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Terry Pratchett

Estratos

ESTRATOS[1]
Terry Pratchett

Terry Pratchett

Estratos

Conoc a un capataz de mina que tena un trozo de carbn con una moneda (un soberano de
oro de 1909) incrustada. Vi un amonites 1, aparentemente aplastado en la pisada fsil de una
sandalia.
Hay una habitacin en el stano del Natural History Museum que se mantiene cerrada.
Entre otras rarezas all dentro estn los tyrannosaurus con reloj de pulsera y el crneo de un
Neandertal con empastes de oro en tres dientes.
Qu van a hacer sobre eso?
Dr. Carl Untermond2
El Edn Abarrotado

Observacin: esta traduccin no tiene notas del autor.

(De Ammn, sobrenombre de Jpiter representado con cuernos de carnero) - Molusco fsil de la clase de los Cefalpodos, con concha externa
en espiral, muy abundante en la Era Secundaria.
2

Es una cita encantadora, y maravillosamente escrita. Pero muy irnicamente, dadas sus implicancias se cuestiona su procedencia. Las
nicas referencias existentes de Untermond o de su libro parecen ser Pratchett y las personas que citan a Pratchett. Alguien tiene confirmacin
independiente de la existencia o mejores detalles bibliogrficos de Untermond?

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Era, por supuesto, un da hermoso un da de folleto de la Compaa. En ese momento, la


oficina de Kin daba a una laguna bordeada de palmeras. El agua clara rompa sobre el arrecife
exterior, y la playa estaba formada por coral desmenuzado y curiosas conchas.
Ningn folleto habra mostrado el alucinante bulto de la mquina de estratos todo un
pontn; era el modelo pequeo, para islas y atolones de menos de quince kilmetros. Mientras
Kin la observaba, otro metro de playa se derram desde la gran tolva posterior.
Se pregunt el nombre del piloto. Haba genio en esa lnea de playa. Un hombre que poda
tender una playa de ese modo, con las conchas correctas, mereca mejores cosas. Pero entonces,
quizs era un tipo Thoreau al que simplemente le gustaban las islas. A veces los conseguas;
tmidos tipos silenciosos que preferan derivar a travs del ocano detrs de los equipos de
volcanes, tendiendo complicados archipilagos, soadoramente, con indecente destreza. Tendra
que preguntar.
Se inclin sobre su escritorio y comunic con el ingeniero del rea.
Joel? Quin est con la BCF3?
La tostada cara arrugada del ingeniero apareci en el intercomunicador.
Buen da, Kin. Djame verlo ahora. Aha! Bueno, verdad? Te gusta?
Es bueno.
Es Hendry. El sujeto de todas esas desagradables declaraciones que tienes sobre tu
escritorio. Ya sabes, el que puso el dino fsil en...
Lo le.
Joel reconoci el tono en su voz. Suspir.
Nicol Plante es su mezcladora, debe haber estado en eso, tambin. Los puse en trabajos
de isla porque, bien, con una isla coralina no hay tentaciones...
Lo s. Kin pens durante un rato. Envalo aqu. Y a ella. Va a ser un da ocupado,
Joel. Es siempre as al final de un trabajo, las personas empiezan a juguetear.
Es la juventud. Todos lo hemos hecho. Conmigo fue un par de botas en una magnitud de
carbn. No tan imaginativo, lo admito.
Quieres decir que debera disculparlo?
Por supuesto que s. A todos se les permita un toque improvisado, verdad? Los
controladores siempre los notaban, verdad? E incluso si alguno pasaba inadvertido, no
podamos confiar en que los futuros paleontlogos lo acallaran? Huh?
El problema era que podan no notarlo...
Es bueno, y ms adelante ser grandioso dijo Joel. Simplemente trale de las orejas,
eh?
Unos minutos ms tarde, Kin escuch que el rugido de la mquina tartamudeaba y paraba.
Al poco, uno de los robots de la oficina exterior entr, conduciendo a...
... un joven rubio y achaparrado, curtida de color langosta rosada su piel, y una delgada
muchacha calva apenas saliendo de la adolescencia. Se quedaron parados mirando a Kin con una
mezcla de miedo y desafo, derramando polvo de coral sobre la alfombra.
Muy bien, sintense. Quieren beber algo? Ambos parecen deshidratados. Pens que
tenan aire acondicionado en esas cosas.
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La pareja intercambi miradas. Entonces la muchacha dijo:


A Frane le gusta sentir su trabajo.
Bien, de acuerdo. El congelador es esa cosa redonda que cuelga en el aire justo detrs de
ustedes. Srvanse.
Se alejaron con una sacudida cuando el congelador choc contra sus hombros, entonces
sonrieron nerviosos y se sentaron.
Demostraban temor a Kin, lo que ella encontraba ligeramente embarazoso. De acuerdo con
los archivos ambos eran de planetas coloniales tan nuevos que la roca del fondo apenas se haba
secado, mientras que ella era evidentemente de Tierra. No Tierra Entera, Vieja, Nueva, Real o
Mejor. Slo Tierra, cuna de la humanidad, exactamente como dice en los libros de historia. Y la
seal de doble siglo sobre su frente era algo que probablemente slo haban escuchado
mencionar antes de unirse a la John Company. Y era su jefa. Y poda despedirlos.
El congelador deriv de regreso a su hueco, describiendo un pulcro recorrido alrededor de
un sector de aire vaco en la parte posterior de la habitacin. Kin tom nota mental para que un
tcnico le echara una mirada.
Se sentaron con cautela sobre las sillas flotantes. Los mundos coloniales no las tenan,
record Kin. Ech un vistazo al archivo, les lanz una furiosa mirada de introduccin, y
encendi la grabadora.
Ustedes saben por qu estn aqu dijo. Han ledo las reglas, si tienen algo de
sensatez. Estoy obligada a recordarles que pueden decidir aceptar mi criterio como alto ejecutivo
del sector, como presentarse ante un comit en los cuarteles de la Compaa. Si eligen arreglar
las cosas conmigo, no hay apelacin. Qu dicen?
Usted dijo la muchacha.
l puede hablar?
Elegimos ser juzgados por usted, Seora dijo el muchacho con un marcado acento
Creed.
Kin sacudi la cabeza.
No es un juicio. Si no les gusta mi decisin, siempre pueden irse... a menos que por
supuesto los despida. Dej que penetrara. Detrs de cada aprendiz de la Compaa haba una
cola de un prsec de largo de solicitantes desilusionados. Nadie se iba.
Correcto, est grabado. Slo para que conste, entonces, estaban los dos sobre la
mquina de estratos BVN67 el 4 de julio pasado, trabajando una lnea sobre el Y-continente?
Tienen los cargos detallados en la notificacin de censura que recibieron en ese momento.
Est todo correcto dijo Hendry. Kin toc un interruptor.
Una pared de la oficina se convirti en pantalla. All, una vista area de roca datum gris,
quebrada bruscamente por una pared de un kilmetro de altura de estratos como el loco
emparedado del propio Dios. La mquina de estratos haba sido arrancada de su acantilado y
movida a un lado. A menos que un piloto muy experimentado la alineara la prxima vez, los
gelogos de este mundo iban a encontrar una falla inexplicable.
La cmara acerc la imagen a un rea a media altura del acantilado, donde algunas rocas se
haban derretido. Haba un prtico y algunos obreros con gorras amarillas que se alejaban fuera
del campo de la cmara, excepto uno que, de pie, sostena una vara de medir contra el Objetivo A
y sonrea. Hola, a todos all afuera en la Tierra del Tribunal de Censura de la Compaa.
Un plesiosauro dijo Kin. Completamente equivocado para este estrato, pero qu
diablos. La cmara flot sobre el esqueleto medio excavado, enfocando ahora sobre los
distorsionados rectngulos junto a l. Kin asinti. Ahora estaba muy claro. La bestia haba estado
sujetando un cartel. Pudo distinguir las palabras.
Terminen las Pruebas Nucleares Ahora dijo tranquilamente.
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Deba haberles llevado mucho trabajo. Semanas, probablemente, y adems un programa


muy complicado para ser introducido en el cerebro principal de la mquina.
Cmo se enter? pregunt la muchacha.
Porque haba un delator escondido en cada mquina, pero se era un secreto oficial. Estaba
soldado en la ranura de los diez kilmetros para detectar pequeos toques personales no
oficiales, como dinosaurios pacifistas y mamuts con audfonos y se quedaba all hasta que
encontraba uno. Porque tarde o temprano todos lo hacan. Porque cada diseador planetario
novato con una onza de talento se senta como un rey encima del dispositivo soado que era una
mquina de estratos, y tarde o temprano ceda a la deliciosa tentacin de reventar los crneos de
los futuros paleontlogos. A veces la Compaa los despeda, a veces la Compaa los ascenda.
Soy una bruja dijo. Ahora, supongo que ustedes lo admiten?
S dijo Hendry. Pero puedo hacer, uh, una declaracin atenuante?
Meti la mano en su tnica y sac un libro, el lomo gastado por el uso. Pas su pulgar
hasta que las pginas se detuvieron en la referencia.
Uh, sta es una autoridad en ingeniera planetaria dijo. Puedo seguir?
Por supuesto.
Bien, uh. Finalmente, un planeta no es un mundo. Planeta? Una pelota de roca.
Mundo? Una maravilla de cuatro dimensiones. Sobre un mundo debe haber montaas
misteriosas. Permitan que haya lagos sin fondo poblados con antiguos monstruos. Permitan que
haya extraas pisadas en altos campos de nieve, verdes ruinas en selvas interminables, campanas
bajo el mar; valles de ecos y ciudades de oro. Es la levadura en la corteza planetaria, sin la cual
la imaginacin de los hombres no surgir.
Hubo una pausa.
Sr. Hendry pregunt Kin, dije algo all sobre dinosaurios pro-desarme nuclear?
No, pero...
Construimos mundos, no slo terraformamos planetas. Los robots podran hacerlo.
Construimos lugares donde la imaginacin de los seres humanos pueda encontrar un ancla. No
hacemos bromas plantando fsiles extraos. Recuerde a los Ejes. Suponga que los colonos de
aqu salgan como ellos? Su fsil los matara, les volara la mente. Le descontar tres meses de
trabajo. A usted tambin, Srta. Plante, y ni siquiera quiero saber por qu razones estaba ayudando
a este papanatas. Pueden irse.
Apag la grabadora.
Adnde van? Sintense. Todo eso fue para beneficio de la grabacin. Sintense, se ven
terribles.
l no era ningn tonto. Vio la esperanza embrionaria en sus ojos. Era mejor echarla por
tierra ahora.
Quise decir sobre la sentencia. Tres meses de vacaciones forzadas. Est en la cinta as
que no me disuadirn. Porque aadi, no podran.
Pero habremos terminado este trabajo para entonces dijo, realmente herido.
Kin se encogi de hombros.
Habr otros. No se preocupe tanto. No sera humano si no cediera a la tentacin. Si se
siente mal, pregunte a Joel Chenge sobre las botas que trat de colocar en una costura de carbn.
No arruinaron su carrera.
Y qu hizo usted, Seora?
Hum? El muchacho la miraba de soslayo.
Tengo la impresin de haber hecho algo que todos los dems tambin hicieron. Usted
tambin lo hizo?
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Kin golpete los dedos sobre el escritorio.


Desarroll una cordillera con la forma de mis iniciales dijo.
Whee!
Tuvieron que reponer casi media franja. Casi me despidieron.
Y ahora es Segundo Ejecutivo y...
Usted podra ser uno tambin, un da. Otros pocos aos y podran dejarlo suelto sobre un
asteroide de su propiedad. El parque de placer de algn multimillonario. Dos palabras de
consejo: no lo arruine, y nunca, nunca trate de citar las palabras de una persona en su contra. Yo,
por supuesto, soy maravillosamente caritativa y comprensiva, pero otras personas podran
haberle hecho comer el libro, una pgina a la vez, bajo amenaza de despido. Correcto?
Correcto. Ahora se van, los dos. De verdad esta vez. Va a ser un da atareado.
Salieron rpidamente, dejando un rastro de coral. Kin observ cmo corra la puerta,
mirando el vaco durante varios minutos. Entonces sonri, y volvi a trabajar.
Consideremos a Kin Arad, ahora inspeccionando diseos de perfil para el Ty-archipilago:
Veintiuna dcadas se apoyan sobre sus hombros como caspa temporal. Las lleva
ligeramente. Por qu no? Se esperaba que las personas nunca envejecieran. La ciruga de
memoria ayudaba.
Sobre su frente, el disco dorado que los centenarios mltiples a menudo usaban inspiraba
respeto, y a menudo evitaba vergenza. No todas las mujeres disfrutaban del intento de
seduccin por un hombre lo bastante joven para ser su nieto, en sptimo grado. Por otro lado, no
todas las mujeres de edad usaban el disco, a propsito... Su piel era actualmente negra
medianoche,[2] como su peluca por alguna razn el pelo rara vez sobreviva al primer siglo y
el holgado enterizo negro.
Era ms vieja que veintinueve mundos, catorce de los cuales haba ayudado a construir.
Casada siete veces, en diversas circunstancias, una vez incluso bajo los efectos del amor. Se
encontraba con sus ex-maridos ocasionalmente, para recordar viejos tiempos.
Levant la mirada cuando el barre-alfombras se desliz de su nido en la pared y empez a
limpiar las huellas de arena. Su mirada se desplaz lentamente alrededor de la habitacin como
si buscara alguna cosa en particular. Hizo una pausa, escuchando.
Apareci un hombre. En un momento haba aire: al siguiente, una alta figura apoyada
contra un armario de archivos. Not su mirada asustada, e hizo una reverencia.
Quin diablos es usted? exclam Kin, y extendi la mano hacia el intercomunicador.
l fue ms rpido, zambullndose a travs de la habitacin y agarrando su mueca corts aunque
dolorosamente. Ella mostr una sonrisa forzada y, desde la posicin sentada, lanz su mano
izquierda y le dio un cientfico puetazo de anillos.
Cuando se sec la sangre de los ojos, ella le estaba mirando y sostena un aturdidor.
No haga nada agresivo dijo. Ni siquiera respire de manera amenazadora.
Usted es una mujer sumamente poco ortodoxa dijo, tocndose la barbilla. El barrealfombras semi-sensitivo chocaba insistentemente alrededor de sus tobillos.
Quin es usted?
Jago Jalo es mi nombre. Es usted Kin Arad? Pero por supuesto...
Cmo entr?
Se dio media vuelta y desapareci. Kin dispar el aturdidor automticamente. Un crculo
de alfombra hizo wump.
Fall dijo una voz a travs de la habitacin.
Wump.
Fue falta de tacto de mi parte entrar de este modo, pero si dejara esa arma...
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Wump.
Podra haber mutuo beneficio. No le gustara saber cmo volverse invisible?
Kin vacil, entonces baj el aturdidor de mala gana.
Apareci otra vez. Comenz a verse slido. La cabeza y el torso aparecieron como si un
brazo hubiera pasado encima de ellos, las piernas volvieron juntas.
Es ingenioso. Me gusta dijo Kin. Si desaparece otra vez pondr esta cosa en amplio
foco y rociar la habitacin. Felicitaciones. Ha logrado atraer mi inters. Eso no es fcil, en estos
das.
l se sent. Kin consider que tendra al menos cincuenta aos, aunque podra tener un
siglo ms. Los muy viejos se movan con cierto estilo. l no. Pareca haber estado despierto
durante varios aos plido, pelado, los ojos rojos. Una cara que podas olvidar en un instante.
Incluso su enterizo era gris claro y, cuando meti la mano en un bolsillo, la de Kin se levant con
el aturdidor.
Le importa si fumo? dijo.
Humo? dijo Kin, desconcertada. Adelante. No me importa si arde en llamas.
Sin sacar los ojos del aturdidor, puso un cilindro amarillo en su boca y lo encendi.
Entonces lo sac y sopl el humo.
Este hombre es un manitico peligroso, pens Kin.
Puedo contarle sobre la transmisin de materia dijo.
Tambin yo. No es posible dijo Kin cansadamente. De modo que eso era todo lo que
era... otro timador. Sin embargo, poda volverse invisible.
Dijeron que era imposible llevar un cohete al espacio dijo Jalo. Se rieron de
Goddard. Dijeron que era un tonto.
Tambin lo dijeron de muchos tontos dijo Kin, descartando por el momento la
pregunta de quin era Goddard. Tiene un transmisor de materia para mostrarme?
S.
Pero no aqu.
No. Ac tengo esto, sin embargo. Hizo un pase y su brazo izquierdo desapareci.
Podra llamarlo una capa de invisibilidad.
Puedo, uh, verla?
Asinti, y extendi una mano vaca. Kin estir la suya y toc... algo. Se senta como fibra
spera. Poda ser que la palma de su mano debajo de eso estuviera ligeramente borrosa, pero no
estaba segura.
Desva la luz dijo, quitndola suavemente. Por supuesto, no puede arriesgarse a
perderla en el ropero de modo que hay una rea interruptor... aqu. La ve?
Kin vio una fina y tortuosa lnea de luz naranja rodeando la nada.
Es ingenioso dijo Kin, pero por qu yo? Por qu todo esto?
Porque usted es Kin Arad. Usted escribi Creacin Continua. Usted conoce todo sobre
los Grandes Reyes Eje. Creo que hicieron esto. Lo encontr. Encontr muchas otras cosas,
tambin. Cosas interesantes.
Kin le mir, impasible. Finalmente dijo:
Deseo un poco de aire fresco. Ha desayunado, Jago Jalo?
Sacudi la cabeza.
Mis horarios se han ido todos al infierno despus del viaje hasta aqu, pero creo que me
toca cenar.
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***
El aeromvil de Kin rode las oficinas bajas y se dirigi al norte, hacia el gran complejo
sobre el W-continente. Rode el bulto de lo que haba sido la mquina de Hendry; su nuevo
piloto estaba ahora tendiendo un patrn de arrecifes cerca de la costa. La maniobra les brind
una impresionante vista del gran tazn colector encima de la mquina, su interior negro
aterciopelado.
Por qu? dijo Jalo, espiando dentro. Kin hizo girar el volante.
La energa es recibida de los colectores orbitales, conectados a la mquina. Si volramos
sobre el tazn ni siquiera quedaran cenizas.
Qu ocurrira si el piloto comete un error y el rayo falla el tazn?
Kin lo consider.
No lo s dijo. Indudablemente nunca encontraramos al piloto.
El aeromvil pas rozando algunas islas ms. Delfines de Vatbred, todava juguetones
despus de su viaje en el mega-tanque, saltaban a travs de las olas al lo largo de su sombra.
Maldita Creacin Continua!
Pero en ese momento le haba parecido una buena idea. Adems, haba hecho casi todo lo
dems excepto escribir un libro. Escribirlo no haba sido difcil. El verdadero problema fue
aprender cmo hacer papel, luego contratar un equipo de robots y ponerlos a construir una
imprenta. Fue el primer libro impreso en 400 aos. Haba causado bastante agitacin.
Tambin las palabras dentro de las costosas tapas de cartulina. No decan nada nuevo, pero
de algn modo haba logrado reunir los actuales acontecimientos en geologa de tal manera que
haban prendido fuego. De acuerdo con los informes, el libro incluso haba sido la base para un
par de religiones marginales.
Mir a su pasajero de soslayo. Era incapaz de identificar su acento hablaba
meticulosamente, como alguien que acaba de escuchar una grabacin de aprendizaje pero que no
ha tenido prctica. Su ropa poda haber sido comprada de una mquina en una docena de
mundos. No pareca loco, pero nunca lo parecan.
De modo que ha ledo mi libro dijo en tono conversacional.
No lo han hecho todos?
A veces me parece que s.
Gir los ojos ribeteados de rojo hacia ella.
Estaba bien dijo. Lo le en la nave viniendo hacia aqu. No espere ningn cumplido.
He ledo mejores.
Para su disgusto, Kin sinti que enrojeca.
No dudo que ha ledo mucho murmur.
Varios miles dijo Jalo. Kin pate el flotador a vuelo automtico y gir en su asiento.
S que ni siquiera hay cientos de libros; todas las viejas bibliotecas estn perdidas!
l se encogi.
No quise ofender.
Quin se...?
No es necesario que un escritor haga el papel dijo Jalo. Antiguamente haba
editores. Como los que hacen filminas. Todo lo que el escritor haca era escribir las palabras.
Antiguamente? Qu edad tiene?
El hombre se removi en su asiento.
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No puedo ser preciso dijo. Ustedes han cambiado el calendario varias veces. Pero
segn puedo descifrar, aproximadamente mil cien aos. Diez ms o diez menos.
No tenan ciruga gentica en aquellos das dijo Kin. Nadie es tan viejo.
Tenan las sondas Terminus dijo Jalo tranquilamente.
El aeromvil pas sobre una isla volcnica, el cono central humeaba suavemente mientras
un equipo tcnico lo probaba. Kin lo mir sin verlo, moviendo los labios.
Jalo dijo. Jalo! Pensaba que el nombre me era familiar! Hey... lo importante sobre
las naves Terminus era que nunca volveran...
l le sonri, y sin humor.
Totalmente correcto dijo. Fui un voluntario. Todos lo fuimos, por supuesto. Y
bastante locos. Las naves no estaban equipadas para regresar.
Lo s dijo Kin, le una filmina. Ugh.
Bien, tiene que verlo contra el teln de fondo de la poca. Tena cierto sentido, entonces.
Y por supuesto, mi nave no volvi.
Se inclin hacia adelante.
Pero yo s.

El Ritz estaba en la ciudad no oficial que haba crecido alrededor de lo que haba sido la
primera y ahora era la ltima Lnea. En este momento incluso la ciudad se estaba alejando,
remolcada de regreso por el cable hasta los grandes cargueros en rbita. En otro mes la seguira
el ltimo empleado de la Compaa. El ltimo campo de nieve habra sido tendido. Los ltimos
colibres habran sido liberados.
La conversacin en el jardn del techo del restaurante era interrumpida por los estampidos
y el traqueteo de los remolcadores amarillos que trepaban la Lnea a dos kilmetros de distancia,
arrastrando ristras de depsitos obsoletos como cuentas sobre un cable. Pronto se perderan en
los cirros, con destino al Extremo de Lnea.
Kin haba pedido framush, solomillo de loomo y breasenes. Jalo haba ledo el men
atentamente y orden una tortilla de huevos de dodo, en franca incredulidad. Ahora pareca como
si lo lamentara.
Kin observ cuando la coma, pero su mente persista en mostrarle imgenes. Recordaba la
mole con forma de campana de la sonda Terminus, el sistema vital del piloto era una esfera
diminuta en la punta. Recordaba la temible lgica que haba conducido a la construccin de los
monstruos. Deca algo as:
Era mucho mejor enviar al espacio a un hombre que a una mquina. En el absoluto
desconocido, un hombre todava poda evaluar y decidir. Las mquinas estaban bien para la
rutina, pero se tildaban cuando se presentaba lo imprevisto.
Era barato enviar una mquina porque no respiraba y enviaba la informacin.
Mientras que un hombre respiraba, todo el tiempo. Esto era costoso.
Pero era muy barato enviar a un hombre si no planeabas traerlo de regreso.
Hay apio en esa jarra? dijo Jalo.
Son retoos de snaggleroot dijo Kin. No coma las partes amarillas, son venenosas.
Ahora, tengo que sentarme aqu a esperar? Hbleme murmur, de los Grandes Reyes Eje.
Slo s lo que le dijo Jago. Y la mayor parte de lo que le, lo escribi usted. Puedo
comer estas cosas azules?
Ha encontrado un sitio Eje? Slo se han encontrado nueve sitios Eje. Diez, si incluye la
nave en ruinas. El prototipo de la mquina de estratos fue encontrado en uno de ellos. Tambin
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los detalles de la ciruga gentica. No me asombra que ms personas estudien paleontologa que
ingeniera.
Encontr un mundo Eje.
Cmo sabe que es Eje?
Jalo se inclin y tom un poco de snaggleroot.
Es plano dijo.
Era posible, reconoci Kin.
Los Ejes no haban sido dioses, pero sirvieron hasta que los dioses aparecieron. Haban
evolucionado sobre algn mundo liviano... posiblemente. Las momias encontradas mostraban,
sin dudas, que tenan tres metros de estatura pero que pesaban slo noventa libras. En mundos
tan pesados como Tierra usaban unos maravillosos exo-esqueletos para evitar desplomarse con
mltiples fracturas. Tenan hocicos largos, y manos con dos pulgares, piernas rayadas
alternativamente de naranja y prpura, y unos pies bastante grandes para ser payasos de circo.
No tenan cerebro o, para ser ms precisa, todo su cuerpo poda actuar como un cerebro. Nunca
nadie jams fue capaz de encontrar un estmago en un Eje, tampoco.
No se vean como dioses.
Tenan fcil transmutacin pero no viajes FTL. Posiblemente tenan sexo, pero los
exobiologistas nunca averiguaron de dnde venan los Ejes pequeos.
Enviaban mensajes modulando una lnea de hidrgeno en el espectro de la estrella ms
cercana.
Eran todos telpatas y agudos claustrofbicos... Ni siquiera construan casas. Sus naves
espaciales eran... increbles.
Vivan casi para siempre, y para pasar el tiempo visitaban planetas con atmsfera reducida
y jugaban con ellos. Introducan algas mutadas o lunas extra grandes. Forzaban variedades de
formas de vida. Tomaron Venuses e hicieron Tierras, y la razn, en cuanto aceptabas que los Ejes
eran diferentes, tena sentido por lo menos para los humanos. Fueron espoleados por un urgente
problema de poblacin es decir, urgente para los Ejes.
Un da rompieron una corteza planetaria con una mquina de estratos y encontraron algo
espantoso es decir, espantoso para los Ejes. En los siguientes 2.000 aos, mientras las noticias
se extendan, murieron de orgullo lastimado.
Eso ocurra 400 millones de aos atrs.
Un remolcador cabece a lo largo de la Lnea, el rugido de frenado escapaba a travs de su
pantalla snica. Los alguaciles de Lnea estaban soltando las cargas unas mil millas arriba y las
enviaban por cohete correa, para mantener bajo el peso de la Lnea.
El remolcador se balance a travs del sistema de intercambio y sali zumbando hacia los
distantes patios de reunin. Kin mir a Jalo con los ojos achicados.
Plano dijo, como un disco de Alderson?
Tal vez. Qu es un disco de Alderson?
Nunca nadie construy uno, pero aplastas todos los mundos de un sistema en un disco
del dimetro del sistema con un agujero en el medio para el sol, y recubres la parte oculta con
neutronio para tener gravedad, y...
Santo cielo! Pueden trabajar neutronio ahora?
Kin hizo una pausa, entonces sacudi la cabeza.
Como dije, nunca nadie ha construido uno. O encontrado uno.
ste no tiene mucho ms de trece mil millas de dimetro.
Sus miradas se encontraron. Ella lanz la palabra que l estaba esperando.
Dnde?
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Nunca lo encontrar sin m.


Y piensa que es un artefacto Eje?
Tiene cosas que no creera ni en un milln de aos.
Usted me intriga. Cul es su precio?
Como respuesta, Jalo rebusc en una petaca del cinturn y sac un montn de billetes de
10.000 Days. El vale de la Compaa era ms fuerte que la mayora de las monedas del mundo.
Ninguna de ellas representaba casi veintiocho aos de vida prolongada si era cobrada en un
puesto comercial de la Compaa. El crdito de la Compaa era el mejor. Pagaba en futuros
prolongados.
Sin quitar su mirada de Kin, Jalo llam al camarero robot ms cercano y meti un puado
de billetes en su tolva de residuos. Todos los instintos le gritaron a Kin que saltara y los agarrara,
pero incluso con la ciencia de tu lado no vivas ms all del primer siglo obedeciendo tus
instintos. La incineradora automtica habra quemado su mano.
Qu... grazn. Se aclar la garganta. Qu infantil! dijo. Falsificaciones, por
supuesto.
Le pas un billete matusaln, la ms alta denominacin suministrada por la Compaa.
Doscientos setenta aos dijo. Un obsequio.
Kin tom el plstico oro y blanco. Sus manos definitivamente no temblaron.
El diseo era simple, pero entonces haba ms de 200 otras pruebas para autenticar un vale
de la Compaa. Nadie lo falsificaba. Era ampliamente advertido que cualquier falsificador
hipottico pasara todos los aos que haba usado en fabricarlos fraudulentamente en las bvedas
de seguridad de la Compaa, de maneras novedosas y desagradables.
En mi tiempo dijo Jalo, me habran llamado rico, rico, rico.
O muerto, muerto, muerto.
Usted olvida que fui un piloto Terminus. Ninguno de nosotros crea en realidad en la
fatalidad de nuestra muerte. Pocas personas lo hacen. Hasta ahora he demostrado que tengo
razn. En todo caso, puede probar el billete si lo desea. Es genuino, se lo aseguro.
No he venido a comprar. Quiero contratarla. En treinta das estoy regresando al... mundo
plano, por razones que sern obvias. Pienso estar ausente menos de un ao, y la paga que ofrezco
es la respuesta a las preguntas. Puede quedarse con ese billete, por supuesto, incluso si no acepta.
Quizs le gustara enmarcarlo, o guardarlo tal vez para su vejez.
Se esfum como un demonio rey. Cuando Kin se lanz a travs de la mesa sus manos
encontraron aire vaco.
Ms tarde, orden un control en todos los transbordadores que suban por la Lnea. Ni
siquiera un hombre invisible poda haber pasado los delatores ocultos en las pasarelas. Apenas
intentara abordar un transbordador de carga la mayora no estaba presurizado siquiera.
No lo hizo. Kin se dio cuenta ms tarde que haba comprado un boleto bajo un nombre
supuesto y que simplemente cruz la red de seguridad, haciendo alarde de su visibilidad como
una capa.

El mensaje lleg veinticinco das despus, junto con la primera ola de colonos.
La Lnea principal se haba ido tiempo atrs, izada hasta su satlite de rbita sincrnica y
cargada a bordo de un carguero. Todava haba algunos equipos cosmticos que terminaban el
trabajo en las antpodas.
Alrededor de Kin, parada en un otero en la mitad de la enredada jungla, la humeante y
olorosa tierra estaba desnuda de cualquier marca humana obvia. Ocho mil millas bajo sus pies, lo
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saba, hombres, robots y mquinas estaban convergiendo y quemando el cable antipodal; una
estructura de doce millas con un gran motor de fusin se remontaba en el ltimo de los cargueros
y dejaba el mundo a los recin llegados.
A pesar de las apariencias, sera una retirada planificada. En ltimo lugar estaran los
barrenderos, fregando cuidadosamente los surcos. Una vez, una pelcula de publicidad de la
Compaa haba mostrado cuando izaban al ltimo hombre unos pies sobre la Lnea, y que luego
se inclinaba hacia atrs para borrar sus pisadas. No era verdad, por supuesto... pero le erraba a la
verdad por simples pulgadas.
Era un buen mundo. Mejor que Tierra, pero decan ahora que Tierra estaba mejorando
poblacin de casi tres cuartos de mil millones en este momento, y eso no inclua demasiados
robots.
Mejor que en su infancia. Kin haba prescindido, mucho tiempo atrs, de la mayora de sus
recuerdos tempranos en una edicin peridica, pero guard uno o dos. Hizo una mueca mientras
recordaba el ms antiguo.
Una colina como sta, con vista sobre un campo oscurecido y envuelto con rachas de
neblina, y el sol hundindose. Su madre la haba llevado all, y estaban en la pequea multitud
que era la poblacin total de casi la mitad de un pas. La mayora de ellos eran robots. Uno de
ellos, un Clase Ocho con la cubierta cruzada por soldaduras de reparacin, la levant en sus
hombros para que tuviera mejor panorama.
Los bailarines eran todos robots, aunque el violinista era humano.
Tum, tum, hacan los pies de metal en el oscuro pastizal, mientras los primeros
murcilagos cazaban insectos por encima.
Los pasos eran perfectos. Cmo poda ser de otra manera? No haba hombres que
vacilaran o tropezaran. El mundo estaba demasiado lleno de cosas para que los pocos humanos
hicieran lo que les deba interesar a ellos mismos. Sin embargo, saban que tales cosas deban
continuar hasta el da en que los hombres pudieran tomar las riendas otra vez. Atrs y adelante;
cruzar y saltar; los robots bailaban su vigilante Morris.[3]
Y la joven Kin Arad haba decidido entonces que las personas no deban extinguirse.
Haba sido algo aproximado. Sin los robots, habra sido una certeza.
Mientras las figuras pateaban el suelo y se mecan oscuras contra el cielo rojo del
atardecer, decidi unirse a la Compaa...
El primero de los grandes planeadores pas sobre los rboles y aterriz pesadamente sobre
la hierba. Choc contra un rbol, dio media vuelta y se detuvo.
Despus de algunos minutos se desliz una escotilla y sali un hombre. Se desplom.
Kin lo observ mientras se levantaba y se reclinaba en la escotilla. Dos hombres ms
salieron, seguidos por tres mujeres. Entonces la vieron.
Se haba esmerado. Ahora su piel era plateada y su pelo negro, matizado con hilos de nen.
Haba escogido una capa roja. En ausencia de viento, la carga electrosttica la mantena flotando
a su alrededor de una manera bastante impresionante. No tena sentido escatimar detalles. Estas
personas venan a un nuevo mundo. Probablemente ya haban redactado una orgullosa
constitucin escrita en oro y libertad. Deban ser bienvenidos con dignidad. Habra demasiado
tiempo ms tarde para la realidad.
Ms planeadores estaban bajando, y el hombre que haba sido el primero en salir trep el
otero hasta Kin. Not su barba pionera, su cara blanca-tiza. Pero sobre todo not el disco de plata
sobre su frente, destellando bajo los primeros rayos del sol.
Lleg a la cima todava respirando uniformemente, marcando su ritmo con el fcil
autocontrol de la mayora de los centenarios. Sonri, exponiendo unos dientes limados en punta.
Kin Arad?
13

Terry Pratchett

Estratos

Bjorne Chang?
Bien, estamos aqu. Diez mil de nosotros, hoy. Ustedes hacen un poco de buen aire... de
qu es el olor?
Selva dijo Kin. Hongos. Pumas descomponindose. Olores prpuras de orqudeas
escondidas.
No lo dice. Bien, tendremos que investigarlo respondi con calma.
Ella ri.
Estoy francamente sorprendida dijo. Esperaba algunos jvenes de grandes
mandbulas con un arado en la mano...
... y una constitucin modelo en la otra. Lo s, lo s. Alguien as encabezaba la colonia
en Landsheer. Supo lo de Landsheer?
Vi las imgenes.
Saba que pasaron una semana discutiendo sobre formas de gobierno? Y lo primero que
construyeron fue una iglesia. Y entonces el invierno los golpe. Y he estado all, en el continente
norte en invierno. Ustedes hacen inviernos crueles.
Kin empez caminar hacia abajo, Chang a las zancadas a su lado.
No queramos que ellos murieran dijo por fin. Les dimos los patrones del clima.
No les dijeron que el universo era injusto. Eran demasiado jvenes para ser
adecuadamente paranoicos.
Y usted?
Yo? Pienso que incluso estoy lejos de cometer errores. Es por eso que estas personas
me han contratado. Tengo casi ciento noventa aos. No quiero morir, de modo que observar el
clima como un halcn, y slo nadar en agua poco profunda, y no comer nada hasta que haya
visto un completo anlisis de laboratorio. Incluso me agachar en caso de meteoritos. Tengo un
contrato de cinco aos aqu, y pienso sobrevivirlo.
Kin asinti. Su auto-confianza incluso la tranquilizaba a ella.
Pero tambin saba que no era tan simple. En teora, cuanto ms viejo te hacas, te ponas
ms cuidadoso en permanecer cerca de una ciruga gentica y del almacn local de la Compaa,
donde podas hacer efectivos tus Days para el tratamiento de longevidad cuidadosamente
calculado a razn de veinticuatro horas estndares adicionales de vida, garantizadas, por cada
Day. Solamente la Compaa pagaba con Days, y solamente la Compaa haca el tratamiento.
Una economa perfecta que daba como resultado que la Compaa posea todo y a todos.
Pero una economa perfecta que tambin hablaba de la ley de rendimientos decrecientes. A
los veinte uno actuaba con circunspeccin, sin tomar ningn riesgo, porque si trabajabas en la
Compaa tenas siglos por adelante. Era una lstima desperdiciarlos por conducir o vivir a alta
velocidad.
A los 200, a quin le importaba? Ya habas estado en todas partes, ya habas hecho todo.
Todas las nuevas experiencias eran slo las viejas, de otra manera. A los 300 probablemente
estabas muerto. No exactamente por suicidio, sin embargo no exactamente. Simplemente
trepabas montaas ms y ms altas, o te lanzabas en cadas libres ms altas y prolongadas, o
viajabas con mochila a travs de Mercurio a la manera difcil, y tarde o temprano las
probabilidades se acababan.
El aburrimiento te pona frentico. La muerte es la manera de la Naturaleza de decirte que
bajes la velocidad.
Es por eso que Chang conduca una partida de colonizadores novatos a un nuevo mundo.
Realmente no tena nada que perder excepto una vida adelgazada por vivir sin fin.
No construimos planetas de placer dijo Kin. Tendrn que ganar ste.
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Estratos

Un planeador los sobrevol y se perdi entre las copas de los rboles.


