerzas nucleares.
El hecho de que un ncleo atmico sea un sistema estable a pesar de las fuerzas electrostticas de repulsin entre los protones, pone de manifiesto la existencia de unas fuerzas
nucleares de atraccin, que actan sobre protones y neutrones.
La formulacin matemtica de estas fuerzas no es conocida, por lo que los razonamientos
sobre la estructura y estabilidad del ncleo se basan en observaciones experimentales.
Puesto que la energa de enlace por nuclen es casi constante para la mayora de los
ncleos, cabe pensar que cada nuclen interacta slo con los nucleones que estn alrededor suya, y no con todos los del ncleo, ya que en ese caso la energa de enlace por nuclen debera ser proporcional al nmero de nucleones.
Como las fuerzas electrostticas de repulsin, desestabilizadoras, s tienen lugar entre todos los protones del ncleo, los ncleos con un nmero grande de protones deben ser inestables, como en efecto se observa experimentalmente.

Se ha observado tambin que las fuerzas nucleares tienen un alcance de unos 21015 m.
y su intensidad es unas 100 veces mayor que la de las fuerzas de repulsin electrostticas.
Como ya se ha dicho, estas fuerzas son atractivas, pero se ha observado que a distancias
menores de 1015 m. se vuelven repulsivas.
Otra propiedad de las fuerzas nucleares es la independencia de carga. Es decir, que en
condiciones idnticas, las fuerzas nucleares protnprotn, protnneutrn y neutrn
neutrn son iguales.
Tambin se ha observado las fuerzas nucleares son tensoriales, es decir, que su intensidad no es la misma en todas las direcciones.
Basndose en estas observaciones experimentales, Weiszcker encontr en 1.935 una
expresin emprica para la energa de enlace:
E e = a1A a 2 A

a3 Z2 A

1
3

a 4 (N Z ) A 1 + a 5 A
2

siendo los valores de los coeficientes:


a1 = 15760, a2 = 17810, a3 = 0711, a4 = 23702, a5 = 34 0, todos en MeV.
El trmino a1A tiene en cuenta que la energa de enlace por nuclen es aproximadamente
constante, con lo que la energa de enlace debe ser aproximadamente proporcional al nmero de nucleones.

Fsica.

23. Fsica nuclear.

El trmino a 2 A 3 es negativo porque los nucleones que estn en la superficie del ncleo
estn menos ligados que los dems, ya que tienen menos vecinos con los que interactuar, y
es proporcional a A

porque debe ser proporcional a la superficie del ncleo.

El trmino a 3 Z 2 A 3 es negativo porque da cuenta de la energa de repulsin electrosttica entre los protones, que es directamente proporcional al cuadrado de las cargas e inversamente proporcional al radio del ncleo.
El trmino a 4 (N Z ) A 1 refleja la observacin experimental de la energa de enlace de
tomos isobaros disminuye a medida que aumenta la diferencia entre el nmero de neutrones y el de protones. Como esta tendencia es ms acusada para tomos ligeros, este trmino se hace inversamente proporcional al nmero msico.
2

El trmino a 5 A 4 se aade para reflejar el hecho de que los ncleos con Z par y N par
son ms estables que aqullos con A impar (Z par y N impar o Z impar y N par), y stos
ms estables que los que tienen Z impar y N impar. Por ello, se toma a5 = 34 MeV si Z y
N son pares, a5 = 0 si A es impar y a5 = 34 MeV si Z y N son impares.

Radiactividad.
Se denomina radiactividad a la emisin de partculas o fotones por un ncleo atmico,
transformndose as en otro ncleo. Dicha transformacin se denomina transmutacin radiactiva.
La radiactividad es una propiedad de ciertos ncleos, que se presenta con independencia de
que se hallen aislados o rodeados de otros ncleos iguales o distintos.
Fue observada por primera vez por Becquerel en 1.896.

Las transmutaciones radiactivas pueden expresarse como una reaccin qumica:


A
Z

X ZA'' Y + ba q

X e Y representan los elementos inicial y final, y q la partcula emitida.


