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Tras los cortos reinados de Eduardo VI y de Mara, casi toda la segunda mitad del Quinientos contempl el

largo mandato de Isabel (1558-1603), durante el cual se produciran una buena serie de logros: la
Monarqua acrecent su poder, consolidando su soberana en el interior del pas y pudiendo a la vez
desarrollar una poltica exterior ms ambiciosa; se afianz la reforma anglicana, triunfando finalmente
sobre catlicos y puritanos; se impuls un crecimiento econmico acelerado que trajo consigo la
prosperidad del Reino y el enriquecimiento de los sectores emprendedores de la poblacin. En suma, la
etapa isabelina resultara a la postre una de las ms exitosas de la historia moderna de Inglaterra, llegando
el pas a convertirse en potencia destacada dentro del mundo europeo occidental, evolucin que
contrastara con las muchas dificultades y problemas que se produciran en otras naciones del Continente,
especialmente en el caso de Francia, hundida en una profunda decadencia por lasguerras de religin y la
crisis general que le afectaba.
La fuerte personalidad de la reina, su permanencia en el poder casi medio siglo, su eficaz actuacin como
gobernante y su pragmatismo contribuyeron muy mucho al avance espectacular de la realeza inglesa y,
con ella, del Reino en su conjunto durante estos aos. Sobre la figura de Isabel se han elaborado mltiples
interpretaciones, la mayora de ellas resaltando su soltera (no lleg a casarse), su independencia de
carcter o sus intermitentes devaneos amorosos que contrastaban con ciertos rasgos de masculinidad en
su comportamiento. Pero, por encima de estas referencias a la sexualidad de la reina o a su moralidad en
la vida civil, se destacan en gran manera la talla poltica de Isabel, su capacidad como estadista y la
habilidad que supo tener para sortear con xito los numerosos obstculos que tanto en el interior del pas
como en el exterior se le presentaron, pues su reinado no transcurrira en paz ni sin opositores. Muy al
contrario, tuvo que hacer frente una y otra vez a las intrigas cortesanas, a las oposiciones nobiliarias, a los
disidentes religiosos de uno y otro credo, a las tensiones y conflictos de las relaciones internacionales que
podan socavar la soberana de la Corona y amenazar el engrandecimiento de Inglaterra.
Para desarrollar su poltica, Isabel sigui utilizando el aparato de poder montado por los primeros Tudor.
No hubo innovaciones institucionales ni alteraciones esenciales en la maquinaria del Estado. El Consejo
privado continu siendo el cuerpo asesor fundamental, al que fueron llamados aquellos personajes
principales que contaban con la plena confianza de la reina, la cual no dud jams en suprimir de forma
radical el menor intento de traicin o maquinacin contra su persona. William Cecil y su hijo Robert,
Nicols Bacon, Robert Dudley, el conde de Essex... fueron algunos de los destacados consejeros reales, al
igual que lo fue Francis Walsinghan, que ocup durante muchos aos la Secretara de Estado creada a
finales del reinado de Enrique VIII, puesto relevante desde entonces en la Corte, como tambin pas a
serlo cada vez ms el de tesorero, superando en importancia a los de canciller y guardin del Sello que
perdieron algo de su gran influencia anterior. Respecto a los delegados territoriales del poder central, el
cargo de lugarteniente mantuvo su prestigio, y en los condados los jueces de paz siguieron su ascenso,
incrementando todava ms sus funciones y representacin social en detrimento de los "sheriffs",
circunstancia ya apuntada con la entronizacin de los Tudor.
Tampoco hubo alteraciones apreciables en la Administracin de justicia, regida por los principios del
Derecho Comn, basado a su vez en la costumbre (derecho consuetudinario), que se ejerca desde las
diversas salas de Westminster, aunque al parecer los tribunales ms eficaces y rpidos fueron los que
dependan de la Cancillera. La Cmara Estrellada, como organismo de seguridad del Estado, tuvo
tambin por entonces una actividad notable, teniendo en cuenta los peligros que de continuo acechaban a
la titular de la soberana.
De entre los conflictos de orden interno que se dieron durante el reinado isabelino, habra que destacar el
espinoso asunto de Mara Estuardo, la reina de Escocia, que busc refugio en la Corte inglesa al tener que
salir de su pas huyendo de la sublevacin general all originada en 1568 y que finalmente acabara siendo
ajusticiada en 1587, dejando tras de s un largo y enmaraado proceso contra su persona, ya que fue
acusada de conspirar contra la reina, de favorecer la causa catlica y de connivencia con la revuelta de la
nobleza nortea de 1569-1570, tan ferozmente reprimida. Fuesen o no ciertas algunas pruebas que la
presentaron como culpable del delito de alta traicin, estaba claro que la estancia de Mara Estuardo en
Inglaterra, a pesar de su confinamiento y de la vigilancia extrema a que fue sometida, supuso un continuo
peligro de inestabilidad poltica y religiosa para el gobierno de Isabel. El problema representado por Mara
Estuardo tard bastantes aos en resolverse, pero al final se solucion de forma dramtica con la
eliminacin fsica de la que haba sido soberana escocesa, mtodo violento al que se recurri en mltiples
ocasiones por el poder central para deshacerse de sus enemigos y para abortar todo intento de
sublevacin o de contestacin a la Monarqua isabelina.
El absolutismo ingls apenas se vio limitado en esta poca por el Parlamento, sumiso y plegado a las