Lo odiarn primero dijo Chang. Esa cosa tiene todos los suministros dentro, las
mantas y los servidores. Le dije a control que la aterrizara a diez millas de distancia. Es un buen
da. Una caminata nos vendr bien, y podremos ver quin es el tipo que pisa araas venenosas.
Qu har cuando terminen los cinco aos?
Oh, no lo s, quedarme probablemente y convertirme en el Gran Anciano durante un
tiempo. De todos modos, para ese entonces este lugar estar demasiado civilizado para mi propia
comodidad.
Hum? Reme no fue construido en un da.
No era capataz en ese trabajo.
Los colonos la estaban observando en silencio. Ninguna operacin gentica, ningn
tratamiento, ningn almacn de la Compaa sin embargo eran voluntarios. Ni uno de cada
diez cumplira un siglo.
Tendran la inmortalidad asegurada a las personas simples. Habra nios. Haba bastante
pocos nios ahora, incluso sobre Tierra. Los genes sobreviviran, mientras las condiciones de
este mundo hacan su propia ciruga sobre ellos. Golpeando sobre el yunque de un sol y una luna
diferentes, en mil aos las personas aqu seran diferentes. Slo bastante diferentes, de acuerdo
con el Plan.
Aqu es donde decimos adis dijo Kin, llevando la mano a la petaca en su cinturn.
Aqu est el Acta, la transferencia y una garanta de cinco mil aos por construccin defectuosa.
Chang meti los documentos en su camisa.
Han pensado en un nombre? pregunt Kin.
La votacin fue en favor de Reino.
Kin asinti.
Me gusta. Simple, pero no gracioso. Tal vez un da regrese a ver qu tan bien trabaja, Sr.
Chang.
El ltimo planeador que baj era un transporte de la Compaa, en contraste con las
desechables mquinas de los colonizadores, baratas y con forma de gusano. Mientras Kin
caminaba hacia l la escotilla se abri y un robot de la Compaa hizo bajar los escalones.
Cundo se hizo el tratamiento por ltima vez? dijo Chang, de repente. Kin se qued
mirndolo.
Hace ocho aos. Debera importar?
l hizo una pausa, y se acerc de modo que la multitud no pudiera escuchar.
La compaa est en problemas. Quizs nuestros Days estn numerados?
Problemas?
El piloto robot registr que Kin estaba a bordo, cont tres segundos, y cerr la puerta. Lo
ltimo que los colonos vieron de Kin fue su cara perpleja en la gran portilla trasera mientras la
mquina se alejaba y suba.
Chang observ hasta que estuvo bastante alto para usar los impulsores. Entonces meti la
mano en la escotilla de su propio planeador, y levant un megfono.
La multitud se convirti en una mancha, un punto, y se perdi en la selva. Kin se reclin.
La Compaa posea el 60% del infinito. Qu problema?
Pronto el planeador se adelant al sol, que se puso en un atardecer opuesto. Ms tarde,
aterrizaron en una pequea isla arenosa, blanca a la luz de las estrellas, rodeada por mares
fosforescentes.
La Lnea era negra contra el cielo. En su base haba una pequea cpsula, y un hombre
inclinado contra ella.
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Estratos

Joel!
Sonri su sonrisa Neandertal.
Hola, Kin.
Pens que te habas ido a ser Maestro de Sector en Cifrador.
Se encogi de hombros.
Me lo ofrecieron. No me convena. Ven a bordo. Robot!
SAH!
Engancha el planeador en el remolque.
SHO NUFF, SAH!
Y quita la charla de esclavo, quieres?
Subieron a la cabina del encargado de Lnea y se sentaron a cada lado del tubo de traccin
central. Joel Chenge suspir y movi un interruptor. Hubo una sacudida, y la Lnea empez a
fluir hipnticamente mientras la cpsula trepaba.
Soy el nuevo Observador aqu dijo.
Oh, Joel! Seguramente que no? Kin tuvo la repentina sensacin de que el fondo
estaba abandonando el universo.
Seguramente que s. Slo entre nosotros, casi lo estoy esperando con ansias. T no lo
haras?
Pero no puedo verte... Kin call.
... verte, quiso decir, pasando siglos en una cabina congelada en un satlite de alta rbita de
este mundo. Sin hacerte viejo, nunca. Poda imaginarlo, y era horrible.
Unos robots waldo[4] volando encima de l eternamente y sosteniendo jeringas a unas
pulgadas de la piel tan dura como el hielo, mientras otros robots observan el mundo abajo.
Buscando ciertas seales. Fisin. Fusin. Vuelos espaciales. Uso de alta energa.
Algunos mundos hicieron del vuelo espacial un objetivo principal, esperando alcanzar el
pronto reconocimiento interestelar. Nunca result. Incluso las mquinas sub-orbitales eran el
vrtice de una pirmide, inmensa y vieja, que se apoyaba en cosas tales como la agricultura de
subsistencia. Era intil tratar de volar antes de poder comer.
Joel se inclin y solicit comida con un toque en la consola-servidor, que entreg una mesa
repleta. Capt la mirada de Kin y sonri otra vez. Joel sonrea a menudo. Los genes paleolticos
de alguna manera se haban encontrado otra vez en su concepcin, y una cara de piedra como la
de Joel tena que sonrer frecuentemente para no asustar a los nios pequeos. Cuando su cara se
alegraba era como el amanecer del Hombre. Hablaron, y no simplemente con palabras. Entre los
dos tenan 400 aos. Ahora las palabras eran simples plataformas donde amontonar cargas de
matices y expresin.
Kin baj la mirada a la mesa otra vez.
Me es familiar dijo. Uh, estoy tratando de recordar... Hace ciento treinta aos. Nos
casamos, recuerdas? En Tynewalde. Tenan esa loca religin...
caro Ascendido dijo Kin de repente. Diablos, lo siento. E incluso recordaste el
men. Qu romntico!
En realidad tuve que mirar en mi diario dijo, sirviendo el vino. Eras mi quinta
esposa? Me olvid de tomar nota.
La tercera, o no? T eras mi quinto marido.
Se miraron y se echaron a rer.
Buenos tiempos, Kin, buenos tiempos. Tres aos felices.
Dos.
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Estratos

De acuerdo, dos. Santo cielo! Esa temporada en Plershoorr, recuerdas?, cuando


nosotros...
No me vengas con trucos. Por qu un Observador?
La temperatura cay como un colapso. Ms all de las ventanas de la cabina Reino estaba
pasando de un ser un paisaje a un disco, mientras el sol mova el terminador3 delante de l.
Uh. La vida se pone un poco gastada. Slo con el tratamiento nunca vivira tanto como
siendo un Observador: es bueno ver crecer un nuevo mundo; ver lo que trae el porvenir; ser tan
bueno como visitar un nuevo universo...
Ests parloteando, Joel. Te conozco, recuerdas? Nunca te he visto aburrido. Recuerdo
que pasaste dos aos aprendiendo cmo hacer una rueda de madera. Dijiste que nunca
descansaras hasta haber dominado cada destreza. Dijiste que nunca habas aprendido a arponear
una foca, o moldear cobre. Dijiste que ibas a escribir la mejor obra sobre pornografa robot. No
lo has hecho, an.
De acuerdo. Me estoy escabullendo porque soy un cobarde. Es eso suficiente? Pronto
van a ocurrir cosas, el mejor lugar ser una caja congelada.
Cosas?
Problemas.
Pro... Hizo una pausa. Chang dijo eso mismo.
El gran colono? Habl con l ayer, cuando todos estaban en rbita. Se est saliendo
antes de que empiece la tormenta, tambin.
De qu ests hablando?
Se lo dijo. Kin haba informado la visita de Jalo. Tambin sobre su habilidad de producir
billetes Days de alta denominacin.
La Compaa examin ese billete matusaln que enviaste, Kin.
Una falsificacin.
l sacudi la cabeza lentamente.
Ojal lo hubiera sido. Era... ms bien genuino. Pero nosotros no lo imprimimos. Todos
los nmeros estaban mal. Todos los cdigos estaban mal. No inexactos, comprendes. Slo que no
son nuestros nmeros. No hemos emitido esos nmeros an.
Ahora pinsalo. Existe un proceso para duplicar la moneda de la Compaa. Piensa qu
significa, Kin.
Ella lo pens.
El vale de la compaa estaba sujeto a tantos controles y claves ocultos que cualquier
falsificacin tena que ser una duplicacin. Y ni siquiera podas duplicar un billete Day
pasndolo por una mquina de estratos, porque la compaa posea todas las mquinas y una
clave escondida en cada gruesa tableta de plstico fundira toda la cosa. Nadie poda duplicar la
moneda de la Compaa. Pero si pudieran...
Los centenarios mltiples seran los primeros en sufrir. El vale de la Compaa era tan
confiable que era una riqueza por propio derecho. Pero si los billetes Days eran slo trozos de
plstico, si el mercado fuera inundado con diez o veinte veces la real cantidad... la Compaa no
existira. Su riqueza era su credibilidad, y su credibilidad era el rigor de su moneda.
La operacin gentica simplemente evitaba que murieras. Podras seguir viviendo sin los
tratamientos adicionales que los Days podan pagar, pero te haras viejo. Inmortal, pero senil.
3

El terminador de un planeta es la lnea que separa la luz de la sombra. El trmino puede aplicarse a cualquier cuerpo estelar, pero
habitualmente se usa para la Luna. Los objetos cerca del terminador se ven mejor; al darle la luz del Sol (o estrella) en ngulo rasante, todos los
detalles superficiales se ven mucho mejor.

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Estratos

No le asombraba que se estuvieran escondiendo. Joel estaba sujetndose a una especie de


inmortalidad, Chang al menos estaba escapando del choque. Probablemente los menos sensatos
estaban haciendo cosas como paseos espaciales sin traje.
Debe haber millones de nosotros, pens Kin. Nos quejamos porque nunca comemos un
plato que no hayamos comido antes y porque los colores se escurren lentamente de la vida. Nos
preguntamos si los de corta vida viven ms intensamente, y tenemos miedo de saber que es as,
porque nosotros renunciamos a la oportunidad de tener nios. Sera tan injusto. Como si un
hombre tuviera slo cierta dosis de cosas como jbilo, deleite y satisfaccin, y cuanto ms
tiempo vive ms se diluyen.
Pero la vida todava es dulce y la muerte es slo misterio. Es la edad lo que tememos. Oh
diablos.
Lo buscaron? dijo.
En todos lados. Sabemos que ha estado en Tierra, porque todos los registros de las
sondas Terminus en el Museo de Vuelo Estelar han sido borrados.
Entonces no sabemos absolutamente nada de l?
Correcto. Encontr un escondrijo, Kin. Lanz una risa breve. Por lo menos la
poltica de la Compaa era correcta. Nuestros mundos durarn.
Un hombre no puede acabar con una civilizacin dijo Kin.
Mustrame dnde dice que sa es una ley universal respondi con presteza, y luego se
relaj. Esta capa... era realmente invisible?
Bieeen, si mirabas directamente, recuerdo que las cosas detrs de ella estaban apenas
ligeramente borrosas. Pero no lo notaras si no lo estabas esperando.
til para el antiguo espionaje, tal vez reflexion Joel. Muy rara, sin embargo. No
creo que tengamos que hacer una. Tienes que tener una tecnologa bastante compleja para esa
clase de cosas, y en una tecnologa compleja la invisibilidad no sera una ventaja muy grande.
Muchas otras cosas te detectaran.
Me preguntaba sobre eso dijo Kin.
Entonces todo eso sobre la transmisin de materia... todas las teoras dicen que no es
posible. El doble efecto Wasbile casi la produce, del mismo modo en que siempre puedes
construir una mquina de movimiento casi-perpetuo.
El satlite en el extremo de la Lnea era una estrella brillante adelante. Joel ech un vistazo
a los controles.
Me habra gustado conocerlo dijo. Le acerca de las sondas Terminus cuando era un
muchacho. Entonces, una vez cuando estaba en Nueva Tierra, fui a ver la Granja de Rip Van
LeVine. Era uno que aterriz en el planeta y descubri...
S de l dijo Kin.
Si Joel not el tono en su voz y seguramente lo haba hecho no lo demostr. Continu
alegremente.
Hace un par de aos vi esta pelcula que hicieron de la T4 y la T6. Son las que todava
estn viajando. Hay una fundacin en Nueva Tierra; ms o menos cada diez aos ponen un par
de naves en una rbita-de-salida para aumentar la aceleracin y...
S de eso, tambin dijo Kin.
Las naves aumentaban la aceleracin zambullndose hacia el sol de Nueva Tierra, luego
retrocedan unos millones de millas con un salto a Otra-Parte, luego se zambullan, luego
saltaban... y finalmente aparecan de la nada a la velocidad de la luz unos cientos de aos luz del
origen, y a unas pocas millas de las sondas.

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Estratos

Terminus Cuatro no haba reducido la velocidad en el punto de retorno, y una falla en la


primitiva computadora de la T6 la haba guiado precisamente a una estrella que no estaba ah. En
el curso normal de los eventos los pilotos se habran descompuesto siglos atrs. Adems, la
animacin suspendida era muy bsica entonces. Pero la maquinaria daada fue reemplazada por
partes, tiempo atrs, y las tripulaciones visitantes aadieron mejoras cada diez aos ms o
menos.
No era barato. Habra sido mucho ms fcil descongelar a los pilotos y traerlos de regreso
a una vida de lujos. Pero Rip Van LeVine el orgulloso piloto Terminus que despus de un viaje
de 1.000 aos aterrizara en un mundo instalado por naves de Otra-Parte, 300 aos antes, era un
hombre rico cuando se suicid. Lo bastante rico para emplear buenos abogados, y para insistir en
que su fundacin hiciera todo lo que poda ser hecho por los ltimos dos pilotos... excepto
despertarlos.
La Fundacin LeVine nos tiene embrollados dijo Joel. La primera cosa en que
pens la Compaa fue despertar al piloto de T4 y preguntarle sobre Jalo. Entrenaron todos
juntos as que ella podra saber algo. Pero aparentemente toda Nueva Tierra armara un infierno
si lo intentramos.
Joel, qu piensas t de esa idea? dijo Kin.
La mir a los ojos.
Creo que es despreciable, qu ms?
Tambin yo.

Permaneci en el satlite hasta que Joel termin de instalar el sistema, y observ mientras
activaba el circuito que rompa la molcula artificial, una nica y larga cadena, que era la Lnea.
Ahora Reino estaba a su propia merced.
No se qued para observar cmo preparaba la habitacin de congelacin.
Su bote privado haba sido dejado en rbita cerca de Extremo. Tcnicamente estaba de
licencia hasta que se reuniera con el resto del equipo en Trenchert, donde las partidas de
avanzada ya habran limpiado la atmsfera y reforzado la corteza. Meses atrs haba planeado
detenerse fuera de Momremonn-Spitz para echar una mirada a las nuevas excavaciones Eje all.
Haba rumores de otra mquina de estratos trabajando.
Ahora mismo pareca menos que importante. Cerr de golpe la puerta interior de la cmara
de compresin detrs de ella.
Saludos, seora dijo la nave. Las sbanas estn aireadas. Tenemos combustible
completo. Desea un bao?
Uhuh.
Tenemos el curso computado. Desea una cuenta regresiva?
Creo que podemos prescindir de toda esa emocin dijo Kin cansadamente.
Simplemente arregla ese bao.
Mientras la nave se elevaba, el agua del bao se verta suavemente contra el borde de la
baera, pero sin derramarse. Kin, que haba sido educada para ser gentil con las mquinas, dijo:
Fantstico.
Gracias. Cinco horas y tres minutos para rbita de despegue.
Kin se enjabon un brazo, pensativa. Despus de unos minutos dijo:
Nave?
S, seora?
Adnde diablos vamos? No recuerdo haberte dado ninguna instruccin.
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Estratos

A Kung, seora, segn su considerada orden de hace trescientas treinta y ocho horas.
Kin se puso de pie como una Venus Anadyomene [5] bien enjabonada y corri a travs de la
nave hasta que lleg a la silla del piloto.
Esa orden dijo suavemente, reptela. Observ la pantalla atentamente, una mano
preparada sobre el panel que abrira una lnea directa al Extremo de Reino. Joel no se habra
congelado an, el proceso duraba horas. De todos modos, una mquina podra descongelarlo. Lo
importante era que la estacin tena un gran transmisor, suficiente para transmitir un mensaje a la
Compaa. Reconoci el toque de Jago.
La orden transmitida era bastante simple, precedida por la seal de llamada de la nave y la
propia clave de Kin. Haba llegado por los normales canales suelo-rbita. Poda haber venido de
una docena de transmisores mientras el trabajo en Reino era completado.
El mensaje terminaba: Un mundo plano. Usted, Kin Arad, es una persona muy curiosa. Si
me hace trampas, por siempre se preguntar qu visiones maravillosas se ha perdido.
La mano de Kin cay... y no toc el interruptor de mensajes.
No podas construir un mundo plano.
Pero entonces, no podas volver si eras un piloto Terminus.
Y no podas duplicar un vale de la Compaa.
Nave?
Seora?
Contina a Kung. Oh, y abre un canal a la pantalla en mi estudio.
Listo, seora.
Estaba mal. Probablemente era tonto. Indudablemente sera despedida.
Ve all o pregntate para siempre.

Llen las horas volviendo a aprender Primary Ekung y leyendo los suplementos del
compendio planetario. Pareca que los kungos ahora tenan una Lnea, pero nadie haba
prohibido los aterrizajes de naves sobre el mismo mundo. No mucho estaba prohibido sobre
Kung, ni siquiera el homicidio. Verific y descubri que ahora era el nico mundo en el espacio
local que permita que las naves aterrizaran a baja potencia. Era eso relevante?
Kung estaba vido de moneda extranjera. No haba mucho que Kung pudiera producir y
que los humanos pudieran usar, excepto toda una variedad de enfermedades tipo neumona, pero
haba mucho que Kung quera. Estaba tratando de empezar una industria de turismo...
Kin haba estado ah. Recordaba la lluvia. Los kungos tenan cuarenta y dos palabras
diferentes para lluvia, pero no eran suficientes para abarcar la grandiosa sinfona de agua que
caa durante cincuenta y cinco minutos cada hora. No haba montaas. La poca gravedad haba
permitido que surgieran muchas, pero tambin permiti que las erosionaran cantidades de roco
ocenico en el viento. Las protuberancias que quedaban tenan un aspecto abatido, acobardado.
Por supuesto, a veces se convirtieron en islas. Kin record las mareas.
Una luna demasiado grande con un sol tibio y cercano significaban mareas de pesadilla. La
vegetacin era tanto fungosa, capaz de brotar y dar fruto apresuradamente en mareas bajas, como
resignada a una vida semi-sumergida.
Y los turistas llegaron. Aunque tenan que usar chaquetas flotadoras la mayor parte del
tiempo en caso de mareas relmpago, los turistas llegaron. Eran pescadores y entusiastas de las
nieblas, de los hongos y estudiantes vagabundos de biologa. En cuanto a los propios kungos...
Apag y se recost.
Deberas haberlo dicho a la Compaa dijo en silencio. Todava hay tiempo.
20

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Estratos

Sabes qu ocurrir se contest. Puede estar loco, pero no es ningn tonto. Estar
preparado para cualquier trampa. Adems, Kung no es un mundo humano. Las rdenes de la
Compaa pierden peso ah abajo. Se ocultar, se mover y lo perderemos.
Tienes un deber se dijo. No puedes permitir que una amenaza como l ande suelto
de un lado al otro slo para satisfacer tu curiosidad.
Por qu no? se contest.

Qu tan rica es Kin Arad, genuina hija de Tierra y autora de Creacin Continua (quod
vide)? La Compaa pagaba a sus empleados en Days, pero ya que podan ganar bastante ms de
un Day por da, a menudo vendan el tiempo sobrante por monedas ms tradicionales.
Temporalmente, entonces, su cuenta mostraba que tena otros 368 aos, 5 semanas y 2 das entre
manos, adems de 180.000 crditos y un crdito vale un crdito en estos das.
En todo caso, los crditos estaban respaldados por los Days. La galaxia tena elementos
raros en abundancia. El transmutador en el corazn de cada mquina de estratos o servidor poda
hacer cualquier cosa. Qu otra cosa, excepto la misma longevidad, poda respaldar una
moneda? Kin poda comprar vida. Podra haberlo hecho Salomn? [6] Podra haberlo hecho
Cloritty? Podra haberlo hecho Hughes?[7]
Ella era rica.
Una alarma son. El sol de Reino apareci enorme en la pantalla delantera como un disco
negro bordeado de fuego; haca un rato que los sensores estaban aturdidos por su luminosidad.
Kin desconect la voz de la nave, porque odiaba la cuenta regresiva antes de un salto a
Otra-Parte. Era como esperar la muerte. Si la computadora lo haca bien, y nunca se equivocaba,
la nave saltara tan pronto tuviera una velocidad orbital aceptable considerando...
(Unos pocos segundos de vrtigo, una breve agona de desesperacin. Lo llamaban AlmaPresa, segn pequeas evidencias. Ciertamente, algo en la mente humana se negaba a viajar ms
rpido que haba sido verificado experimentalmente 0.7 aos-luz/seg, de modo que despus
de un breve salto a travs del espacio de Otra-Parte haba un tiempo negro y vaco antes de la
aceleracin mental aaaaa...)
... el mundo de destino. Kin recuper el equilibrio, y mir afuera. El sol de Kung era una
tibia enana roja. Las estadsticas decan que era pequea. Mentan. Desde 4 millones de millas de
distancia era un gigante. Kung prcticamente rotaba a travs de su atmsfera superior... y all
estaba, un perceptible disco negro. Kin sonri. Los kungos, viviendo bajo una cubierta
permanente de nubes, eran bastante locos, para empezar. Qu clase de religin habran
desarrollado si fueran capaces de ver el cielo?
Tres horas despus dej la nave a unas millas del Extremo de Lnea de Kung.
El satlite estaba decorado al estilo Kung prevalecan el gris y el marrn-prpura, con
sorprendentes toques de rojo ataque-cardaco. No haba control de inmigracin. Kung le daba la
bienvenida a los contrabandistas. Los contrabandistas eran ricos.
Los cohetes de su traje la hicieron flotar suavemente hacia una de las esclusas neumticas,
que se abri automticamente.
Extremo de Lnea! El extremo espacial del cable monomolecular que conectaba cada
mundo civilizado con la galaxia ms grande! La entrada a las estrellas, donde los robots se
mezclaban con aliengenas de diez ojos; donde los espas se movan con prudencia, donde los
comerciantes de barba dorada, portadores de mercadera extraa y sutil, vendan a los hombres
curiosos polvos que los enloquecan y les hacan hablar con Dios; y donde unos nios tullidos
ofrecan extraos instrumentos electrnicos que producan emociones. Extremo de Lnea! Una
patada y conseguas velocidad de escape. Extremo de Lnea! Umbral del universo!
21

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Estratos

De todos modos, sa era la idea. Pero sta era la realidad, y Kung estaba en mala poca
para el turismo. Los kungos que caminaban a travs de los resabidos corredores del satlite
estaban indudablemente llenos de color, pero eran conocidos. Haba un Ehfto unipodal operando
una barredora en un corredor. Si espiaba para la Federacin Galctica, era un maestro del disfraz.
El gran avisador en el vestbulo principal deca que haba una hora de espera hasta el
siguiente transbordador hacia abajo. Kin encontr un bar con una ventana que tena vista hacia el
saln del transbordador. Se llamaba El Tambor Roto.
Por qu? pregunt al kung detrs de la barra. Con ojos grandes como platos, la mir
con la insulsa mirada de los cantineros de todos lados.
No puede tocarlo dijo. Su pedido?
Pensaba que los kungos no tenan sentido del humor.
Eso es cierto. El cantinero kung la mir cautelosamente. De Tierra? pregunt.
S dijo Kin.
Cul? Tengo un hermano-to en Tierra Real...
La genuina dijo Kin, cortante. l la mir otra vez, pensativo, luego extendi la mano
debajo del mostrador y sac un casete de filmina que Kin reconoci con angustia.
Pens que la cara era conocida dijo el cantinero kung, triunfalmente. Tan pronto
usted entr, pens, una cara muy conocida... por supuesto, hay una mala holo en la filmina, pero
sin embargo... ja. Piensa que podra hacer una impresin de voz sobre ella, Srta. Arad? Sonri
horriblemente.
Ella sonri valientemente, y tom la grabacin traducida de Creacin Continua de sus
manos de cuatro dedos hmedos.
Por supuesto, no es para usted, comprendo, es para su sobrino Sam murmur
cruelmente. El kung se sobresalt.
No tengo un sobrino Sam dijo, aunque la haba pensado para mi hijo-hermano
Brtkltc. Cmo lo supo?
Magia suspir Kin.
Llev su bebida a la gran ventana, y ociosamente observ a los remolcadores que
cambiaban transbordadores de carga a travs de los cables de reunin, mientras detrs de ella
medio escuchaba al cantinero kung hablando excitadamente por el intercomunicador. Entonces,
alguien se par junto a su silla. Mir a su alrededor, y luego arriba. Haba un kung parado a su
lado.
Lo mir. Siete pies de alto, y luego una cresta roja en la cima, hecha de algo como pelo.
Dos ojos como platillos le llenaban la cara, y ahora los tena medio cerrados por las luces que el
cantinero kung haba encendido por deferencia a Kin. El cuerpo era esqueltico, con los
msculos de atleta como cuentas sobre un cable, y una protuberancia entre los omplatos para el
tercer pulmn. El traje espacial que usaba era una obra maestra de confeccin. Tena que serlo.
Los kungos tenan cuatro brazos.
Sonri. Una sonrisa kung era una media luna roja con cuerdas de arpa de mucosidad.
Mi nombre es Marco Farfarer dijo, y si le ayuda para que deje de mirarme, soy un
ser humano naturalizado. Usted slo cree que est viendo a un kung. No permita que un simple y
desafortunado accidente de nacimiento la confunda.
Mis disculpas dijo Kin. Fue el segundo par de brazos.
Exactamente. Se inclin ms bajo, y dijo con una voz cargada de aliento de pantanos
: Un mundo plano?
Entonces se sent, mientras ambos buscaban pistas en la cara del otro.
Cmo lo supo? dijo Kin.
22

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Estratos

Magia dijo. La reconoc, por supuesto. Disfrut su libro. S que Kin Arad trabaja
para la Compaa. La veo sentada en el Extremo de Lnea de Kung, un lugar donde nadie
esperara encontrarla. Parece inquieta. Recuerdo que hace aproximadamente un mes, cuando
estaba en Ehftnia y sin poder conseguir una nave siendo slo el tercer mejor piloto de larga
distancia en la regin se acerc un hombre que...
Creo que conozco al hombre dijo Kin.
Dijo ciertas cosas e hizo ciertas propuestas. Qu le ofreci a usted?
Kin se encogi de hombros.
Entre otras cosas, una capa invisibilidad.
Los ojos del kung se abrieron grandes.
Me ofreci una pequea bolsa de piel de animal que produca stos murmur. Kin
recogi los billetes que coloc sobre la mesa. Haba un fajo de 100 y uno de 1.000 billetes Days,
una barra cermica Ehfta de 144-pjum, un delgado rollo de variadas monedas humanas, varios
cientos de fichas Star Chamber y una tarjeta de computadora.
Present algo del dinero a una cambista en Ehftnia dijo Marco, y ella lo acept. No
puede haber mayor prueba de su autenticidad, si alguna vez ha hecho negocios con un Ehfto.
Creo que la tarjeta es una clave de autobanco, probablemente en Ehftnia.
Haba mucho ms, mayormente barras dlares Ehftas. Estaba corto de tiempo.
Kin empuj una barra pjum y la observ rodar a travs de la mesa.
La bolsa los produjo? pregunt lentamente.
As fue. No era ms grande que la mano. Observ mientras todo eso sala. Pens que l
era Compaa. Deseaba comprar mis servicios.
Como piloto?
El kung agit dos manos vagamente.
Puedo hacer volar toda clase de nave, sin error. Incluso sin grabaciones matriz. Soy el
mejor... qu quieren stos?
El cantinero kung se acerc cohibido a la mesa remolcando una campana peluda muy
grande, que se mantena a su lado saltando sobre un pie. Haba una caja-voz atada al mechn de
la punta.
ste es Verde-matizado-de-ndigo. Es un Ehfto dijo, servicial. Es el Oficial
Sanitario del Extremo de Lnea.
Placer de conocerlo dijo Kin. Con un hbil toque el Ehfto sac una caja transparente
de abajo de su... capa, piel? ... y la blandi a unas pulgadas de los ojos de Kin. Escuch que
Marco siseaba.
Voila! Regardez! grit la caja-voz. Terrano! Moutmout! Sapient! Pregunta!
Una gran ave negra en la caja mir a Kin con ojos como cuentas, y volvi a arreglarse las
plumas con el pico.
Apareci ayer dijo el cantinero kung. Le dije, es un ave, un animal de Tierra. Slo
que habla.
Lo buscamos en la Gua para Especies Sapientes, pero hay solamente un ave, y no es sta.
Parece un cuervo condenadamente grande dijo Kin, tomando la caja. Cul es el
problema? Hizo una pausa. Veo el problema. Usted quiere saber, lo arresta o lo destruye?
De todos modos, cmo lleg un ave hasta aqu?
Enigma!
No lo sabemos.
Por un impulso, Kin abri la caja. El ave salt hasta el borde y la mir.
23

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Estratos

Es inofensiva dijo. Probablemente sea la mascota de alguien.


Mascota?
Simbiosis mental dijo Marco, arrastrando las palabras. Los humanos estn locos.
El Ehfto se adelant vacilante y extendi su tentculo hacia Kin otra vez. Sostena un
grueso bucle de cordel intrincadamente nudoso. Con angustia reconoci que era un tacto-libro
Ehfto.
Cuando le dije que usted era usted, regres a su puesto por la traduccin de su libro
dijo el cantinero kung, como si lo poseyera. Quiere que lo...
Pero Kin ya estaba atando un nudo personalizado al principio del rollo.
Comprendido! No! Identidad! grazn la caja-voz. Para! Para! Pertenecer!
Hermano!
Quiere decir que...
Comprendo dijo Kin cansadamente.
Jalo grit el cuervo.
Llveselo dijo el cantinero kung, metiendo la jaula entre un par de los brazos de
Marco. Ella puede alimentarlo, o comrselo, o hacerle el amor, o ensearle a cantar, o lo que
sea que los humanos hagan con las macosas.
Mascotas dijo Marco. Tom la jaula. No pareca haber otra alternativa.
El Ehfto los observ mientras se dirigan hacia la salida del transbordador.
Loca? arriesg.
Los humanos dirigen el universo ahora dijo el cantinero kung, amargamente. Esa
locura, ojal pudiera tener alguna. Notas que los humanos caminan como si poseyeran la
galaxia?
El Ehfto lo pens. Siempre haba encontrado trabajoso comprender un mtodo de
locomocin que no involucrara tentculos.
No dijo.

Haba pocos pasajeros en el transbordador. Hubo un momento de alta-traccin mientras los


cohetes correa lo enviaban balancendose fuera del hangar y a lo largo de la Lnea.
Por lo menos tendr un gua nativo dijo Kin, y sonri para mostrar que era una broma.
Pero este kung pareca conocer el humor. Legalmente humano?
Esperaba que pudiera ayudarme dijo Marco, sacando una petaca de su bolsa de viajes
. Nunca he estado all abajo en toda mi vida. A veces he guiado cargueros aqu, pero slo hasta
Extremo.
Quiere decir que estuvo tan cerca y nunca fue a mirar el mundo de su gente?
El mundo de qu gente? Yo nac en Tierra.
Sac una pipa color hueso, la llen de una petaca y la encendi con un everglow. Kin
arrug la nariz.
Qu demonios es eso?
Tabaco dijo Marco. Cutty Sinigual VI. Hay un hombre en Londres que me lo enva.
Londres, Inglaterra, usted comprende.
Lo disfruta? Se escuch un clic cuando los filtros de aire de la cabina empezaron a
funcionar. Marco se sac la pipa de la boca y la mir, pensativo.
En general, no dijo, pero es histricamente satisfactorio. Puedo hacerle una
pregunta?
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Estratos

Adelante.
Le gustan los kungos? Sexualmente, quiero decir?
Kin se qued mirando los grandes ojos grises y la piel jaspeada, y la respuesta instantnea
muri en su garganta. Record rumores ocasionales. Marco irradiaba virilidad desde su figura de
fsforo. Los kungos machos eran casi increblemente masculinos. Y con priapismo,
aparentemente. Kung estaba completamente polarizado, macho y hembra, con nada de esa
elisin sutil que poseen los humanos entre la psiquis rotundamente femenina y la rotundamente
masculina. Para algunas mujeres humanas el machismo kung era magntico.
Nunca en mil aos dijo tranquilamente. Puede llamarme anticuada, si quiere.
Gracias al cielo dijo el kung. Espero no haberla ofendido.
Nada que no vaya a curar. Qu, er, le hizo preguntar?
Oh, no dara crdito a las historias que podra contarle, Kin Arad. De jvenes humanas
con peinados peineta-Freffr y lo que pensaban era un genuino vestido estilo kung y un gusto
superficial y desinformado en msica Tleng. Cuando tocaba el piano en un club nocturno en
Crespo, durante la crisis econmica de los espaciales, tena que trabar mis ventanas por la noche,
y una vez dos jvenes... Hizo una pausa, entonces continu. Por supuesto, me doy cuenta de
que usted es una mujer cosmopolita. Pero una vez tuve que golpear a la esposa de un embajador
de Nueva Tierra con una silla.
El cuervo se inquiet en su jaula transparente. Kin le ech un vistazo.
Qu vamos a hacer si Jalo se contacta con nosotros? dijo.
Marco sac la pipa de su boca.
Hacer? Pienso visitar este mundo plano. Qu ms?
La marea estaba alta cuando el transbordador entr sacudindose en la terminal, con el
humo brotando a borbotones de los cojinetes de frenado. Los kungos haban solucionado el
problema del nivel de agua construyendo los edificios de la terminal sobre una balsa que suba y
bajaba en la Lnea mientras los migratorios ocanos se movan alrededor del planeta.
Kin escudri en la lluvia gris. Alrededor de la balsa-estacin otros edificios tejidos se
bamboleaban en sus palos de anclaje. Algunos kungos estaban fuera esa maana, conduciendo
barcas de mimbre y cuero a lo largo de las cambiantes calles como una regata para Gollums.
Marco se acerc chapoteando y arrastrando a un kung pequeo y aterrorizado detrs de l.
ste dice que ha sido contratado para recogernos. No muy espectacular, verdad?
Empujado por Marco, el botero kung los llev ms all del montn de botes amarrados
alrededor de la plataforma hasta un transporte turista para humanos, sus cuatro neumticos globo
ahora girados como flotadores. Kin se instal en el asiento trasero. La lluvia era tibia, y ya estaba
empapada. Tal vez haba algo particularmente penetrante en el agua kung.
Marco empuj al botero kung sobre el primer asiento de pasajeros y toquete los controles.
La soga de amarre gimi y se rompi mientras el bote se lanzaba hacia adelante entre alas de
roco.
Conduca con tres de sus brazos puestos despreocupadamente sobre el asiento.
Cuatro brazos. Los de cuatro brazos eran infrecuentes. En los malos das de antao, antes
de la Revolucin, los kungos de clase alta haban usado tcnicas mitogenticas para influir sobre
el embrin en crecimiento. Cuatro brazos significaban casta guerrera. Kin decidi intentarlo con
discrecin.
Cmo es que pregunt, cmo es que tiene que tener camisas hechas
especialmente?
No se dio vuelta.

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Estratos

Tradicin familiar dijo. Mi familia siempre enviaba un macho a los guerreros, y


operaron a mi madre, pero... recuerda la Ruptura de Lnea del cincuenta y ocho?
Seguro. Tierra qued aislada por un mes. Algn demente bombarde ambas terminales
simultneamente.
S. Mis padres estaban entre el personal de la embajada en Nueva Stavanger. Para
cuando la Lnea fue reemplazada mi madre estaba en trabajo de parto.
Y los kungos crean que cuando naca un nio su perceptiva mente era ocupada por el alma
descarnada disponible ms cercana...
En realidad, el agregado cultural de Shand, que estaba cenando con l, impidi que mi
padre se matara dijo Marco con calma. Pens que poda llegar a m primero, lo ve? No
result. As que me pusieron papeles de humano y me buscaron una casa con una vieja pareja
all en Mxico, y luego se fueron de Tierra. Fin de la historia. Cmo lleg a ser calva?
La mano de Kin vol a su peluca.
Uh. Edad. El pelo no puede soportarla.
Marco observaba el horizonte atentamente.
Oh dijo. Me lo preguntaba. Siempre creo que uno no debe ser tmido sobre este tipo
de cosas, verdad?
El bote traquete a travs de bosquecillos medio sumergidos y flotillas de pueblos hasta
que lleg a un alto por las hierbas que cepillaban contra el casco. Marco maldijo, y pate el
cambio de potencia.
Es la marea dijo Marco. Con el casco fuera del agua, continuaron zumbando a travs
de vegetacin continua. Algunos peces atrasados, abandonados por el agua, saltaban torpemente
detrs del mar que se alejaba. En Kung, slo los anfibios sobrevivan mucho tiempo.
En ese momento, la vegetacin y la pendiente sugeran un terreno que estaba inundado
apenas ms de una hora cada veinte. Bajo la direccin del botero kung tomaron una huella que
terminaba en un prado permanentemente seco. Si Kung hubiera sido un mundo humano, cada
pulgada estara cultivada. Los kungos lo rechazaban por ser desierto.
El bote dio un tumbo sobre una cresta.
Haba un valle redondo, con el inevitable lago en el fondo, y una nave espacial se
balanceaba en su centro.
Es un General Motors Neutrino, motor de fusin borde-de-anillo tierra-tierra, unifreno
Eje, treinta y cuatro camarotes, opcin de extras dijo Marco, encendiendo la pipa. Los
sistemas intra-sistema son una maldicin. Pilote uno una vez. Fueron construidos para cubrir
una demanda que no exista.
Pareca una gorda rosquilla.
Tiene armamento? pregunt Kin, dbilmente.
Jalo! grit el cuervo.
No me gustara estar del lado equivocado de la llama de fusin.
El botero kung miraba con terror la pipa de Marco.
Aparte de eso... hay una espaciosa bodega. Nombre sus propios horrores.
Mientras entraban en la escotilla abierta de la embarcacin el botero kung aceler su
embarcacin y se alej a travs del lago.
Parece que la nica manera de salir es hacia arriba dijo Kin. Me pregunto qu lo
asust.
Yo dijo Marco, y subi a bordo silenciosamente, entonces sise y se agach en
posicin de combate.
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Terry Pratchett

Estratos

Una forma se tambale hacia ellos. Los recuerdos raciales le dijeron a Kin que corriera y
trepara a un rbol. La cosa que se inclinaba hacia ellos slo poda estar decidida a cortar blandas
membranas profundamente, y masticarlas con esos colmillos. Los recuerdos raciales eran
sumamente antiguos, como de costumbre. Kin sonri cortsmente.
La shanda estaba parada en el alto corredor y sus diminutas orejas tocaban el techo, lo cual
significaba que tena casi tres metros de altura. Sin embargo, estaba en humilde posicin de
rodillas dobladas que los shandos siempre adoptaban dentro de los artefactos de razas ms
pequeas, como si tuvieran el terror de comerse a alguien por accidente.
Tpicamente, era tan ancha como alta, con amplios brazos que terminaban en callosos
nudillos que podan doblarse como otro par de pies. Tena la cara de un oso inteligente, pero era
un oso con visin binocular, y un crneo abombado y algunas morsas entre sus ancestros. Tena
dos colmillos; se deca que los usaban originalmente para raspar moluscos de los lechos
ocenicos congelados; ahora eran tan intiles como el apndice vermicular, y tallado con formas
que denotaban el estatus. Su hocico...
Si ya ha terminado? cece, con reproche.
Haba algo totalmente familiar en algunas de esas tallas de colmillo. Kin se meti los dedos
en las comisuras de su boca para lograr su efecto y prob su Shandi.
Soy Relativa/Casi-Agostada-Y-Seca y el kung es Pequea-Mancha-Va-Lejos escupi
. Le doy la bienvenida en toda grasa, O shanda de la Regin del Delta Inferior de Conwexi
Moraine, a menos que est muy equivocada.
La felicito por su dominio del Discurso dijo la shanda amablemente. Mi nombre
tiene cincuenta y seis slabas pero puede llamarme Plata. Vienen al mundo plano? Es el kung
peligroso? Parece inquieto.
Creo que es porque no puede comprender el Shandi. Por otro lado, todos los kungos
parecen inquietos. Probablemente tenga que ver con las mareas relmpago. ste es humano, a
propsito, no presione sobre el tema.
De qu estn hablando? pregunt Marco, con desconfianza.
Mientras Plata los llevaba a la cabina de observacin de la nave llegaron a un acuerdo. Kin
y Marco hablaran con Plata en comunol, 4 que la shanda comprenda pero que no poda hablar
por los colmillos; Plata hablara en Shandi, que poda pronunciar pero que Marco no
comprenda, y Kin lo traducira a comunol para Marco. Al final, pudo establecerse por cuidadosa
traduccin que Plata era sociloga, dedicada a la historia comparada, lingista y pastora de
animales de carne.
Todo eso? pregunt Marco.
Una vez conoc a un shando que era ascensorista, bioqumico y cazador de ballenas
dijo Kin.
Llegu ayer dijo Plata. Estaba trabajando en Prediquac cuando este hombre...
Lo conocemos dijo Kin. Qu le ofreci?
No comprendo dijo Plata, atnita.
Cebo dijo Kin. Para ir con l al mundo plano.
Oh, ya veo. Nada. Debera haberlo hecho?
Kin tradujo. Marco se qued mirando a la shanda, asombrado, luego resopl y se fue a las
profundidades de la nave.
Hay algo familiar en su nombre dijo Plata a Kin.
Escrib un libro titulado Creacin Continua.
Plata sonri cortsmente.
4

Palabra de propia invencin para traducir allspeak. (Nota del traductor)

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Estratos

De veras?
Marco haba desaparecido. Las dos mujeres hicieron un paseo a travs del casco de la
rosquilla. A cada paso Kin se pona ms inquieta. sta era una nave extraa.
Haba sido convertida en un carguero. Tena cuatro camarotes. El resto del toroide era
tanque de combustible.
La nave haba sido diseada para ser el juguete de un idiota rico. Slo los hombres ricos y
los espas usaban naves que podan salir de un pozo de gravedad por su propia fuerza.
Consideremos: haba una Lnea en cada mundo til, y una vez en la Lnea todo lo que se
necesitaba era una caja presurizada con reactores de altitud y una matriz de Otra-Parte para
llevarlo al extremo de cualquier otra Lnea. Algunos comerciantes especializados y el turismo
usaban naves capaces de atravesar un sistema solar. Haba incluso algunas naves que podan
volar tierra-rbita en una emergencia. Nadie necesitaba una nave que pudiera llegar a rbita y
cruzar un sistema y saltar va Otra-Parte.
sta poda. La inquietud de Kin empez a teirse de excitacin. La Lnea y la Matriz
haban cortado el espacio en simples pausas entre idnticas salas de arribo de Extremo de Lnea.
Esta embarcacin era otra cosa.
Haba un servidor, un modelo grande programado para producir cualquier cosa desde una
langosta termidor hasta aserrn. Incluso poda reproducir protenas shandas.
Haba una sala mdica que no habra deshonrado a una ciudad. Tambin un congelador, un
hecho tan anormal que Kin levant la tapa.
Bueno, aqu hay algo murmur. Plata espi dentro, y rebusc entre los paquetes
escarchados.
Nada extraordinario dijo. Carne, pescado, aves, hojas, tubrculos hinchados...
comida humana.
Kin seal al servidor, que tarareaba agradablemente por lo bajo.
Sabe si alguno de sos ha fallado? dijo.
No fallan dijo Plata. Si lo hicieran, ustedes los humanos nunca nos hubieran
permitido ir al espacio.
Entonces por qu malgastar espacio y peso llevando estos cachivaches? Si se senta
nervioso, hubiera trado comida shanda... uh. Por supuesto. Olvid que es viejo.
Viejo?
Lo bastante para ser quisquilloso sobre la comida hecha a mquina. Este montn debe
haberle costado una fortuna.
Por favor, explique sobre viejo dijo Plata, insistentemente.
Kin le cont a la shanda sobre la sonda Terminus. Cuando termin se dio cuenta de que la
gigante la estaba mirando raro.
Ustedes humanos deben haber estado locos por el espacio dijo.
Giraron cuando Marco entr en silencio en la habitacin, temblando de rabia.
Qu es esta nave? grit. Hay suficiente armamento en la bodega para hacer un
agujero a travs de un planeta.
Y armas porttiles murmur Kin. Marco la mir, mientras senta que su mente
empezaba a pensar sumamente rpido.
Precisamente. Pero cmo adivin?
No adivin, creo que he visto suficiente. Plata, haba un mensaje de Jalo cuando lleg
aqu?
El kung del transbordador dijo que tena que esperar. Por qu?
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Terry Pratchett

Estratos

Kin sacudi la cabeza urgentemente.