Siempre deben ser Z = Z'+a y A = A '+b .
Estabilidad de los ncleos.
Se denomina nclido estable a aqul que no experimenta espontneamente transmutaciones radiactivas.
Los nclidos ms ligeros son estables si N/Z es aproximadamente 1. A partir del
relacin va aumentando, hasta valer 15 para el

208
82

40
20

Ca esa

Pb .

Experimentalmente se han deducido las siguientes reglas:


Proposicin de Mattauch. Para un Z dado, slo puede existir un nclido estable con A
impar.
Regla de Aston. Los nclidos con Z impar pueden tener dos istopos estables. Los de
Z par pueden tener ms de dos.
Tipos de transmutaciones radiactivas.
Emisin de partculas . Las partculas son ncleos de 24 He , compuestos por dos
protones y dos neutrones, que tienen por tanto carga positiva +2e. Son emitidas a unos 107
m/s.

Fsica.

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Cuando un ncleo emite una partcula , se transforma en otro con 4 unidades menos de
nmero msico y 2 unidades menos de nmero atmico.
Ejemplo:
238
90

234
U 90
Th + 24

La emisin de partculas slo se produce si resulta energticamente favorable para los


nucleones, es decir, si la suma de las energas de enlace de los productos de la reaccin es
igual o mayor que la del ncleo inicial:

E e (Z, N) E e (Z 2, N 2) + E e ( )
Esto slo ocurre en ncleos con Z > 82, por lo que son stos los nicos que emiten partculas .
De entre todos los procesos de emisin de nucleones que podamos imaginar, el que es ms
favorable energticamente es la emisin de partculas , debido al elevado valor de Ee(),
por ello es el nico que realmente ocurre.

Emisin de partculas . Pueden emitirse partculas o +. Las partculas , o a


secas, son electrones que se emiten en una gama amplia de velocidades, que pueden llegar
a 09995c, mientras que las partculas + son positrones, partculas con igual masa que los
electrones pero con carga de signo contrario, igual que la del protn.
Los electrones se generan en el ncleo cuando un neutrn se transforma en un protn. Por
tanto, en la emisin el ncleo inicial se transmuta en otro de igual nmero msico y de
nmero atmico una unidad mayor.
Ejemplo:
141
55

Cs 156 Ba + 01

Los positrones se generan en el ncleo cuando un protn se transforma en un neutrn. Por


tanto, en la emisin + el ncleo inicial se transmuta en otro de igual nmero msico y de
nmero atmico una unidad menor.
Ejemplo:
141
62

0
+
Sm 141
61 Pm + 1

Sin embargo, se comprob que la emisin de partculas tal como se ha considerado violara el principio de conservacin de la masaenerga. Por ello, Pauli postul en 1.930 la
existencia de una partcula adicional que se emite junto a la partcula : el neutrino ().
Esta partcula debe tener carga nula y masa menor que la del electrn. En 1.955 se observ
dicha partcula, as como el antineutrino ( ), tambin de carga nula y masa menor que la
del electrn. Por tanto, el modo correcto de formular las reacciones anteriores es:
141
55

Cs 156 Ba + 01 + 00

141
62

0
+
0
Sm 141
61 Pm + 1 + 0

Emisin de rayos . La radiacin est constituida por fotones de alta energa, superior a la de los rayos X. Cuando el ncleo la emite, no cambian su nmero atmico ni su
nmero msico.
Para que se produzca la emisin de rayos , el ncleo inicial debe encontrarse en un estado
excitado, lo que suele ocurrir tras una desintegracin o .
Leyes de la radiactividad.

Las leyes que rigen los procesos radiactivos son de carcter estadstico. No predicen en
qu instante un tomo radiactivo se va a desintegrar, sino la probabilidad de que se desin-

Fsica.

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tegre durante un cierto intervalo de tiempo, que es exactamente la misma para todos los
ncleos, independientemente de su historia anterior.

