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La cuaresma en la historia de la Iglesia

CMO VIVAN LOS PRIMEROS CRISTIANOS LA CUARESMA?


CMO Y CUNDO EMPIEZA A VIVIRSE LA CUARESMA?
POR QU 40 DAS? POR QU LA PENITENCIA Y EL AYUNO?
POR QU LA IMPOSICIN DE LA CENIZA?
Habr que esperar hasta el siglo IV para encontrar los primeros atisbos de una estructura
orgnica de este tiempo litrgico. A finales del siglo IV, Roma conoca ya la estructura cuaresmal de
cuarenta das.
La celebracin de la Pascua del Seor, constituye, sin duda, la fiesta primordial del ao litrgico.
De aqu que, cuando en el siglo II, la Iglesia comenz a celebrar anualmente el misterio pascual
de Cristo, advirti la necesidad de una preparacin adecuada, por medio de la oracin y del ayuno,
segn el modo prescrito por el Seor.
Surgi as la piadosa costumbre del ayuno infra-pascual del viernes y sbado santos, como
preparacin al Domingo de Resurreccin.
LOS PRIMEROS PASOS
Paso a paso, mediante un proceso de sedimentacin, este perodo de preparacin pascual fue
consolidndose hasta llegar a constituir la realidad litrgica que hoy conocemos como Tiempo de
Cuaresma. Influyeron tambin, sin duda, las exigencias del catecumenado y la disciplina penitencial
para la reconciliacin de los penitentes.
La primitiva celebracin de la Pascua del Seor conoci la praxis de un ayuno preparatorio el
viernes y sbado previos a dicha conmemoracin.
A esta prctica podra aludir la Traditio Apostolica, documento de comienzos del siglo III,
cuando exige que los candidatos al bautismo ayunen el viernes y transcurran la noche del sbado en
vela. Por otra parte, en el siglo III, la Iglesia de Alejandra, de hondas y mutuas relaciones con la
sede romana, viva una semana de ayuno previo a las fiestas pascuales.
EN EL SIGLO IV SE CONSOLIDA LA ESTRUCTURA CUARESMAL DE CUARENTA
DAS
De todos modos, como en otros mbitos de la vida de la Iglesia, habr que esperar hasta el siglo
IV para encontrar los primeros atisbos de una estructura orgnica de este tiempo litrgico. Sin
embargo, mientras en esta poca aparece ya consolidada en casi todas las Iglesias la institucin de la
cuaresma de cuarenta das, el perodo de preparacin pascual se circunscriba en Roma a tres
semanas de ayuno diario, excepto sbados y domingos. Este ayuno pre-pascual de tres semanas se
mantuvo poco tiempo en vigor, pues a finales del siglo IV, la Urbe conoca ya la estructura cuaresmal
de cuarenta das.
El perodo cuaresmal de seis semanas de duracin naci probablemente vinculado a la prctica
penitencial: los penitentes comenzaban su preparacin ms intensa el sexto domingo antes de Pascua
y vivan un ayuno prolongado hasta el da de la reconciliacin, que acaeca durante la asamblea
eucarstica del Jueves Santo. Como este perodo de penitencia duraba cuarenta das, recibi el
nombre de Quadragesima o cuaresma.

Durante el primer estadio de organizacin cuaresmal se celebraban tan slo las reuniones
eucarsticas dominicales, si bien entre semana existan asambleas no eucarsticas: los mircoles y
viernes.
Pero a finales del siglo VI las reuniones del lunes, mircoles y viernes celebraban ya la
eucarista. Ms tarde, se aadieron nuevas asambleas eucarsticas los martes y sbados. Por ltimo, el
proceso se cerr bajo el pontificado de Gregorio II (715-731), con la asignacin de un formulario
eucarstico para los jueves de cuaresma.
POR QU LA CENIZA?
Hacia finales del siglo V, el mircoles y viernes previos al primer domingo de cuaresma
comenzaron a celebrarse cmo si formaran parte del perodo penitencial, probablemente como medio
de compensar los domingos y das en los que se rompa el ayuno.
Dicho mircoles, los penitentes por la imposicin de la ceniza, ingresaban en el orden que
regulaba la penitencia cannica.
Cuando la institucin penitencial desapareci, el rito se extendi a toda la comunidad cristiana:
este es el origen del Mircoles de Ceniza o Feria IV anerum.
El proceso de alargamiento del perodo penitencial continu de forma irremediable. Esta
anticipacin del ayuno cuaresmal no es una prctica exclusivamente romana: se encuentra tambin
en Oriente, y en diversas regiones de Occidente.
Probablemente se trata de una praxis originada en la ascesis monstica y ms tarde propagada
entre la comunidad cristiana, aunque resulte difcil conocer sus caractersticas.
POR QU CUARENTA DAS?
El significado teolgico de la Cuaresma es muy rico. Su estructura de cuarentena conlleva un
enfoque doctrinal peculiar.
En efecto, cuando el ayuno se limitaba a dos das o una semana a lo sumo, esta praxis
litrgica poda justificarse simplemente por la tristeza de la Iglesia ante la ausencia del Esposo, o por
el clima de ansiosa espera; mientras que el ayuno cuaresmal supone desde el principio unas
connotaciones propias, impuestas por el significado simblico del nmero cuarenta.
En primer lugar, no debe pasarse por alto que toda la tradicin occidental inicia la Cuaresma con
la lectura del evangelio de las tentaciones de Jess en el desierto: el perodo cuaresmal constituye,
pues, una experiencia de desierto, que al igual que en el caso del Seor, se prolonga durante cuarenta
das.
En la Cuaresma, la Iglesia vive un combate espiritual intenso, como tiempo de ayuno y de
prueba. As lo manifiestan tambin los cuarenta aos de peregrinacin del pueblo de Israel por el
Sina.
Otros simbolismos enriquecen el nmero cuarenta, como se advierte en el Antiguo y Nuevo
Testamento. As, la cuarentena evoca la idea de preparacin: cuarenta das de Moiss y Elas previos
al encuentro de Yahveh; cuarenta das empleados por Jons para alcanzar la penitencia y el perdn;
cuarenta das de ayuno de Jess antes del comienzo de su ministerio pblico. La Cuaresma es un
perodo de preparacin para la celebracin de las solemnidades pascuales: iniciacin cristiana y
reconciliacin de los penitentes.
Por ltimo, la tradicin cristiana ha interpretado tambin el nmero cuarenta como expresin del
tiempo de la vida presente, anticipo del mundo futuro. El Concilio Vaticano II(cfr. SC 109) ha
sealado que la Cuaresma posee una doble dimensin, bautismal y penitencial, y ha subrayado su

carcter de tiempo de preparacin para la Pascua en un clima de atenta escucha a la Palabra de Dios
y oracin incesante.
El perodo cuaresmal concluye la maana del Jueves Santo con la Misa crismal Missa
Chrismalis que el obispo concelebra con sus presbteros. Esta Misa manifiesta la comunin del
obispo y sus presbteros en el nico e idntico sacerdocio y ministerio de Cristo. Durante la
celebracin se bendicen, adems, los santos leos y se consagra el crisma.
El tiempo de Cuaresma se extiende desde el mircoles de Ceniza hasta la Misa de la cena del
Seor exclusive. El mircoles de Ceniza es da de ayuno y abstinencia; los viernes de Cuaresma se
observa la abstinencia de carne. El Viernes Santo tambin se viven el ayuno y la abstinencia.

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