Marco, debe haber trajes espaciales por aqu. Si los usamos, podra evacuar la nave?
Aqu? Hara implosin. Tendramos que elevarnos, y eso...
Esto es un Clipe .0003 automtico. Si todos ustedes saltan sobre m las posibilidades son
que no les dara a todos, pero a quin podra disparar primero?
Jalo estaba parado junto a la puerta, la pistola colgando despreocupadamente de una mano.
Kin pens en lo que poda hacerle un disparo de agujas Clipe, y decidi quedarse muy quieta.
Ech un vistazo a Plata.
La shanda no miraba a Jalo. Estaba mirando a Marco.
Se haba colocado en una curiosa postura medio inclinada, los brazos lejos del cuerpo
como un antiguo pistolero, y siseaba suavemente.
Dgale que si ataca, disparar dijo Jalo. Dgale!
Usted sabe que puede comprenderlo dijo Kin framente. Escuch a Plata decir en
Shandi:
En un minuto habr una pelea de mil demonios, Kin. Nadie amenaza a un kung y vive.
Marco es legalmente humano dijo Kin en comunol.
S, eso me enga dijo Jalo. Deba haber sabido ms. Le dije a esa agenciacomputadora en Tierra Real que escogiera tres personas que se ajustaran a mis especificaciones,
y me dio tres nombres. La maldita cosa nunca se molest en decirme que dos de ellas eran
BEM5.
Solamente Plata, estudiosa de historia, comprendi el trmino. Gru.
Seguramente mencion los planetas de origen dijo Kin.
La rana grande naci en Tierra, sin embargo, y la osa naci en una nave que orbitaba
Shand dijo Jalo. Nadie nunca menciona especies estos das? Legalmente humano! Los
dioses! No se mueva.
Me estaba preguntando dnde estaba usted dijo Kin. Debera haber buscado un
parche de aire borroso... saqueador.
l sonri de costado.
La palabra es, uh, desagradable pero es verdad. Exactamente como la Compaa saque
las mquinas de estratos y la tcnica de la Lnea monomolecular.
No es verdad. La Compaa las administra para el bien general.
Muy bien, de modo que en este viaje los beneficios sern para mi bien general. Creo que
me deben algo. Conoc a LeVine y al resto. Entren con ellos. Estoy tomando mi recompensa
ahora. Tengo el premio mayor.
Algo pequeo y negro salt desde la curva del corredor detrs de l. Kin record que
Marco, con determinacin humana, haba tratado de hacer del cuervo una mascota. Estaba
alimentando tiempo.
Necesitar ayuda dijo Jalo.
Tiene la bolsa que se llena sola dijo Kin. Eso me suena a premio mayor.
Nah. Con lo que hay aqu podemos empezar nuestra propia Compaa donde vamos.
Meti la mano en un bolsillo lateral y sac un carrete de navegacin. Todo est aqu.
Preferira seguir hablando sin que nos amenace con la pistola dijo Plata, con angustia
. No es amable.
El cuervo salt al hombro de Jalo y grit en su oreja...
... un disparo de agujas Clipe se clav en el techo...
5

Nuestros conocidos Bulging Eyed Monsters, monstruos de ojos saltones. (Nota del traductor)

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Estratos

... Marco se movi tan rpido que su paso a travs del espacio que lo separaba de Jalo slo
poda ser deducido por hecho de que, de repente, estaba a horcajadas sobre la figura cada, el
Clipe en una mano y las otras tres levantadas para aplastar un crneo...
... parpade, y mir a su alrededor como si despertara de un sueo.
Mir a Jalo, y luego se inclin hacia adelante.
Est muerto dijo impotente. Ni siquiera lo golpe.
Kin se arrodill junto al hombre.
Estaba muerto antes de que usted llegara all.
Haba visto que su cara se pona blanca como la nieve despus del grito del ave. Jalo ya
estaba cayendo cuando Marco lo alcanz.

Estaba muerto, lo bastante recientemente para que valiera la pena meter el cuerpo en el
sargo mdico de la nave, que inmediatamente encendi una hilera de luces rojas. Kin control
las lecturas en los paneles de abajo. Ruptura de clulas, ruptura de rganos, lesin cerebral...
cuando regresaran a un mundo humano Jalo pasara seis meses en un tanque de resurreccin.
Un ataque al corazn? sugiri Plata.
Masivo dijo Kin. Tiene suerte.
Se hizo un silencio, y cuando Kin gir la shanda estaba mirndola con asombro.
El ataque al corazn es fcil explic. Podemos repararlo. Trabajo simple. Si Marco
lo hubiera herido no habra quedado nada para poner en un tanque. Amenaz a Marco.
Plata asinti.
Los kungos son paranoicos. Pero tambin acta como un humano.
Lo observ cuando entra en una habitacin? Esa forma de caminar es una posicin de
combate. Los kungos no conocen el significado de la palabra miedo.
Muy bien dijo Plata, agradablemente. Medio kung, medio humano. Bien, yo
conozco el significado de la palabra miedo, y ahora mismo estoy asustada.
S, puedo ver...
(unos segundos de vrtigo, una eternidad de desesperacin)
Lo primero que Kin registr cuando recuper su visin fue la ventana de la cabina y el
panorama de afuera. La nave pareca estar rodeada por una niebla llena de icebergs.
Era dbilmente consciente de una alarma, que se cort de repente.
Era consciente de nebulosas estrellas, y de derivar a travs de la cabina porque no haba
gravedad. Plata estaba flotando cerca de lo que haba sido el techo, resplandeciente de fro.
Veamos. La nave estaba flotando sobre un lago. Ahora flotaba en el espacio. Afuera haba
aire congelado y tambin un trozo bastante grande del lago de modo que abajo, en Kung, deban
haberse desencadenado unas tormentas ya que algunas hectreas cbicas de aire y agua haban
sido arrastradas repentinamente al espacio dentro del campo Otra-Parte de la nave...
En cada libre, el genio natural de Kin se senta algo limitado. Nad y rebot hacia la sala
de control, donde Marco estaba acurrucado sobre la consola principal como una araa, y grit en
su oreja.
l la agarr en el aire y la gir para que mirara la gran pantalla en el otro extremo de la
cabina.
Se qued boquiabierta.
Despus de un rato fue a por Plata, que estaba intentando vendarse la cabeza en la sala
mdica y maldiciendo en varias lenguas, y la hizo mirar.
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Estratos

Cuando la pelcula termin la corrieron otra vez.


Puse el carrete de Jalo en el navegador dijo Marco, finalmente. Inclua esto.
Crrala otra vez dijo Kin. Quiero echar otra mirada a una o dos partes.
La calidad de la imagen es excepcionalmente buena dijo Marco.
Tena que serlo. Se supona que deba ser transmitida a travs de decenas de prsecs...
Si puedo interrumpir por unos segundos dijo Plata. Extendi la mano hasta sus
colmillos, y empez a girarlos. Kin mir con horror fascinado cmo se los desenrosca y los
guardaba en una pequea caja de cuero. Haba visto shandos sin colmillos sobre el mismo Shand,
pero eran nios o criminales condenados.
Para ser una buen lingista una debe estar preparada para hacer sacrificios dijo Plata
en un comunol sin tacha. Cree que acced a la operacin sin mucha vergenza secreta y
meditacin? Sin embargo, tengo algo que decir. Le parezco, Marco Farfarer, una persona de mal
humor o de mal genio?
No. Por qu?
Si intenta otra vez una escena peligrosa como la de recin, lo matar.
Pens que era imposible de todos modos dijo Kin, con precipitada diplomacia.
Marco mir de una a la otra.
No es imposible, slo difcil y muy ilegal dijo, cauteloso. Si uno lo hace mal,
termina en medio del sol ms cercano. En cuanto a su, uh, afirmacin, Plata... he tomado nota.
Ambos asintieron con gravedad.
Correcto dijo Kin alegremente. Muy bien. Corra la pelcula ahora otra vez.
La pelcula era genuina o Jalo era un genio no revelado de los efectos especiales.
Podran ser las regiones polares de Nueva Tierra, o cualquier lugar en Serendipity. 6 No en
Njal ni en Milkgaard, porque esos mundos no tenan aves y una imagen mostraba una bandada a
la distancia... hasta que Plata la magnific. Sea lo que fuera, no eran aves. No con esas cabezas
de caballo, escamas negras y alas de murcilagos. Pero haba una palabra para ellos en la historia
humana, y el nombre Dragn se despleg en la mente de Kin.
Haba una vista marina, y a menos que hubiera algo muy equivocado en el tamao de las
olas, la bestia con cabeza de serpiente que saltaba a travs de ellas era de todo un kilmetro de
largo.
Haba vistas distantes de lo que podan ser ciudades. Haba algunas puestas de sol, al
menos una tomada desde el aire, y varias tomas nocturnas de estrellas.
Regrese a la vista area de la puesta de sol dijo Kin. Ahora, qu hay equivocado?
El horizonte es raro dijo Marco.
Eso era. La curva era curiosamente aplanada. Haba otra cosa equivocada tambin, algo
que Kin no pudo descubrir inmediatamente.
Aparte de eso, podra ser cualquier mundo humano observ Plata.
Gracioso dijo Kin. Jalo habl de una Tierra plana, no exactamente de un mundo
plano.
Eso no me sorprende. Los humanos es la nica raza que considera la primitiva idea de
un mundo plano dijo Marco, corriendo atrs la pelcula hasta la vista de las estrellas. Si no
me cree, consulte. Los kungos siempre creyeron que vivan en el interior de una esfera, y los
shandos siempre tuvieron los Mellizos colgando all arriba para ensearles una leccin bsica en
cosmologa.

Literalmente, significa buena suerte para hacer descubrimientos afortunados e inesperados. (Nota del traductor)

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Estratos

Kin lanz un gruido. Un poco ms tarde encontr tiempo para verificarlo en la biblioteca
de la nave. Era verdad, pero qu probaba? Que los hombres eran ligeramente estpidos y muy
egocntricos? Los aliengenas ya lo saban.
Podremos averiguar la naturaleza precisa del mundo plano dijo Marco, cuando
lleguemos.
Espere dijo Kin. Pare ah mismo. Qu quiere decir, cuando lleguemos?
El kung le lanz una mirada fulminante.
Ya he instalado el programa. Ese chirrido que usted escucha es la batera matriz
cargndose.
Dnde estamos ahora?
A medio milln de kilmetros de Kung.
Entonces puede aterrizar y dejarme. No voy!
Qu planes tiene, entonces?
Kin vacil.
Oh, podramos llevar a Jalo a una clnica de resurreccin dijo por fin. Podramos
esperar por all y, uh, nosotros, uh...
Par. Sonaba bastante dbil, incluso para ella.
Tenemos el curso, la nave y el tiempo dijo Marco. El hombre no sufrir daos en el
sargo. Si vacilamos tendremos que explicar, y probablemente la Compaa querr saber por qu
no fue franca con ellos en primer lugar.
Kin mir a Plata por apoyo, pero la shanda slo asinti pesadamente.
No me gustara perder esta oportunidad dijo.
Miren dijo Kin. Hacer este viaje con Jalo pareca una buena idea, correcto? Pero
ahora no sabemos la mitad de lo que estamos haciendo. Slo estoy usando un poco de prudencia
inteligente, eso es todo.
Mucho de la tan cacareada curiosidad del mono dijo Marco a Plata. Mucho del
manifiesto destino dinmico del que escuchamos tanto...
Usted est loco... los dos!
Marco se encogi de hombros, un ademn particularmente efectivo con dos juegos de
hombros, y quit su esqueleto huesudo de la silla del piloto.
De acuerdo dijo. Usted nos lleva de regreso.
Kin se acomod en el asiento y puso la pantalla envolvente a su altura. Mir la consola de
tres cuartos de crculo. Haba algunos diales que le parecan vagamente familiares. Ese panel
negro deba controlar el aire y la temperatura; el resto eran galimatas. Kin estaba acostumbrada
a las naves con grandes cerebros.
No puedo pilotar esto! dijo. Y usted lo sabe!
Me alegra tenerla con nosotros, entonces dijo Marco, mirando su reloj. Por qu no
se van a dormir ustedes dos?

Kin estaba tendida en su litera, pensando. Pensaba en cmo las actitudes hacia los
aliengenas se haban vuelto estereotipadas. Los kungos eran paranoicos, sanguinarios y
supersticiosos. Los shandos eran calmados, sanguinarios y a veces coman a las personas. Los
shandos y los kungos pensaban que los humanos eran sanguinarios, intrpidos y orgullosos.
Todos pensaban que los Ehftos eran graciosos, y nadie saba qu pensaban los Ehftos sobre los
dems.
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Estratos

Era cierto que, una vez, cuatro kungos haba abordado una nave humana en la superficie
durante los antiguos das malos y que mataron a treinta y cinco de la tripulacin antes de que el
ltimo kung fuera abatido por el peso de las agujas Clipe. Era verdad que en ciertas ocasiones
diplomticamente olvidadas los shandos haban comido personas, con gran ceremonia.
Entonces qu? Cmo poda evaluarlo a menos que pudiera pensar como un aliengena?
Nos descartamos unos a otros con algunos clichs, pens. Es la nica manera en que
podemos vivir con los dems. Tenemos que pensar que los aliengenas son como humanos con
una piel diferente, aunque todos hemos sido modelados por gravedades diferentes sobre los
yunques de extraos mundos...
Se incorpor en la oscuridad, escuchando. La embarcacin murmuraba.
Camin desnuda por el corredor ecuatorial. Algo que haba fastidiado el fondo de su mente
ahora sobrenadaba, y tena que averiguarlo...
Diez minutos despus entr en la sala de control, donde Marco todava estaba sentado bajo
la pantalla.
Marco?
Agach la cabeza, levant la pantalla y sonri.
Todo va bien. Qu tiene all? Parece una escultura de plstico derretido.
sta era la caja donde estaba el cuervo. Bioplstico. No se derrite ni bajo mil grados. La
encontr en la esclusa neumtica dijo Kin, tirndola en su regazo.
Marco gir la mole deforme, luego se encogi de hombros.
Bien? Son inteligentes estas aves?
Seguro, pero no van por all con sopletes cortadores.
Hubo una pausa mientras ambos miraban la caja derretida.
Pudo haberlo hecho Jalo dijo Marco, vacilante. No, eso no encaja... estaba
sorprendido de ver el ave.
Para decirlo suavemente, s. No me gusta este tipo de misterio, Marco. Ha visto al
cuervo?
No desde lo de Jalo. Hum. Extendi un brazo lacio y presion el botn de alarma de
la nave.
Campanas y sirenas resonaron a travs de la nave. En cuarenta segundos Plata entr
retumbando, con la nieve de su hoyo de dormir todava pegada a su pelaje. Fren cuando vio que
la observaban, y gru.
Una broma humana? dijo. Le contaron.
Es raro dijo, de acuerdo con los otros. Registramos la nave?
Marco habl detalladamente de la cantidad de espacios pequeos en una nave espacial.
Aadi detalles sobre qu ocurra si algo pequeo y emplumado se meta en un conducto
esencial, o chocaba con un cable equivocado.
Muy bien dijo Kin. Qu va a hacer usted?
Ustedes dos vyanse a sus habitaciones dijo Marco. Sllenlas, y busquen el ave.
Evacuar el resto de la nave. Es el procedimiento habitual contra plagas, de todos modos.
Pero lo matara dijo Kin.
No me importa.
Ms tarde, Marco se sent a observar la acumulacin de energa en el conductor de fusin,
ah afuera, en el centro del campo anillo del toroide de la nave, y se pregunt sobre el ave. Luego
descart la idea, y en cambio se pregunt si alguna de las otras haba notado cuando esconda el
monedero del dinero mgico despus de la muerte de Jalo. Slo una cuestin de prudencia...
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Estratos

Plata se dio vuelta en el agujero de nieve en su cabina de medio ambiente congelado, y se


pregunt si alguno de los otros la haba visto sacar el monedero mgico del escondite de Marco y
meterlo en el suyo. Para una evaluacin posterior...
Kin estaba tendida observando la parpadeante luz roja que indicaba que haba vaco en el
corredor fuera de su cabina, y sinti una vaga compasin por el cuervo. Entonces se pregunt si
alguno de los otros la haba visto cuando tomaba el monedero mgico del lugar en que Plata lo
haba escondido y lo dejaba caer por el tobogn de residuos durante un salto a Otra-Parte. En
este momento el monedero estaba corriendo hacia el borde del Universo, propulsado por la
constante expulsin de billetes Days desde su boca abierta.
En cuatro puntos a distancias arbitrarias alrededor de la nave estaban las cmaras de aire,
instaladas durante la construccin para cumplir con reglas de la Junta de Comercio. Significaban
que si un tripulante era atrapado por una repentina descompresin poda buscar refugio en una de
ellas, en vez de tener que lidiar contra un traje. Eran una buena idea.
Se supona que la gran luz roja sobre cada una destellara de modo que la gente de rescate
pudiera verla. No haba nadie para verla ahora, pero una estaba destellando.
Adentro, con ambas garras prendidas a la palanca de presin, el cuervo se inclin con el
pico apretado contra el agujero de ventilacin, y pens en sobrevivir.

Durante un momento aburrido, de los cuales cualquier viaje tena en abundancia, Plata una
vez pidi a la biblioteca de la nave que le suministrara una copia de Creacin Continua. No
pudo, pero le entreg este fragmento del relevante Compendio Literario de Diez Mundos...
despus de 167 lneas sobre la contribucin del libro al redescubrimiento de papel.
El logro del libro fue haber reunido unas cuantas docenas de argumentos de investigacin
sobre frentes arqueolgicos, paleontolgicos y astronmicos, para desarrollar la Teora desde
ellos. Es fcil ahora decir que, por supuesto, la Teora era obvia. Era obvia, pero era tan obvia
que casi estaba oculta... excepto para una diseadora planetaria que estaba acostumbrada a
pensar en trminos de creacin secundaria, y que era tambin una lectora voraz. sta era la
Teora:
Estaban los Ejes: telpatas, tan telepticos que nada ms que mil de ellos podan habitar un
mundo a la vez, por las interferencias mentales. Y nosotros los humanos pensbamos que
tenamos problemas de poblacin. Dejaron bibliotecas y dispositivos cientficos, y ya era sabido
que podan re-formar los planetas a su agrado. Necesitaban espacio para pensar. Eran orgullosos.
Cuando descubrieron en Bery los restos de una mquina de estratos bajo media milla de granito,
su orgullo qued destrozado. Los Ejes no eran, como haban credo, los primeros seores de la
Creacin... los Volantes se les haban adelantado, quinientos millones de aos. La conmocin les
condujo a que cesaran de reproducirse.
Una nave, convenientemente surtida con grabaciones de biblioteca, finalmente haba cado,
lo bastante lentamente para ser detenida, a travs del sistema de Tierra. Dentro de sus cscaras
rasgadas por meteoritos haba tres momias. Haban sido la tripulacin. Tres tripulantes.
La nave tena ms de cien millas de dimetro. La mayor parte era un globo vaco. Espacio
para pensar...
Los Volantes eran semiesferas de silicio, propulsadas sobre tres ruedas naturales. Nada
excepto cscara y ruedas haba sobrevivido, pero, bajo el granito, estaban los restos comprimidos
de ciudades Volantes. Otros restos Volantes empezaron a ser descubiertos.
Los Volantes haban grabado vestigios de una raza anterior, los Paleotcnicos. Se deca que
los Paleotcnicos haban creado las estrellas Tipo II y sus planetas. Una de sus especialidades era
desencadenar novas como crisol para la creacin de metales pesados. Por qu? Por qu no?
Los Paleotcnicos no eran fcilmente comprensibles. (Una vez, Kin Arad respondi, por lo
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Estratos

menos para su propia satisfaccin, a la pregunta de por qu los Paleotcnicos haban creado
estrellas. Porque podan, dijo.)
En un abismo interestelar, una embarcacin que sala de Otra-Parte por reparaciones,
descubri un Paleotcnico... muerto, por lo menos en trminos humanos (aunque Kin Arad ha
sealado que los Paleotcnicos vivan probablemente de acuerdo con una escala de tiempo
diferente y que esta mole sin vida aparente podra haber estado muy viva si se consideraba el
lento Tiempo metagalctico). Era un tubo de paredes delgadas de medio milln de millas de
longitud.
Las leyendas Volantes hablaban de un suave mundo brillante donde los Paleotcnicos
haban grabado su historia, que inclua la leyenda de los ChThones, pre-paleotcnicos, quienes
produjeron estrellas gigantes de la materia galctica, y los ESCARCHA, quienes producan
hidrgeno como parte de sus procesos biolgicos...
sta era la Teora: esas razas surgieron, y cambiaron, y murieron. Y entonces otras razas
surgieron de las ruinas, cambiaron el universo para ajustarlo a ellas, y murieron. Y otras razas
surgieron de las ruinas... y surgieron, y surgieron, todo el camino en reversa hasta la nada preTotal. Continuamente creando. Nunca hubo nada como un universo natural.
(Una vez, Kin escuch a un disertante referirse a los Ejes en tono despectivo porque haban
manipulado mundos. Se puso de pie y dijo: Entonces qu? Si no lo hubieran hecho, Tierra
todava sera un lo de rocas candentes y nubes pesadas. Cambiaron todo eso y trajeron una gran
luna, pero sabe lo mejor de todo? Nos dieron un pasado. Jugaron con sus mquinas de estratos
para darnos fsiles de cosas que nunca existieron. Ictiosauros y crinoides y creta y mares
antiguos. Tal vez no se sentan bien a menos que tuvieran unos cientos de metros de estratos
fsiles debajo de ellos, como no podan sentirse felices si haba otro Eje en cincuenta millas.
Pero pienso que lo hicieron porque era su arte. No saban que alguien lo vera, pero siguieron
adelante y lo hicieron.)
Kin encontr un momento tranquilo para explorar la bodega de armas. Si Marco estuviera
conduciendo la nave a un mundo con un gobierno tambaleante, haba bastantes cosas abordo
para equipar a un ejrcito rebelde. Haba lo que pareca un sistema completo de msiles, y varios
estantes de armas porttiles que Jalo deba haber encargado sobre dibujos antiguos. Una pistola
disparaba afiladas balas de madera. Por qu?
La nave nunca llegaron a nombrarla entr en el espacio real. Las manos de Marco
sobrevolaban los controles mientras esperaba una andanada de bienvenida.
No hubo nada. Ni siquiera haba una estrella cerca de la nave.
Todava estamos al borde del espacio explorado dijo Marco. Ese gigante azul all es
Dagda Secundus. Est a medio ao-luz de distancia.
Bien, aqu estamos y dnde estamos? pregunt Kin. Una estrella como sa no
debera tener planetas, especialmente unos soleados y bonitos.
La computadora est buscando dijo Marco tristemente. Aguja. Almiar. Quizs
encontremos alguna pelota de hielo volando a la velocidad de tal vez veinte nudos orbitales.
Mientras tanto, podramos comer sugiri Plata.
Cada cual digit su comida del servidor y regresaron a la sala de control.
Dele una hora dijo Kin. Esta rea del espacio ha sido explorada. Qu diablos
puede encontrar que los equipos de bsqueda hayan pasado por alto?
Dudo que hayan mirado all afuera dijo Plata. Hubo un breve momento de nusea
mientras la computadora torca la nave unos millones de millas para una medicin paralaje.[8]
Seguimos el curso de la grabacin de Jalo dijo Marco. Odiara tener que...
La computadora son. Marco salt a la silla y juguete con los controles de pantalla.

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Estratos

En el lmite de la ampliacin haba una pequea semiesfera borrosa. La miraron sin


comprender.
Slo un planeta dijo Kin.
Bastante iluminado a esta distancia dijo Marco, de acuerdo con ella. Hielo muy
pulido?
Plata tosi educadamente.
No soy astrnoma dijo, pero seguramente es errneo.
No hielo? dijo Marco. Podra ser Helium V, supongo.
Me malinterpreta dijo la shanda. Seguramente el hemisferio iluminado debe
apuntar hacia la estrella.
Lo miraron. Finalmente, Marco exclam:
Condenado infierno, tiene razn! Ech un vistazo a las pantallas de abajo. Est a
quinientos millones de millas dijo. Debera poder hacer un salto en lnea recta. Uh...
Por un momento, cuatro manos sobrevolaron los controles como una bandada de halcones.
Y cayeron.

El cielo estaba cayendo sobre ellos. Entonces Marco, casi hipnotizado, gir la embarcacin
y ah, extendida abajo como un tazn de joyas, estaba la Tierra plana.
Era como un plato lleno de continentes. Una moneda lanzada al aire por un dios indeciso.
La nave haba llegado a un punto tal vez a 20.000 millas por encima y en vertical. Kin mir
un nebuloso mapa de tierras negras y mares plateados difuminado por nubes iluminadas por la
luna. Haba, a falta de mejor trmino cuntas personas haban trazado mapas de planetas
planos? una casquete polar, apretando a un costado del disco.
Iluminado por la luna? Haba una luna, aparentemente a unas cuantas millas por encima
del disco, y brillaba. No poda ser luz reflejada. No haba nada que reflejar. Y haba estrellas...
entre la nave y el disco, haba estrellas. El sombreado valo estaba dentro de un globo nebuloso.
Marco tradujo lo que las mquinas, sin emociones, le estaban diciendo. El disco estaba dentro de
una esfera transparente de 16.000 millas de dimetro, y las estrellas estaban eso fue lo que
dije, Kin fijadas a ella.
Un borde del disco brillaba ms. Destellaba un fuego verde que corra alrededor del borde
hasta que tuvieron a la vista un hoyo en el espacio rodeado por llamas verdes y plateadas.
Entonces el anillo cre una joya, y muri tan repentinamente como haba venido. El sol haba
salido. Un sol diminuto.
Una mquina dijo que era un reactor de fusin externo. Pareca un sol.
Esto es lo que recordar, pens Kin. El fuego verde al amanecer, porque todo alrededor del
disco hay un mar, y cae sobre el borde en una cascada de 35.000 millas de altura y el sol brilla a
travs del agua que cae no le asombraba que Jalo se volviera loco.
El amanecer corri a travs del disco. Plata fue la primera en reaccionar. Se ri tontamente.
Lo llam una Tierra plana, verdad? pregunt. Era verdad, cierto?
Kin mir. Los continentes se haban movido, era verdad, y no pareca ser un Nuevo Mundo
en absoluto. Era Tierra ah abajo... reconoci a Europa. Tierra. Y era plana.
Marco puso la nave en una rbita rpida, y nadie dej la cabina por tres horas. Incluso
Plata dej pasar una comida, y en cambio se aliment de curiosidad.
Observaron la cada de la cascada con gran ampliacin. Haba islas rocosas, algunas
cubiertas de rboles, colgando sobre el salto. Era un salto largo, 500 millas hacia un torbellino de
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Estratos

vapor. Pero el disco mismo tena slo cinco millas de espesor. Mientras la nave pasaba bajo l,
no haba nada ms que una llanura de espacio negro en la parte oculta.
Algunos humanos solan creer que el mundo era plano y que descansaba sobre los lomos
de cuatro elefantes dijo Plata.
S? dijo Kin. Sobre qu se apoyaban los elefantes?
Una tortuga gigante, nadando incesantemente por el espacio.
Kin sabore la idea.
Estpido dijo. Qu respiraba la tortuga?
Regstreme. Es un mito de su raza.
Dara mucho por saber cmo pueden los mares seguir derramndose sobre el borde.
Probablemente un colador molecular, ah abajo en el vapor dijo Marco sin levantar la
vista de las pantallas. La instalacin de caeras es un asunto menor, sin embargo. Dnde
estn los habitantes? Esta cosa es obviamente un artefacto, algo creado.
Nadie est tratando de contactarse con nosotros?
Slo escucho mi emocin.
Supongo que quiere decir que no. Quizs sea buena idea. Sigo pensando en todas esas
armas en la bodega.
La idea rara vez deja mi mente. Quizs Jalo quera cazar serpientes marinas, pero creo
que no. No puedo evitar pensar que alguien capaz de desarrollar el artefacto apenas sera
molestado por cualquier armamento que esta nave pudiera llevar.
Quizs los habitantes estn muertos sugiri Plata. Kin y Marco se miraron sin
comprender.
Improbable dijo Marco. Es ms probable que hayan pasado ms all del estado de
grosera existencia fsica. Tal vez incluso en este momento estn engaando al inescrutable.
Se merecen una gran conmocin uno de estos das, entonces dijo Kin. Esta
instalacin debe necesitar inmensas cantidades de energa slo para mantenerla en
funcionamiento. La rbita del sol es completamente errnea. Qu evita que los mares se vacen?
Por qu tienen sus propias estrellas privadas cuando hay unas reales aqu afuera...?
Puedo responder a eso dijo Marco. Parece como si la gran esfera fuera transparente
slo desde el exterior. Podemos ver hacia dentro, ellos no pueden ver afuera. No me pregunte por
qu.
Aterrizamos? dijo Plata.
Cmo podramos entrar? dijo Kin. Marco hizo una mueca.
Eso es fcil dijo. Hay un hoyo de ochenta metros en la concha. Lo pasamos en la
ltima rbita.
Qu?
Ustedes estaban ocupadas mirando la cascada y en todo caso no pareca particularmente
importante. Sin duda, los habitantes del disco tienen viajes espaciales.
Sobrevolaron el agujero veinte minutos ms tarde. Era ligeramente elptico, y los bordes
parecan derretidos. Podra haber sido hecho mediante la cuidadosa maniobra de una nave con un
disco de fusin, pens Kin. O un lser geolgico. Acaso una sonda Terminus llevaba uno?
Probablemente.
Todava estamos por encima de la atmsfera dijo Marco. Espero que los habitantes
del disco no estn enfadados porque las personas hacen agujeros en el cielo.
Podramos ofrecer pagar las reparaciones dijo Plata.

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Estratos

Kin se pregunt si sa era una broma. Por qu alguien se encerrara a s mismo, fuera del
universo, de esta manera? No tena sentido, a menos que fueran totalmente paranoicos. Si no lo
eran al empezar, lo seran ahora.
No dijo en voz alta. No podan haber desarrollado algo as si estuvieran locos.
Se ve como Tierra, y los Terranos estn locos seal Plata. Supongo que los
humanos no han estado haciendo algunas construcciones de mundos en secreto?
No... empez Kin, y vio que ambos la estaban mirando disimuladamente. No lo s
termin dbilmente. Realmente lo parece, lo admito.
Ciertamente lo parece dijo Marco.
Tambin lo creo dijo Plata.
No respiren dijo Marco. Apenas hay espacio suficiente. Estamos entrando.
La nave cruz con algunos metros de margen y los detectores de proximidades chillando.
Todava estaban locos cuando Kin levant la vista y vio una nave acelerando hacia ellos.
Golpe en una de las bodegas, combando el casco y haciendo girar el cielo locamente. Las
puertas de daos resonaron al cerrarse y luego la sala de control se tambale otra vez mientras
caa de la nave librada a su propia suerte, una nave de emergencia independiente.
El dao en la nave no era nada comparado con lo que le pas al atacante. Se desintegr.
Restos verde-azulados se dispersaban a travs del cielo y, cuando Kin se levant del piso
de la cabina, las pantallas parpadeaban como polvo brillante.
La puerta interior de la cmara de compresin de emergencia se abri y Marco entr,
quitndose el casco con dos manos. En otra sostena un rifle lser, salvado de la otra mitad de la
nave. La cuarta sostena una larga astilla de vidrio, cautelosamente.
Parece como si alguien nos hubiera lanzado una botella dijo Kin.
Su puntera fue extraordinaria dijo Marco framente. Puedo llevar esta cabina hasta
el resto de la nave, pero creo que apenas vale la pena. No tenemos ninguna capacidad de OtraParte. No puedo desarrollar ni una pizca de campo. La mayor parte del contenido de la bodega
est flotando ah afuera en algn lugar, y eran nuestras armas. Todos los sistemas auxiliares estn
funcionando. Probablemente podra volar a casa con el motor anillo solamente.
Entonces no todo est perdido rugi Plata.
No, excepto que necesitaramos aproximadamente dos mil aos. Incluso esta maldita
arma es intil. Alguien pens que era buena idea guardar la bobina principal en una caja aparte.
As que aterrizamos en el disco dijo Kin rotundamente.
Me estaba preguntando cundo alguien iba a decirlo dijo Marco. Ser un viaje en
un sentido. Esta nave no volver a despegar.
Qu cosa nos golpe? dijo Plata. Cre ver una pelota de aproximadamente diez
metros de dimetro...
Tengo el horrible presentimiento de saber qu fue murmur Kin.
S. Era un arma dijo Marco. Admito que encuentro difcil de entender su completa
destruccin, pero queda el hecho de que tenamos una embarcacin interestelar. Ahora no. Pienso
hacer una rbita antes de aterrizar.
Plata tosi suavemente.
Qu dijo comeremos?
Les llev varias horas transportar el servidor desde la nave que giraba perezosamente. Ante
la insistencia de Kin tambin trajeron el sargo con Jalo adentro, y lo conectaron al sistema de
emergencia. El servidor tena su propio suministro interno de energa como lo establecan las
reglas. Nadie quera pasar sus ltimas horas en una nave a oscuras con algn shando hambriento
que pudiera haber a bordo.
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Estratos

La nueva rbita les hizo pasar por la luna del disco, sin brillo y obviamente invisible en el
cielo diurno. Vieron que un hemisferio estaba negro.
Fases dijo Kin. Si bamboleas la luna sobre su eje, tienes fases.
Quin produce el bamboleo? pregunt Marco.
No lo s. Alguien que quera que esta cosa se pareciera a Tierra, desde la superficie. Y
no me mire de ese modo... jurar que no fue construida por humanos.
Les cont sobre los mundos artificiales anillos, discos, esferas de Dyson y tneles
solares.
No funcionan dijo. Es decir, son vulnerables. Demasiado dependientes de la
civilizacin. Y hay demasiadas cosas que pueden salir mal. Por qu piensan que la Compaa
terraforma mundos cuando hay opciones ms baratas? Porque los planetas duran, por eso. Ante
cualquier evento.
Y estoy segura de que esto no fue construido por los Ejes. Los planetas eran importantes
para ellos. Tenan que sentir los estratos abajo y el espacio ilimitado arriba. De algn modo
podan sentirlo. Vivir sobre algo como esto poda volverlos locos. De todos modos, murieron
hace cuatro millones de aos, al menos, y estoy segura de que esta cosa no es tan vieja. Debe ser
todo maquinaria funcionando, y las mquinas se desgastan.
Hay ciudades ah abajo dijo Marco, en el lugar correcto, tambin. Si esto fuera
Tierra. Levant la mirada. Est bien, Kin, se muere por decirlo. Qu nos golpe all atrs?
Estaba el agujero sobre la eclptica?
Marco se inclin y jug con la terminal de computadora por unos segundos.
S dijo. Es importante? El sol estaba debajo de nosotros.
Fuimos muy desafortunados. Creo que chocamos con un planeta.
sa fue mi idea tambin dijo Plata con gravedad, pero no me gustaba decir nada en
caso de que pensaran que soy una tonta.
Planeta? pregunt Marco. Un planeta aterriz sobre la nave?
S que generalmente sucede lo contrario, pero creo que estoy empezando a comprender
el funcionamiento de este sistema respondi Kin. Hay un cielo falso as que debe haber
planetas falsos. Sus rbitas deben ser algo para ver. Si se supone que realmente se parezca a un
cielo de Tierra a veces tendran que retroceder.
Estaba equivocado dijo Marco. Deberamos haber regresado a casa. Podramos
haber improvisado un sargo y turnarnos para despertar. Dos mil aos no son demasiado tiempo.
No s qu agencia le dijo a Jalo que yo era el hombre para el trabajo, pero debera reclamar su
dinero.
Sin embargo, la vista es buena dijo Kin.
La nave estaba pasando bajo el disco otra vez. Y otra vez hubo un destello de fuego verde
cuando, por unos segundos, el sol brill a travs de la cascada alrededor de l.
Algo los golpe... otra vez.
No era un planeta. Era un bote, y la mayor parte de l todava colgaba en la parte area
trasera cuando Marco termin de luchar contra el efecto que les imprimi.
Esta vez sali Kin, y se sujet de un tocn areo mientras observaba los restos congelados.
Marco?
La escucho.
Ha hecho un infernal embrollo de la antena.
Ya lo haba deducido. Tambin estamos perdiendo aire. Puede ver la fuga?
Hay una condenada niebla casi por todos lados: voy a echar un vistazo.
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Estratos

Oyeron que sus botas pisaban alrededor del casco, y luego hubo un silencio tan largo que
Marco grit en la radio. Cuando Kin habl, lo hizo lentamente.
Es una embarcacin, Marco. No, palabra equivocada. Un bote. Un velero. Ya sabe, como
en los mares.
Mir el disco bordeado de fuego.
Una cascada volcndose sobre el borde del mundo.
El mstil estaba quebrado y la mayor parte de las tablas haba sido arrancada por la fuerza
del impacto, pero haba bastante soga intacta, tanta para hacer obvio el hecho de que el bote tena
un pasajero.
Marco?
Kin?
Tena un pasajero.
Humanoide?
Kin gru.
Mire, pas por encima de la cascada y cay al vaco, y luego golpe la nave! Qu
clase de descripcin quiere? Parece una explosin en una morgue!
Kin estaba acostumbrada a la muerte violenta. Los ancianos moran as cada libre sin
mochila, paseo deliberado cuando sueltan los elefantes clonados sobre un nuevo mundo,
destruccin de los seguros y caminata en la tolva de una mquina de estratos pero entonces los
equipos de ambulancia se hacan cargo. Nunca haba nada para ver, excepto en el caso de la
mquina de estratos. Y era slo un dibujo extrao en una medida de carbn recientemente
colocada.
Se arrodill como un robot. La tela mojada se haba congelado en el vaco, pero era buena
tela, bien tejida. Adentro...
Plata analiz las muestras de tela despus, y anunci que el pasajero haba sido bastante
humano para llamar prima a Kin. Se habra sorprendido ante cualquier otro resultado, sin sentirse
capaz de decir por qu.
l haba navegando por encima del borde del mundo. La idea la dej fra. Todos saban que
el mundo era plano, todos siempre haban sabido que el mundo era plano: era obvio. Pero
siempre haba alguien que se reira de los ancianos y que viajara a los terrorficos mares para
demostrar una teora diferente. Y estuvo horriblemente equivocado.
Kin se alegr por la discusin sobre los trajes.
Haba cinco, dos del tamao de un shando. Uno de los otros pareca defectuoso, y los tres
sentan bastante cautela del espacio para no confiar en un traje sospechoso.
Debemos llevar el servidor dijo Plata. Tal vez usted y Kin podrn comer lo que
haya all abajo, pero a m me envenenar.
Haga que la mquina prepare un saco de concentrados de comida deshidratada entonces
orden Marco. Necesitamos ese cuarto traje.
Plata lanz un gruido.
No tanto como necesitamos la mquina. Puede analizar comida. Puede proporcionar
ropa. Si es necesario, podemos vivir de ella.
Me inclino a estar de acuerdo dijo Kin.
Consumir la energa de elevacin del traje entero!
Prefiere llevar un rifle lser que no disparar? dijo Plata. Se miraron furiosos.
Llevmoslo por el bien de Plata dijo Kin apresuradamente. El hambre puede ser un
gran problema para los shandos.
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Terry Pratchett

Estratos

Marco se encogi de hombros, dos veces.