Ley de las transmutaciones radiactivas de Rutherford. El nmero de tomos de


un elemento radiactivo que se desintegran por unidad de tiempo es proporcional al nmero
total de dichos tomos existentes en la muestra de material:
dN
= N ,
dt
siendo:
N nmero de tomos sin desintegrarse;
constante de desintegracin.
El signo menos de la frmula indica que a medida que transcurre el tiempo, disminuye el
nmero de tomos que quedan sin desintegrarse.
La constante representa el tanto por uno de tomos desintegrados por unidad de tiempo.

Por integracin de la expresin anterior se obtiene:

N = N 0 e t ,
siendo N0 nmero inicial de tomos sin desintegrarse.

Se define el perodo de semidesintegracin (T) de una sustancia como el tiempo necesario para que se desintegren la mitad del nmero de nclidos radiactivos que contiene.
N
Entonces: 0 = N0 e T .
2
Por tanto:
T=

ln 2

La vida media () de los tomos de una muestra se define como el inverso de la constante
de desintegracin:

representa el tiempo promedio que tarda en desintegrarse un nclido radiactivo de la


muestra.
Se define la actividad de una muestra radiactiva como el nmero de desintegraciones
que se producen en ella por unidad de tiempo:
A=

dN
dt

La unidad S.I. de actividad es el Becquerel (Bq), que equivale a una desintegracin por
segundo.
Otras unidades son:
Curie (Ci): 1 Ci = 3'70 10 10 Bq .
Rutherford: 1 rutherford = 10 6 Bq .
De la ley de Rutherford se obtiene:
A = N

Fsica.

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Series radiactivas.
Cuando un elemento radiactivo se desintegra puede ocurrir que el elemento hijo sea
tambin radiactivo, con lo que se desintegrar para dar lugar a otro elemento, y as sucesivamente. El conjunto de elementos ligados entre s por desintegraciones sucesivas se denomina familia o serie radiactiva.
Puesto que las desintegraciones se producen por emisin de partculas o , los nmeros
msicos de los elementos sucesivos de una serie radiactiva difieren entre s en mltiplos
enteros de 4.

En la naturaleza se conocen cuatro series radiactivas: la del torio, la del neptunio, la del
uranio y la del actino.
La del torio comienza en el

232
90

Th y termina en el

La del neptunio comienza en el

237
98

La del uranio comienza en el

238
92

La del actinio comienza en el

235
92

208
82

Pb .

Np y termina en el

U y termina en el
U y termina en el

206
82

209
83

Bi .

Pb .

207
82

Pb .

Efectos de la radiacin en la materia inerte y en los seres vivos.


Cuando las radiaciones emitidas en los procesos radiactivos interaccionan con la materia, provocan alteraciones en ella. Pueden distinguirse dos efectos generales:
Excitacin de los electrones de los tomos del material irradiado, que pasan a un nivel
energtico superior y vuelven despus al nivel inicial emitiendo radiacin electromagntica.
Ionizacin de los tomos del material irradiado, debido a que algunos electrones salen
de ellos.
La excitacin o ionizacin de los tomos y molculas del material irradiado puede dar lugar a la formacin de iones y radicales libres, y la reaccin de dichas partculas entre s,
originndose productos que no estaban inicialmente presentes en el material.
Los factores de los que dependen los efectos que un tipo determinado de radiacin produce sobre la materia son su capacidad de ionizacin y su poder de penetracin.
Las partculas tienen gran capacidad de ionizacin, por lo que es suficiente que pasen
cerca de los electrones externos de un tomo para que consigan excitarlo o ionizarlo, y un
poder de penetracin muy dbil, es decir, que pierden energa cintica muy rpidamente.
Las partculas y + tienen menor capacidad de ionizacin y mayor poder de penetracin.
Los rayos y los neutrones (a continuacin veremos que estos ltimos pueden producirse
en algunas reacciones nucleares) tienen una capacidad de ionizacin muy baja y un poder
de penetracin elevadsimo.
Los efectos de la radiacin sobre la materia se agudizan en los sistemas bioqumicos.
En el caso de las clulas, puede provocar lesiones morfolgicas y funcionales, que pueden
dar lugar a que en el individuo irradiado aparezcan lesiones somticas inmediatas o tardas
y/o alteraciones genticas. En general, cuanto ms evolucionado es un organismo, ms
sensible es a las radiaciones.
Las alteraciones que produce la radiacin en la materia viva tambin puede tener efectos
beneficiosos para sta. La Radiologa es la especialidad mdica que utiliza la radiacin
para el diagnstico y tratamiento de enfermedades.

