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La Batalla de Las Piedras fue el primer triunfo de los revolucionarios sobre el

poder espaol en Amrica. Espaa haba sido ocupada por los franceses,
quienes haban tomado prisionero al rey Fernando VII y pretendan se
reconociera a Jos Bonaparte, hermano de Napolen como Rey de Espaa.
La ciudad de Buenos Aires, ante estos sucesos, se manifest fiel al monarca
espaol, y en mayo de 1810, se reuni un grupo de patricios porteos en
una Junta de Gobierno dominada por criollos (hijos de padres espaoles,
nacidos en Amrica), quienes ante el vaco de poder resultante de los
hechos antes mencionados decidieron sustituir al Virrey Baltasar Hidalgo de
Cisneros. En el Ro de la Plata, estos hechos son conocidos como la
Revolucin de Mayo. Lo que comenz siendo una revuelta por los
derechos sucesorios de Fernando VII como Rey de Espaa, se transformara
en un par de aos ms en una lucha declarada por la independencia total.
En Montevideo, el gobernador Francisco Javier De Elo reconoci la autoridad
del Consejo de Regencia (instalado en Espaa para suplir la autoridad de
Fernando VII), hecho por el cual fue nombrado Virrey, y Montevideo pas a
ser la capital del Virreinato del Ro de la Plata.
Jos Artigas haba sido hasta ese momento capitn de Blandengues en el
ejrcito espaol, pero el 15 de febrero de 1811 abandon dicho bando y
viaj a Buenos Aires para ofrecer sus servicios a la Junta de Mayo. El caudillo
conoca muy bien las necesidades e intereses de los habitantes del pueblo
oriental, y en su cabalgata hacia la vecina orilla, se gan el respeto y
admiracin de los pobladores de esta tierra.
En los primeros das de abril de 1811 Artigas desembarc en la costa de
Paysand y se incorpor al contingente revolucionario y tras tomar el mando
instal su cuartel general en Mercedes, departamento de Soriano. El pueblo
oriental en pleno (todos aquellos que haban reconocido a Artigas y que se
oponan a la autoridad de los "godos", que era como llamaban a los
espaoles) se levant en armas para luchar por la libertad. La primera
accin revolucionaria fue el Grito de Asencio, el 28 de febrero de1811,
realizada por Pedro Jos Viera y Venancio Benavdez, a orillas del arroyo
Asencio (Soriano), episodio que se considera como comienzo de la
Revolucin Oriental. No faltaba mucho tiempo para que se concretara en
mayo el triunfo de las acciones patriotas. Artigas expresaba sus anhelos
referentes a la libertad de los pueblos en frases como sta: "La causa de los
pueblos no admite, seores, la menor demora".
La Batalla de Las Piedras
Artigas haba ido reuniendo las partidas sueltas de patriotas que se
levantaban por todas partes, a fin de poder atacar a los espaoles. Tres
columnas de soldados orientales partieron desde diversos puntos del
territorio, listos para la batalla y entusiasmados con la idea de libertad. La