Llvenlo, entonces dijo, y sac el juego de herramientas de un armario de pared.
Mientras ellas maniobraban para meter la gran mquina en el traje espacial y la envolvan con
mantas trmicas, l desmont la silla de control y termin con una tira de metal sumamente
afilada, con un asa de plstico en el extremo. Kin observ que la sopesaba en su mano,
pensativo. Listo para enfrentarse con los fabricantes de un mundo de 15.000 millas de ancho con
una espada casera. Era un loable espritu humano o una estpida bravata kung?
l se volvi y vio que ella lo observaba.
No es para meterles miedo dijo, pero a m me lo saca. Estamos listos?
Program el piloto automtico para que se mantuviera durante diez minutos a unos cientos
de millas de la cascada. Salieron impulsados por los cinturones de los trajes, Plata remolcando el
de repuesto con un tramo de Lnea monofilamento.
Kin ech un vistazo por encima del hombro mientras la nave se alejaba a gran velocidad
sobre una estela de llamas y trepaba hacia una rbita alta. Entonces se volvi hacia la gran
muralla de agua, y las pequeas islas sobre el mismo borde. Del otro lado del disco el sol se
estaba hundiendo.
No haba luces de ciudades, en ningn lugar.
En lnea desigual volaron hacia el agua que caa y el trueno al borde del mundo.
Nadie vio, justo antes de que la embarcacin volara hacia arriba, que el quinto traje, ahora
perfectamente til, sala de la cmara de compresin. Se infl en un instante, como un globo
vaco.
En el gran casco burbuja el cuervo supervis cuidadosamente los controles de emergencia.
Los trajes estaban diseados para cualquier cosa; podan volar a travs de un sistema estelar y
aterrizar en un mundo. Tenan controles de lengua.
El cuervo se inclin, picote suavemente. El traje avanz. El cuervo observ atentamente,
entonces prob otro control...

El amanecer lleg mojado. Kin despert empapada de roco. Bravo por las mantas
trmicas.
Haba sido una larga noche. La isla, en el mismo labio del borde, apenas era bastante
grande para contener un carnvoro peligroso, a menos que fuera semi-acutico. Pero Marco
seal que en el disco podan abundar carnvoros semi-acuticos, e insisti en montar guardia.
Los kungos podan prescindir del sueo durante semanas.
Kin se pregunt si deba decirle de su aturdidor personal, ahora cuidadosamente escondido
en un bolsillo del traje. Sintindose una canalla, decidi no hacerlo. Tuvo una larga pelea con su
conciencia pero ella gan, ella gan.
Evidentemente, Marco se haba dormido cuando apareci el sol. Yaca enroscado bajo un
arbusto empapado. A travs de la niebla, Kin vio a Plata sentada en el afloramiento rocoso sobre
el lado de la isla que daba a la cascada.
Kin trep hacia ella. La shanda sonri y le hizo sitio sobre la piedra tibia.
El lugar era como la punta de una cua. El pico rocoso surga de lo que pareca
sospechosamente un pequeo bosque de fresnos y arces. Ms all, el sol se reflejaba en el mar
verde-plata. A ambos lados, la cascada era una lnea blanca de espuma vislumbrada dbilmente a
travs de nubes de neblina. Atrs...
Plata la sujet a tiempo.

41

Terry Pratchett

Estratos

Cuando Kin recuper el equilibrio, baj la pendiente cuidadosamente hasta un asiento que
no colgaba tan obviamente sobre una cada, y pregunt:
Puede sentarse realmente all y no preocuparse?
Preocuparme de qu? Usted no se preocupaba en la nave cuando haba solamente un
metro de casco entre usted y la eternidad dijo la shanda.
Eso era diferente. Hay una verdadera cada detrs de usted.
Plata levant el hocico y olfate el aire.
Hielo exclam. Huelo hielo. Kin, puedo darle una conferencia sobre la luz del sol?
Kin, automticamente, mir el sol, entrecerrando los ojos. Su memoria le dijo que era del
tamao de un asteroide. Pero se vea bien para Tierra. Lo senta bien sobre su piel.
Adelante. Dgame algo que no sepa.
He notado unos trozos de hielo que pasaban por encima de la cascada. Por qu ocurre
esto? Sabemos que el disco tiene islas polares. Sin embargo hay tierras verdes cercanas.
Considere la distancia entre el ecuador y las islas polares. Por qu los extremos norte y sur no
estn slidamente congelados, ni las regiones ecuatoriales ardiendo?
Kin apoy la barbilla sobre sus manos. La shanda estaba hablando de la ley cuadrtica
inversa. Si el sol estaba a 5.000 millas del ecuador al medioda, estaba a 11.000 millas de lo que
llamaran polos.
Bien, la trayectoria que el sol segua no poda ser llamada una rbita. Se mova como una
nave espacial dirigida. Pero eso no explicaba el aire tibio a su alrededor. Consideremos: en la
mayora de los mundos los polos estaban apenas a unos miles de millas ms lejos del promedio
que el ecuador, sin embargo la temperatura era absolutamente diferente. En el disco, si uno
pensaba que su zona de temperatura era efectivamente la de Tierra, entonces los polos estaban
afuera, cerca de Wotan y el ecuador se asaba como Venus.
Alguna clase de lente de fuerza? arriesg. Podra creer cualquier cosa.
Indudablemente la trayectoria del sol debe ser cambiada con regularidad.
No comprendo.
Para tener estaciones.
Ah... estaciones. S, los humanos necesitaran estaciones.
Plata...
La shanda olfate otra vez.
ste es buen aire dijo.
Plata, djese de trucos. Usted piensa que nosotros construimos esto.
Ah... el kung y yo hemos hablado del tema, es verdad.
Al demonio con lo que hayan hablado! Es mejor que pongamos esto en claro. Los
humanos podremos estar locos, pero no somos estpidos. Como trabajo de mecnica celestial,
este disco es tan eficiente como una llave de goma. Debe beber energa para seguir andando.
Para decirlo en voz alta, nadie quiere colgar las vidas de sus descendientes sobre la eficiencia de
pequeos soles con rbitas monas y estrellas falsas! Por qu los constructores del disco no
hicieron que orbitara alrededor de un verdadero sol? Deben haber tenido el poder. En cambio
vinieron aqu, a la nada, y construyeron un mundo de acuerdo con las ideas de alguna clase de
monje medieval. Eso no es humano.
El hombre en el bote era humano.
Kin haba estado pensando en l durante mucho tiempo. A veces entraba en su cabeza
espontneamente, en las largas horas de sueo. Vacil antes de responder.
Yo... no lo s. Tal vez los constructores del disco raptaron a un grupo de humanos all en
la prehistoria. O quizs hubo una evolucin paralela en algn lugar...
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Estratos

Se senta enfadada consigo misma por su ignorancia, y aun ms enfadada con la shanda por
no sealar diplomticamente los grandes agujeros en su argumento. Si alguien le hubiera
ofrecido a Kin un inmediato regreso a las comodidades de Tierra ese momento, lo habra
escupido. Primero tena que encontrar la respuesta a demasiadas preguntas.
En voz alta:
Jalo habl de transmisin de materia. Me pregunto cmo llevan el agua desde el fondo
de la cascada otra vez al ocano.
Marco trep las rocas hacia ellas. Un cambio se haba producido en l desde el aterrizaje
en el disco. En la nave, Kin lo recordaba como un ser temperamental, cnico... ahora pareca
vibrar con entusiasmo.
Debemos hacer planes dijo.
Usted tiene un plan corrigi Kin.
Es imperativo que nos contactemos con los seores del disco dijo Marco, asintiendo y
sin notar su sarcasmo.
Ha cambiado de idea, entonces. La voz de Plata flot desde la altura. Estaba de pie,
olfateando el aire otra vez.
Enfrento los hechos, aunque son desagradables. No podemos reparar la nave. Ellos
tendrn la capacidad de hacerlo, o naves espaciales que podemos alquilar. Jalo regres. O
quieren pasar su vida aqu?
No creo que las personas del disco puedan ayudarnos dijo Plata. No detectamos
ninguna fuente de energa, ninguna transmisin de energa. Desembarcamos sin ser abordados.
stas son mis razones secundarias para sospechar un regreso al barbarismo.
Secundarias? dijo Kin.
Plata lanz un gruido.
Una embarcacin se est acercando dijo. Por sus lneas sospecho que no es un
juguete de deporte de una raza avanzada.
La miraron, entonces corrieron peasco arriba. Marco lleg antes que Kin por una serie de
saltos largos y espi a travs del agua.
Dnde? Dnde?
Kin vio una mota al borde de su visin.
Es una embarcacin a remos, doce remos de cada lado dijo Plata, entrecerrando los
ojos ligeramente. Hay un mstil y una vela plegada. Apesta. La tripulacin apesta. En su curso
actual pasarn una milla al norte.
Sobre las cascadas? dijo Kin.
Seguramente las personas del disco dominan el arte de enfrentarse a la cascada dijo
Marco. La corriente no parece ser fuerte. Hay un efecto extrao.
Kin pens en el hombre en el bote cado.
Saben que van hacia la cascada pero no saben qu es dijo. Plata asinti.
Apestan porque estn asustados dijo. Estn cambiando el curso hacia esta isla. Hay
un hombre parado en el extremo delantero, mirando hacia la cascada.
Marco se convirti en una mancha de accin.
Debemos prepararnos sise. Sganme abajo. Las rocas chocaban detrs de l
mientras saltaba hacia los rboles donde haban pasado la noche.
Kin ech un vistazo de la shanda, parada como una estatua, al bote. Incluso ella poda ver
las figuras ahora. El agua brillaba cuando la agitaban los remos que giraban. Incluso crey
escuchar gritos.
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No creo que lo logren dijo tranquilamente.


Es cierto dijo Plata. Vea cmo la corriente los hace girar.
Podra ser una prueba dijo Kin. Quiero decir, el mismo da que estamos aqu y todo
eso.
Plata olfate.
Mi nariz dice que no.
Se miraron la una a la otra. Ciertamente, Kin no iba a discutir con 350 millones de clulas
olfativas. Poda ver a los hombres en el bote claramente. Haba uno, un hombrecillo barbudo,
corriendo entre los remeros doblados, instndolos. Como mucho, el bote estaba quieto.
Ejem sugiri Plata.
Kin mir el sol.
Recuerda esa Lnea que estbamos usando para remolcar el traje de repuesto? dijo.
Qu longitud tiene?
El largo estndar del monofilamento, mil quinientos metros dijo Plata, aadiendo:
podra enlazar un mundo.
Por supuesto, podramos estar cometiendo un gran error dijo Kin, empezando a correr
pendiente abajo. Plata la sigui pesadamente.
El estmago dice no dijo. Kin sonri. Los shandos tenan ideas diferentes sobre el
asiento de las emociones.
Sali volando en un cinturn que tom del traje burbuja, arrastrando un extremo del cable
por un amplio bucle.
Lo considero extremadamente intrpido dijo la voz de Marco en su auricular.
Tal vez dijo Kin. Slo recuerde que fui yo la que sali al bote estrellado.
Hubo una pausa, con slo el siseo del viento en una oreja y la onda en la otra. Finalmente,
Marco dijo:
Apunte la cmara del cinturn hacia el bote.
Los remeros la haban visto. La mayor parte qued paralizada sobre sus remos.
El bote tena tal vez veinticinco metros de largo, construido como una vaina. Plata haba
sido demasiado crtica. Quien sea que lo hubiera construido tena agudos conocimientos de
hidrodinmica. Haba un mstil, en medio del barco, con una vela plegada. Todo el espacio entre
los remos pareca estar lleno de potes y atados.
Kin apunt hacia el hombre de pelo rojo en la proa y se lanz, plane sobre las olas y fren
a nivel de su cara asombrada; dej caer el bucle del cable sobre la proa ornamentada y grit a
Plata. El roco la empap cuando el cable salt fuera del agua.
Que sigan remando dijo Kin, haciendo desesperados movimientos de brazos. Hacia
la isla insisti, sealando dramticamente.
El pelirrojo la mir, mir la isla, mir el tirante cable y mir la curva que empezaba a hacer
la estela mientras Plata tiraba. Entonces salt el largo del bote, gritando a los hombres perplejos.
Uno se puso de pie y empez a discutir. El pelirrojo recogi un palo de la cubierta y lo golpe
duro, entonces lo sac de su lugar y tom su remo.
Kin se lanz hacia el cielo, mirando abajo una embarcacin que ya dejaba una estela como
una motora. Entonces se estabiliz y regres a la isla.
Sus orillas arboladas pasaron lejos por debajo y empez a buscar en el nebuloso cielo azul
ms all de la cascada.
Encontr lo que estaba buscando. Haba una diminuta mota blanca, alejndose. Baj en
picada, escuchando el leve whump mientras el campo del cinturn tomaba una nueva forma
protectora a su alrededor.
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El motor del cinturn de Plata estaba gimiendo. Los cinturones de traje podan levantar
diez gravedades a sus propietarios, y Plata pesaba 500 libras, probablemente. Agregaba un
montn de potencia de traccin al final del cable.
Mientras Kin giraba y regresaba al disco, la voz de Plata lanz un gruido en su oreja.
Hubo algunas sacudidas sobre el cable.
Kin mir abajo. Haba una franja de rboles talados a travs de la isla. El rbol que haban
usado como ancla no era suficientemente fuerte despus de todo. Ahora el cable estaba curvado
alrededor del mismo peasco.
Todo est bien dijo. Hemos tomado el borde de la corriente. El cable cort algunos
rboles, eso es todo.
El bote estaba de costado sobre la cascada, pero rebotaba a travs del agua ya clara.
Muy bien, Plata dijo. Muy bien. Marco quera conocer los nativos y va a tener todo
un montn en un minuto. Mantngalo. Mantngalo. Pare. Pare!
El bote subi crujiendo la playa y rebot contra los rboles, rompiendo algunos remos.
Algunos hombres cayeron por la borda.
Lo hemos varado! dijo Kin, cayendo hacia el bosque.
Si tienen alguna imaginacin estarn besando ese suelo dijo Plata.
Correcto. Esperemos a que Marco tenga el juicio de quedarse fuera de la vista.
Su auricular son.
Escuch eso. Deseo disociarme a m mismo de esta tarea completa...
Kin se lanz en picada. Record que alguna vez le dijeron que, en ltima instancia, y sin
importar lo que los disparates de ciencia ficcin pudieran decir, nunca nadie aprendi una lengua
escuchando las comunicaciones de una cultura.
Siempre se reduca a confrontaciones frente a frente. A sealar. A dibujar crculos en la
arena.
Crculos en la arena?
Bien... se reduca a sealar.
Mucho ms tarde encontr a Plata y a Marco en el claro ms arriba de la pendiente. Plata
estaba sentada al lado del servidor, sacando puados de una pegajosa sustancia gris y roja de un
cuenco. Marco yaca a lo largo, espiando a los hombres en la playa a travs de las hojas.
Haban prendido un fuego, y estaban cocinando algo.
Plata la salud con la cabeza e hizo algo a los controles del servidor.
Ya com suspir Kin. Alguna clase de comida de cereal y pescado deshidratado.
No lo vieron?
Estaba programando un emtico, a decir verdad.
Marco se gir.
Comi esa comida sin siquiera un anlisis rudimentario! Desea morir tan pronto?
Necesitamos de su confianza dijo Kin. Tir una espina de pez a Plata. Tomar su
maldita pocin, pero sujete eso debajo de la nariz del servidor. Sabe que la comida del servidor
sabe siempre como si alguien ya la hubiera comido. Mientras estamos aqu podramos tambin
tener los estmagos llenos.
Tom un tazn de fluido rosado de la garra de Plata y se retir hasta el otro lado del claro,
donde estuvo breve y ruidosamente descompuesta. Plata extendi la mano y digit en el servidor
para el caf.
En ese momento la mquina expuls una lengua de plstico verde. Ella la cort y la ley.
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Alta protena utilizable y vitaminas dijo. Hay un contenido de hidrocarburo del


proceso de secado que puede ser cancergeno a largo plazo, pero parece no representar gran
riesgo.
Grandioso dijo Kin, sirvindose caf. De repente siento que nunca podra mirar a
otro pez deshidratado en la cara. Ahora, estn listos para las grandes respuestas? Hasta donde
pude comprender, el hombrecillo de pelo rojo se llama Leiv Eiriksson.[11]
Plata meti el impreso verde prolijamente en la tolva de ingreso de la mquina.
Es una notable coincidencia o alguna otra cosa dijo tranquilamente.
No est bromeando.
Marco se volvi desde de su mirador.
Qu es coincidencia? dijo. Han observado el armamento?
Tienen espadas hechas de, uh, hierro de pantano, moldeadas a golpes. Fcilmente
desafiladas dijo Kin, pensativa. Su arma ms grande es su bote. Est familiarizado con el
trmino de tingladillo?7
l asinti.
Bien, no significa nada para m. Son rpidos. Estas personas gobiernan gran parte del
mar con esos botes y esas espadas. A veces son piratas, pero tienen un sofisticado sistema de
leyes. Son valientes. Un viaje de mil millas en un bote as es frecuente.
Marco la mir.
Aprendi todo eso?
No, todo lo que comprend fue su nombre, y slo porque lo he escuchado antes. Es todo
de memoria. Mir a Plata para una confirmacin. La shanda asinti.
En el ao trescientos y veintids enton, Eiriksson navegaba el ocano azul!
Muy potico dijo Marco tranquilamente. Ahora, quieren explicar, por favor?
Si fue criado en Mxico no habra escuchado de esto dijo Kin. Son muy esnobs
sobre su historia ah abajo. Leiv Eiriksson... empez a resumir la historia de Tierra...
descubri Vinland, ms de trescientos aos despus de que la Batalla de Haelcor terminara el
tercero y ltimo Imperio Remeno.
Automticamente se produce la gran emigracin. Los turcos empujaban al oeste y al norte
otra vez. El padre de Leiv, Eric, era un vendedor astuto. Su Groenlandia haba resultado no ser
un lugar tan verde como en su imaginacin, pero Leiv haba trado sensatamente bayas jugosas y
granos silvestres desde Vinland. Los hombres del norte fueron al oeste otra vez.
Establecieron colonia tras colonia sobre la costa este, desde las escarpadas tierras
alrededor del Mar de Tyker, al norte, hasta el Fiordo Largo en los Mares Medianos, al sur. Era el
paisaje de sus sueos. Lo llamaron Valhala.
Haba nativos. Pero los recin llegados eran slo agricultores poco entusiastas... debajo de
la cubierta agrcola pensaban con sangre. A esas tribus que no pudieron vencer las convencieron.
Cuando encontraron la Confederacin Objibwa hicieron tratados. Y se extendieron, y se
fusionaron.
Segn todas las teoras debera haber terminado all. Ni los nativos ni los invasores tenan
el perfecto conocimiento de la dinmica social que construye Remes. Los hombres del norte
deben haberse convertido simplemente en otra tribu, con ojos azules y pelo rubio.
Las teoras estaban equivocadas. Algo latente en ambas razas hizo ignicin. Era un
continente grande, y era rico.

Tingladillo, diminutivo de tinglado. Trmino martimo: Disposicin de las tablas de forro de algunas embarcaciones menores, cuando, en vez de
juntarse por sus cantos, montan unas sobre otras, como las pizarras de los tejados

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En pocas palabras, 300 aos despus de Leiv, una flota lleg a la boca del Mediterrneo.
La mayora de las naves tenan velas aunque haba una o dos, pequeas, rpidas e inclinadas a
estallar, que podan moverse hacia el viento. Las velas de las grandes embarcaciones mostraban
el Gran guila de Valhala sobre un fondo rayado que alternaba los colores del cielo, la nieve y la
sangre.
La Batalla de Gibraltar fue breve. Europa haba pasado 200 aos de estancamiento.
No hubo respuesta a la artillera.
Entiendo el punto dijo Marco. Este Leiv es una figura importante en la historia de
Tierra. Esto no es, sin embargo, Tierra.
Parece Tierra dijo Kin. Una Tierra que fue slo imaginada, pero Tierra.
Est sugiriendo seriamente que...?
Le dir qu estoy sugiriendo. Pienso que usted y Plata tienen razn. Pienso que los
humanos construyeron este lugar. No puedo imaginar por qu.
Plata lanz un gruido.
Seguramente habra registros...
No si la Compaa los ha suprimido!
Era la respuesta lgica. La Compaa haba construido este artefacto en secreto. Jalo fue
un seuelo enviado para traerlos aqu. Por qu construira el disco la Compaa? Kin pens que
saba la respuesta, y no le gustaba. Pero no poda imaginar por qu tanta comedia para traerlos
aqu.
Pero por lo menos todo era lgico. Qu otra respuesta haba? Aliengenas misteriosos?
Tendran que ser muy misteriosos. Si era la Compaa, Kin la odiaba.
Estamos en peligro desde todas partes dijo Marco con entusiasmo. Debemos usar
nuestros cinturones siempre. Sugiero que nos dirijamos hacia un centro civilizado. Podramos
encontrar algunas pistas respecto de los orgenes del disco.
Entonces all est nuestro transporte dijo Kin, sealando. No s cunto dura la
energa del traje contra la gravedad, pero si hay un mar que cruzar me gustara hacerlo en un
bote.
Todava pueden resultar hostiles dijo Marco, observando a los hombres.
Cuando lo vean a usted y a Plata?
A decir verdad presentar a los aliengenas constitua un problema. Kin lo solucion
bajando desnuda al campamento. Despus de su primera aparicin como la diosa de la
misericordia, tena confianza en que los hombres antes violaran a un caimn.
Leiv corri hacia ella y se puso de rodillas. Ella baj los ojos con lo que esperaba fuera una
expresin benvola.
Era ms pequeo que la mayor parte de la tripulacin. Se pregunt cmo ejerca su
autoridad... hasta que vio el destello astuto en sus ojos, incluso ahora, que le deca que aqu
estaba el maestro de la patada poco caballerosa y del puetazo al rin. Se sinti agradecida por
el aturdidor, ahora oculto en su palma.
Usted est a punto de tener la asombrosa oportunidad de hacer nuevos amigos dijo
dulcemente. sta es una saga que nunca creern. Bien, Plata, salga.
La shanda apareci a una distancia decente, abrindose camino a travs de los arbustos a lo
largo de la playa. Mientras se acercaba varios hombres salieron deprisa en la otra direccin.
Cuando vieron sus colmillos algunos otros los siguieron.
Sonriendo a reventar, Kin camin hasta la shanda y puso una mano en la inmensa garra con
palma de cuero.
Deje de sonrer dijo, a travs de los dientes apretados.
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Pens que los pondra cmodos.


Sobre usted se ve hambriento.
Leiv todava estaba de pie, clavado en la arena, cuando Kin llev a la shanda hasta l.
Tom la mano del hombre entre las suyas.
Arrodllese y rebjese murmur.
Plata se dobl, obediente. Leiv la mir y luego a Kin. Finalmente extendi la mano y prob
el brazo de Plata.
Buen chico dijo Kin, sonriendo. l salt hacia atrs.
Para presentar la fase dos Kin empez a silbar la vieja tonada de robots Morris, El
Husped de la Sra. Widgery.[9]
Plata bail con pena sobre la arena, mirando hacia el cielo con expresin de agudo
disgusto. Pero mantuvo el ritmo. Tambin se movi torpemente. Kin, que la haba visto moverse
como agua aceitada, admir ese ltimo toque. Cualquier cosa suficientemente desgarbada era
graciosa. Lo gracioso no era peligroso.
Los hombres empezaron a regresar poco a poco. Plata sigui bailando, pateando pequeas
tormentas de arena y saltando de un pie al otro. Kin dej de silbar.
Usted ha pasado dijo. Prcticamente estn a punto de darle terrones de azcar.
Descanse. Evite bostezar. Marco?
Marco sise. Sali de los arbustos.
En su traje espacial gris y una capa hecha apresuradamente con una manta trmica pareca
medianamente humano, aunque esculido. Sus ojos eran demasiado grandes y su nariz
demasiado larga. Su cara era gris como el traje.
Pero tena masas de pelo rojo-llama. No era realmente pelo pero era rojo. Quizs
compensaba los ojos.
Los hombres lo miraron cautelosamente, pero nadie huy esta vez.
Uno de ellos camin hasta Leiv y gru algo, sacando una pequea espada. Eso condujo a
un momento de confusin que termin con Marco agachado para saltar y el hombre tendido
sobre la arena con la espada a diez pies de distancia. Entonces Leiv dej de retorcerle el brazo y
lanz una patada. El hombre grit.
Ahora lancemos el bote dijo Kin con firmeza.
Plata camin hacia la nave varada y se prepar con un hombro contra la proa. Nada ocurri
por un momento, y luego el bote resbal de la playa y se detuvo cuando la popa estaba
movindose en la corriente.
Kin tom el brazo de Leiv y lo llev firmemente hacia l. Era rpido para comprender. En
cinco minutos los hombres estaban abordo, el servidor murmuraba junto al mstil, y todos los
ojos estaban sobre Plata, sobrevolando hacia mar adentro en el extremo del cable.
Haba una rea de agua tranquila donde el mar se divida alrededor de la isla antes de caer
en la nada. Cuando la corriente tir dbilmente del bote, ste ya estaba volando sobre las olas.

Dos incidentes animaron el viaje. Un nervioso Leiv le pas a Marco un cuerno con alguna
sustancia dulce.
Lo olfate con desconfianza y verti un poco en el servidor.
Parece ser alguna clase de bebida de glucosa dijo. Qu piensa usted, Kin?
Lo prob el servidor?
Dio una luz verde. Poda ser una forma de pocin de fortaleza?
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Bebi medio cuerno, y bes lo que pasaba por labios. Entonces ri vagamente y bebi la
otra mitad.
Despus program el servidor para que lo duplicara, y cuando los hombres salieron de su
asombro, las tazas de plstico desechables eran pasadas tan rpidamente como podan ser
llenadas. Un canto espasmdico estall, y se escucharon ocasionales ruidos de remos cuando los
remeros perdan el ritmo. Finalmente Kin, despus de la declaracin tcita de Leiv, desconect la
mquina.
Ms tarde, Plata prob su mano en el remo. Sentada en medio del barco y agarrando dos
remos, sigui el ritmo fcilmente. Uno por uno los remeros pararon para mirarla. El bote no
disminuy la velocidad hasta que sus remos se rompieron.
Marco encontr a Kin sentada en el refugio de cuero detrs del mstil, bebiendo martinis y
pensando.
Deseo una palabra en privado dijo.
Muy bien dijo Kin, palmeando la alfombra a su lado. Cmo est la cabeza ahora?
Mejor. Esa bebida obviamente contiene impurezas peligrosas. Creo que no tomar ms
por una hora aproximadamente. Rebusc en la petaca del cinturn y sac un rollo de plstico.
Se abri en una aerofoto del disco.
Hice que la computadora la preparara antes de dejar la nave dijo.
Por qu no me la mostr antes?
No deseaba alentar ninguna exploracin intrpida. Sin embargo, ahora que estamos
entrando en el disco... Mire la foto. Qu est faltando?
Kin tom la hoja.
Mucho dijo. Usted lo sabe. No hay Valhala. Es por eso que Leiv encontr la
cascada. No hay Brasil. El Ocano Pacfico es diminuto, mire, por aqu en la parte de atrs de
Asia...
Algn agregado?
Kin mir el mapa de cerca.
No lo s dijo. Marco us un pulgar con articulaciones dobles para sealar el centro del
disco.
La cubierta de nubes lo hace un poco difuso, pero eso no debera estar ah. Esa isla en el
Mar Arbigo. Nota que es perfectamente circular? Es el eje geogrfico del disco.
Y que pasa con l?
No lo ve? Es una anomala. Encontraremos la civilizacin del disco all, y no en otro
lugar. Estas personas son brbaras. Inteligentes, s... pero viajeros espaciales?
La mir.
Teme que esto pueda resultar ser un artefacto de la Compaa? dijo cuidadosamente.
Ella asinti.
Hay una vieja historia kung dijo Marco suavemente, su voz como las corrientes en
arenas movedizas, respecto de un seor que hizo construir una alta torre. Entonces llam a
varios kungos sabios y les dijo: Le dar mi mejor granja de ostras y las famosas camas de algas
Tchp-pch al kung que pueda determinar la altura de esa torre usando nada ms que un barmetro.
Aquellos que fallen sern exiliados a tierras secas porque de esa manera se hace con los nobastante-sabios. As que los kungos sabios lo intentaron y, aunque pudieron encontrar la altura
con un margen de algunos chetds, no fue considerado suficientemente exacto y fueron enviados a
las tierras secas.
Me gustan los cuentos populares dijo Kin, pero piensa que esto es...?

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Entonces un da dijo Marco en voz alta, el kung ms sabio, el que no haba


arriesgado una respuesta an, llev su barmetro a la casa del constructor del seor, y le dijo: Le
dar este hermoso barmetro si es tan amable de decirme la altura de la torre.
Una sombra los cubri mientras Plata asomaba los colmillos sobre el toldo de la cubierta.
Siento mucho interrumpir dijo, pero ustedes podran estar interesados en esto...
Miraron ms all de ella. La mayora de los hombres haba dejado de remar y miraba hacia
el cielo.
Kin mir con ellos. Haba tres motas movindose a travs de la neblina como jets de gran
altura.
Estelas de vapor dijo Marco. Obviamente han venido a buscarnos. No tendremos
que ir a ofrecerles nuestro barmetro.
Qu puede ver, Plata? pregunt Kin. La shanda hizo vibrar un colmillo.
Parecen estar volando sobre lagartijas dijo. El mtodo de propulsin se ve
misterioso, pero podremos aprender ms ya que estn perdiendo altura rpidamente.
Leiv tir del brazo de Kin. Alrededor de ellos, los hombres lanzaban metdicamente remos
y bultos al agua, y se zambullan sobre el costado detrs de ellos. El hombrecillo pareca estar
buscando palabras desesperadamente. Finalmente record una.
Fuego? sugiri, y la tumb hacia atrs y al mar. El fro la entumeci, pero saba lo
bastante para girar y patalear convulsivamente. Pateando el agua y agarrada de un remo observ
el cielo. Las motas haban hecho una amplia curva y el doble golpeteo distante de un estruendo
rod a travs del mar. Marco y Plata se haban quedado en el bote, mirando.
Pronto tres formas de lagartija con teatrales alas de murcilago se deslizaron sobre las
cimas de las olas para dar vueltas alrededor del bote en perfecta formacin, pateando el aire con
dos pares de crueles garras. Unos mechones de humo salan de sus ventanas nasales dilatadas.
Entonces derivaron hacia el norte, volvindose motas otra vez mientras hacan otro giro.
Tambin ganaron altura. Si fueran aeronaves, pens Kin, dira que esto va a ser un bombardeo.
Mientras el primer dragn caa a plomo hacia la embarcacin, Leiv le puso firmemente una
mano sobre la cabeza y la empuj debajo del agua.
Sali furiosa a la superficie con timbres en sus odos. El agua humeaba. El humo sala del
bote.
Se form un repentino montculo en el agua a su lado y Marco flot, jadeando y
maldiciendo. Un mayor salpicn ms lejos seal el regreso de Plata desde las profundidades.
Qu ocurri? Qu ocurri? jade Kin.
Se mantuvo en el aire y respir fuego dijo Plata.
Y ninguna condenada lagartija me hace eso! grit Marco. Se alej hacia el casco
carbonizado, mecindolo con violencia al intentar abordarlo.
Otra bestia vol hacia abajo. Se escuch un chapuzn silencioso mientras Plata se
zambulla y pataleaba hacia las verdes profundidades.
Tambin se escuch un quejido desde los hombres metidos en el agua cuando vieron a
Marco sin capa por primera vez, agarrando un remo con las cuatro manos. Mientras el dragn lo
localizaba fue bastante brillante para alejarse del alcance del arma improvisada de Marco, las
alas golpeando el mar y levantando roco mientras recuperaba el aliento.
Algo blanco se dispar a travs del agua como un corcho y agarr un par de garras. Por un
segundo, Plata y la sorprendida criatura colgaron all. Entonces las alas se unieron con un sonido
mientras era arrastrada al mar, y Kin escuch un claro siseo.
El tercer dragn debe haber sido el ms brillante, pens Kin. El ms brillante siempre
peleaba en ltimo lugar. Era demasiado tarde para que detuviera su vuelo. En cambio, pas sobre
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el bote con las alas extendidas como paracadas, y mientras tronaba por encima de su cabeza,
Marco grit y salt.
Usaba su cinturn. El dragn trat de evitarlo en medio del aire, cay, recuper el
equilibrio y trat de recuperar altura y seguridad. No result.
Del otro lado del bote el agua espum y un extremo del ala golpe la superficie con
languidez. Entonces el casco se inclin bruscamente. Plata estaba subiendo a bordo.
Los hombres alrededor de Kin gritaron y atacaron, riendo mientras se alzaban por el
costado.
Bien arriba del combate el dragn sobreviviente grit y desapareci velozmente hacia el
este, ofreciendo a Kin un breve y tentador vistazo de su propulsin de alta velocidad. Esas alas
de historia de terror eran demasiado torpes para otra cosa que no fuera vuelo lento y pesado. Para
viajar rpido, el dragn las plegaba a lo largo del costado, inclinaba la cabeza bajo su cuerpo, y
exhalaba. Cuando estuvo demasiado lejos para que Kin viera los detalles, su aliento era amarillo
fuego.
Sigui a la otra cosa que caa perezosamente desde el cielo. Era una cabeza de dragn.
Poco segundos despus, aunque a la multitud silenciosa en el bote le pareci mucho tiempo, el
cuerpo la sigui, con las alas todava extendidas a lo ancho y girando lentamente, con Marco
montado a la espalda y todava tajando con el cuchillo. Se levant una aclamacin cuando lleg
al agua.
Se convirti en clera cuando vieron que Plata estaba arrastrando su dragn a bordo,
todava vivo. Cuando los hombres se hicieron a un lado apresuradamente, Kin tuvo una buena
vista.
La bestia se tumb dolorida sobre la cubierta, el agua chorreando de sus alas. Levant la
cabeza hacia ella y estornud con violencia.
Dos chorros de agua caliente golpearon las piernas de Kin.
Marco subi a bordo por medio de sus cuatro brazos. Su cresta arda rojo-sangre y, cuando
se par en medio de la multitud de admiradores, levant el cuchillo manchado de negro sobre su
cabeza y cant:
Refteg! Ymal refteg PELC!
Kin mir a Plata, que estaba destornillando sus colmillos. La shanda hizo una mueca.
Dgame otra vez sobre eso de ser oficialmente humano dijo. Sigo olvidndome.
Qu intenta hacer con eso? pregunt Kin. Uno de los hombres a su lado haba sacado
su espada y la estaba ofreciendo orgullosamente a la shanda, el mango delante. Plata lo ignor.
Est muerto dijo, pero tenemos el cuerpo. Me gustara mucho saber cmo una
criatura puede respirar fuego. Agarr el cuerpo por cuello y cola y lo arrastr hacia la popa.
Marco se pavone hacia Kin.
Triunf! grit.
S, Marco.
Nos declararon la guerra! Enviaron dragones! Pero no contaban conmigo!
S, Marco.
Juntos conspiraron contra m y sin embargo venc! grit con los ojos vidriosos.
Entonces su expresin se desti.
Usted slo piensa que soy un kung paranoico, verdad dijo con mal humor.
Ya que lo menciona...
Estoy orgulloso de ser humano. No cometa ningn error! En cuanto a lo dems dijo,
girando, slo porque uno es paranoico no quiere decir que no hayan salido a atraparnos.
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Observ que regresaba a las zancadas junto a los hombres, que se agruparon a su alrededor.
Temeroso de todo excepto del peligro fsico inmediato. Y tan humano como un tigre.
Plata miraba al servidor con tristeza. No estaba daado, pero los paneles de plstico nunca
seran lo mismo otra vez.
Cuando los hombres estuvieron nuevamente en los remos, Kin sac su equipo de
herramientas y acomod el cadver del dragn lo mejor que pudo sobre la diminuta cubierta
delantera. El equipo era pequeo pero completo. Un espacial abandonado poda usarlo para
sobrevivir sobre un mundo aliengena por aos. Algunos lo haban logrado. Kin seleccion un
escalpelo.
Despus abri el equipo completamente y encontr un multi-cincel.
Unos minutos despus extendi la mano y mont la vibro-sierra. El gemido que haca
mientras patinaba y vibraba sobre las escamas le puso los dientes en tensin, pero no la apag
hasta que la hoja se rompi.
Fue a buscar a Marco y a Plata, que estaba tomando un turno en los remos, y se agach
entre ellos.
Esos dragones funcionan a reaccin dijo. Pude abrir el cuello... est forrado con
alguna clase de sustancia esponjosa liviana. Se cort como jalea. Cuando prob la soldadura
lser sobre ella ni siquiera se calent.
Y qu me dice del cuerpo? dijo Marco.
Esas escamas son duras. Notar que tengo en la mano los restos de una vibro-sierra.
Dicen que una sierra as corta el metal de un casco.
Plata sonri.
Una se encuentra pensando en trminos de criaturas que beben queroseno.
El kung buf.
No tengo dudas de que olvid pasarle un geiger dijo.
No. Tambin lo prob. Nada.
Estoy sorprendido.
Quieren escuchar lo que ocurri cuando cort el cuello y dej caer la cabeza del geiger
en la cavidad del cuerpo?
Estoy ansioso.
Est tan caliente como el infierno ah dentro. Esa criatura es un horno atmico viviente.
Y no puede decirme que evolucion, no sobre un mundo tipo Tierra. Est construido! All es
donde encontrar a los constructores del disco... en el lugar desde donde vino esa cosa.
El centro del disco dijo Plata, pensativa. Kin se qued con la boca abierta, y la shanda
asinti con toda tranquilidad mientras se inclinaba sobre el remo.
Tengo alguna facilidad con los idiomas, como sabe dijo. Estuve hablando con
algunos de estos hombres. Hemos llegado a la etapa de decir-y-sealar. A veces ven estas cosas.
Por estos lares vienen del este, pero cuando los botes salen hacia el sur los dragones vienen del
noreste. Por lo tanto deduzco que vienen de las regiones centrales. Por qu me est mirando?
Marco ya quiere ir al centro dijo Kin. Quiere ofrecerles un barmetro... creo.