Fsica.

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Reacciones nucleares.
Conceptos generales.
Se denominan reacciones nucleares a las que tienen lugar entre ncleos atmicos, o
entre un ncleo y una partcula o un fotn .
Las reacciones nucleares son mucho menos frecuentes que las reacciones entre tomos
porque el dimetro del ncleo es unas 105 veces menor que el del tomo, y porque entre los
ncleos existe repulsin electrosttica.
En las estrellas, donde la temperatura es de varios millones de grados, los ncleos tienen
suficiente energa cintica para vencer la repulsin culombiana y se producen este tipo de
reacciones. En este caso, se denominan termonucleares.
En condiciones ordinarias, las reacciones nucleares se llevan a cabo bombardeando los
ncleos con neutrones o partculas cargadas (, protones, ncleos de deutern), que previamente han sido dotadas de gran energa cintica en un acelerador de partculas.

Una reaccin nuclear puede simbolizarse abreviadamente por:


A (a,b) B
A blanco ncleo inicial;
B ncleo residual ncleo final;
a proyectil partcula acelerada con que se bombardea el blanco;
b partcula emitida.

Tipos de reacciones nucleares.


Las reacciones nucleares pueden clasificarse en:
Reacciones de dispersin. Son aqullas en las que los reactivos y los productos son
idnticos (A = B, a = b).
Si, adems, la energa cintica del ncleo y de la partcula es igual antes y despus de
la reaccin, la dispersin se denomina elstica. Si es distinta, inelstica.
En las dispersiones inelsticas en las que la energa cintica final del ncleo es mayor
que la inicial, es decir, en las que el ncleo queda en un estado excitado, ste suele
volver al estado fundamental emitiendo radiacin .
Reacciones de transmutacin. Son aqullas en las que todos o algunos de los productos son distintos de los reactivos (A B y/o a b). Dos casos particulares son:
o Reacciones fotonucleares. El proyectil es un fotn .
Ejemplo:
9
4

Be + 84 Be + 10 n

o Capturas radiactivas. La partcula emitida es un fotn .


Ejemplo:
12
6

C + 11 p 13
7 N+

Reacciones de fisin. Son aqullas en las que un ncleo pesado se escinde en dos ncleos de masas aproximadamente iguales. Es decir, que b no es en este caso una partcula
de las citadas, sino un ncleo de masa parecida a la de B.
Ejemplo:
235
92

92
U + 10 n 141
56 Ba + 36 Kr + 3 0 n
1

Fsica.

23. Fsica nuclear.

Reacciones de fusin. Son aqullas en las que dos ncleos ligeros se combinan para
dar otro ms pesado. Es decir, que A y a son partculas o ncleos ligeros de masas parecidas.
Ejemplo:
2
1

H + 11 H 32 He +

Energtica de las reacciones nucleares.


El calor absorbido o desprendido en una reaccin nuclear A (a,b) B es la diferencia
entre las energas cinticas finales e iniciales:
Q = E C,B + E C,b E C,a ,
donde EC representa la energa cintica de cada partcula, y se ha considerado que el blanco
estaba en reposo.
Por otra parte, de acuerdo con el principio de conservacin de la masaenerga, se tiene:

) (

) (

m A c 2 + E C,a + m a c 2 = E C,B + m B c 2 + E C,b + m b c 2 ,


Entonces:

Q = (m A + m a m B m b )c 2
Es decir:

Q = m c 2 ,
siendo m la variacin de masa producida en la reaccin.

Q puede ser positivo, negativo o nulo. Esto ltimo slo ocurre en la dispersin elstica.

Seccin eficaz.
Se define la seccin eficaz de una reaccin nuclear () como el nmero de reacciones
que tienen lugar por unidad de tiempo y por partcula incidente.
Su unidad es el barn: 1 barn = 10 24 cm 2 .