primera de ellas al mando de Jos Artigas, sali de Mercedes. En segundo


lugar parti Venancio Benavdez, y una tercera columna -dirigida por Manuel
Francisco Artigas- sali de Maldonado, la que llegando a Pando, se encontr
con una fuerza realista, pero Manuel Francisco evit el combate y el 17 de
mayo, se incorpor a las fuerzas de su hermano, acampadas en el Caneln
Chico. Los espaoles, al enterarse de este plan se vengaron saqueando la
estancia de Artigas, en el Sauce, de la cual arrebataron unas 1.000 cabezas
de ganado que fueron despachadas hacia Montevideo. Los patriotas
comenzaron su avance sobre Montevideo, y a medida que marchaban,
lucharon y triunfaron en varios pueblos como en San Jos y Colonia.
Elo, al saber el avance de los revolucionarios, envi contra los
revolucionarios al capitn de fragata Jos Posadas, con un ejrcito de ms
de 1.200 hombres, quin se dirigi a Las Piedras con sus soldados para
esperar al ejrcito de Artigas. Posadas lleg a Canelones el 12 de mayo, y
all tuvo que detenerse durante cuatro das a causa de las fuertes lluvias y
fros, que no le permitieron seguir su marcha. El Jefe de los Orientales tena
a sus rdenes unos 1.000 combatientes. Los dos ejrcitos tenan paridad de
fuerzas, pero en todo caso era una igualdad numrica, los dos ejrcitos eran
muy diferentes. Uno era un ejrcito que luego, con el tiempo, se llam
Ejrcito Nuevo, una nominacin que surge de la historiografa y no del
momento, es un nombre que consagra Agustn Verazza entre los
historiadores uruguayos, que quera significar ese juntar fuerzas muy
diversas en las que la profesionalidad no era lo que marcaba, sino el hecho
de ser voluntarias y provenir de diversos orgenes. Con Artigas haba
muchsimos blandengues que se haban pasado, pero tambin haba lo que
se llamaba el "vecinaje alzado", gente que se levantaba en armas. Tambin
hubo tres grupos soldados(blandengues) que integraban el ejrcito espaol
y se pasaron a favor de los criollos en plena batalla. Uno fue la caballera al
mando de Rosales, despus hubo un alfrez que apellidado Tort que se pas
con los veinte soldados a su cargo, y el tercer grupo fue de 135 presidiarios,
que estaban detenidos en la Ciudadela y les ofrecieron: "siguen presos o se
animan a ir a pelear". Eligieron ir a pelear, y despus cambiaron de bando.
El 18 de mayo, a las 11 de la maana, empez la batalla. Los realistas
pelearon con bravura hasta casi la puesta del sol; pero, a pesar de sus
esfuerzos, fueron arrollados por los orientales y obligados a rendirse. Las
fuerzas artiguistas avanzaron en una primera instancia sobre los espaoles
y, luego de un tiroteo, Posadas y sus hombres retrocedieron hasta una zona
elevada. Se dira que estaban ahora en ventaja, pues un punto elevado
siempre resulta estratgico. Artigas avanz entonces hacia la posicin
espaola por la izquierda con la columna oriental de caballera al mando de
Antonio Prez y por la derecha, la columna comandada por Juan de Len. En
ese momento orden a la columna de su hermano, Manuel Francisco
Artigas, que cercara a los espaoles por la retaguardia. De esta manera,
Posadas y su ejrcito quedaron encerrados y se rindieron.

La actitud de Artigas al finalizar el combate fue tolerante y compasiva.


Segn la Prof. Ana Ribeiro: "Haba blandengues de los dos lados, haba
espaoles de los dos lados, eso es una cosa que hay que tener presente,
sobre todo cuando se habla de esa frase tan discutida y repetida,
clemencia para los vencidos, porque el odio al espaol se generaliz ms
adelante, pero en ese momento, hasta quince das antes, todos estaban del
mismo lado y eran vecinos y parientes y gente que comparta el territorio y
un sentimiento de identidad". Artigas envi al padre Valentn Gmez,
capelln voluntario del ejrcito revolucionario, a recoger el sable que -como
seal de rendicin- Posadas haba clavado en el piso y dar auxilio a los
heridos.
La diferencia entre los espaoles y los revolucionarios era el armamento: los
espaoles disponan de armas con las cuales no contaban los
revolucionarios, que pelearon con unos pocos fusiles y dos caones, pero
sobre todo boleadoras, lanzas construidas con hojas de tijeras de esquilar
atadas a las caas tacuaras o ramas de rboles que empleaban como
picanas para arrear al ganado.
La Batalla de Las Piedras constituy el mayor triunfo militar de Jos Artigas.
La importancia de la victoria se observ en que:
- influy en el estado de nimo de los revolucionarios
- renov sus fuerzas
- les dio confianza en s mismos
- Artigas fue nombrado coronel por la Junta
- otros oficiales que lucharon con l tambin fueron ascendidos