El siguiente amanecer los encontr navegando por un mar cada vez ms picado en un
fiordo entre blancas montaas. Haba una colonia de cabaas de piedra con techos de paja, y
algunas praderas dispersas. Las personas bajaron rpidamente a la gravilla, entonces se retiraron
ruidosamente mientras, con la tripulacin en sus asientos rindose como demonios, Plata salt
por el costado y llev el bote hasta la playa por s sola.
52

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Estratos

Haba una cabeza de dragn de ojos vidriosos atada a la proa.


Leiv los condujo a una larga cabaa de alto techo que hizo que Kin se preguntara qu haba
pasado con Grendel.[10] Pero por supuesto, Grendel se mova sigilosamente a su lado,
balanceando sus demasiados brazos y echando el ojo a la multitud buscando posibles asesinos.
Cuando sus ojos se acostumbraron a la penumbra interior vio un fuego abierto en un hoyo
y, junto a l, un hombre sentado sobre un tosco taburete. Tena una pierna estirada enfrente. Era
pelirrojo, y barbudo.
Se levant del taburete vacilante y abraz a Leiv; ambos hombres que se sujetaban como si
hubiera la ms leve posibilidad de que el otro pudiera intentar apualarlo. Entonces el hombre
ms joven habl.
Fue una saga larga. Despus de un rato, el hombre ms viejo fue llevado afuera y le
mostraron lo que quedaba del dragn muerto. Le presentaron a Plata, y dio varias vueltas
cojeando alrededor de Marco, que lo miraba de soslayo.
Sonri a Kin de una manera que expresaba deseos horizontales.
Alentados por esta exhibicin, aparecieron otros habitantes. A Kin le llamaron la atencin
dos hombres con tnicas negras. Uno de ellos miraba a Marco con temor y recitaba algn tipo de
conjuro.
La cabeza de Plata gir.
Dijo una frase en el mismo idioma.

Desde all en adelante, Plata tradujo.


El idioma es latn, el de los Remenos. Excepto que estos hombres se refieren a Roma, no
a Reme.
Kin lo consider.
Romulus y Remus dijo por fin. Los fundadores de Reme. Alguna vez escuch la
leyenda?
Creo que recuerdo haberla visto en una antologa folclrica.
As que en el disco Remus gan el privilegio de la asignacin del nombre. Qu ms
dijeron?
Oh, muchos galimatas sobre demonios, lo habitual en los mundos primitivos. Alguna
vez escuch la palabra troll? Miran a Marco y la dicen. Tambin hay mucho sobre dioses, creo.
Kin mir a su alrededor. Estas personas eran gente primitiva o actores excelentes. Quizs
los dioses eran los constructores del disco.
Pregunte por ellos dijo. Sigui una larga conversacin. A veces el mayor de los
hombres sealaba al cielo. Leiv y su padre observaban cautelosamente.
Finalmente Plata asinti y se volvi hacia Kin.
Veamos si lo entend todo, ahora dijo. Hay muchos dioses por aqu, pero el mximo
dios se llama Christos. El sumo sacerdote vive en Roma. Tambin haba otra clase de dios que
cre este mundo en seis das. Previendo sus preguntas dijo, levantando una garra para
interrumpir a Kin, ped ms detalles. Este dios-creador tiene muchos ayudantes con alas, los
dioses menores, y hay otro menor que se llama Saitan que parece ser un agitador. Hay muchas
otras cosas religiosas habituales tambin.
Seis das es demasiado rpido dijo Kin. A la Compaa le llevara seis aos incluso
con partes prefabricadas. Francamente, pondra todo eso como un mito.

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Estratos

Es inusitadamente sencillo seal Plata. En la mayora de los mitos el mundo es


habitualmente hecho del pncreas del padrastro del ser supremo, o de la sangre del escarabajo
sagrado, o algo.
Kin frunci el ceo. Tierra tena abundantes religiones, y haba exportado tantas como
haba importado. Para cada secta de humanos comprometidos en complicados rituales
temporales Ehftos haba un grupo de shandos teidos color azafrn tocando el tambor y cantando
por las calles congeladas de Shandi. En general, las personas de la Compaa, al estar en el
negocio de la creacin, no se preocupaban por la religin, o se arreglaban con algo bsico y nopolmico, como Wicca o el Budismo.
Kin haba bebido de muchos clices en su tiempo, slo por curiosidad. Pararse,
arrodillarse, subir una montaa, cantar, ir desnuda, girar, bailar, ayunar, aborrecer, atiborrarse,
suplicar... a veces era placentero, pero siempre era introvertido, irreal.
El padre de Leiv habl largamente con uno de los sacerdotes, quien habl con Plata. Plata
ri y respondi.
Quiere comprar el horno de Valhala tradujo.
El qu?
El servidor. Dice que sabe que en el Valhala todos los hombres comen y beben
incesantemente y ahora sabe que es porque tienen estos hornos que sirven comida y bebida.
Dgale que no est en venta. Mir directamente a Eric Raude. Eric el Rojo. All en
Tierra haba un gastado montculo en el corazn del Valhala donde el agua de los cinco mares
interiores desbordaba en el Fiordo Largo. Barba de Eric, llamaban al agua. Eric el Rojo haba
sido enterrado en el montculo. Era una gran atraccin turstica.
Plata respir hondo.
Tambin quiere que ajustemos el sol dijo. El hombre, viendo la cara de Kin, empez a
hablar lentamente en latn.
Han habido primaveras en invierno, dice. El sol, a veces, se ha atenuado. En varias
noches las estrellas han parpadeado. Y, uh, algo le pas a uno de los planetas.
Kin la mir. Entonces entr en el saln donde Plata haba depositado el servidor y digit
para una gran taza de cerveza dulce. La trajo y la puso en las manos marcadas de Eric.
Dgale que fue nuestra culpa. Dgale que si podemos aprender los secretos del mundo,
reemplazaremos el planeta y haremos lo que podamos con el sol. Dijo que las estrellas
parpadearon?
Aparentemente lo esperaban. El Christos mencionado anteriormente naci hace casi mil
aos, y mucha gente cree que vendr otra vez, ms o menos ahora. Eche un vistazo al mar,
quiere?
Kin gir. Las olas estaban azotando la playa, incluso aqu. Poda escuchar el rugir de la
tormenta, afuera en alta mar. Pero el cielo estaba azul, sin viento...
Dije que el disco no era un artefacto confiable dijo. Suena como si sus sistemas de
gobierno se estuvieran descomponiendo. Eric no parece demasiado preocupado, Plata.
Dice que ha visto y odo hablar de muchos dioses. Puede aceptar a los dioses o dejarlos
tranquilos. Si podemos reparar el clima, nos dar mucha madera.
Madera?
Plata gir para mirar el pueblo.
Parece ser una mercanca escasa aqu dijo. Note la escasez de rboles.
ste debera ser el ptimo Climtico, se dijo Kin. Sobre Tierra lo haba sido. La expansin
del norte haba tenido lugar durante un largo perodo de calor, cuando incluso una franja de la
costa de Groenlandia era razonablemente habitable...
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Estratos

Aqu, algunas noches, las estrellas parpadeaban.

Marco y Kin pasaron la noche en el saln, aunque Plata opt por el aire glido del bote.
Nadie haba intentado despachar a Kin con las mujeres. Las diosas eran diferentes.
Estaba tendida mirando el brillo del fuego. El estruendo de las olas era todava fuerte. Las
mareas, pens. Esa media luna no poda causarlas. Deba haber en el mar alguna clase de
elevacin y descenso regulados, y estaba perdiendo la chaveta.
Anhelaba un dormidor. Dejaba la boca con sabor a orina de simio, pero era rpido.
No se sufra de insomnio con un dormidor, ni molestaban las rocas que se clavaban en la
espalda. Un sueo corto y profundo, libre de sueos.
Finalmente se rindi, se levant y cruz el saln a oscuras. El hombre de la puerta se corri
apresuradamente para dejarla pasar.
El cielo estaba fulgurante de estrellas falsas. Kin se estremeci, pero no pudo evitar
admirar el universo sustituto que arda sobre el fiordo oscuro y ruidoso.
Esto no era Tierra. Era un disco de aproximadamente quince mil millas de dimetro, que
pesaba alrededor de 5.67 x 10^21 toneladas. Eso significaba que haba generado gravedad o que
tena neutronio como base. Giraba muy despacio, como una moneda lanzada en la melaza,
arrastrando un sol falso y una luna falsa y una familia de planetas falsos con l. Saba todo eso,
pero sentada aqu era difcil de creer.
Tembl cuando sinti la helada. Luz de estrellas congelada.
Un mundo de relojera. Un mundo sin astronoma. Tal vez haba astronoma, pero era una
broma horrible para los astrnomos. Un mundo donde el osado caa en el abismo. Dragones.
Trolls. Un pur de mitos.
Encontr un planeta, cerca de lo que, a falta de una mejor palabra, tena que llamar el
horizonte del disco. No, se estaba moviendo demasiado rpido para ser un planeta.
Y entonces, repentinamente, fue un bandern de fuego en el cielo.
Golpe el disco al este, en algn lugar. Kin se dijo que poda sentir el impacto.
Fue hacia la lnea de botes varados donde una ancha forma destellaba de escarcha.
Plata?
Tonta, tonta. Cuntos shandos hay en el disco?
Ah, Kin. Sin duda usted lo vio.
Qu era?
La mayor parte del resto de nuestra nave. Era slo cuestin de tiempo. Marco debera
haberla volado antes que dejarla all, y slo podemos esperar que cayera en el mar o en el
desierto. Deseaba que impactara sobre la parte oculta del disco.
Es ciertamente una buena manera de decir estamos aqu a cualquier seor del disco.
Primero eliminamos un planeta, luego dejamos caer nuestra nave sobre ellos dijo Kin.
Not algo antes de ver la nave dijo Plata. Ve ese planeta, justo ah abajo? Qu
ser?
Si esto fuera Tierra, sera Venus en esa posi... no, es...
Exactamente. No tiene luna.
Kin sinti un hormigueo de emocin. Los constructores del disco haban olvidado algo.
Cmo pudieron? Venus y Adonis, una luna casi tan grande como Lunar, siempre haban
dominado el amanecer o el atardecer de Tierra. Por qu quitar la luna en el universo del disco?
Un misterio.
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Estratos

Uno podra escribir una filmina sobre astronoma y sociologa dijo Plata. Por
ejemplo, siempre he sentido que los humanos fueron los primeros en el espacio por el continuo
recuerdo de que en nuestro universo todo gira alrededor de algo.
Ustedes siempre tuvieron ese otro doble sistema en su cielo para sugerir que no todo
giraba alrededor de Tierra. Mientras que nosotros tenamos los Gemelos, y los kungos no podan
ver el cielo en absoluto. Si su mundo hermano no hubiera tenido luna, dudo que su historia
hubiera sido tan poco complicada.
Se sentaron juntas y observaron el mundo sin luna hundindose en soledad en el cielo
dbilmente iluminado. Kin se acurruc contra el pelaje de Plata, y se pregunt si el servidor
estara seguro. Probablemente. Los hombres tenan un saludable respeto por Marco.
Plata estaba pensando en lo mismo, porque dijo:
Kin? Est despierta?
Unk.
Si el servidor funciona mal, debe prometerme que me atontar y que permitir que
Marco me mate.
Kin se incorpor, haciendo una mueca en la oscuridad.
Claro que no. De todos modos, cmo podramos atontarla?
Tiene un aturdidor de palma en este momento. Lo he notado en varias ocasiones dijo
Plata. Me ensearon a observar. Usted me matar, por miedo a lo que me convertir. Mi
miedo.
Kin lanz un gruido sin compromiso y se recost, pensando en los shandos.
No podan comer protenas kungos ni humanas. Antes de que los servidores fueran
comunes, signific que los shandos slo podan salir al espacio con un congelador personal.
Hubo una vez una nave humana que transportaba a cuatro embajadores shandos a Tierra
Grande y el congelador se estrope. Los embajadores eran civilizados. Generalmente, cuando un
shando era privado de comida durante dos das se converta en un animal voraz. Un milln aos
de evolucin fueron ahogados en un poco de saliva.
A los embajadores les llev cincuenta y seis horas.
Nadie sobrevivi. La que despert en ltimo lugar, despus de un sueo abotargado, vio lo
que haba a su alrededor en la cabina. El shando promedio no lo hubiera hecho, pero el shando
promedio no era un embajador entrenado en pensar de manera cosmopolita.
La sencilla verdad era que a los shandos les gustaba comer shandos. Puedes encajar
canibalismo ritual en una civilizacin? Ellos lo hicieron.
Era el Juego. Las reglas eran antiguas, veneradas y simples. Dos shandos que entran, desde
lados opuestos, en un trecho de tundra o de bosque reservado para ese propsito. Haba reglas
especiales sobre las armas. El ganador coma bien.
La curiosidad pudo ms que Kin.
Alguna vez jug el Juego, Plata? pregunt suavemente.
Vaya, s. Tres veces, cuando el deseo fue fuerte en mi boca dijo la shanda. Dos
veces en casa, y una vez ilegalmente en otro lugar. Mi adversario en el ltimo caso fue la Regia
Profesora de Lingstica en la Universidad de Gelt. Gran parte de ella est en mi congelador en
casa incluso ahora. Me da pena que su muerte haya sido en gran parte en vano.
Pero tienen servidores ahora. No hay necesidad del Juego.
Plata se encogi de hombros.
Ahora es una tradicin dijo. Lo que hacamos por necesidad ahora lo hacemos por...
deporte, creo que se dira, aunque hay elementos de bravata, identificacin con nuestro pasado
antiguo, afirmacin de nuestra shandidad. Usted piensa que es brutal.
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Terry Pratchett

Estratos

Era una afirmacin, no una pregunta. Kin sacudi la cabeza de todos modos.
Algunos humanos han tomado parte en el Juego dijo Plata. Pagan por la
oportunidad de demostrar su... qu? Machismo? Si ganan, todo lo que toman es la cabeza de su
vctima para colgarla en la pared. Eso es brutal.
Uh, qu ocurre si el shando gana?
Recibe dos criminales convictos.
Kin pens: esto es lo que hacen los shandos en su mundo, y no es asunto tuyo. No puedes
aplicar valores humanos a los aliengenas. Pero sigues intentndolo.
El tren de su pensamiento fue descarrilado por un grito desde el saln grande. Un hombre
sali a la luz de las estrellas y cay sobre el csped, agarrndose el costado.
Kin baj a tierra corriendo, sacando el aturdidor de su cinturn. Escuch el pesado choque
sobre la gravilla cuando Plata baj a tierra detrs de ella.
El saln estaba lleno de formas oscuras en combate. Kin se apart rpidamente mientras un
hombre vestido de cuero sala corriendo, seguido por un hombre alto que balanceaba un hacha.
Apunt el aturdidor y dispar.
El efecto no fue inmediato. Los dos siguieron corriendo. Entonces sus piernas se doblaron
en cmara lenta, y golpearon el suelo dormidos.
Kin entr en el saln con el aturdidor ajustado a mnima potencia y mxima amplitud,
movindolo como una guadaa. Un luchador se tambale hacia ella con la espada levantada y
empez a dormir sobre sus pies, lanzndola al suelo mientras quince stones 8 de escandinavo
chocaban contra ella. Por un momento se asfixi en un hedor de sudor viejo y cueros mal
curtidos, entonces logr alejarse rodando. El aturdidor haba desaparecido, cado en la colisin.
Tuvo tiempo de ver que un gigante tambaleante lo recoga con curiosidad y miraba por el
tambor. En medio del tumulto, una expresin de paz perfecta pas sobre su cara. Cay como un
rbol.
Otro hombre corri hacia Kin. Pate afuera y arriba, y tuvo la recompensa de ver que sus
ojos se cruzaban antes de dar vuelta, gritar y agarrarse la ingle.
No haba una pelea, era una reyerta. La mayora de los hombres estaban simplemente
lanzando golpes a todo, ciegamente.
Logr ponerse de pie, casi resbalando sobre el piso curiosamente embarrado. A travs de
una brecha en las figuras vio que Marco esquivaba como un demonio a la luz de las antorchas,
una espada en cada una de sus cuatro manos. El servidor tarareaba detrs de l, un olor pegajoso
y dulce llenaba el aire.
Se escuch un bramido desde la puerta y Eric entr renqueando, la cara retorcida de rabia.
Se debata sobre su muleta.
Entonces el techo se vino abajo. Uno de los luchadores retrocedi contra Kin, y ella lo
derrib con un golpe de revs mientras la plida luz del amanecer inundaba el saln. Parte de la
pared ms cercana se inclin hacia adentro y se desmenuz. Hubo una breve vislumbre de un pie
ancho y canoso.
Plata apareci en el agujero del techo, negra contra el cielo de oro. Haba silencio, roto
solamente por los gemidos de los heridos y un chorrillo de fondo.
Plata rugi otra vez. Hubo un breve momento de pandemonio mientras aquellos que podan
aceleraban hacia la entrada.
Kin baj la vista. Estaba parada con un charco pegajoso y espumoso hasta los tobillos.

Unidad de peso que equivale a 6,348 kg. (Nota del traductor)

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Mir al servidor. De la escotilla de comida manaba una cascada amarilla-marrn, llenando


un charco sin fondo. Marco la mir, tratando de enfocar. Entonces suspir con satisfaccin, y
cay hacia atrs.
Resignada, sabiendo qu esperar, Kin puso su mano ahuecada bajo el torrente y lo prob.
Era dulce y potente, una sper-cerveza. Aqu y all en el charco se extendan unas manchas ms
oscuras desde los heridos y moribundos.
Kin par el flujo y puso la computadora a producir un antdoto. Cuando le entreg un tazn
de apestoso lquido azul arrastr al kung por su cresta, volc el tazn en su boca en un solo
movimiento, y dej que cayera en el fango otra vez.
Despus de que Plata entrara a travs del techo destrozado, ella y Kin revisaron el saln.
Dieron instrucciones al servidor para que produjera los variados ungentos para cerrar-y-curar de
su repertorio, y despus de pensarlo un poco Kin digit para estimulantes de reemplazo-demiembro. Generalmente, una medicina tan sofisticada era desaprobada por sus efectos de
impacto cultural, pero diablos, el disco era un gran impacto cultural. Con algunos de los heridos
les unt la cosa como barro, y esper.
Despus de un rato Marco gimi y se incorpor. Las mir, confuso. Kin lo ignor.
Los hombres de Leiv les contaron sobre el servidor que produce alcohol dijo con
voz pastosa. Entonces cuando les hice una demostracin empezaron a actuar irracionalmente y
a exigir ms. Y luego empezaron a pelear.
Una puetera mquina Valhala farfull Kin, y volvi a su trabajo.
Se escuch una spera risa desde la oscuridad bajo el techo, y una pluma negra baj
flotando.

Partieron al medioda. La colonia se reuni para verlos salir.


Muchos de los hombres tenan nuevas cicatrices blancas. Algunos exhiban diminutos
miembros ya en crecimiento desde los tocones curados. Pero varios haban muerto en el saln; la
mquina Valhala haba sido demasiado eficiente.
Eric hizo un largo discurso en latn y present raras pieles y dos blancas aves de caza como
obsequios de despedida.
Diga que no podemos aceptar dijo Kin. Diga cualquier cosa. No podemos
permitirnos llevar ese peso. Diga que no podemos ir a reparar el sol si llevamos demasiado peso.
Es casi verdad.
Eric escuch la cuidadosa respuesta de Plata, y asinti amablemente.
Me gustara darle algo, sin embargo dijo Kin.
Por qu? dijo Marco, con brusquedad.
Porque todava teme que la Compaa pueda estar detrs del disco, y quiere disculparse.
Verdad? dijo Plata. Kin la ignor.
Pdale un poco de madera dijo. Sobras. Y hierba o heno. Huesos viejos. Cualquier
cosa que est viva. Lo que tengo en mente... quiero decir, el servidor necesitar ser alimentado.
Pusieron el servidor como un molino de madera. Despus de que el primer metro de tabla
fragante y suave sali de la escotilla, la colonia trabaj como un robot. Grandes montones de
algas marinas, arrastradas por el oscilante mar, ayudaron a aumentar la pila junto a la tolva de
entrada. Hoy el mar se mova como montaas lquidas.
Kin llev a un lado a los otros mientras la colonia acarreaba tablas.
Nos vamos dijo. Por tierra tanto como sea posible, pero nos vamos. Si la energa
del cinturn parece acabarse antes de que lleguemos al centro, entonces cargaremos un cinturn
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Estratos

de los otros dos y Marco o yo continuaremos. Eso significa que Plata puede quedarse con el
servidor.
Me siento inclinada a estar de acuerdo dijo Plata. No puede haber nada que perder.
Marco debera ser el que siga, por supuesto. Soy bastante grande para asustar a los predadores, y
usted puede sobrevivir atrayendo a cualquier humano macho en encuentro sexual si es necesario.
Marco est mejor equipado para llegar al centro.
Era un descomunal intento de diplomacia, pero Marco apart su cabeza.
Estoy equipado para nada dijo vagamente. Me permit ser provocado por humanos.
Estoy avergonzado.
La culpa no es completamente suya dijo Plata generosamente.
Pero Plata, los superaba de uno a treinta!
El roco volaba como aguanieve sobre el pueblo. Una respetable pila de tablas haba
crecido alrededor del servidor. Kin lo apag y ajust su cinturn.
Los dos sacerdotes de Christos estaban de pie, separados de la multitud, cantando en latn.
Qu estn diciendo? dijo Kin.
Plata escuch por un momento.
Es una invitacin para que Christos nos permita reparar sus planetas y el sol, o
alternativamente para que nos derribe si, como sospechan, somos siervos de Saitan.
Muy gentil de su parte. Diga adis por nosotros, quiere?
Se elevaron rpidamente. Las cabaas y luego la playa se perdieron contra el fondo de
nieve y mar cubierto de espuma.
El mar se haba vuelto loco. Las olas se apilaban unas encima de las otras, reventaban y
rugan, lanzando roco casi hasta su altura.
En el disco, el este no poda ser una direccin, tena que ser un punto de la circunferencia.
Haba cuatro direcciones en el disco: giro a la derecha, giro a la izquierda, adentro, afuera. Se
dirigieron hacia adentro.

Rodearon la cosa en el agua con cautela: estaba viva, se preguntaba Kin, o era que las olas
la hacan aparentarlo? Una vez, una aleta subi del agua y golpe abajo otra vez.
Decidi bajar ms. Esperaba las advertencias de Marco, pero haba estado callado todo el
da. Plata no dijo nada, pero aprovech la detencin en el aire para recoger al servidor en su lnea
de remolque.
Kin crey sentir el aire fro a travs de las veinticinco capas del traje mientras se
zambulla. El cielo era puro azul, limpio como hielo.
La criatura estaba flotando con el estmago hacia arriba. La mayor parte de ella era cola,
que serpenteaba hacia atrs hasta que se perda en el oleaje. Cuando una ola particularmente
pesada movi el cuerpo, Kin vislumbr una larga cabeza equina y una rbita ocular vaca.
Debe haber sido vieja. Ninguna criatura puede crecer tanto rpidamente. Y el estmago
blanco estaba marcado con agujeros de gusano de mar y cubierto con mariscos.
Vol hacia arriba. Sera bueno tenerla sobre una mesa de diseccin... con un cabrestante.
Est muerta anunci. Hay un profundo corte a travs del que podra pasar un bote.
Reciente, tambin. Es la misma clase de criatura que vimos esta maana, creo.
Haba estado lejos a la derecha, saltado a travs del agua como una onda sinusoidal
escamosa.
Est muy definitivamente muerta dijo de modo tranquilizador, viendo la cara de Plata.
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Estratos

Lo que ahora est ocupando mi mente es qu la mat dijo la shanda. Estar feliz de
poner mis pies sobre tierra firme.
Cuanto ms firme menos terror, pens Kin. Descubri que prefera el cielo. Haba algo
seguro en los cinturones, mucho ms que en el disco. Saba que los cinturones no fallaban. El
disco podra romperse en cualquier momento, pero ella quedara a salvo colgando en el espacio.
Hay una isla, unas millas ms all dijo Plata. Slo una cpula de roca. Puedo ver
seales de fuegos. Aterrizamos?
Kin mir con atencin hacia adelante. Haba una mancha, a gran distancia. El mar pareca
estar en calma, tambin. La idea de una breve parada tena sus ventajas. Los trajes voladores
nunca fueron diseados para el uso prolongado en gravedad. Sus piernas colgaban intilmente
debajo de ella desde que dejaron el asentamiento, y se sentan como plomo. Sera bueno hacer
que les corriera un poco de sangre nueva.
Marco? dijo. Estaba volando a cierta distancia, todava envuelto en autorecriminacin.
Escuch un suspiro en su oreja.
Puedo tener una opinin intil dijo, pero no veo ningn peligro obvio.
La isla era pequea y obviamente de marea. Las algas marinas, ahora casi secas, cubran la
mayor parte. Haban encendido tantos fuegos en el punto ms alto de la roca, a unos tres metros
encima del mar ahora, que estaba negra.
Kin aterriz primero, y se desplom cuando sus piernas se negaron a sostenerla. Un
cangrejo sali de las algas marinas enfrente de su cara.
Plata aterriz suavemente y luego tir de la lnea para remolcar al servidor afuera del cielo.
Mientras Kin se masajeaba las piernas para devolverles un poco de vida, la shanda se apresur a
cortar unas algas para la tolva de entrada de la mquina. En uso normal, el servidor extraa todas
sus molculas del aire a su alrededor, pero Plata tena un gran apetito.
Despus de un rato, toc el hombro de Kin y le pas una taza de caf, reservando una taza
grande de algo rojo para s. Era muy posiblemente shando sinttico. Y entonces qu?
Dnde est Marco? dijo Kin, mirando alrededor. Plata trag y seal hacia arriba.
Ha cerrado su transmisor dijo. Tiene problemas, se.
No est bromeando dijo Kin. l piensa que es un humano y sabe que es un kung. Y
cada vez que acta como un kung se siente avergonzado.
Todos los kungos y los humanos estn locos dijo Plata en tono conversacional. l
es el ms loco. Si lo pensara se dara cuenta de que hay una imposibilidad lgica en todo esto.
Oh, s dijo Kin cansadamente. S que no es fsicamente humano, pero los kungos
creen que la esencia de una persona est determinada por el sitio... Par. Plata estaba
sonriendo de un modo alentador, y asintiendo.
Siga dijo. Casi ha llegado. Los kungos piensan que el alma disponible ms cercana
entra en los descendientes al nacer. Pero se supone que Marco es humano. Los humanos no creen
realmente en esa clase de supersticiones, verdad? Ergo, debe ser un kung en cuerpo-y-alma.
Se oy un grito entrecortado en la oreja de Kin. Marco podra haber cerrado su transmisor,
pero los kungos eran paranoicos. Nunca cerrara su auricular. Kin levant la mirada al punto
distante en el aire. Plata form las palabras, sin sonido: Ignrelo.
Supongo que la gente de Leiv prendi esos fuegos dijo Kin vagamente. Debemos
estar en una ruta comercial.
S. Ha notado las variaciones en la textura del mar?
Kin asinti.

60

Terry Pratchett

Estratos

Haba miles de millones de toneladas de agua en el disco, constantemente volcndose


sobre el borde. Tena que regresar de algn modo. Suponiendo que los constructores del disco no
pudieran hacer magia, haba un colador molecular ah abajo, conectado a Kin se retorci un
transmisor de materia. Simple. Conectas receptores al fondo del mar y bombeas el agua de
regreso, slo que las cosas estaban saliendo mal.
Haban pasado sobre reas circulares de violento mar ms del ltimo da y medio.
Demasiado mar estaba regresando, o tal vez era que unos pocos receptores estaban todava
disponibles para recibir el volumen.
Sigo olvidando que es slo una mquina grande dijo.
Pienso que est siendo demasiado dura con los constructores del disco dijo Plata.
Aparte, por supuesto, de las posibilidades de una falla, no hay gran desventaja en vivir en un
cosmos como ste, verdad? Todava puede desarrollar una ciencia.
Seguro. La ciencia equivocada. Se supone que la ciencia es la herramienta con la que se
puede destornillar el universo, pero la ciencia del disco es solamente apta para el disco. Estara
cerrada, estancada. Trate de imaginar a un sofisticado astrnomo del disco tratando de calcular
nuestro tipo de universo! El disco es solamente bueno para las religiones.
Plata digit en el servidor para otro tazn de sustancia pegajosa. Cuando mir hacia atrs,
Kin se estaba quitando el traje.
Piensa que eso es inteligente?
Casi indudablemente no dijo Kin, tambalendose ligeramente cuando una ola la
alcanz. Pero maldita sea si voy a sudar ah dentro todo el da. Dara un puado de Days por
un bao caliente.
Camin desnuda hacia el agua y par repentinamente cuando otra ola casi le hizo perder
pie.
Sobre una isla?
Marco cay en picada desde el cielo, gritando en kung. Una ola rompi contra los pies de
Kin, y mientras se volva la siguiente lleg hasta la altura de su cintura y la derrib. A travs del
roco punzante vio a Plata y al servidor salir volando del oleaje.
El agua fra rod sobre ella. Busc a tientas en la luz verde y ensordecedora y logr agarrar
la tela del traje. Lo arrastr hacia ella mientras el peso muerto del cinturn lo haca bajar.
A su lado, el agua estall en burbujas. Marco pas rozando, y hubo un horrible momento
antes de que el traje empujara otra vez... hacia arriba.
Plata estaba esperando. Cuando el traje volvi a subir con Kin colgando de l
desesperadamente, se acerc. Marco sali a la superficie en una escarapela de espuma.
No! Grit. Altitud! Elvense! Estamos demasiado cerca del mar!
La horrorosa pantomima empez otra vez 200 metros arriba. Plata sujetaba a Kin por los
hombros y Marco el traje; lograron ponerle la seccin ms baja, luego forzaron sus brazos
congelados en las mangas. El traje trmico interior se encendi; cuando finalmente Kin pudo
hablar el interior del traje era un bao turco.
Gracias, Marco dijo. Sabe, nunca habra tenido la inteligencia para encender...
Miren abajo dijo el kung.
Miraron.
Una sombra se mova bajo las olas soleadas, una gran tortuga, del tamao de una isla, con
cuatro patas remo y una cabeza del tamao de una casa pequea. Mientras miraban alete
perezosamente hacia las profundidades.

61

Terry Pratchett

Estratos

La vi despertar dijo Marco. Estaba reflexionando sobre la regularidad de las patas,


preguntndome si eran cardmenes, y entonces una se movi. No dudo que hace una prctica de
esto y se alimenta de los desgraciados que prenden fuegos sobre su concha.
Una caparazn de cien metros reflexion Plata. Notable. Existen cosas as en
Tierra, Kin?
No dijo Kin, a travs de los dientes que castaeteaban.
Ya basta de esta chchara cientfica dijo Marco. Debemos apurarnos hacia la masa
de tierra ms cercana. Plata, quiere mirar hacia all? Ms o menos a la derecha, en medio del
cielo. Slo veo un punto.
Plata gir su traje.
Es un ave dijo. Negra. Posiblemente un cuervo.
Entonces por lo menos no podemos estar lejos de la tierra dijo Marco. Tema que
fuera un dragn.
Cambiaron los cinturones a movimiento horizontal mximo y partieron.
Imperceptiblemente Marco tom la delantera, de modo que viajaron en formacin delta. Kin
ayud disminuyendo ligeramente la velocidad de su traje, y not que Plata haba hecho lo
mismo. Marco el kung estaba al mando.
Despus de un rato empez a subir, las otras lo siguieron obedientemente. Abajo...
... el disco se despleg. A la altura anterior Kin poda haber credo que estaban sobre un
globo, pero ahora el disco se extenda abajo como lo que era... un mapa luntico, la proyeccin
del Gran Circo de un loco.
Las nubes y la opacidad del aire eran las nicas barreras a la visin. Kin poda ver el borde
opuesto del disco, una lnea ms oscura contra el cielo, y desde esa distante confusin de tierra y
cielo surgan dos cuernos blancos y se extendan hacia fuera. La cascada. La cada del ocano,
rodeando al disco como una serpiente.
Se estaba formando un huracn en la costa de frica. Mientras trepaba, Kin observ
fascinada la espiral congelada de nubes.
Haba visto mundos del espacio, pero el disco era diferente. Y era grande. Estaba
acostumbrada a pensar en trminos de millones y el disco, girando a travs del espacio dentro de
su propio universo privado, le pareci pequeo. Visto desde unas cien millas arriba era inmenso,
real. Los aos luz de nada eran los pequeos y vanos. Ahora era suficiente con mirar...
Noten los crculos de turbulencia en el ocano dijo Marco.
Kin sugiere que pasa algo malo con el mecanismo que re-circula el agua del mar dijo
Plata. Es lgico. Por cierto, siento creciente admiracin por un pueblo que enfrenta todo esto
en pequeos botes, sin apoyo areo.
Viendo el disco as, siento que me pondra nerviosa al poner un pie sobre l otra vez. Es
demasiado delgado, demasiado artificial. Como regla no sufrimos de vrtigo, pero al ver el disco
as empiezo a comprender qu significa.
Marco asinti.
Exactamente. Da una incmoda sensacin alrededor de los tobillos, parecido a pararse
en una repisa a cien pisos arriba... una amplia repisa quizs, pero alta.
Empiezo a ver lo que Kin quiso decir cuando escribi sobre los Ejes, su insistencia en
tener unos cuantos miles de millas de planeta debajo de sus pies dijo Plata. Es un ancla
mental. El subconsciente tiene miedo al salto interminable hacia el fondo del universo. Podra
ser nuestra vaga sensacin una sombra del imperativo Eje?
Se dice que nos ayudaron a evolucionar as que siempre es posible. Qu piensa, Kin?
Kin?
62

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Estratos

Hunh? Qupasa?
Estaba escuchando?
Lo siento, estaba mirando el paisaje. Plata, qu es esa mancha ah abajo? En lo que
sera Europa Central.
La veo. Eso, sospecho, debe ser donde choc nuestra nave.
Todos miraron. El humo era un simple mechn a esta distancia.
Parece una regin sin vida dijo Plata, en tono de consuelo.
Ahora lo es dijo Kin amargamente.
Invisible, a unas millas abajo, las alas un borrn de velocidad, el cuervo enfoc el humo.
Detrs de sus ojos, algo hizo clic.

La luna apareci, llena pero rojiza, sin brillo. Iluminaba un paisaje que a velocidad era
principalmente bosque. Aqu y all, manchas de terreno y algunas luces naranja indicaban un
asentamiento.
Marco las llam a una parada despus de haber terminado de pasar un largo trecho de
bosque oscuro.
Marco, aterricemos dijo Kin cansadamente.
No hasta que hayamos investigado la regin!
Esa parte inmediatamente debajo de nosotros parece buena, crame.
Plata aterriz primero, sobre la razonable presuncin de que era improbable que la atacaran
los animales salvajes. Desconect su traje y descorri el cierre del casco, luego se qued en
silencio, las ventanas nasales dilatadas. Despus de un minuto gir, olfate otra vez.
Est bien dijo. Huelo lobos, pero el olor es viejo. Hay algunos jabals a una milla
hacia el centro, y creo que hay algunos castores en ese ro, aproximadamente dos millas hacia el
borde. Ningn hombre. Olfate otra vez, y vacil.
Hay otra cosa. No puedo identificarlo, sin embargo. Raro. Vagamente insecto.
Aterrizaron de todos modos. Kin estaba dormitando en su traje, pero se concentr slo el
tiempo necesario para evitar que el cinturn la estrellara en el pastizal al costado de la colina.
Desconect, y se permiti sumergirse suavemente en el csped perfumado.
Despert cuando Marco puso gentilmente un tazn de sopa en sus manos.
l y Plata haban prendido un fuego. Las llamas naranja se alzaban, iluminaban las hojas
de los rboles a treinta metros de distancia, y converta al campamento en un crculo de lumbre
reconfortante. Se reflejaba en el servidor.
Quin sabra mejor que yo que esto es poco seguro dijo el kung al ver la expresin
inquisitiva en su cara, pero soy suficientemente humano para decir, qu diablos. Plata ha
tomado el primer turno de vigilancia. Luego sigue usted. Mejor ser que duerma un rato ms.
Gracias. Uh, mire, Marco, sobre esa isla flotante...
No lo mencionaremos. Estaremos sobre tierra la mayor parte del resto del camino hacia
el centro.
Podemos no encontrar nada.
Por supuesto. Pero qu es la vida sino un viaje hacia el Centro?
Estoy ms preocupada por las bateras del cinturn. Podemos estar seguros de que
durarn?