La seccin eficaz representa una medida de la probabilidad de que tenga lugar una determinada reaccin nuclear.
Si consideramos una plancha de material de 1 cm2 de superficie y de espesor dx, y llamamos n al nmero de blancos por unidad de volumen, el nmero total de blancos en la plancha es n dx :

S = 1 cm2

dx

Fsica.

23. Fsica nuclear.

10

Por tanto, la seccin eficaz que presentan entre todos los ncleos es n dx . Si sobre el
material inciden N proyectiles por unidad de tiempo, al atravesar el espesor dx habrn reaccionado dN proyectiles. Entonces, de acuerdo con la definicin de seccin eficaz, se
tiene que:

dN
= n dx
N
Si consideramos ahora una plancha de espesor finito x, en la que inciden N0 proyectiles por
unidad de tiempo y emergen sin reaccionar N, se tiene:
N dN
x
N
n x
N0 N = n 0 dx ln N0 = n x N = N0 e

Como el nmero de reacciones que se han producido es R = N0 N , se obtiene:

R = N0 1 e nx

Fisin.
En las reacciones de fisin, un ncleo pesado se escinde en dos ncleos de masas
aproximadamente iguales.
La fisin puede ser espontnea o inducida.
En la fisin espontnea, el ncleo escindido no absorbe previamente ninguna partcula,
sino que se escinde desde su estado fundamental. Tiene lugar cuando la energa de enlace
por nuclen del tomo inicial es menor que la correspondiente a los ncleos originados, lo
que sucede en tomos muy pesados. La fisin espontnea, por tanto, es siempre un proceso
exotrmico.
En la fisin inducida, el ncleo pesado captura una partcula, formndose un nuevo ncleo
en un estado excitado, que se desintegra en dos fragmentos. Este proceso puede ser exotrmico o endotrmico. La partcula capturada suele ser un neutrn, que al no tener que
vencer repulsiones electrostticas puede producir la reaccin con menos energa cintica
235
239
U y el 94
Pu dan reacciones de fisin al ser bombarque otras partculas. En efecto, el 92
deados con neutrones de energa cintica de unos 003 eV, que se denominan neutrones
trmicos. Otros nclidos requieren de los denominados neutrones rpidos, de energa cintica del orden de 1 MeV.
233
235
239
En las fisiones del 92
U , 92
U y 94
Pu se libera una gran cantidad de energa, ya que
la masa de los productos de la reaccin es menor que la de los reactivos, unos 198 MeV
por cada tomo escindido, lo que representa 2106 veces la energa liberada en la combustin de un tomo de carbono.

La fisin de un ncleo puede originar muchas parejas de ncleos diferentes. El


por ejemplo, puede fisionarse de ms de 40 formas diferentes. Por ejemplo:
1

235
92

92
U 141
56 Ba + 56 Kr + 3 0 n

235
92

95
U 139
54 Xe + 38 Sr + 2 0 n

235
92

96
1
U 139
53 I + 39 Y + 0 n

En muchos casos, estos nclidos resultantes de la fisin son radiactivos.

235
92

U,

Fsica.

23. Fsica nuclear.

11

Adems de los ncleos originados, en las reacciones de fisin se emiten neutrones r235
pidos. Por ejemplo, en la fisin del 92
U se emiten en promedio 247 neutrones por cada
tomo desintegrado. Si estos neutrones pierden energa cintica por choques dentro del
dispositivo donde tiene lugar la reaccin, se convierten en neutrones trmicos capaces de
provocar nuevas reacciones de fisin. De este modo, la fisin se convierte en una reaccin
en cadena.
La gran energa liberada en la fisin de algunos nclidos, junto con la posibilidad de automantenerse, han hecho que se emplee la fisin como fuente de energa a escala industrial.
Para ello se emplean reactores nucleares, que son dispositivos que pueden provocar y automantener reacciones de fisin en cadena y controlar su velocidad.