directrices reales y escasamente proclive a reivindicar mayores cotas de poder. Convocado en una docena
de ocasiones, manifest su aceptacin de la poltica regia aunque hacia el final del reinado se escuchasen
algunas voces disconformes. Menos crtica que la de los Lores, la Cmara de los Comunes dej traslucir
su satisfaccin por la situacin general del pas, agradecida en buena parte de sus componentes por el
desarrollo econmico alcanzado y por el grado de bienestar del que gozaban.
Al igual que estaba ocurriendo en otros ramos de la Administracin, tampoco las finanzas del Estado
experimentaron transformaciones sustanciales, sumndose a los ingresos percibidos por los dominios de
la Corona, por las rentas feudales y por los derechos aduaneros los procedentes de las confiscaciones,
mayormente de las realizadas en la dcada de los sesenta, y los emanados en general de la expansin
comercial que tantos beneficios estaba generando no slo a los particulares sino tambin a las arcas del
Tesoro. La contrapartida ms apreciable fue el aumento de los gastos blicos, ya que la mayor
intervencin de Inglaterra en los conflictos exteriores hizo que el coste de la guerra se dejara sentir con
una intensidad creciente en las finanzas pblicas, aunque no lleg a convertirse en un lastre tan pesado de
llevar como les estaba suponiendo a otras potencias occidentales, caso de Espaa por ejemplo.
Las mayores dificultades le vinieron a la Monarqua por el problema religioso, que desde el reinado de
Enrique VIII tan presente se encontraba en la vida inglesa. Tras las fuertes oscilaciones que se dieron en
este campo con Eduardo VI (proteccin oficial de los protestantes) y Mara Tudor (restauracin del
catolicismo), Isabel se encontr con una situacin comprometida, dada la posibilidad de inclinarse hacia
uno u otro credo y la divisin existente en materia religiosa en el interior del Reino. Poco a poco se vio
claro que la reina se decida por apoyar la reforma anglicana, posicin algo intermedia entre el catolicismo
y el calvinismo que hasta entonces se haban disputado el reconocimiento oficial del poder real.
Conservando algunos aspectos de la liturgia catlica y tomando principios dogmticos cercanos al
calvinismo, la causa anglicana se confirm como la religin del Estado ingls, teniendo para ello que
vencer una serie de resistencias, provenientes casi siempre de los sectores catlicos (eclesisticos y
civiles), y posteriormente tambin que reprimir los conatos internos de rebelda representados por el
avance del puritanismo, tan crtico con la jerarquizacin de la Iglesia y radicalmente opuesto al
mantenimiento del cuerpo episcopal.
Los jalones sobresalientes de la marcha hacia el anglicanismo fueron clavados a lo largo de casi todo el
reinado isabelino. En 1559 se aprobaron el Acta de Supremaca, que declaraba la superioridad de la
Monarqua sobre la Iglesia, concentrando adems los dos poderes (temporal, espiritual) en la figura del
soberano, y el Acta de Uniformidad, que asuma en lneas generales el filocalvinista "Prayer Book" de
Eduardo VI. Por parte de un nuevo colectivo de obispos afines a las directrices recin aprobadas se
elabor la que poda ser considerada nueva biblia anglicana, los "39 Artculos", que tardaron algn tiempo
en ser ratificados por la reina a la espera de que llegase el momento preciso, hecho que se produjo a raz
del apoyo prestado por el Papa a la rebelin de los nobles catlicos del norte del pas y de la excomunin
lanzada contra Isabel en 1570. La respuesta de sta fue inmediata confirmando los "39 Artculos",
efectuando una feroz y persistente represin de los catlicos ingleses, concretada en la serie de
ajusticiamientos que a partir de entonces se sucedieron, y persiguiendo a los jesuitas y a sus
simpatizantes. Tambin les lleg el turno de la represin a los puritanos, mayormente acentuada desde
1585, por la creciente amenaza que empezaban a representar (radicalismo doctrinal, aumento numrico,
contestacin social) para el orden establecido, que fue defendido frreamente por Isabel en los ltimos
aos de su reinado, ya en los comienzos del nuevo siglo.

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