63

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Estratos

No, pero hay un efecto histresis9 incorporado. Si la energa baja de cierto nivel la dejar
suavemente en el suelo.
O en el mar dijo Kin.
O en el mar. Pero s qu la est preocupando. Es el temor a que su Compaa hiciera
todo esto. Pero por qu lo habra hecho?
Porque podemos.
No comprendo.
Podramos construir dragones, podramos crear personas en los tanques tan fcilmente
como las extintas ballenas. Toda la teora est ah, pero no lo hacemos por el Cdigo. Pero es
posible. Podramos haber desarrollado este disco, pero nadie se atrevera a hacerlo en el espacio
conocido. Aqu lejos... es un asunto diferente.
Marco la mir tristemente.
Plata me convenci dijo. Si soy lo razono, soy un kung. Me alegro de no ser
humano.
Kin termin su sopa y se recost. Se senta tibia y satisfecha. Marco se haba hecho un
ovillo con cuatro espadas escandinavas a su lado, pero apenas poda distinguir a Plata, sentada
inmvil ms arriba de la colina. Siempre era una visin reconfortante, se dijo. Mientras
funcionara el servidor.
***
No so.
Plata la sacudi para despertarla antes de medianoche. Kin bostez y se puso de pie,
tambaleante.
Ha ocurrido algo? farfull.
Plata lo consider.
Creo que un bho ulul hace aproximadamente una hora, y hubo algunos murcilagos.
Aparte de eso, ha estado muy quieto.
Plata se acost. En unos minutos los profundos ronquidos le dijeron a Kin que estaba
dormida.
La luna estaba alta, pero todava demasiado roja. Las estrellas tenan esa profunda
luminosidad que siempre adquieren cerca de la medianoche. La hierba, pesada de roco, cruja
mientras se alejaba hacia el fuego moribundo.
Incluso ahora todava haba algo de luz sobre el borde del atardecer, un brillo verde que
apenas lograba definir el lmite entre el disco y el cielo. Unas polillas revolotearon cerca de su
cara, y senta olor a tomillo aplastado.
Ms tarde se pregunt si haba dormitado de pie. Pero la luna todava estaba arriba y el...
llmelo oeste... todava era una lnea de apagada luminosidad. Sin embargo la msica lleg
bajando por la ladera con confianza, como si hubiera estado ah todo el tiempo.
Trin, luego vol alto en algunos compases de una meloda evocadora. Evocadora de qu,
Kin no pudo decidir... quizs de cosas que nunca fueron, pero que deberan haber sido. Era
msica destilada.
El fuego era un ojo hosco entre las dos figuras dormidas. Kin empez a subir la colina
desnuda, dejando pisadas ms oscuras en el csped hmedo.
9

Fenmeno por el que el estado de un material depende de su historia previa. Se manifiesta por el retraso del efecto sobre la causa que lo
produce. (Nota del traductor)

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Estratos

Una imagen de la msica como una cosa viviente entr en su mente, enroscndose
alrededor de la colina y desapareciendo en el bosque silencioso. Se dijo que poda regresar
siempre que quisiera, y sigui caminando.
Vio al duende en la cima de la colina sobre una piedra musgosa, perfilado contra el arrebol.
Estaba sentado con las piernas cruzadas, encorvado sobre la flauta, concentrado en la msica.
Dentro de la mujer que estaba de pie, fascinada, otra Kin Arad, encerrada en un rincn de
su mente, golpe en la conciencia: (Es un insecto! No escuches! Parece una cruza entre un
hombre y un escarabajo! Mira las antenas! Esas cosas no son orejas!)
La msica par de repente.
No... dijo Kin.
La cabeza triangular dio la vuelta. Por un momento Kin mir dentro de dos estrechos ojos,
brillantes, que eran ms verdes que la luz detrs de ellos. Entonces escuch un silbido y un ruido
de pies sobre el csped. Un poco despus, se escuch un crujido en el bosque. Entonces la noche
se cerr otra vez, como terciopelo.

Al amanecer se elevaron sobre el bosque y dirigieron hacia el centro, dejando largos


remolinos en la neblina que se alzaba.
Sobre el horizonte, un pilar de humo amenazaba como el dedo de un juez. Era tan espeso
que produca sombra.
No s qu efecto tiene sobre los nativos, pero a m me aterroriza dijo Kin.
Deberamos haber volado la nave en el aire, Marco.
Su planeta choc contra nosotros dijo de mal humor. Es su responsabilidad.
El bosque dio lugar a unos campos, rayados con cultivos. Un hombre a lo lejos, caminando
detrs de un arado tirado por bueyes del tamao de hormigas, cay de rodillas cuando su sombra
pas sobre l. En los lmites del campo corra un camino de tierra entre un grupo de cabaas de
paja, vadeaba un ro y desapareca bajo los rboles.
No pareca un tcnico planetario dijo Kin.
No dijo Marco. Pareca condenadamente asustado. Pero alguien construy este
disco.
Tomaron el desayuno sobre la cima de un acantilado que daba al mar. Marco lo observ
cuidadosamente. Despus de un rato, pregunt:
Kin, si fuera el amo del disco, cmo arreglara las mareas?
Fcil. Tendra una represa de agua bajo el disco y dejara entrar al mar agua adicional
ocasionalmente. Por qu?
Esta marea est condenadamente alta. Hay rboles medio ahogados ah abajo. Qu le
pasa? Alguien la est atacando?
S, y cuanto antes pueda conseguir un buen bao caliente mejor. Con jabn. Jabn!
Desde Groenlandia llevo pasajeros.
Marco pareca en blanco. Kin suspir.
Pulgas, Marco. Parsitos irritantes. Ahora mismo podra olvidar la Ley de Preservacin
de Especies Extintas y matarlas a todas.
Y usted no puede rascarse muy bien en un traje burbuja.
Plata tosi.
Tambin me gustara tener la oportunidad de alguna reparacin higinica dijo.

65

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Estratos

Marco finalmente accedi en hacer una parada prolongada ms tarde en el da, despus de
que Kin anunciara que si no lo haca, aterrizara fuera del primer edificio que pareciera una
taberna.
Mientras aceleraban sobre el mar, Plata aadi:
Vamos hacia Alemania. No es un buen lugar.
Por qu? pregunt Marco.
Un campo de batalla. Los daneses se extienden hacia el sur y se encuentran con los
magiares que van al oeste y los turcos que van a todos lados, y los locales luchan contra todos.
De acuerdo con la historia, es decir.
Alguno tiene fuerza area?
La tecnologa era prim...
Era una broma.
A Kin le picaba todo, y mir al mar con humor hosco. Crey ver un bote, el casco hacia
arriba, rodando entre las olas. Haban pasado antes de que pudiera echar una mejor mirada. Pero
fue la primera en ver la roseta.
Desde arriba, el mar haba descubierto una flor de ptalos verdes bordeados con blanco.
Perdiendo altitud, vieron montculos de agua que suban a la superficie a cada segundo y que se
dispersaban en una sucesin de rugientes olas concntricas.
Una bomba de mareas dijo Marco y sigui volando.
Cruzaron una amplia playa, un damero de campos, y un bosque. Y luego un pueblo...
pequeo y buclico, pero un pueblo.
Puedo reconocer la fortaleza dijo Marco, sealando un achaparrado edificio de piedra
entre los techos inclinados, pero qu es esa gran construccin de madera?
Podra ser una gran piscina climatizada? murmur Kin. No me mire de ese modo.
Los Remenos tenan baos calientes.
Romanos corrigi Plata. Marco lanz un gruido y se alej planeando, obligndolas a
perseguirlo.
Por qu tanto apuro? dijo Kin.
Seal la columna de humo. Kin tuvo que admitir que era impresionante, incluso a esta
distancia.
Es por eso dijo. De acuerdo con Plata las personas del disco estn listas para la
violencia masiva. Qu piensa que estarn haciendo ahora que est en su cielo?
Aterrizaron en un bosque variado bien lejos de la vista de los habitantes, donde un arroyo
corra entre bancos arenosos y bajos.
Kin se quit el traje tan pronto aterriz y mientras Plata escarbaba en la arena, digit el
servidor en una de sus prestaciones menos complicadas. Pronto verti chorros de agua caliente,
llenando el agujero. All se revolc.
Marco merode con inquietud a lo largo de la ribera y desapareci arriba de una empinada
pendiente formada por los rboles. Un momento despus baj saltando.
Debemos partir! Hay un sendero all!
Plata mir a Kin y se encogi de hombros, entonces subi la pendiente. Volvi con aspecto
pensativo.
Hay un olor distante a humanos dijo, pero es un sendero de bosque, eso es todo, y
hay plantas que crecen tranquilas sobre l.
Miraron furiosas a Marco.
Las personas lo usan dijo. Podran tener armas.
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Terry Pratchett

Estratos

Slo hachas, creera dijo Kin. De todos modos, la supersticin nos proteger. Hay
bosques de mareas en Kung, verdad?
Entiendo que s, s.
Bien, cul sera la reaccin de un simple campesino silvicultor kung que se encuentra
con extraos y temibles monstruos de repente en su bosque?
Caera sobre ellos y los destruira completamente!
Kin se mordi el labio.
Supongo que lo hara, eso. Bien, los humanos son diferentes. No se preocupe.
Despus digit para jabn y lav su ropa. Plata haba chapoteado aguas abajo y encontr
un charco profundo, bien fro, en el que estaba flotando con placer. Marco se relaj lo suficiente
para mojar sus anchos pies en la corriente.
Hubo un repentino movimiento en el agua y l sise estridentemente, salt y cay listo
para pelear. Kin lo mir con los ojos muy abiertos, luego extendi la mano y agarr con rapidez
una pequea rana amarilla.
Se la mostr sin hablar. Marco lanz una mirada furiosa. Finalmente Kin se qued sin aire
y se ech a rer. El kung mir de ella a la impasible rana, sise de modo amenazador, gir y se
alej pisando fuerte a lo largo de la ribera.
Eso fue injusto de mi parte, pens. Los kungos no tienen sentido del humor, ni siquiera los
kungos criados en Tierra. Solt la rana y patale ms lejos en la corriente.
Era clara, y lo bastante lenta para unos nenfares amarillos hubieran echado races. Unos
peces aletearon furiosamente bajo el agua para escapar de ella cuando se zambull.
Vag en el agua marrn dorada entre los tallos de lirio, avanzando con apenas un leve
movimiento de muecas y tobillos. Haba caracoles cuerno de carnero y piel roja, y pequeos
peces que se lanzaban como golondrinas en las catedrales sombras hechas por las hierbas...
Sali a la superficie con una capa de burbujas y en un grupo de flores, sacudindose el
agua del pelo.
Los arqueros estaban bien adiestrados. Kin mir la hilera de puntas de flecha, apenas
vacilantes, y decidi no zambullirse rpidamente. Con o sin refraccin de la luz, todava podan
acertarle bajo el agua.
Haba ocho arqueros con tosca ropa y un surtido de armaduras y cotas de malla. Usaban
cascos metlicos ajustados y debajo de ellos sus ojos azules perforaban a Kin impasiblemente.
Una voz estaba chillando en su auricular.
... y no diga nada estpido dijo. Hay demasiado riesgo de ser golpeados. Debemos
manejar esto cuidadosamente.
Kin mir a su alrededor lentamente. No haba nada para ver aguas abajo sino grupos de
juncos y espesos arbustos.
Me gusta el nosotros dijo en voz alta.
Bueno, no mire demasiado atentamente el gran arbusto con las flores prpura dijo
Marco.
Antes de que pudiera responder, un hombre se abri camino entre los arqueros y le sonri.
Era bajo y de constitucin como de una pared. Incluso su piel era de color ladrillo. Una
mata de pelo amarillo y gruesos bigotes enmarcaban unos ojos que brillaban lo suficiente para
recordarle a Kin que la inteligencia no empezaba necesariamente con una revolucin industrial.
Usaba unas polainas, un guardapolvo con cinturn que le llegaba a las rodillas, y una capa
roja. Todo se vea como si hubiera dormido puesto, si no peor. Una mano callosa golpeteaba
pensativamente el mango de una espada medio oculta.
Kin le devolvi la sonrisa.
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Estratos

Finalmente, l detuvo el concurso de sonrisas arrodillndose y extendiendo una mano.


Unas joyas brillaban sobre los dedos curtidos, con una sugerencia de que alguna vez haban
pertenecido a otras personas.
Kin acept la mano tan elegantemente como pudo, y trep a la ribera. Se escuch un
apagado suspiro desde los hombres. Les ofreci a todos otra sonrisa, que provoc que
retrocedieran con inquietud, y se quit un nenfar del pelo.
Cara-de-ladrillo rompi el hechizo con una mirada valorativa y un breve comentario que
caus una risa general.
Aumente el control de volumen dijo la voz en su oreja. Si est hablando en latn,
Plata puede traducir.
No necesito una traduccin de eso dijo Kin. Ofreci a su pblico otra sonrisa de pasta
dental y se adelant. Cara-de-ladrillo asinti y un hombre se alej apresuradamente de su
camino.
Un grupo de tres hombres estaba de pie alrededor del servidor. Dos de ellos usaban pesadas
tnicas grises y el tercero, un joven, llevaba ropa que era brillante y obviamente poco prctica.
Los tres se retiraron con aspecto culpable cuando se acerc.
Entonces el joven dijo algo y meti la mano en la camisa, sacando un amuleto que sostuvo
enfrente de l mientras avanzaba con las piernas tiesas hacia ella. Lo sostena como un arma. Kin
not que sus ojos estaban vidriosos. El sudor brillaba sobre su frente.
Se par enfrente de ella, mirando fijo y derecho hacia adelante. Kin senta que todos
esperaban algo de ella.
Extendi la mano cautelosamente y tom el amuleto.
Se escuch un grito entrecortado desde el par con tnicas. Detrs de ella, Cara-de-ladrillo
se dobl con una repentina carcajada. El joven se qued mirndola, moviendo los labios en
palabras mudas. Kin mir con atencin y cortesa la cosa en sus manos. Era una cruz de madera,
con lo que al principio crey era la figura de un acrbata; se la devolvi tan amablemente como
pudo.
El joven la agarr, mir frenticamente alrededor del claro, y se escurri pendiente arriba
hasta el sendero.
Mientras los hombres de tnica empezaban a seguirlo, Kin pudo ver lo que haban estado
haciendo. Haban metido una espada en el hueco de salida del servidor.
Estn destruyendo el servidor! sise.
De acuerdo, Kin. Cuando diga agchese, agchese. AGCHESE!
Algo pas zumbando junto a su cabeza y golpe a uno de los hombres entre los ojos.
Lanz un suspiro y cay hacia atrs.
Cape illud, fracturor[12] dijo una voz satisfecha en su oreja. Cara-de-ladrillo agarr su
mueca con fuerza y camin hacia la pendiente con los arqueros muy cerca por detrs. Echaban
vistazos al bosque con temor.
Qu fue eso? dijo Kin mientras la tiraban pendiente arriba. Unas pinochas se le
pegaban y pinchaban sus pies.
Plata lanz una piedra dijo Marco; reconoci el temor en su voz incluso en el
reproductor auricular. Kin mir hacia atrs y vio al servidor, a su traje y al hombre cado
abandonados cerca del borde del agua.
Hay poco que podamos hacer en este momento dijo el kung en tono conversacional.
El armamento es ridculo, pero la situacin no es lo bastante desesperada para justificar una
confrontacin directa.
Uh?
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Terry Pratchett

Estratos

No deseara que piense que estoy motivado por cualquier otra cosa que una prudencia
inteligente.
No, Marco.
Ahora Plata desea decirle algo. Escuch un crujido.
Piensan que usted es alguna clase de espritu del agua dijo Plata. Aparentemente no
son poco comunes. Debera haber gritado cuando le mostraron esa figura del Christos. Mi
consejo inmediato es que se cubra lo antes posible. Parece haber alguna rgida prohibicin con
respecto a la desnudez.
Haba ms hombres armados esperando en el sendero, con algunos hombres de tnica entre
ellos. Cara-de-ladrillo se trep en la silla de montar de un caballo que esperaba y levant a Kin
con l, colocndola sobre el anca de la bestia sin una palabra; luego la ignor. A una breve orden,
toda la tropa arranc.
Soy Plata otra vez. No pierda las esperanzas.
No pierdo las esperanzas dijo Kin. Slo me estoy enojando mucho.
Hemos regresado al claro. Marco est reviviendo al sacerdote atontado. Escuch un
delgado grito que par abruptamente. Kin?
Todava estoy aqu dijo. Uno de los hombres de tnica haba llegado al lado de Carade-ladrillo. Llevaba una capa con borde de piel sobre la tnica y pareca ser importante. Tambin
estaba furioso.
sta es una oportunidad perfecta dijo Plata. Con suerte, en poco tiempo
aprenderemos ms sobre estas personas. Si se encuentra en apuros puede, por supuesto, iniciar
relaciones sexuales con su captor. Los hombres lo llaman Lothar.
El hombre de la capa estaba gritando y sealando hacia atrs a lo largo del sendero, con
ocasionales miradas venenosas hacia Kin. Las respuestas de Lothar eran distantes y
monosilbicas, gir y con un solo movimiento agarr al sacerdote por el frente de la tnica y casi
lo levant de su caballo. Gru una frase y se call. El otro hombre se puso blanco, de clera o
de miedo.
Esto es excepcionalmente interesante dijo Plata. Kin crey escuchar tambin un febril
parloteo en latn al fondo.
Est el servidor seriamente deteriorado? dijo Kin.
No seriamente. Podemos repararlo. Otro centmetro y la espada habra llegado a la lnea
de 5.000 kv... Marco! Es esencial que no se desmaye otra vez!
La partida dej el bosque y se dirigi hacia el centro, segn estimaciones de Kin, sobre un
sendero que corra alternativamente entre franjas de tierra medio cultivadas y pantanos.
Se vislumbraba el pilar de humo, dominando el cielo. Ahora su punta estaba deshilachada
por vientos a gran altura.
Pronto encontraron un grupo disperso de personas que venan en la otra direccin. Salieron
corriendo del sendero cuando vieron a la banda de Lothar, pero gir tras ellos y atraparon a un
hombre. Lo trajeron ante Lothar, forcejeando y respondiendo entre jadeos las preguntas que le
gruan.
Plata dijo Kin, cmo se dice Estoy casi muerta de fro?
Plata tradujo. Kin toc a Lothar en el hombro y repiti la frase, lo mejor que pudo.
l se volvi en la montura y la mir con asombro, antes de abrir el pesado broche que
sujetaba su capa. Kin se envolvi en la olorosa tela pesada. Escuch un comentario, casi
inaudible, del sacerdote principal.
Dijo Pronto sers tambin calentada por los fuegos del Infierno murmur Plata
servicial.
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Terry Pratchett

Estratos

Grandioso. He estado aqu slo unas horas y ya he hecho amigos.


Escuche cuidadosamente. Su partida tiene sacerdotes de la religin Christos-Creador.
Van hacia la columna de humo en la creencia de que es una seal que el Christos ha regresado.
Lothar, sin embargo, es un noble menor en la lnea del bandolerismo y saqueo de medio tiempo.
De acuerdo con nuestro informante, es un hijo de Saitan.
Saitan tiene muchos parientes por estos lares dijo Kin.
Es una religin extraa. Todos son malvados hasta que demuestran ser sagrados. Nuestro
informante dice que los sacerdotes se encontraron con Lothar en el camino y se unieron para una
mutua proteccin, pero es posible que esta liga termine en cualquier momento.
Est dicindome que el Dios de Lothar est regresando y que l nada ms piensa en
pillaje?
Probablemente en violacin y homicidio tambin dijo Plata. Se dirigen hacia una
casa sagrada para pasar la noche. Nos esforzaremos por rescatarla entonces. Ahora debo cerrar la
transmisin por el momento, tengo un hombre lastimado que atender. Dir de estos Christeros
que son valientes. ste golpe a Marco. Imagine el resultado.
Muerto?
Persuad a Marco de que el hombre era ms til vivo. Slo le quebr ambos brazos.
Al comenzar la tarde llegaron a un pueblo de casas con techos de paja que rodeaban lo que
Plata identific como una fundacin religiosa. Las barrosas calles estaban atestadas de personas
y carros. La partida pudo cruzar slo despus de que Lothar enviara unos hombres adelante para
limpiar un sendero con los planos, y a veces las puntas, de sus espadas.
Haba ruidosas multitudes alrededor de los edificios sagrados, vestidos por lo general con
colores montonos y sagrados. Dieron una efusiva bienvenida al sacerdote principal, incluso
desesperada, y le ayudaron a desmontar. Lothar observaba impasible. Mirando a su alrededor,
Kin vio que sus hombres se haban desplegado en abanico entre la multitud con los arcos
montados, a veces echando vistazos al cielo.
El sacerdote superior, identificado por Plata como Otto, habl de manera cortante con un
santn; se alej corriendo y regres unos minutos despus a una distancia respetuosa delante de
uno que, a juzgar por la manera en que la multitud se abri, era aun ms santo.
Era regordete y de ojos rojos, como si no hubiera dormido durante algn tiempo. Sobre la
tnica estndar llevaba una capa roja con dibujos en hilos de oro, ahora cubiertos de suciedad.
Escuch con gravedad mientras Otto hablaba. Entonces se acerc al caballo de Lothar y observ
detalladamente a Kin. Finalmente, extendi la mano y le pellizc el muslo con fuerza.
Dadas las circunstancias, decidi no realizar ninguna accin.
Lothar desmont y cay en una rodilla enfrente del sacerdote, una mano sobre el corazn.
Habl elocuentemente. A Kin le son como un vendedor.
Trat de comunicar con Plata.
Puedo ser de poca ayuda inform la shanda. El latn es una lengua ceremonial,
como un comunol religioso. sta es una de las lenguas alemanas tempranas, creo. El hombre
gordo es posiblemente el obispo local, y ste es un juicio. Lo que parece estar en juego es que si
Lothar la retiene a usted o la entrega.
Y qu me dice del rescate heroico? Es cansado, ya sabe, estar tensa todo el tiempo
esperando que unos amigos caigan a plomo del cielo con pistolas lser...
Haba planeado usar su aturdidor, pero no estaba en su traje dijo Plata. No dudo que
lo perdi en la isla flotante. El plan B tampoco resultar. Marco pensaba caer sobre usted
llevando dos cinturones para sacarla, pero los hombres de Lothar mantienen una continua
vigilancia area. Por los dragones, no cree?
Cul es el plan C, entonces?
70

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Estratos

Escuch un suspiro.
Marco piensa aterrizar y tajar y golpear a todos.
se es un buen plan dijo Kin.
Est loco. Los escandinavos tienen un trmino, berserker. Fue diseado para Marco.
Lothar dej de hablar. El obispo lo mir hacia abajo, entonces mir a Kin. Hizo seas.
Despus de unos segundos ella se desliz del lomo del caballo, y la capa se le resbal
mientras lo haca. Escuch una marea de voces desde la multitud.
El obispo asinti y sali anadeando, haciendo seas para que Kin lo siguiera. La multitud
se api en silencio detrs de ella.
Caminaron entre los edificios sagrados hasta un patio de tierra apisonada, lleno de largas
sombras a la luz del atardecer. Parte del patio estaba techado. Bajo el techo haba barrotes.
Estoy a punto de ser encerrada, Plata! sise. Dnde diablos estn ustedes?
Una eminencia arbolada fuera del pueblo. Los barrotes no parecen tan gruesos como
para alarmarse. Confan en que ellos la mantendrn encerrada.
Plata, cmo puede ver los barrotes?
Marco est detrs de usted en la multitud. Me est dando informes directos. No lo
busque.
El obispo se detuvo en la jaula del medio, y abri la puerta. Cuando Kin par, sinti el
suave empujn de una espada en su espalda. Entr.
La cerradura era primitiva pero grande. Los barrotes no parecan gruesos de forma
alarmante, de acuerdo con Plata. Eran postes de seis pulgadas. Qu encerraban all normalmente
que necesitaban barrotes de seis pulgadas de grosor?
La dejaron sentada en la tierra y se alejaron. Despus de un rato el ltimo de la multitud
sali del recinto, dejando un grupo de arqueros que se dispersaron, mirando al cielo. En ese
momento, un hombre le trajo un tazn de migajas, las dej caer a su alcance, y escap.
Algunas estrellas se encendieron. Ms all de las paredes del recinto sonaban carros, y
muchos gritos.
Plata? dijo quejumbrosamente.
Hubo una pausa de infarto antes de que llegara la respuesta.
Ah, Kin. Ahora estoy mejor informada. Su estado preciso todava debe ser determinado.
Su amigo Lothar por lo menos la ha salvado de una ejecucin arbitraria. Tambin he aprendido
ms sobre la actual situacin de disco. Le interesa escucharlo? No la recogeremos hasta que
est completamente oscuro. Dudo que esos arqueros tengan mejor visin nocturna que Marco.
Adelante y divirtame dijo Kin, arrugando su nariz sobre el tazn de comida. Podra
enfermarme, decidi, se ve como si otra persona ya se hubiera descompuesto.
Todo esto es excepcionalmente interesante dijo Plata. No hay duda entre el pueblo
de que ste es el regreso del Christos, o el final del disco, o ambos. Los fuegos se han
desencadenado... nuestra nave, usted comprende. Han habido extraas seales en el cielo. El
pueblo est dividido entre los que viajan aprisa hacia el advenimiento, y los que huyen de l.
Kin escuch los gritos afuera.
Para qu estn huyendo? pregunt.
Es un dios muy exigente.
Cmo averigu sobre esto?
Hubo una pausa. Por fin, Plata dijo:

71

Terry Pratchett

Estratos

Promtame que si regresamos a casa no revelar el sistema de recogida de informacin


que nosotros, uh, desarrollamos. Poda quedar sujeta a una severa accin disciplinaria del comit
multiplanetario sobre procedimientos de investigacin antropolgica.
Mis labios estn sellados prometi Kin.
Marco le da un porrazo a un sujeto de aspecto probable, vuela con l hasta aqu y le saca
a golpes la mierda hasta que he escuchado suficiente.
Kin sonri.
No es como dibujar crculos en la arena, verdad?
Mucho ms eficiente, sin embargo.
Haba una conmocin en la entrada del recinto. En la media luz, Kin vio que un puado de
hombres se acercaba rodeando a una forma ms alta que se mova a travs del lugar a saltos
cortos.
Cuando estuvo ms cerca de las jaulas Kin vio que era una forma groseramente humana
pero de tres metros de altura, por lo menos. Una vez se alz y extendi un par de alas oscuras del
tamao de sbanas. Uno de los hombres se precipit hacia adelante. La forma alta gimi, y se
encogi. Kin, presionando contra los barrotes, tuvo la impresin de ver escamas, y msculos
pectorales como barriles.
Salt hacia atrs mientras abran la puerta de la jaula vecina y empujaban la cosa adentro.
Vio una cabeza regordeta y con cuernos, y unos brillantes ojos verdes que se estrecharon cuando
la vieron.
La puerta se cerr de golpe y los hombres se retiraron rpidamente. La criatura lanz un
gruido, le dio una sacudida experimental a la puerta, luego se alej y se sent en el rincn
opuesto de la jaula con los brazos alrededor de las rodillas.
Los hombres regresaron, y cargaban un pequeo cuerpo que se debata. Kin distingui la
forma de una criatura como la que haba visto sobre la cima parte humana, parte animal, parte
insecto; silbaba de manera estridente. Mientras uno de los hombres se soltaba para volver a abrir
la puerta de la jaula, chill y rastrill su pecho con una garra. Cuando cay qued libre, pate a
otro hombre en el estmago con una pequea pezua, y hundi sus dientes en el brazo de un
tercero antes de que fuera agarrado.
El hombre que haba sido araado se puso de pie en silencio y lanz un manotazo que lo
hizo crujir, como un escarabajo aplastado. Cay al suelo dentro de la jaula en un montn, y se
qued quieto.
Los hombres se retiraron pero no dejaron la zona. Despus de un rato vio un fuego desde
un vigilante. Kin llam a Plata.
Se estn quedando dijo. Debe haber diez de ellos ahora. Marco nunca entrar!
Pienso que la guardia es en beneficio de su amigo en la siguiente celda dijo Plata.
Marco tiene un plan, sin embargo. Dos planes, a decir verdad. Si el primero no resulta, se
propone hacer estallar el acumulador del servidor.
Kin lo pens.
Eso nos matara a todos dijo, y dejara un crter de una milla de dimetro.
Exactamente. Pero habramos ganado.
Nunca hubo una guerra hombres-kungos, slo algunas tempranas escaramuzas ahora
diplomticamente olvidadas. Los kungos no tenan ningn concepto de conquista, piedad,
prisioneros o reglas. Marco estaba teido con ideas humanas, pero...
Lo dice seriamente?
Pienso que est asustado casi a morir.

72

Terry Pratchett

Estratos

La gran criatura herida observaba a Kin. Ella era consciente de dos plidas luces en la
penumbra.
Tengo mi propio plan dijo Plata.
Oh, bueno. Me gusta escuchar planes.
He compilado un discurso. Cuando el siguiente sacerdote se acerque se lo recitar.
Usted es una princesa etope, abandonada en esta tierra cuando su partida fue atacada por
ladrones. Demande ser liberada. Es una devota de Christos, a propsito. De modo que su padre
es un rey, y estar enfadado de manera muy fsica cuando se entere de este trato.
Parece un poco artificial dijo Kin. Estaba observando al gigante en la siguiente celda.
Tres metros de altura. Qu usaba como huesos en los tobillos?
KIN ARAD dijo el demonio alado.
Ella lo mir. Nada se haba movido. La criatura todava estaba desplomada contra las
barras, observndola. Cuando habl otra vez Kin no pudo estar segura a la dbil luz, pero los
movimientos de los labios no parecan coincidir con los sonidos que escuchaba, como si algo
estuviera mal doblado.
Soy Kin Arad dijo.
CUL ES SU DOMINIO? dijo el demonio en perfecto comunol.
No s qu quiere decir.
SOY SPHANDOR, DEL DOMINIO DE AGLIERAP. NO PUEDO DETERMINAR SU
DOMINIO O LUGAR.
Parece estar hablando Shandi dijo Plata.
HABLE. SOMOS SOCIOS EN LA ADVERSIDAD?
Lo escucho en comunol dijo Kin urgentemente. Creo que est usando alguna clase
de estmulo mental directo. Sus labios no se estn moviendo apropiadamente.
NO FARFULLE. PIENSA QUE NO S DE LAS CRIATURAS A LAS QUE HABLA
POR EL PODER DEL RELMPAGO? EL OSO PENSANTE Y LA RANA VERTICAL CON
CUATRO BRAZOS? Y DEL DISPOSITIVO MECNICO QUE PREPARA COMIDA MS
ALL DE LOS PODERES DE HUICTIIGRARAS?
Est leyendo mi mente?
POR SUPUESTO, BRUJA ESTPIDA. PERO ES DIFCIL. USTED ES DE ESTE
MUNDO SIN EMBARGO NO ES DE ESTE MUNDO, NI TAMPOCO ES DE LA
HERMANDAD DEL MALDITO, SIN EMBARGO LOS REZADORES LA HAN
CAPTURADO.
Haga que siga hablando dijo Plata.
Los Christeros piensan que soy un espritu del agua dijo Kin.
LOS ESPRITUS NO PUEDEN HABLAR Y SON DE POCA INTELIGENCIA,
COMO TODOS SABEN. SON COMO ESA COSA.
Sphandor pate y logr golpear al jadeante fauno con una curvada ua del pie. ste gimi.
Est herido dijo Kin. Podemos hacer algo para ayudarle?
POR QU AYUDARLE? APENAS SABE QUE EST VIVO. LOS DUENDES SE
REPRODUCEN COMO MOSCAS EN LOS BOSQUES. USTED PIENSA QUE HACEN
BUENA MSICA, PERO ES COMO UN GRILLO... SIN MENTE.
DEDUZCO QUE USTED TUVO ALGO QUE VER CON LA EXPLOSIN QUE ME
ABATI HACE TRES DAS.
Uh, s. Kin pens rpidamente. Era una cuadriga voladora, mire...

73

Terry Pratchett

Estratos

UNA NAVE ESTELAR DE TRES MIL TONELADAS dijo Sphandor,


IMPACTANDO A CUATROCIENTAS MILLAS POR HORA.
Sabe qu significan esas palabras?
NO, PERO ESTABAN ADELANTE EN SU MENTE. LAS ONDAS EXPANSIVAS
ME ABATIERON, Y ALGUNOS CHRISTEROS ME ENCONTRARON Y ME ATARON
ANTES DE QUE PUDIERA PONERME DE PIE. SI SLO PUDIERA RECUPERAR MI
LIBERTAD LES ARRANCARA LAS OREJAS.
Debe ser criado en un tanque, pens Kin. Nada as podra haberse desarrollado
naturalmente. Si esas alas trabajaran tendran que tener huesos de ave, muy ligeros. Tendra que
hacerle preguntas... ms tarde.
Quiero escapar dijo. Plata? No hubo respuesta en el auricular.
TAMBIN YO. DESAFORTUNADAMENTE ES IMPOSIBLE. MAANA SEREMOS
LLEVADOS
ANTE
EL
TRIBUNAL
DEL
OBISPO.
SER
EJECUTADO
INDUDABLEMENTE.
Perdern el tiempo con una corte cuando piensan que viene su dios?
CUANTA RAZN MS PARA QUE SEAN VISTOS HACIENDO LO QUE
CONSIDERAN SUS ASUNTOS, KIN ARAD.
Para qu lo ejecutarn?
SOY SPHANDOR! ESPARZO ARTRITIS, DOLOR DE HUESOS Y FIEBRE DE
CUELLO. ARRUINO COSECHAS Y CAUSO ABORTOS EN EL GANADO. DICEN QUE
CONTAMINO ARROYOS Y LANZO LA PIEDRA DEL RELMPAGO.
Y usted hace todo eso?
SUPONGO QUE S. INDUDABLEMENTE SIEMPRE INTENTO HACERLO.
Kin ech un vistazo hacia el fuego. Los hombres se haban separado, y poda verlos apenas
perfilados contra los ltimos tonos del atardecer, observando el cielo.
PIENSAN QUE MIS HERMANOS TRATARN DE RESCATARME dijo Sphandor
. POCAS PROBABILIDADES!
Un santn entr en el recinto con una bandeja de comida. Kin lo observ distradamente.
Uno de los guardianes se acerc al sacerdote y tom un cuenco de la bandeja. Le daba la
espalda a Kin que vio cmo se tensaba, dejaba caer el tazn y se desplomaba. Una tercera mano
haba salido disparada de la tnica, sosteniendo una espada...
Algunos de los otros vinieron corriendo despus de escuchar el grito angustiado del
sacerdote, y el hombre cado se perdi de vista cuando sus compaeros lo rodearon.
Hubo una explosin de carne.
Dos hombres se tambalearon hacia atrs y dos, un poco ms rpidos, giraron para correr y
resbalaron sobre el suelo con cuchillos en la espalda.
Rindose como una hiena, Marco salt sin armas hacia los otros. Los pocos segundos de
asombro que experimentaron le ayudaron, y trabaj con ellos en una mezcla de digitsju kung y
ciega destruccin mientras las flechas de los hombres que tuvieron la sensatez de mantenerse
lejos de l siseaban a su alrededor. Sphandor rea.
Marco lanz un grito de batalla kung y se acerc con paso majestuoso hacia el arquero ms
cercano, brillando bajo la lumbre. El hombre dispar una flecha que le dio exactamente en el
pecho, mecindolo sobre sus talones por un momento. Entonces sigui caminando. El arquero
todava lo estaba mirando cuando dos manos lo agarraron por la garganta y dos ms lo menearon
en arco con un ruido de cartlagos rotos.
Como un solo hombre, los guardianes sobrevivientes soltaron sus armas y corrieron hacia
la entrada del recinto.
74

Terry Pratchett

Estratos

Marco! grit Kin. Llaves! Busque las llaves.


Marco la mir estpidamente, entonces levant la vista. Una forma blanca cay de la
noche, remolcando la forma familiar del servidor detrs de ella.
Plata aterriz ligeramente. Detrs de ella, Marco se arranc la flecha del pecho y la mir,
distrado.
LIMPIO coment Sphandor con inters.
La shanda examin la jaula ms de cerca.
No me gusta daar la propiedad privada dijo, pero la velocidad es esencial.
Retrocedi algunos pasos y cay sobre los barrotes en una corta carrera. Mientras Kin saltaba
por encima de los escombros la shanda hizo un gesto hacia Sphandor.
Y qu hacemos con eso? dijo.
SE LO SUPLICO dijo el demonio.
Djelo salir dijo Kin, tomando su traje y metindose en el cinturn. Ahora mismo
me encantara que esparza peste bubnica o lo que sea que esparza.
Hace eso? dijo Plata. Los antiguos siempre decan que los demonios esparcan
enfermedades.
ste es un rea mvil de desastre dijo Kin.
Es inteligente dejarlo suelto, entonces?
Podramos aprender mucho de l. Si tiene algn escrpulo, recuerde que Marco acabar
de matar media docena de hombres y usted ha estado involucrada en el abuso de sujetos de
investigacin.
Plata lo consider.
Es cierto dijo, e hizo trizas los barrotes con un golpe de revs. Si somos malos,
seamos malo.
Marco se adelant con dos cuchillos listos para lanzarlos mientras el demonio pasaba a
travs de la brecha. Haba una mancha de sangre rosada alrededor de su herida. Habra ayudado
al arquero muerto saber que un kung en combate furioso est prcticamente inundado de enzimas
regeneradoras? Haba sido bastante difcil para los de Tierra ver que los kungos luchaban
mientras su carne cicatrizaba como cera caliente.
No confo en esta criatura. Agrrenla!
Plata estir un brazo y captur a Sphandor por su escamosa cola. Con la otra mano
desenroll un trozo de cable de su cintura y lo anud varias veces alrededor del cuello de la
criatura. Sphandor chill.
DNDE ESTS, SOIGNATORIE UNSORE, DILAPI-DATORE... empez.
Cllese advirti Marco, tomando el otro extremo del cable de Plata. Todos listos?
Pronto las personas superarn sus miedos.
Se elevaron rpidamente. Marco vol cincuenta metros arriba y baj los ojos al demonio,
una alta sombra a la luz de la luna. Sphandor se encogi de hombros. Las grandes alas se
desplegaron.
NECESITAR UNA CARRERA PARA ALZAR VUELO.
Kin observ que Marco rebotaba encima de l mientras el demonio corra a travs del
suelo, las amplias alas resonando. A medio camino las baj con un whump que lanz una nube de
polvo, y colg all por varios segundos mientras las alas batan el aire. Entonces se elev
pesadamente, como una garza gigante.
Cuando estuvo a la altura de ellos, pero cien metros ms all, tom el cable en sus garras.
ADIS, TONTOS! bram, y tir. Una mirada de consternacin se desliz sobre su
cara.
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Terry Pratchett

Estratos

Con los estabilizadores laterales del cinturn a pleno Marco colgaba inmvil en el aire.
Recogi la Lnea sin que ningn aleteo pudiera moverlo. Cuando la cabeza con cuernos estuvo a
slo unos metros el kung susurr:
Me dicen que puede leer mentes...
SOLAMENTE LOS PENSAMIENTOS DE SUPERFICIE, SEOR.
Lea los mos.
Despus de un segundo la cara de Sphandor era una mscara de terror.
Se movan lentamente remolcando la criatura, porque las amplias alas actuaban como freno
aerodinmico. El demonio sujetaba un bucle de cable en ambas manos y planeaba detrs de ellos
de manera inestable, sazonndolos alternativamente con ruegos y maldiciones.
El humo ya no dominaba el cielo. Era el cielo. Los vientos en el aire superior lo haban
convertido en un hongo andrajoso.
Aparte del ruido de fondo detrs de ellos volaban en silencio, Kin y Plata un poco detrs de
Marco. Finalmente la radio de Kin son.
Soy Plata, transmitiendo slo en la frecuencia de su traje, Kin. Tena algo para decir? Si
mueve el interruptor a posicin cuatro Marco no escuchar aadi la voz.
Plata, los masacr! No tuvieron una oportunidad!
Plata hizo un ruido evasivo.
Lo superaban en diez a uno.
No esperaban a un kung, maldita sea! Kin sinti que le urga decir las palabras
reprimidas. Lo disfrut! Usted lo vio, incluso mat a los que estaban escapando, lanz... el
nico crimen que haban cometido fue cruzarse en su camino, fue totalmente inhum... Se
atragant con la palabra.
Despus de un rato, Plata dijo:
Exactamente.
Kin pens en el primer contacto con los kungos. Los hombres ya haban conocido a los
shandos, que aparte de batirse en duelo no tenan ningn concepto de la guerra y vean a la
andrajosa historia de la humanidad con horror apenas ocultado. As que la primera nave que
aterriz en Kung no tena a bordo ninguna arma en absoluto.
Cinco muertes sirvieron para convencer a los hombres que, considerados en escala
galctica, eran apacibles y pacficos. Quizs haba valido la pena.
Todos creemos que nos comprendemos unos a otros escuch Kin que Plata deca.
Comemos juntos, comerciamos, muchos de nosotros nos enorgullecemos de tener amigos
aliengenas... pero todo eso es slo posible, slo posible, Kin, porque no nos comprendemos
completamente unos a otros. Usted ha estudiado la historia de Tierra. Cree que podra
comprender el funcionamiento de la mente de un guerrero japons de hace mil aos? Pero es
como un gemelo suyo comparado con Marco, o conmigo misma. Cuando usamos la palabra
cosmopolita la usamos demasiado ligeramente... es impertinente, quiere decir que somos
turistas galcticos que se comunican superficialidades. No comprendemos. Mundos diferentes,
Kin. Diferentes yunques de gravedad y radiacin y evolucin.
Si esa criatura alada est acostumbrada a leer mentes humanas, no me asombra que
Marco la haya aterrorizado.
La voz de Marco interrumpi, erizada de sospecha.
De qu estn hablando en privado ustedes dos?
Higiene femenina dijo Plata resueltamente. Marco, no deberamos aterrizar otra
vez? Debemos interrogar a esta criatura.