El material que se emplea como reactivo de la fisin se denomina combustible, y actual233


235
239
mente es 92
U , 92
U 94
Pu . Adems, los reactores contienen un material frtil, que est
constituido por nclidos que originan combustible mediante procesos radiactivos. Los
238
232
239
U y 90
Th , que generan 94
Pu y
tomos que se emplean como material frtil son 92
233
92

U , respectivamente:
238
92

239
U + 10 n 92
U+

232
90

233
Th + 10 n 90
Th +

239
92

239
U 93
Np + 01

233
90

233
Th 91
Pa + 01

239
93

239
Np 94
Pu + 01

233
91

233
Pa 92
U + 01

Con el combustible y el material frtil aparece mezclado un material denominado moderador, cuya finalidad es transformar los neutrones rpidos emitidos en la fisin en neutrones
trmicos, capaces de provocar nuevas reacciones de fisin. Suele tratarse de agua, agua
pesada o grafito.
Rodeando el ncleo del reactor hay una envoltura de material moderador denomina reflector, que devuelve la mayor parte de los neutrones que se escapan.
Las denominadas barras de control se emplean para absorber neutrones, con lo que movindolas adecuadamente se consigue controlar la velocidad del proceso. Estn construidas
con cadmio o boro, y tienen una elevada seccin eficaz para las capturas de neutrones.
Envolviendo a todos los elementos citados se encuentra el blindaje, cuya funcin es absorber las radiaciones que se producen en el ncleo.

Fsica.

23. Fsica nuclear.

El calor generado en las fisiones es extrado por el refrigerante primario, que suele ser
agua a una presin de unas 150 atm. Debido a esta elevada presin, se mantiene lquida a
pesar de que alcanza una temperatura de unos 300 C. En un intercambiador de calor, le
cede energa al llamado refrigerante secundario, que tambin es agua, que pasa a estado
gas y mueve la turbina de un alternador, produciendo as energa elctrica. El vapor se enfra con un gran depsito de agua, tal como un ro o el mar.

El principal problema asociado al uso de la fisin como fuente de energa radica en el


tratamiento de los productos de deshecho, que son radiactivos, as como en la posibilidad
de emisin al medio ambiente de combustible y productos radiactivos en caso de accidente
grave.
Hasta ahora no se ha encontrado ninguna solucin satisfactoria al problema de los residuos
radiactivos, limitndose las mediadas tomadas a su dilucin en aguas continentales o marinas, o a su enterramiento bajo tierra o en el fondo del mar, lo que constituye un peligroso
legado para las generaciones venideras.
Estos problemas, debidos a la puesta en marcha de un procedimiento para la obtencin de
energa sin la suficiente previsin ni garantas de resolucin de los problemas que pudieran
presentarse, constituyen hoy en da una importante preocupacin social.
Fusin.
En las reacciones de fusin, dos ncleos ligeros se combinan y originan uno ms pesado.
Un ejemplo de reacciones de fusin son las reacciones que originan el ciclo protnprotn,
que se produce en las estrellas jvenes, tales como el Sol:
1
1

H + 11 H 12 H + 10 + + 00 + 1'44 MeV

2
1

H + 11 H 32 He + + 5'49 MeV

3
2

He + 32 He 24 He + 2 1H + 12'85 MeV

El ciclo completo puede simbolizarse:


1

4 1 H 24 He + 2 1 + + 2 00 + + 26'71 MeV
La fusin presenta varias ventajas frente a la fisin como fuente de energa. Las principales son que se libera ms energa por gramo de combustible y no se obtienen residuos
radiactivos.

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Fsica.

23. Fsica nuclear.

La fusin de dos ncleos se producir cuando stos se aproximen lo suficiente como


para que las fuerzas nucleares sean efectivas. Para ello, los ncleos deben vencer la repulsin electrostticas, lo que conseguirn si poseen una elevada energa cintica. Esta energa
cintica corresponde a una temperatura superior a 106 K, en la cual la materia est en estado de plasma, mezcla de ncleos y electrones libres. Actualmente es muy difcil conseguir
tales temperaturas, as como recipientes que la soporten.
Para aprovechar las ventajas que presenta la fusin frente a la fisin se est trabajando actualmente en dos formas de obtencin de la fusin controlada: el confinamiento inercial y
el confinamiento magntico.

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