76

Terry Pratchett

Estratos

Estoy de acuerdo. Buscar un sitio apropiado. Lamento haber interrumpido su


conversacin. Se escuch un clic cuando desconect.
Escuch un ruido que bien podra haber sido una shanda riendo entre dientes. Entonces
Plata dijo:
Hay otro tema menor, Kin. Son los cuervos un ave muy comn?
Mmm? No lo creo. Por qu?
Ha habido uno en el cielo desde que dejamos a Eric. A veces simplemente detrs, a
veces vuela en un curso paralelo.
Podra ser slo coincidencia dijo Kin con desconfianza.
Hemos estado volando ms de cien millas, una hora a veces, Kin.
Santo cielo! Quiere decir que nos est siguiendo?
S. No, no intente encontrarlo. Est mucho ms all del alcance visual humano, como
indudablemente intenta. Lo vi una o dos veces slo por accidente, y luego empec a buscarlo.
Por el momento estoy pensando en trminos de un pequeo y veloz robot.
Haba el cuervo en la nave dijo Kin. Se sali de la caja, recuerda? Y antes de eso
haba llegado misteriosamente a Extremo Kung. Pero lo matamos en el vaco, verdad?
Me pregunto si lo hicimos.
Pasaron sobre un pueblo donde el nico movimiento estaba en las llamas de una casa que
se quemaba, y Marco interrumpi brevemente para decirle a Kin que tomara la cuerda de
Sphandor mientras bajaba a investigar.
El demonio colgaba unos metros ms all, bombeando pesadamente el aire con sus alas. A
la primera luz de la maana Kin lo mir atentamente por primera vez. Lo mir otra vez.
No haba duda. Estaba borroso alrededor de los bordes.
Lo veo, tambin dijo Plata. Como si estuviera ligeramente fuera de foco. Qu raro!
Sphandor las mir hoscamente.
USTEDES QUIEREN MATARME gimi.
No, a menos que intente hacernos dao dijo Kin.
EL FLACO, EL BRAZOS DE KALI, L DESEA MATARME.
Es slo su deseo hacia el universo en general, no especfico hacia usted dijo Kin.
No permitir que le haga dao.
IMPLORAR A BERITH QUE LE D ORO! INVOCAR A TRESOLAY PARA
HACER SU BELLEZA AN MS...!
Marco era un punto sobre la que habra sido llamada la plaza del pueblo, si hubiera sido
algo ms que apenas un barroso espacio abierto.
El sitio est vaco dijo su voz, a menos que cuenten los cadveres.
Ataron a Sphandor a un poste en lo que haba sido la forja de pueblo. Kin toc su piel
cautelosamente, y bajo sus dedos el demonio pareca estar vibrando como una copa de vino en
una sala de conciertos. Al tocar lo que se vea como cuero, se senta al tacto como pelo, pegajoso
de esttica.
Un enigma. Se qued dormida en la sombra, observando a Plata que quitaba los paneles
del servidor y tomaba el manual de su cajn.
Cuando despert, el sol estaba alto y los mdulos del servidor estaban prolijamente
apilados en el polvo. Plata era medio visible detrs de un montn de paneles.
A travs de prpados entreabiertos Kin observ a Sphandor. Saltaba ansiosamente sobre su
cuerda, a veces corriendo hacia adelante y pasando una herramienta a la shanda. Cuando la mano
de Plata sali y tante el aire sobre un improvisado brasero para soldar que haba hecho con una
77

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Estratos

pieza de chatarra de cobre, Sphandor meti la mano en las brasas y sac la varilla por el extremo
al rojo vivo, colocando el otro cuidadosamente en la palma negra de Plata.
Acaba de tomar una pieza de hierro al rojo vivo dijo Kin, por el extremo caliente.
Plata la mir sin comprender, luego mir a Sphandor, luego la varilla en su mano, luego se
encogi de hombros y se volvi hacia las entraas del servidor con aire preocupado.
Es una funcin de los demonios que pueden resistir el calor lleg su voz amortiguada.
Cmo est el servidor?
Tiene solamente daos superficiales, pero ya sabe cmo es... una tiene que quitar la
mitad de la maquinaria slo para llegar a un cable. Casi he terminado.
Kin se puso de pie, se estir, y pase por la plaza. Record algo, y levant la mirada al
cielo.
Hay un cuervo posado sobre el gran edificio de piedra ms all dijo Plata detrs de
ella.
Cree que es alguna clase de espa?
Qu piensa usted?
Pienso que es alguna clase de espa.
Es lo que yo pienso.
Kin dio media vuelta.
Dnde est Marco? pregunt. Es tiempo de interrogar al panza-arrugada aqu.
SUPLICO.
Plata coloc el ltimo mdulo dentro del servidor y comenz a ajustar los paneles atrs
antes de responder.
Dijo que iba a echar una mirada por aqu. Le dije sobre el cuervo.
Kin sacudi la cabeza.
No fue inteligente dijo. Ahora querr atraparlo. Sphandor podra contarnos ms.
Sobre la transmisin de materia, en primer lugar.
Plata levant bruscamente la vista, entonces mir al demonio. l se encogi. La shanda se
acerc y lo mir tan fijamente que lo oblig a ocultarse detrs del poste. Finalmente sac un
amplificador del juego de herramientas del servidor y lo puso contra de su piel.
Loable razonamiento dijo por fin. Qu le dio la idea, Kin?
No debera poder volar, incluso con unos pectorales como sos. Y con ese peso debera
tener piernas de elefante. Y est medio borroso, por supuesto, y vibra ligeramente.
Plata apag el amplificador.
Imagino que lo borroso es atribuible a un defectuoso funcionamiento del transmisor
dijo. Bien, bien. Es una clara solucin al problema de la transmisin, lo admito. Muy claro.
Francamente, Kin, usted puede llenar el disco. Es slo un juguete, un juguete desagradable. Pero
es algo digno de tener.
Correcto. Busquemos a Marco.
Lo encontraron dentro del edificio de piedra que dominaba el pueblo. En un extremo haba
una torre cuadrada, pero l estaba parado como una estatua en la penumbra del saln principal.
Gir cuando entraron, y en dos de sus manos tena largos candelabros.
Qu es este lugar? pregunt Kin, mirando arriba hacia el techo sombro.
Una casa de religin, creo dijo el kung. Estaba considerando investigar la torre.
Parece tener una escalera adentro. Estaba anormalmente alegre, y la mir de una manera rara.
La vista desde la cima debe ser amplia. Podramos planificar el resto del vuelo del da
sin un gasto adicional de las bateras de los cinturones.
78

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Estratos

Pero los cinturones estn perfectamente... empez Kin, y par. Marco estaba haciendo
seales desesperadamente con sus dos brazos libres.
Debemos ahorrar nuestra energa! Los ecos volvan desde las profundidades del
edificio. Mir a Kin y presion un dedo contra sus labios para que hiciera silencio.
Qudese aqu, Plata dijo. Quiero mostrarle a Kin esta escultura.
Pero cuando ella iba a dar un paso adelante, empuj su espalda con una mano y se alej
solo. Mova los dos candelabros con habilidad. Sonaba como si dos personas estuvieran
cruzando el piso.
Se est poniendo muy loco esta vez, pens Kin. Plata sonrea sin decir nada.
Marco regres.
Ahora todos subamos a la torre dijo. Por aqu, gente. Le pas las cosas a Kin y
seal el lejano extremo del saln, entonces camin con paso suave hacia la puerta abierta. Lo
vieron plancharse contra la pared.
Bien, vmonos dijo Kin dbilmente, y empez a mover los candelabros. Hubo un
poco de dificultad en hacer subir a Plata hasta el final de la escalera de caracol, y Kin se senta
una verdadera tonta ayudando a dos cosas largas a trepar los escalones.
Aprendi algo muy interesante sobre el demonio, Marco dijo Plata. Entonces ella
respondi en una extraordinaria imitacin de un kung:
Qu fue eso, Plata? Bien, sabe que han intentado hacer transmisin de materia y que
no funciona? Bien, funciona en el disco. Qu quiere decir? Kin lo not. Cuntele, Kin.
Es mejor que participe, decidi, de otra manera pensarn que estoy loca... Qu quiero
decir, entonces?
La Compaa dedic mucha investigacin a la transmisin directa de materia dijo.
En teora debera resultar, es una lgica extensin de la mquina de estratos o de la operacin del
servidor. El problema es que necesita energa. Demasiada. Y lo mejor que alguien ha logrado fue
un desplazamiento de dos milsimas de segundo, entonces el sujeto regres rpidamente al aqu.
S, escuch de eso dijo Plata en la voz de Marco. El continuum es muy reacio a una
cosa tan furtiva como la transmisin de materia. Si alguien quiere saltarlo tendr que aguantarlo
porque vamos a travs de Otra-Parte, pero la teleportacin directa es como tratar de lanzar una
pelota que est atada a la mano con un elstico.
S, parece haber reglas que dicen que te mantienes en tu punto de espacio-tiempo
predestinado.
Qu tiene todo eso que ver con el demonio?
Es transmitido. Algo lo transmite, tal vez cien veces por segundo, tan rpido como el
continuum lo hace rebotar. Es as como puede volar. Slo cambian el lugar donde enfocan los
transmisores. Est aqu, puede ver, escuchar, y tocar, pero no est aqu. No s por qu se queda
atado aadi como una ocurrencia tarda. Podran moverlo fuera de las sogas.
Entonces cuanto antes regresemos...
Se escuch un grito.
Cuando llegaron sin aliento a la entrada, Marco sujetaba con todas sus cuatro manos un
manojo de plumas negras. Dos pequeos ojos brillantes los observaban atentamente.
Slo entr por la puerta dijo el kung.
Qu fue todo ese asunto con los candelabros? dijo Kin. Plata resopl.
Marco dedujo que la criatura deba tener excepcionales instrumentos de deteccin del
sonido dijo. Pareca lgico que si escuchaba a tres de nosotros trepando a la torre...
Es demasiado pesado para ser un ave dijo Marco. Debe ser una mquina. Ahora
podemos hablar con los controladores del disco y explicar...
79

Terry Pratchett

Estratos

El cuervo gir su cabeza 180 grados. La boca de Marco se cerr como una almeja.
Quoth, el cuervo, dijo:
Usted es el bastardo que se deshizo de m en el vaco. Va a averiguar qu les pasa a las
personas que no actan con respeto ante uno de los Ojos de Dios.
La boca de Marco abri y se cerr.
Que el cielo ayude a sus manos si todava me sujeta en cinco segundos aadi el ave
en tono conversacional. Cuatro, tres, dos... Una delgada nube de humo escap de las
plumas.
Marco!
Retir sus manos con una sacudida. El cuervo qued en el aire, en equilibrio sobre una
delgada llama actnica que llenaba el saln con sombras y provoc que la losa de abajo se
agrietara como hielo de primavera.
Entonces ya no estaba ah. Kin tuvo justo la suficiente sensatez para lanzarse hacia atrs
mientras unos trozos del techo caan como lluvia. Levantaron la vista al agujero irregular, arriba,
y escucharon el grito:
Lo lamentaraaan!

Hable sugiri Marco.


SUPLICO.
Quin opera el disco? Dnde estn? Cmo podemos contactarnos con ellos?
Necesitaremos adecuadas instrucciones y una detallada valoracin de los probables riesgos.
Kin se adelant y sonri al gigante atado de modo tranquilizador.
De dnde vino, Sphandor? dijo.
SIEMPRE HE ENTENDIDO QUE UN PERRO CON QUEJAS DE ESTMAGO
HACE UNA PAUSA CERCA DE UN TRONCO Y QUE EL SOL ME EMPOLL, SEORA.
NO DEJE QUE SE ME ACERQUE! PUEDO VER SUS PENSAMIENTOS Y...
No permitir que lo lastime...
Oh, s? Exactamente cmo? empez Marco, airadamente. Dos de sus manos estaban
muy vendadas.
Hay una isla en el centro del disco dijo Kin dulcemente, ignorando la interrupcin.
Cunteme sobre ella.
GRAN DAMA, DICEN QUE LAS GRANDES BESTIAS VAGAN POR ALL, MS O
MENOS. NINGUNO DE NOSOTROS PUEDE IR ALL BAJO PENA DE... DE...
De qu?
AGONA, SEORA. DOLOR. EL MUNDO DESAPARECE, Y LUEGO UNO EST
EN UN NUEVO LUGAR Y HAY AGONA.
Pero ha intentado ir all?
NO HAY NADA ALL SINO ARENA NEGRA, SEORA, Y ESQUELETOS DE
EMBARCACIONES, Y EN EL CENTRO UNA CPULA DE COBRE, Y MQUINAS
TERRIBLES! NO PUEDEN SER ENGAADOS!
Kin sigui intentndolo durante otros diez minutos, entonces se rindi.
Le creo dijo, reunindose con los otros y digitando para caf.
Es un producto de compleja tecnologa, de manera manifiesta dijo Marco.
S, pero l piensa que es un demonio. Qu se supone que haga? Discutirle?
80

Terry Pratchett

Estratos

Si le cortara un pie tal vez pensara de manera diferente dijo Marco, tomando un
cuchillo.
No dijo Plata, golpeteando con sus dedos la cpula del servidor. No. Creo que no.
Marco, debemos suponer que los constructores del disco tienden a pensar como humanos, y los
humanos tienen gran cantidad de piedad y juegan limpio, por lo menos cuando no entra en
conflicto con sus intereses. Dejemos por lo tanto libre a la criatura, para demostrar nuestra
superioridad moral. La accin declarar que somos misericordiosos y civilizados. En todo caso
aadi, y miraron hacia arriba instintivamente buscando cuervos mientras ella bajaba la voz
, ya no le veo ninguna otra utilidad.
Kin asinti. Plata fue, desat los nudos del cable y lo dej caer. Sphandor se puso de pie,
los mir solemnemente, y sali a la luz.
Se levant una nube de polvo mientras alzaba vuelo, empujndose hacia arriba como un
hombre-garza, y se sostuvo en el aire quince metros arriba.
ZAIGONEN TRYON (TFGKl) BERIGO HURSHIM!
Vaya con la gratitud dijo Plata.
Comprende el idioma? dijo Kin.
No, pero creo que pesqu el significado de eso.
ASFALAGO TEGERAM! NEMA! DWOLAH NARMA! DNDE ESTS,
SOIGNATORIE, USORE! DILAPIDATOR... NOOOOOOOO...
Por un instante el demonio fue una nube negra que llenaba el cielo, una niebla de imgenes
parpadeantes y confusas... cada una mirando con terror. Entonces se fue. Se escuch un ruido
sordo de aire aspirado.

Volaron alto y rpido sobre bosques aplastados por la nave mientras caa. La columna de
humo se estaba reduciendo, pero ahora que estaban a millas de ella el cielo era todo humo.
Marco apunt hacia ella directamente, temiendo que contuviera enemigos. Adelante de
Kin, su traje reluca como una chispa de plata contra la oscuridad.
Una vez adentro, Kin se sorprendi de poder ver todava. Hubiera sido mejor si no era as.
Entre las nubes haba un paisaje infernal.
Despus de cinco minutos dentro del humo Marco habl.
No lo comprendo dijo. No hay radiacin. No debera haberla. Pero hay demasiado
dao. Plata?
Debajo de ellos un bosque casi sumergido arda. Antes de que la shanda diera respuesta el
suelo desapareci de repente, como si fuera un acantilado.
No puedo ver nada en esta penumbra dijo Plata. Ustedes pueden?
Marco poda. Los ojos de los kungos tenan mejor visin nocturna. Maldijo, y disminuy la
velocidad de su traje. Las otras hicieron lo mismo, reunindose de modo que los trajes se
movieran juntos en el humo. Marco todava estaba mirando hacia abajo.
No puedo creerlo dijo suavemente. Bajemos.
Estoy volando a ciegas se quej Plata. Debe dirigirme para no golpear en el suelo.
No lo har dijo Marco.
Kin se dej caer, ponindose tensa para el choque hasta que sali del humo hacia la luz de
la luna.
Brillaba hacia arriba.

81

Terry Pratchett

Estratos

El vrtigo la atenaz como una llave. Poda apreciar el espacio porque todo era abajo y la
direccin perda su significado. Volar sobre un paisaje estaba bien, no era diferente de manejar
un coche areo.
Pero esto no. Colgar con las piernas hacia abajo por un agujero en el mundo, no.
La luna estaba directamente abajo, flotando cerca del infinito que haba al fondo de un
tnel que caa y caa y caa...
Cinco millas de profundidad, de acuerdo, Plata? dijo Marco en la distancia. Y al
menos dos de ancho. Est bien, Kin?
Hunh?
Todava est descendiendo.
Mareada, busc a tientas los controles del traje. A nivel con sus ojos, a un cuarto de milla
de distancia, estaba el labio del agujero, estriado con franjas de roca. Ms abajo... forz a sus
ojos a moverse despacio. Ms franjas, entonces una lnea de algo metlico.
Y un cao, lanzando agua. Kin empez a rer histricamente.
Estamos bien! ri. No necesitamos ir ms all, todo lo que tenemos que hacer es
esperar a los tcnicos! Ya saben como es con los plomeros, cuando quieres uno nunca estn...
Deje de farfullar. Plata, encrguese de ella interrumpi Marco. Kin vio que l tena la
mano apoyada sobre el panel del pecho. Entonces cay, rpido. Sus ojos empezaron a
perseguirlo hacia abajo antes de que la garra enguantada de Plata la hiciera girar de un tirn.
Sinti el movimiento, y dbilmente se dio cuenta de que era remolcada fuera del agujero.
Despus de un rato escuch que Marco deca:
Hay una caera de treinta metros de dimetro. Adivinan qu? El agua forma un charco
de aproximadamente dos millas de profundidad... en el aire. Es por eso que no estamos en medio
de un huracn descendente, hay algn tipo de gravedad elemental ah abajo. Habr un condenado
lago all, pronto.
He bajado cuarenta metros. Parece una explosin en una central de energa. Hay... cables
cortados, supongo, multicolores, y lo que podran ser caos para las olas o tneles de acceso, o
algo. Plata?
Lo escucho. Sugiero que la nave impact encima de una de las mquinas ambientales
del disco, la que explot dijo la shanda.
Eso parece. Hay muchas cosas fundidas y... todo eso. Aqu hay un tnel, un verdadero
tnel. Puede escucharme? Estoy volando enfrente de un tnel semicircular, incluso tiene rieles
dentro! Todo el interior del disco es una gran mquina! Ustedes deberan ver este agujero, es
bastante grande para una nave espacial. Hay, uh, dieciocho rieles a travs del piso. Acceso para
reparar la maquinaria, supongo, pero est medio obstruido con escombros.
La nave impact hace cinco das dijo Plata melanclicamente. Han tenido cinco
das para realizar reparaciones. Los constructores del disco estn muertos, Marco. No puede
haber ninguna otra explicacin.
No puedo ver ninguna seal de reparaciones dijo la voz desde el hoyo.
Exactamente. Algo se ha descompuesto en algn lugar, por eso los mares son errticos y
los cuerpos celestes se comportan equivocadamente. Hacia dnde corre el tnel? Hay una
continuacin del otro lado del hoyo?
Hubo una pausa.
S, puedo ver la otra boca del tnel. Corre directamente desde el borde al centro dijo
Marco. Haba considerado sugerir que continuemos nuestro vuelo a lo largo del tnel, pero...
... sera mejor enfrentar cualquier peligro a cielo abierto. Precisamente.

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Estratos

Kin abri los ojos. Estaba volando sobre bendita tierra... chamuscada, tal vez, quemada y
medio fundida, pero slida.
Gracias dijo. Estpido, verdad? Mis antepasados solan colgar de los rboles por
sus rodillas.
No se avergence dijo Plata. No me gusta la oscuridad. Todos tenemos nuestras
fobias. Kin? Se ve un poco plida...
Kin no trat de hablar. Saba que no podra. Solt un gruido estrangulado, y seal.
Algo estaba saliendo del hoyo, con dificultad.
Esa dificultad surga porque era casi demasiado grande. Slo poda pensar en el
Monumento del Monte Tryggvason.
Eran una de las atracciones tursticas de Valhala. Alguien haba esculpido en alto relieve las
cabezas de los presidentes Halfdan, Thorbjorn, Weasel Moccasin y Teuhtlile, en la roca slida y
de unos cientos de pies de altura en el costado de la montaa.
Eso estaba surgiendo del hoyo... un Monte Tryggvason sin una cabeza, una Cosa de tres
cabezas. Slo la que las enfrentaba era humana. Las otras podran haber sido un sapo monstruoso
y alguna clase de insecto, unas caras gigantescas que confluan desagradablemente en una cabeza
imposible, y encima de la cabeza haba tres coronas, lo bastante grandes para usarlas como casas.
Debajo de las cabezas colgaba un grupo de piernas de araa, cada una de cien metros de largo.
El efecto estaba ligeramente estropeado por el hecho de que podan ver el lado opuesto del
hoyo a travs de la imagen.
Marco dijo Plata.
No creo que haya nada ms para aprender abajo...
Algo lo pas mientras suba?
No comprendo.
Mire hacia arriba, Marco.
Mierda sagrada!
Kin se ahog.
No tenga miedo dijo Plata de modo tranquilizador.
Miedo de eso? dijo Kin. De esa monstruosidad? Estoy slo muy enfadada, Plata.
Sabe qu es esa cosa? Un espantapjaros humorstico, una imagen enviada para asustar a
cualquiera que pueda mirar dentro del hoyo y averiguar sobre el disco.
Si regresamos no me importar quin construy el disco, ver que sean destrozados.
Arrestados. Quebrados. Han construido un mundo donde las personas salen navegando por
encima del borde, y son perseguidas por demonios y son supersticiosas porque as es como
sobreviven! Estoy empezando a odiarlo! Marco subi como un cohete en el centro de la
imagen, se convirti en un brillo en el ojo de Saitan, una chispa en el cerebro de Dios.
Intangible inform. Una simple imagen. La gran cara humana, real y fra, se
retorci. La boca se abri y el hoyo retumb con un enorme suspiro triste.
Y un relmpago sali del humeante cielo y derriti el servidor, tan completamente que las
gotitas de metal caliente se derramaron hacia el brillante cielo inverso.

El granizo golpeaba el traje de Kin. Ahora estaban volando contrarreloj.


En cincuenta horas, o menos, Plata se pondra loca e intentara suicidarse. Los kungos y los
hombres podan sobrevivir sin comida por mucho tiempo. Los shandos no.

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Estratos

La tormenta ruga a su alrededor, pero se hundi cuando Marco las condujo hacia arriba.
Salieron de las nubes en un atardecer del disco.
El sol estaba lejos detrs de ellos, rojo, enfadado y cruzado por nubes. A juzgar por el cielo
todo el disco estaba teniendo mal tiempo, y mal no era realmente la palabra. Algunas formas de
nubes eran locas.
Marco rompi el silencio.
Tenemos mil millas a cubrir dijo.
Eso nos da una velocidad media de veinte millas por hora dijo Kin. Podramos
llegar al centro fcilmente, incluso con algunas paradas de descanso.
As que llegamos al centro. Encontramos un servidor all?
Alguien capaz de construir el disco podra construir un servidor.
Por qu no repararon el agujero, entonces? Eric, Lothar... ellos eran los descendientes
de sus constructores del disco, salvajes otra vez. O los constructores del disco estn muertos.
De acuerdo, tiene una idea mejor?
Marco resopl.
Plata los segua a media milla de distancia, un punto contra el cielo furioso. Rugi
cortsmente para mostrar que estaba conectada.
Hay una posibilidad de que podamos encontrar un servidor dijo ella, si el disco fue
construido por la Compaa. No gima, Kin. En muchos sentidos la idea del disco encajara con la
Poltica.
A propsito, hay un cuervo que vuela a media milla detrs de m.
Kin mir las nubes que corran abajo. Poltica. Quizs el disco era Poltica...

Los Grandes Reyes Eje, los Voladores, los Paleotcnicos, los ChThones... personas del
universo. El universo era gente.
Una vez, los astro-historiadores haban pensado en trminos de un escenario estrellado,
extenso y vaco, un lienzo en blanco esperando el pincel de la vida. A decir verdad, ahora se
comprenda que una clase de Vida haba aparecido dentro de tres microsegundos de la explosin
del monobloque. Si no hubiera sido as, ahora el universo sera materia al azar. Era la Vida la que
haba dirigido su crecimiento. La Vida haba residido una vez en las giratorias y vastas nubes de
polvo que se convirtieron en estrellas... cada estrella era el polvoriento esqueleto de uno de los
grandiosos dinosaurios del Jursico del universo.
Ms tarde, las formas de vida fueron ms pequeas, ms inteligentes. Algunas, como los
Voladores, fueron callejones-sin-salida evolutivos. Algunos, notablemente los Grandes Reyes Eje
y los Camaleones, fueron exitosos en la nica manera en que esa evolucin meda el xito...
sobrevivieron ms tiempo. Pero incluso las razas de viajeros estelares murieron. El universo era
tumba sobre sepultura sobre mausoleo. El cometa que iluminaba los cielos paganos era el rado
cadver de un cientfico, tres eones atrs.
La Poltica de la Compaa era simple. Era: hacer al Hombre inmortal.
Le llevara un rato, y apenas haba empezado. Pero si el Hombre poda dispersarse en
muchos planetas diferentes de modo que se convirtiera en muchas clases de Hombre, quizs
sobrevivira. Los Ejes haban muerto porque eran muy parecidos. Ahora, sobre docenas de
mundos, los hombres estaban cambiando por diferentes fuerzas, enloqueciendo por diferentes
lunas, doblndose bajo diferentes gravedades.

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Terry Pratchett

Estratos

Ya que no poda decirse al universo que tuviera un final natural, porque el universo no era
natural sino slo la suma de las vidas que le haban dado forma, los Hombres intentaban vivir
para siempre. Por qu no?
Preservar piscinas de memes, preservar ideas, se era el secreto. Si tuviera cien planetas
habra espacio para ciencias diferentes, creencias curiosas, nuevas tcnicas, viejas religiones para
blandir en silenciosos rincones. Tierra haba sido una civilizacin unida y casi se haba arruinado
una vez debido a eso. Diversificar lo suficiente, y en algn lugar siempre habr alguien capaz de
atrapar algo que le lance el futuro.
Personas sobre un disco cuidado por demonios y rodeado con una cascada, qu memes
aportaran a la gentica de la civilizacin? Trat de explicrselo a Marco.
Qu son memes? dijo Marco.
Memes son... ideas, actitudes, conceptos, tcnicas dijo Kin. Genes mentales. El
problema es que todos los memes posiblemente desarrollados en el disco son destructores del
anfitrin. Antropo-centricidad es uno.
Una plida luna roja se alz por encima de las nubes cuajadas. Ahora volaban separados
una milla, a gran altura y rpido para hacer rendir las horas. Kin mantena vigilada la mota que
era Plata, y se preocupaba.
Bastante equivocado era, por supuesto, proyectar los patrones del pensamiento humano
sobre un aliengena, pero un hombre en la posicin de Plata vivira con la esperanza de que tarde
o temprano aparecera la comida. Los hombres eran optimistas.
No se poda esperar que una shanda pensara como un hombre. Era tan fcil pensar en los
amigos como humanos en otra piel, y por nobles razones se alentaba a las personas a pensar en
los aliengenas como hombres de forma graciosa. Slo porque aprendan a jugar al pquer o a
leer en latn no los converta en humanos.
En pocas palabras, Kin se preguntaba cundo intentara Plata suicidarse. Hizo una sea a
Marco y se lo dijo.
No podemos hacer nada dijo. Ya he decidido no comer ninguna comida hasta que
lleguemos al centro, como un gesto de solidaridad. Podramos tomar protenas del disco, si el
anlisis del servidor era correcto aadi.
Eso la har sentirse mejor?
Puede hacer que nosotros nos sintamos mejor. Sin embargo, hay otro problema que
recientemente ha llegado a mi atencin. Dudaba mencionarlo...
Mencinelo, mencinelo.
Mire el panel sobre su mueca izquierda. Hay una lnea fluorescente naranja contra una
franja verde. La ve?
Kin baj los ojos entrecerrados a la luz parpadeante.
La veo. Slo es un punto naranja.
Exactamente, pero debera ser una lnea. Nos estamos quedando sin energa, realmente,
Kin.
Volaron en silencio durante un rato. Entonces Kin pregunt:
Cunto tiempo?
Unas seis horas para usted y para m. Quizs una hora menos para Plata. Eso resolver
un problema. Llegar a tierra a millas detrs de nosotros.
Excepto que, por supuesto, nos quedaremos con ella dijo Kin rotundamente. Marco
pareca no haber escuchado.
Si todava tuviramos el servidor el problema no habra sido insuperable. El centro no
est demasiado lejos. Podramos haber aterrorizado a la gente del disco para que nos
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Terry Pratchett

Estratos

transportara. Cien sugerencias saltan a la mente. Podra haber sido muy placentero, una buena
experiencia.
Experiencia de qu?
De codearnos con la gente del disco sobre una base superior. Haba planeado, si el
centro no tiene nada de inters, instalar un imperio. Seguramente se le haba ocurrido la idea?
S, de paso. Kin pens durante un rato en Ghenghiz Marco, Marco Csar, Prester Marco. l
poda hacerlo, por decir. Un dios rey de cuatro brazos.
Cunto tiempo dira que le llevara al disco continuar su recorrido espacial? pregunt
. Si se fuera el objetivo, quiero decir. Tenemos los conocimientos.
No, no los tenemos. Pensamos que s, pero todo lo que sabemos es cmo operar
mquinas. Por supuesto, podra construir una nave espacial en de una dcada.
Tan pronto? Entonces podramos...
No, no podramos. Kin tambin lo haba estado pensando. Lo que podra ser
construido es una primitiva cpsula impulsada por cohetes de combustible slido con suficiente
potencia para chocar contra la cpula exterior. Podra lanzarlo dejndolo caer sobre la cascada.
Primero tendramos que unificar el disco dijo Marco, pensativo. No es difcil.
Deme quinientos escandinavos y...
Est Plata dijo Kin. Y de todos modos, tengo grandes esperanzas en el centro.
An as...
Haba estado pensando mucho, antes de que perdieran el servidor. Con el servidor podran
haber conquistado el disco, llenando el vaco dejado por sus presumiblemente difuntos
creadores. Sin l, lo mejor que podan esperar era una vida cmoda. De una manera extraa no
sera tan malo para los otros dos. Seran aliengenas, aislados sobre un mundo extrao. Estara
aislada entre las personas. Era posible que tuviera ms en comn con Plata y Marco que con los
brbaros de ah abajo. Era una temible posibilidad.
Se supone que estos cinturones pueden llevarnos a travs de medio sistema y dejarnos en
un planeta se quej.
No se esperaba que llevaran personas miles de millas contra la gravedad, incluyendo
muchos cambios de altitud dijo Marco. Es sumamente irritante.
Irritante!
Si se siente tan molesta, sugiero que ponga una queja a los fabricantes.
Cmo podra... fue una broma? dijo Kin. Santo cielo!

El amanecer los vio volando sobre casi-desierto y maleza, en un cielo libre de nubes. Una
vez pasaron sobre un tren de camellos, casi invisibles de no ser por la esqueltica sombra
oscilando sobre la arena.
Se haban alejado ligeramente del curso durante la noche, y segn Marco poda calcular
estaban volando a toda velocidad sobre el valle del Tigris-Eufrates.
Eso nos pone en el sudeste de Turqua dijo Marco, y aadi con nostalgia, eso
significa Bagdad. Me gustara haber visto Bagdad.
Por qu? dijo Kin.
Oh, cuando era nio mis padres adoptivos me compraron un libro de historias de
fantasa, bien, genios y lmparas mgicas y esas cosas. Hizo una gran impresin sobre m.
No sugiera que aterricemos dijo Kin. Ni siquiera lo piense.

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Estratos

Pero pasaron sobre una ciudad de bajas casas blancas que rodeaban palacios y edificios con
cpulas extraas. Un pueblo de carpas yaca fuera de las murallas. La ciudad se extenda sobre
un ro que tena, perceptiblemente, un color diferente corriente abajo, y estaba tan bajo entre sus
riberas para hablar de sequa.
Ahora el sol estaba bien arriba del trmulo suelo.
Una milla despus, el cinturn de Plata fall. No fue una cuestin de choque en cambio
toda la energa ces mientras los erguios disminuan en las bateras, y la dejaron suavemente en
el suelo.
Los otros la siguieron hasta un grupo de rboles nudosos y de dulce olor. Cuando Kin se
quit su casco el calor la azot como el aliento del infierno. Demasiado calor, decidi. No le
asombraba que los campos se vieran chamuscados. Desde aqu el ro era una serpiente color
sangre serpenteando dbilmente entre lajas de barro quebrado.
Bien dijo vagamente. Quiso decir que Esto Es Todo.
Estoy perdido dijo Marco, movindose apresuradamente hacia la densa sombra bajo
los rboles.
Quiere decir que no tiene un plan?
Cmo?
Oh, olvdelo. Kin tom un sorbo de agua de la reserva del traje. Tena que ser
cuidadosa con eso, tambin.
Plata se sent con la espalda contra un tronco, mirando la ciudad vagamente. Detrs de ella
el sol era un remache de cobre en un cielo como hierro candente. Entonces coment.
Una aeronave acaba de elevarse.

Era viejo en apariencia por lo menos, su cara arrugada como una manzana vieja. Su barba
gris estaba peinada intrincadamente. Sus ojos parecan mostrarse ni en blanco ni expresivos.
Indudablemente no pareca sorprendido.
Un constructor del disco? Mientras Kin lo observaba, l y Plata hablaban, enfrentados y
con las piernas cruzadas bajo los rboles; entonces pens intensa y rpidamente. Su ropa no
pareca nada sino salvajemente magnfica, pero ella no era ningn rbitro de la moda en el disco.
Su nave era tecnolgicamente avanzada, y saba cmo usarla... por el momento estaba doblada
dentro de una petaca en el cinturn de su compaero de viajes, un gran hombre ancho que no
usaba nada ms que un taparrabo y tena expresin severa. Sujetaba una larga espada curva, y sus
ojos nunca dejaban a Marco.
Kin se desliz hacia el kung.
Me pregunto dnde guarda su pistola de rayos antipersonal? pregunt. Marco, s
que usted y Plata tenan esta idea sobre cmo podra yo sobrevivir en el disco usando el sexo.
Usted tiene esa ventaja, s.
Bien, olvdelo.
Cmo?
Slo olvdelo. Nuestro obeso amigo con la espada es... Par, furiosa al sentir que
enrojeca. Marco, no puede recordar otra cosa de ese libro de cuentos?
La cara de Marco se qued sin expresin durante un rato. Entonces hizo una mueca.
Ah, s dijo. Quiere decir, bueno, nico.
No demasiado nico para este momento y este lugar dijo Kin, y gir hacia Plata. La
shanda la mir.
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Terry Pratchett

Estratos

Podra ser rabe dijo. Nunca lo he escuchado. He probado un poco de latn, creo
que lo comprende pero no lo revela. Lo nico que he establecido hasta ahora es que quiere
nuestros trajes.
Kin y Marco intercambiaron miradas. Una expresin de astucia casi Ehfta se extendi
sobre la cara del kung.
Dgale que son muy preciados dijo. Dgale que no los cambiaramos ni siquiera por
su aeronave. Dgale que tenemos que llegar a la costa rpidamente.
Nunca se tragar eso dijo Kin. De todos modos, no queda apenas jugo en los
cinturones.
Esa ser su preocupacin dijo Marco. Tengo un plan. Pero antes que nada me
gustara ver cmo opera esa alfombra voladora. Dgale que hace demasiado calor para negociar
aqu... es verdad, de todos modos.
Sigui un largo intercambio de frases cortadas y palabras repetidas en diferentes niveles de
exasperacin. Finalmente el hombre asinti y se puso de pie, haciendo seas hacia el criado con
una mano.
El hombre grande se adelant y llev la mano a su petaca, le pas a su amo la... por decir
la...
Demonios, pens Kin, es una alfombra voladora. Slo que no nos gusta decirlo porque
suena disparatado.
Era de unos dos por tres metros, y estaba decorada con un intrincado diseo geomtrico en
azul, verde y rojo.
Extendida sobre el suelo abrazaba las protuberancias y los huecos lnguidamente.
El hombre dijo una palabra. Vol un poco de polvo cuando la alfombra se enderez, se
endureci, y se sostuvo en el aire a una pulgada encima de la arena; Kin crey escuchar un
plido murmullo.
Ni siquiera se meci cuando Plata subi a bordo. El hombre con la espada se sent detrs
de ellos. El anciano dijo otra palabra. El suelo se alej silenciosamente.
Uno poda cubrir una superficie con unidades flexibles flotando dijo Marco despus
de un rato, con un pequeo temblor valiente en la voz, pero qu sucede con la energa?
Cmo podra conseguir bateras tan delgadas?
Unas ideas similares haban pasado por la mente de Kin desde que se quedara mirando
atentamente la alfombra entre sus rodillas de modo que sus ojos no fueran hasta el borde. Se dio
cuenta de que Marco se deslizaba cautelosamente hacia ella.
Est nervioso tambin? dijo.
Estoy consciente de los simples milmetros de mquina voladora debajo de m,
desconocida y sin probar dijo.
No estaba nervioso en los cinturones elevadores.
Pero estaban bajo una garanta de cien aos, sin condiciones. Si un cinturn fallara,
cunto tiempo quedara el fabricante en el negocio?
Creo que uno no podra caer de esto si lo intentara dijo Plata. Golpe el aire con una
garra a su lado e hizo un ruido, como si le hubiera dado un puetazo a una jalea.
Campo de seguridad dijo. Prubenlo.
Kin agit cautelosamente una mano sobre el borde de la alfombra. Se senta como moverla
en melaza y, cuando empuj, como apoyarla sobre roca. Ali Baba dio media vuelta, le sonri y
dijo algo.
Cuando la alfombra estuvo finalmente volando nivelada otra vez se hizo un silencio.
Finalmente, Marco dijo rotundamente:
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Estratos

Diga al demente que si lo intenta otra vez lo matar.


Kin solt sus dedos entumecidos, que estaban agarrados del pelo decorado.
Sea diplomtica aadi ella. Tenga tacto. Dgale que si lo hace otra vez lo lisiar.
Dos bucles y un triple tirabuzn!
En la gravedad generada por el disco, los campos con forma y el directo control vocal
venan envueltos en un definido vehculo con forma de alfombra.
Se pregunt cmo Marco pensaba robarlo.
Pasaron rozando los techos planos de la ciudad. Kin vio que las personas en las angostas
calles atestadas levantaban la mirada, y luego regresaban a sus asuntos. Las alfombras mgicas,
aparentemente, eran objetos familiares.
Se dirigieron hacia un palacio menor, una cosa blanca y rechoncha con una cpula central
y dos torres ornamentadas. Haba un jardn detrs de espaldares decorativos... vaya, eso era
raro...
Debe tener su propia fuente de agua dijo en voz alta.
Por qu? dijo Marco.
Todo lo dems por aqu est seco. se es el nico sitio verde que hemos visto hoy.
Eso no sera sorprendente, si es el constructor del disco dijo Marco. Un hecho que
dudo.
Yo tambin tron Plata, sin embargo maneja la alfombra bastante bien y nuestros
cinturones voladores slo provocaron cautelosa codicia, no temor. Estoy pensando ahora en
trminos de alguna orden hermtica, tal vez, entregando mquinas constructoras del disco y
reliquias sin el apropiado conocimiento de su funcionamiento interno como si un salvaje
pudiera conducir eficientemente un vehculo terrestre mientras cree que la energa es
suministrada por pequeos caballos bajo la cubierta del motor.
Ali Baba baj la alfombra perfectamente, derivando lentamente a travs de un balcn y
bajo un arco hacia una habitacin de alto cielorraso. Se sostuvo en el aire a una pulgada encima
del piso con mosaicos intrincadamente dispuestos, entonces se asent.
Salt y aplaudi. Para cuando los otros haban desenredado sus miembros y, en el caso de
Marco, aflojado el agarre de acero que sus manos mantenan, un grupo de criados haba entrado
en la habitacin. Llevaban toallas, y amplios tazones.
Ser mejor que sea agua gru Marco, porque voy a beberla.
Meti su cabeza ruidosamente en el tazn enfrente de l, causando ligera consternacin
entre los criados. Plata tom el suyo y, despus de un olfateo preliminar, abri su boca como un
embudo y lo volc dentro. Kin bebi del suyo con modales razonablemente propios de una
dama, y us el resto para lavar el polvo de su cara.
Aprovech la oportunidad para mirar a su alrededor.
Casi no haba ningn mueble. La habitacin era slo una caja ornamentada, las paredes
decoradas con dibujos geomtricos y hortcolas, y varias grandes pantallas en un extremo. Junto
a la alfombra quieta, una mesa baja cuya tapa era aparentemente una gruesa lmina de cristal.
Ali haba desaparecido, con los criados. Plata mir con atencin alrededor de la habitacin.
El agua estaba helada afirm. Tena cristales adentro. Mustrenme agua congelada,
y les mostrar civilizacin.
En cualquier otro lugar significara un refrigerador admiti Kin, pero aqu,
apostara a que tienen demonios caliente-y-fro corriendo en todas las habitaciones.
Marco camin hacia la alfombra y la inspeccion cuidadosamente. Entonces la pis y dijo
la palabra.
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Terry Pratchett

Estratos

Imagino que funciona bajo un patrn de voz dijo Plata, sin volverse. Marco maldijo
tranquilamente.
Ali Baba apareci desde detrs de las pantallas, seguido por dos hombres con espadas.
Llevaba una pequea caja negra sobre un almohadn rojo.
Mir a Plata de soslayo y dijo algunas palabras en vacilante latn.
Va a invocar al, uh, que habla-todos-los-idiomas dijo. Creo.
Mientras observaban, l puso la caja sobre el piso y abri la tapa. La cosa que sac
desconcert a Kin. Pareca una pequea tetera chata hecha de oro adulterado.
Le sac lustre con su manga.
No Me Dar Paz, Hechicero?
ESO haba aparecido unos pies ms all, borroso en una nube de humo morado.
Inmediatamente fue obvio para Kin por qu la apariencia de Marco no haba molestado al
hombre si estaba acostumbrado a las cosas que se vean as, estaba acostumbrado a cualquier
cosa.
Era de la altura de un hombre, o lo hubiera sido si estuviera erguido. Pero estaba doblado a
la mitad, con dos gruesos brazos con escamas de oro y manos extra grandes sirviendo como un
segundo par de piernas. Unos zarcillos crecan de su cuello. La cara era larga con un vago
aspecto caballuno y terminaba en un par de orejas puntiagudas; tena algo como un rabo, dos
grandes bigotes, que llegaban al piso. Usaba un pequeo sombrero cnico.
Sepan Todos Que Soy Azrifel comenz con voz montona, Djinnee Del Desierto,
El Terror De Miles, Azote De Millones Y, Debo Ser Franco Sobre Eso, Esclavo De La Lmpara.
Entonces, Qu Quiere Esta Vez, Amo?
Escucharon un largo discurso del hechicero. El djinnee gir hasta enfrentar al tro.
Mi Amo Abu Ibn Infra Presenta Sus Cumplidos Y Les Da La Bienvenida A Su Modesta
Morada Y Muchas Cosas Como sas. Si Quieren Comer, Slo Dganlo A La Mesa. Su Deseo Es
Su Mandato. Hay Muchas Cosas De Ese Tipo Por Aqu aadi.
Kin se inclin junto a la mesa y la mir ms atentamente. Era un bloque de cristal, pero
ahora que le pona ms atencin pareca haber otra cosa ah tambin, algo como una mvil nube
de dbil humo.
Pens en una ensalada de pepino y paprillion verde, y el helado de canela que sola
comprar en la Vieja Botica de Grnh en Wonderstrands, se con la receta que Grnh se neg a
vender a los programadores de servidores. Siempre haba una negra cereza de Treale encima. El
recuerdo de ese sabor se hizo mayor hasta que babe.
Creci de la mesa. Tuvo la impresin de un movimiento giratorio en el cristal y luego
estaba ah, humeando por la escarcha.
Haba una negra cereza de Treale encima. Y... Kin recogi la caja de cartn y la mir.
Era del color familiar, azul, negro y blanca, y mostraba un pingino antropomrfico con
sombrero de chef. Todo alrededor deca: La Vieja Botica, esquina de Skrale y Alto, Upperside,
Wonderstrands 667548. Tregin Grnh y Hermanos, reg. CONGELAMOS A PEDIDO.
Marco mir la caja de cartn, luego baj los ojos a las provocadoras sombras en la mesa.
No s cmo lo logr dijo con cautela, pero lo que tengo en mente es la especialidad
del da que sirven en la barra de Comidas Kung del Caballo Henry en Nueva...
Par, porque ya estaba ah. Haba un tazn de pesada alfarera que contena algo bajo una
corteza naranja-amarilla que tronaba con erupciones internas.
Debe ser telepata dijo inseguro. Es slo un servidor teleptico. Vamos, Plata. Estoy
hambriento.

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Terry Pratchett

Estratos

Usted est hambriento dijo Plata. Golpete con sus dedos pesados sobre el borde de la
mesa, entonces con desconfianza:
Tengo un plato de truduc ceremonial en mente.
La sombra gir, desapareci. Los dedos de Plata continuaron golpeteando.
Guaracuc ahumado con grintzes? sugiri.
Una forma vaga apareci encima del cristal, entonces se esfum.
Dadugs en salmuera? Mollejas de Chaque? Xiqua? Qumqums secos?
Kin suspir, y empuj el helado sin probarlo.
Hay Algn Problema? dijo Azrifel.
La mesa no puede entregar protenas de Shand dijo Plata, sentndose pesadamente y
llevando las rodillas hasta su barbilla.
Qu Es Una Protena?
Abu Ibn Infra se sent cmodamente en el otro extremo de la mesa y extendi la mano
para agarrar un vaso de cristal con lquido rosado mientras se materializaba a su lado. Azrifel se
agit, y asinti mientras el hombre hablaba.
Mi Amo Desea Hablar De Su Ropa Voladora Y Temas Similares. Ms consultas. Mi
Amo Presenta Sus Cumplidos A Sus Amigos Coleccionistas Y Ofrece, A Cambio De Esos Tres
Artculos, Un-Espejo-Ve-Todo-Sin-Importar-La-Distancia Y Dos Monederos Sin Fondo.
Kin era consciente de que los otros dos la miraban. Dijo:
Dejando de lado por el momento su propuesta algo ridcula tena el presentimiento de
que una falta de espritu de regateo podra ser considerado seal de debilidad general, venimos
desde una tierra lejana y no comprendemos completamente la referencia a Coleccionistas.
Coleccionistas de qu?
Abu Ibn Infra frunci el ceo mientras escuchaba la traduccin. Escupi una respuesta.
Kin no habra pensado que fuera posible que alguien escupiera varias frases largas, pero lo hizo,
lo hizo.
Mi Amo Est Perplejo. Ustedes Poseen Obsequios De Dios Pero No Conocen De Los
Coleccionistas. Dice: Cmo Puede Ser Eso?
Escuche, demonio dijo Kin, usted lo sabe. Usted es una proyeccin, como
Sphandor. Verdad?
Se Me Ha Prohibido Responder A Esa Pregunta En Este Momento Del Tiempo dijo
Azrifel con aire suficiente. Ustedes Estn Jodidos, Es Todo Lo Que S. Si Piensan Que Van A
Salir Vivos De Esto, Mi Reaccin Es Jo Jo Jo.
Lo matar dijo Marco, casi ponindose de pie. Los guardianes detrs de Ibn Infra se
movieron.
Sintese sise Kin. Usted, demonio, responda a la pregunta. Qu es un
coleccionista?
Mi Amo Dice Que No Es Un Secreto. l Mismo Fue Una Vez Un Humilde Pescador
Hasta Que Un Da, Al Destripar Un Pez, Descubri Un Obsequio De Dios, Una Nada, La
Lmpara De La Que Soy Esclavo Vergonzosamente. Soy Azrifel Del Noveno Dominio Del
Maldito. Puedo Encontrar Cualquier Cosa... Incluso El Poder Para Hablar Con Ustedes. se Es
Mi Poder.
Durante Cinco Aos He Trabajado Con Todas Mis Fuerzas Para Este Ex-Pescador, Cerdo
Presumido y Nuevo Rico, Haciendo Aparecer En Este Pretencioso Palacio Tantos Obsequios De
Dios Como Los Que No Han Reclamado Otros Coleccionistas Ni Estn En Posesin De
Coleccionistas Que Tienen La Suficiente Desventura De Poseer Demonios Ms Dbiles Que Yo.
He Peinado Las Profundidades Del Mar Y Los Intestinos De Volcanes, He...
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Terry Pratchett

Estratos

Espere dijo Kin. La alfombra voladora, la mesa, estos malditos monederos... son
Obsequios de Dios?
S. Liber La Alfombra De Un Comerciante En Basra, Encontr La Mesa Incrustada De
Percebes Sobre El Fondo Del Mar...
Pero su amo no sabe cmo funcionan. Quiero decir, slo son artculos mgicos para l?
No Lo Son, Entonces? dijo el demonio, sonriente.
Exactamente como lo pens interrumpi Marco. Es slo un hombre ignorante que
no sabe nada ms sobre la naturaleza del disco que otro cualquiera por estos lares. Sacar a estos
guardianes, entonces lo agarraremos y nos subiremos a la alfombra para irnos.
Espere un minuto dijo Kin cortante.
Para qu? No sabe nada excepto cmo operar los juguetes que esta criatura encuentra
para l.
Kin sacudi la cabeza.
Slo por una vez, intentemos la diplomacia dijo. Demonio, diga a su amo que no
somos Coleccionistas. Le daremos estos cinturones voladores para su coleccin si nos transporta
en su alfombra mgica a la isla circular que est fuera de la costa al sudeste de aqu.
Saba que haba dicho algo equivocado tan pronto como las palabras salieron de su boca.
Cuando termin la traduccin de Azrifel, la cara de Abu se puso blanca.
Marco suspir, y se puso de pie.
Est bien, bravo por la diplomacia dijo. Salt. Tambin Azrifel. Hubo un borrn gris y
amarillo en el aire y un pequeo trueno. Entonces el demonio regres, tranquilo. Marco haba
desaparecido.
Qu ha hecho con l? dijo Kin.
Ha Sido Depositado En Un Lugar Seguro, Ileso Excepto Tal Vez Algunos Raspones.
Ya veo. Y su rescate es nuestros cinturones voladores, correcto?
Abu habl. El demonio dijo:
No, Mi Amo Dice Que Ahora Sabe Que Ustedes Son De Otro Mundo. Hubo Otro
Viajero As, Algn Tiempo Atrs Desde Que...
Jago Jalo? dijo Kin. Abu la mir furioso.
Tonto loco sise Plata.
se Era Su Nombre admiti el demonio. Un Loco. Abus De Nuestra Hospitalidad.
Rob De Nuestra Coleccin. Buscaba La Isla Prohibida Tambin.
Qu le pas? dijo Kin. El demonio se encogi de hombros.
Escap Desde Aqu Con Una Alfombra, Un Monedero Sin Fondo Y Una Capa Con
Poderes Anormales. Incluso Yo He Sido Incapaz De Localizarlo. Mi Amo Siente, Sin Embargo,
Que No Todo Est Perdido.
No?
Tiene Tres Nuevos Dispositivos Voladores, A Dos Demonios Cautivos Y A Usted.
Kin gir con un salto. Haban aparecido ms guardianes en la galera, y eran arqueros.
Consider hacer un clavado hacia el aire con el cinturn a toda marcha. Podran acertarle.
Dudaba si las instalaciones mdicas del disco eran satisfactorias. De todos modos, no
solucionara el problema de Plata.
As que se desplom en lgrimas de pesar inconsolable.

92

Terry Pratchett

Estratos

Escuch una breve conversacin entre el demonio y su amo. Entonces aparecieron dos
criadas mujeres para llevrsela.
Tuvo una visin fugaz de la cara impasible de Plata antes de ser acompaada afuera de la
habitacin y hacia un laberinto de arcos ornamentados y pantallas. Un guardin macho caminaba
detrs de ella con una espada en la mano.
Las mujeres le hablaban solcitamente. Cuando llegaron a una entrada en arco, el guardin
las dej, y se convirti en un poste fuera de la puerta. Kin fue rpidamente rodeada por un grupo
de pequeas mujeres de ojos oscuros con ropa ligera antes de que la mayor de sus acompaantes
las ahuyentara. Sinti que unos brazos amables la guiaban a un banco. Se sent y mir.
Ms tarde, una mujer de edad madura le trajo un poco de comida. Kin la mir, agradecida.
Bajo el extrao maquillaje la mujer la estaba mirando con candorosa simpata.
De modo que Kin se disculp silenciosamente cuando la golpe, tan gentilmente como le
fue posible. La mujer suspir y se desplom, pero Kin ya estaba de pie y corriendo.
Corri a toda velocidad por algunas habitaciones bajas y ventiladas y tuvo la borrosa
impresin de fuentes, aves que cantaban y aburridas mujeres sentadas sobre grandes
almohadones. Los ojos con Kohl la miraron y empezaron a gritar cuando Kin choc con un
criado que llevaba una bandeja.
A cierta distancia detrs de ella, una nueva serie de gritos sugera que un guardin haba
invadido el serrallo de mala gana.
Kin lleg a un balcn, consider el patio abajo, entonces trep un espaldar decorativo que
temblaba incluso bajo su peso. La llev hasta un techo plano y a la intensa luz del sol del
medioda.
Los gritos de abajo significaban que un guardin haba llegado tan lejos como el balcn.
Kin se lanz hacia abajo, el pecho alzado; esperaba que l pensara que haba tomado el camino
fcil y cado en el patio. Pero no. Hubo un repentino silencio, roto por alguna pesada respiracin.
Entonces la madera se quebr, y escuch el principio de un gemido que termin con un
ruido como de un hombre golpeando en las duras lajas de piedra.
Trot a travs del techo hasta el ms cercano a las dos torres, que lo perforaban. No era una
eleccin sensata realmente, pero no poda pensar en otra cosa. Haba un arco sin puerta, y una
oscura escalera en espiral tan fra como el hielo despus de la intensa luz del sol en el techo.
Los escalones terminaban en una torreta con ventanas sin vidrios sobre la ciudad. Kin mir
a su alrededor en la penumbra. Pareca estar en un depsito. Haba algunas alfombras enrolladas
contra la pared, y unas cajas en montones desordenados junto a ellas. Una alta estatua de bronce
con vestido vagamente similar a los de Mar Medio estaba apoyada contra una mesa de tres patas
con lo que parecan los restos de una fiesta de bebidas. Haba algunas espadas, incluyendo una
que pareca Kin no poda creerlo, pero una mejor inspeccin confirm la primera impresin
que estaba medio enterrada en un yunque.
En medio del piso haba una estatua de un caballo, moldeada de algn oscuro metal. La
musculatura estaba bien hecha, pero la pose era poco inspirada. Slo estaba de pie en cuatro
patas, mirando el piso.
Cachivaches dijo Kin. Trat de empujar un bal revestido de hierro a travs del
agujero de la escalera, luego se rindi y en cambio se sent sobre l. No escuchaba sonidos desde
abajo.
Una persona podra aguantar aqu por semanas se dijo. Con comida y agua, eso es.
Comida! Pens anhelante en la mesa mgica, o incluso en el servidor. Pero no poda haber
comido nada con Plata mirndola con pena, sabiendo que en dos das la shanda se convertira, a
pesar de s misma, en un animal rabioso y hambriento.
Marco? Plata? susurr.
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Terry Pratchett

Estratos

Al quinto intento Marco respondi.


Kin! Dnde est?
Estoy arriba en... hay alguien con usted?
Estamos en un zoolgico! No lo creera! Debe sacarnos!
Estoy en alguna clase de tico de museo dijo. Tendr que esperar hasta que se
ponga oscuro. Dnde estn exactamente?
Supongo que estamos en alguna parte en los terrenos del palacio. Debe trabajar
rpidamente. Plata y yo estamos en la misma jaula.
Qu est haciendo ahora?
Est deprimida.
Oh... oh.
Qu?
Kin suspir.
Har todo lo posible dijo. Camin silenciosamente hacia una ventana y espi afuera.
Alguien estaba gritando en la distancia, pero el techo estaba caliente y vaco debajo de ella.
Haba, not, una mota negra girando en el cielo. Uno de los Ojos de Dios, sea lo que l fuera.
Poda levantar a la mayora de las espadas apenas con ambas manos, as que estaban
descartadas.
Enfrntalo se dijo a s misma, cmo vas a hacer el gran rescate heroico en todo
caso?
Por otro lado, se contest, es lo que se espera de ti. Las razas de la galaxia miran hacia la
humanidad como el elemento luntico esencial.
Retrocedi, y golpe la mesa. La jarra sobre ella cay, y derram vino con olor a vinagre a
travs de la mesa y el piso en una delgada corriente. Kin lo mir durante un rato, luego enderez
la jarra cuidadosamente.
Silb.
Mirando adentro, vio que un lquido oscuro suba. Esper hasta que la jarra estuvo llena de
la cosa roja, girando, entonces agarr el asa, salpic el lquido a travs de la habitacin y coloc
la base de la jarra con fuerza contra la mesa.
Vio un chisporroteo y un breve olor a ozono. Trozos de circuito laminar rebotaron sobre el
piso.
Muy bien dijo suavemente, eso est muy bien. De modo que no eran las hadas las
que lo estaban haciendo. Por otro lado, la Compaa no crea en la transmisin de materia
tampoco. Pero podra haber sido, por decir, un diminuto servidor unifuncional en la base de la
jarra, chupando molculas del aire del ambiente. Decidi que creera en cualquier cosa excepto
en magia.
Alguien se movi abajo, en la base de la escalera.
No haba ningn lugar donde esconderse. Correccin... la habitacin de la torre reventaba
de escondites, pero ninguno prometa ser permanente. Kin agarr una espada de una pila cercana
y consider cortar la primera cabeza que apareciera en la escalera.
No era bueno. Levant la mirada a una pequea trampilla en el techo, y decidi que sera
ms fcil de defender. Si conduca al techo, quizs el cuervo la vera como si eso le viniera bien.
De todos modos, podra entonces cortar unos dedos.
Camin hasta la estatua del caballo e hizo pie en un estribo, luego se par en puntas de pie
en la montura para intentar abrir la trampilla.
El caballo zumb. Kin se balance, aterriz sentada en la montura pero con la suficiente
fuerza para dejarla sin aliento. Entonces no pudo mover sus piernas. Baj la vista en pnico.
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Terry Pratchett

Estratos

Unas abrazaderas forradas haban salido de los flancos del caballo y la estaban agarrando suave
pero firmemente.
El cuello enfrente de ella se levant. La cabeza gir 180 grados y el caballo mir a Kin con
brillantes ojos de insecto.
SU DESEO ES MI MANDATO dijo dentro de la cabeza de Kin.
Demonios!
SAS NO SON COORDENADAS SIGNIFICATIVAS.
Eres un robot? Senta el clic y el zumbido de engranajes debajo de ella.
SOY EL FABULOSO CABALLO MECNICO DE AHMED, PRNCIPE DE
TREBISONDA.
Kin escuch pasos presurosos sobre la escalera.
Scame de aqu! sise.
POR FAVOR SUJETE LAS RIENDAS. POR FAVOR BAJE LA CABEZA. EN CASO
DE MALESTAR EN EL AIRE, POR FAVOR USE EL RECIPIENTE AL EFECTO.
Escuch un ruido sordo dentro del animal, y el ruido de pesadas ruedas que se ponan en
movimiento. El caballo sali. Mientras planeaban suavemente a travs de la ventana Kin se lanz
hacia adelante para evitar el borde de la pared. Y entonces el caballo estaba libre y volando,
galopando en el aire mientras se elevaba en el cielo de cobre.
Kin mir la espada en su mano. Era negra noche y desusadamente luminosa, pero servira.
Se sorprendera si Abu ya hubiera aprendido cmo usar los cinturones elevadores, de modo que
posiblemente su nica otra aeronave era la alfombra.
Cuando se trataba de vuelo atmosfrico, prefera estar sobre el caballo.
SU SIGUIENTE DESEO ES MI MANDATO.
Puede empezar dicindome cmo vuela dijo Kin, espiando los jardines abajo.
ABANAZZARD EL MAGO ME FABRIC. VUELO POR LA APLICACIN
COMBINADA DEL MOTOR DE ELEVACIN DE PESO, QUE REQUIERE LA
CONTINUADA INTERVENCIN DEL DJINNEE ZOLAH EN EL PUNTO CRTICO.
Conoce un zoolgico en los terrenos del palacio?
S.
Aterrice adentro, entonces.
ESCUCHAR ES OBEDECER, OH SEORA.
El caballo empez a galopar en una espiral descendente. Kin fue brevemente consciente de
las caras vueltas hacia arriba mientras corran a la altura de los techos de regreso hacia el palacio.
Una irregular lnea de rboles polvorientos pas velozmente y Kin se dio cuenta de que estaban
aterrizando en un amplio camino entre hileras de jaulas bajas, oscuras e intimidantes en el
anochecer.
Su montura aterriz prolijamente, las pezuas galoparon suavemente desde el aire vaco a
la tierra slida. Algo se lanz contra los barrotes de la jaula ms cercana, y tuvo una vaga
impresin de alas y dientes. Abundancia de dientes.
Marco! Cosas chillaron y bufaron en las sombras de las jaulas.
Por aqu!
Kin incit al caballo hacia adelante hasta que vio los brillantes ojos de Marco mirando
urgentemente entre barrotes de grosor suficiente para ser troncos de rboles. Quizs lo eran.
Kin los zangolote hasta que se deslizaron hacia atrs ruidosamente. Marco sali como
montado en un resorte.

95

Terry Pratchett

Estratos

Deme la espada orden. Kin casi la haba extendido antes de que se le ocurriera que
poda haberse negado, y luego fue demasiado tarde. Se la arrebat.
Esto es lo mejor que pudo hacer? sise. Est desafilada como una pelota.
Gran negocio! Podra haberme marchado y dejarlo!
Marco golpe la parte plana de la negra espada sobre una palma abierta y la mir,
pensativo.
S dijo. Podra. Esta espada servir. Gracias. De dnde obtuvo el robot volador?
Bien, fui...
Cmo lo hace volar?
Slo obedece, y... bjese!
Marco se acomod en la silla de montar, y la ignor.
Conoces el camino hacia el palacio, robot cuadrpedo?
S, OH AMO.
Entonces procede.
Escuch un breve golpeteo de pezuas y el caballo fue una mota que se achicaba contra el
cielo. Kin lo observ desaparecer y luego espi en el fondo de la jaula.
Plata? dijo tranquilamente. Una forma clara se movi en la penumbra.
Vamos dijo Kin. Es mejor que nos vayamos. Cmo se siente?
Plata se sent.
Dnde est el kung? dijo con voz poco clara.
Se fue a golpear a los malos, el tonto luntico.
Entonces, a dnde deberamos ir? dijo la shanda, ponindose de pie.
Detrs de l, pienso. Tiene una mejor idea?
No dijo Plata. Imagino que todos estarn demasiado ocupados para fijarse en
nosotras.
Salieron al camino de barrotes.
Hay unicornios en aqulla dijo Plata, sealando. Vimos cuando los alimentaban. Y
sirenas, creo, en una piscina. Les daban peces.
Abu es un coleccionista nato, parece.
Pasaron una cpula blanca, del tamao de un templo. De cerca, era un enorme huevo
blanco, el tercio ms bajo enterrado en la arena. Haba un pequeo agujero en un extremo.
Puesto por un ave? dijo Plata, sealndolo con un pulgar.
Regstreme. No pondra migas para ella. Hay otro ms ah. No...
No lo era. Era, sin embargo, la cscara abandonada del transporte planetario de una sonda
Terminus. Un recuerdo surgi en Kin espontneamente, de una antigua copia de una ms antigua
pelcula de publicidad. Pareca ms pequeo en la vida real. Haba tres cortes profundos en l,
como si alguna gran bestia hubiera tratado de agarrarlo.
Quizs eso haba sucedido. Si la cosa a su lado era un huevo, algo lo puso.
El interior era un desorden.
Jalo aterriz cerca del centro del disco, al menos dijo Plata. Kin mir las oh, muy
bien llmelas marcas de garras, podran haberlo sido.
No lo envidio dijo. Nuestro Abu es un genuino entusiasta, Plata. Nunca se deshace
de nada.
Escucharon pies que corran detrs de ellas, y giraron para ver a dos hombres que las
miraban con la boca abierta. Uno sostena una lanza, y la acerc cautelosamente hacia Plata. Fue
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Terry Pratchett

Estratos

un error. La shanda simplemente la agarr detrs de la punta y lo derrib con un violento golpe
descendente, sostenindola despus para golpearle las piernas al otro hombre que escapaba.
Entonces ella empez a correr hacia el palacio, empuando la vara destrozada como un
garrote.
Kin la sigui. No pareca haber otra alternativa.
Encontraron a Marco siguiendo los gritos.
Haba un patio, y una muchedumbre de combatientes, y en el medio un borrn detrs de
una cerca de espadas. Marco luchaba contra cinco hombres al mismo tiempo, y pareca estar
ganando.
Un hombre, que gir y se encontr a unos pies de Plata, la golpe con desesperada
valenta. Ella parpade con sueo, entonces baj un puo con velocidad para aplastar vrtebras.
Y todo el tiempo la espada cantaba. Kin haba escuchado la frase usada poticamente, pero
sta estaba cantando un extrao aullido electrizante interrumpido por los choques y gritos.
Marco la sujetaba a un brazo de distancia, casi colgando de ella. Se mova por s misma,
saltando de hoja en hoja, de hoja a cuerpo, al parecer sin pasar por el aire en medio. Una luz azul
crepitaba a lo largo de su borde.
Plata camin hasta dos hombres y los azot duro. De los que giraron para mirar antes de
escapar, tres se desplomaron cuando Marco aprovech su distraccin.
Solo en el patio, a excepcin de los muertos, Marco se relaj y dej caer la espada. Kin la
recogi y mir su borde. Debera estar ensangrentado; no lo estaba. Era simplemente negro,
como un agujero a travs del universo hacia otra cosa.
Est viva dijo Marco hoscamente. S que va a pensar que soy ridculo, pero...
Lo que tenemos aqu dijo Kin en voz alta, es simplemente una hoja revestida con
antifriccionales y filo electrnico. La hoja de metal es simplemente un conductor. Debe haber
visto cosas similares. Cuchillos de tallar, por ejemplo?
Hubo una pausa. Marco asinti.
Por supuesto que tiene razn dijo.
Entonces salgamos de aqu, maldita sea!
Se orient lo mejor que pudo y lleg al tramo de escalones ms cercano.
Adnde va? grit Marco.
A buscar al mago! Antes de que usted lo haga, aadi para s. No lo quiero muerto.
Es la nica manera de salir de aqu.
Trot a travs de corredores vacos, dirigindose hacia arriba. Un breve tramo de escalones
le pareci familiar. Salt hasta arriba, y all, al final de un corredor abovedado, estaba la cmara
del mago.

Abu Ibn Infra estaba sentado pensativo en la alfombra mgica con las piernas cruzadas,
mirndola cautelosamente por encima de las puntas de sus finos dedos, unidos. Algo ms cerca,
la forma con cara de caballo de Azrifel estaba agachada, con los dedos separados.
Kin ech un vistazo alrededor de la habitacin. No haba nadie ms ah.
Abu Ibn Infra habl.
Por Qu Sus Criaturas Han Atacado Y Masacrado A Mi Gente? tradujo Azrifel.
Esperbamos un mejor trato dijo Kin.
Por Qu? Usted Viene Desde El Lugar De Ladrones Y Mentirosos Con Dos Demonios
Renegados...
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Terry Pratchett

Estratos

No son demonios dijo cortante. Son criaturas vivas inteligentes. Slo sucede que
son de razas diferentes. Ahora, sobre esa alfombra voladora...
Son Demonios.
Kin sinti una rfaga de aire desde el extremo opuesto de la habitacin, y tuvo tiempo de
ver a dos figuras fundindose.
Eran kungos. Tal vez no copias perfectas, y se movan curiosamente como si quien los
haba creado hubiera acertado la forma de los kungos sin el conocimiento de la anatoma kung.
Abu haba invocado a los demonios para tratar con ella, y en algn lugar algo haba
observado que la forma kung era buena para un luchador...
Haba aadido unos toques del disco. En batalla, habitualmente los kungos no usaban nada
ms que una corta espada y un pequeo deflector, dejando dos brazos libres para estrangular.
stos llevaban un arma en cada mano, y cada una era diferente. Una incluso haca girar una
estrella.
Sera como ser golpeado por cortadoras de csped.
Kin mir las dos caras inexpresivas, las caras muertas, y no corri. Estara corriendo
escaleras abajo, con sos dos detrs de ella.
Levant la espada esperanzadamente.
Algo se retorci bajo su mano. El dolor estall subiendo por su brazo y le hizo castaetear
los dientes. Cuando las cosas kungos se acercaron a ella a las zancadas la espada crepit.
El movimiento se ralentiz. A travs de un brillo rosa Kin vio a los demonios correr
lentamente como dentro de jalea, pero sin sonido en absoluto. El odio se asent sobre ella
soadora y cmodamente, y observ con inters que la espada suba.
No hubo conmocin cuando cruz a travs de una hoja de hacha, y continu cortando a
travs de un brazo la carne era gris, sin huesos ni sangre y otra espada.
Esquiv una lanza a paso de tortuga, y empez un largo salto lento que le permiti cortar a
travs de un cuello.
Balance sus pies para aterrizar suavemente, gir, y dej que la espada barriera como una
guadaa.
Ahora haba un tercer enemigo, retrocediendo a travs de la niebla roja. La espada dio una
sacudida y Kin salt, sintiendo que su cuerpo se curvaba detrs de la hoja como la cola de una
cometa. Golpe a la figura en el pecho, y Kin la solt all.
Deriv hacia y a travs de la pared, chocando suavemente con una sensacin ligeramente
picante. Entonces empez un tumbo perezoso hasta el piso, a varias millas de distancia.
No tena derecho de golpearla tan duro.

Senta como si un costado de su cuerpo fuera un largo moretn. Los msculos de su


hombro geman. Su brazo le sugera que haba sido arrastrado a travs de un colador.
Durante unos dichosos pocos segundos pudo ver las clamorosas sensaciones
objetivamente, mirando dentro del calidoscopio de su propia cabeza. Entonces la subjetividad
entr a la carrera.
Escuch un ruido deslizante detrs de ella, y un suave ruido sordo. Con cierta agona gir
la cabeza para ver que Abu estaba repantigado contra la pared, con una larga mancha roja encima
de l.
Kin yaca disfrutando del frescor del piso. Entonces us su brazo izquierdo, que
simplemente dola horriblemente, para caminar sobre sus dedos hasta la mano colgante del
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Terry Pratchett

Estratos

mago. Le quit los dedos de la lmpara, y la arrastr de regreso hasta que estuvo enfrente de sus
ojos.
No se vea nada especial. Puli la superficie con un dedo.
Soy Azrifel, Siervo De La Lmpara dijo el demonio con voz montona. Su Deseo
Es Mi Mandato.
Bscame un mdico dijo Kin con voz poco clara. El demonio desapareci. Escuch
un trueno diminuto.
Una agona despus, reapareci. En sus brazos, pataleando dbilmente y gimiendo, haba
un pequeo hombre de cara blanca con una tnica negra.
Quseso? dijo Kin.
Johannes Angelego De La Universidad De Toledo.
Kin tom la lmpara y la golpe sobre las baldosas. Azrifel grit. El pequeo erudito hizo
eco, luego se desmay.
Quiero decir un mdico, t bestia farfull Kin. Devuelve a ese hombre y treme a
un doctor correcto. Es una caja de ocho pies de largo, demonio, con luces y diales sobre ella. UN
MDICO. Entiendes, demonio? Incluso un doctor humano servira.
Golpe la lmpara otra vez. Azrifel chill y desapareci.
Esta vez le llev ms tiempo; cuando reapareci cargaba una figura que iba a cuestas y que
sujetaba una gran caja de equipo en sus brazos. Kin mir borrosamente el familiar enterizo verde
de un interno en el Centro Mdico de la Compaa. El hombre salt, aterrizando con toda la
gracia atltica de uno que tiene acceso limitado a los tratamientos de rejuvenecimiento.
Kin reconoci a Jen Teremilt, su cara vacilando ligeramente mientras el dolor la rodeaba.
El buen viejo Jen casi se haba casado con l, ciento cuarenta aos antes. Habra llegado a un
alto puesto en la historia mdica de la Compaa si no hubiera muerto mientras cazaba chaque
sobre Hermana.
Sus dedos frescos se extendieron hacia ella.

Aunque la alfombra poda llevar fcilmente a los tres Azrifel pareca no pesar nada
Marco insisti en ordenarle al caballo volador que los siguiera de cerca.
Estamos listos? dijo Marco.
El sol todava no se haba mostrado encima del disco, pero haba suficiente luz perlada
previa al amanecer para mostrar a Kin y a Plata sentadas sobre la alfombra en medio del techo
fresco.
El brazo de Kin se senta entumecido. Se estremeci.
Vmonos dijo. Frot la lmpara. Azrifel apareci a su lado.
Bien? dijo. Qu?
Qu pas con todas esas cosas de Oh Seora? dijo Kin, sorprendida.
Marco resopl impaciente.
Muy Bien, No Se Ponga Seria. Esa Clase De Cosas Estaban Bien Para l... Deduje Que
Usted Era Ms Democrtica. Una leccin de etiqueta de ciento noventa aos atrs refresc la
memoria sobrecargada de Kin... un caballero es alguien que dice siempre dice gracias a su
robot.
Esta lmpara dijo. Supn que te la d.
El demonio parpade, y lo pens. Luego de un momento una lengua verde pas
rpidamente sobre sus labios secos.
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Terry Pratchett

Estratos

La Tomara Y La Dejara Caer Sobre El Borde Del Mundo, Oh Seora dijo.


Entonces Tendra Paz.
Vuela esta alfombra al centro del mundo y te dar la lmpara dijo Kin. Azrifel sonri.
Kin aadi: Ves al kung sobre el caballo? Notars que tiene la espada mgica. Le dar la
lmpara a l. Si nos traicionas de alguna manera, no dudes que daar la lmpara de manera
interesante...
El demonio tembl.
Punto Entendido dijo, tristemente. No Hay Confianza En Este Mundo?
No dijo Marco rotundamente.
La alfombra se elev y vol por encima de la ciudad a oscuras, seguida de cerca por Marco
sobre el caballo volador.
Kin observ las casas que pasaban abajo y pens:
Algo mira dentro de nuestras mentes. La mesa mgica produjo comida en la que
simplemente pensamos. Cuando pens en un mdico, envi a Azrifel con el hombre a quien tena
en mente pero no produjo un autodoc. Por qu?
Azrifel todava estaba acurrucado distradamente junto a ella. En el frente de la alfombra
Plata miraba hacia la nada, en blanco.
Azrifel dijo Kin. Treme... oh, treme una nave completamente equipada con disco
matriz MFTL, con el ltimo modelo de servidor.
En el circuito de comunicaciones escuch que Marco rea a carcajadas.
El demonio dijo:
No.
Es una negativa? Tenemos tu lmpara.
Azrifel sacudi la cabeza.
No Es Una Negativa dijo. Es Una Declaracin. Las Ostras No Pueden Volar, No
Puedo Traerle Su Deseo. Aplaste La Lmpara Ahora Si Debe Hacerlo.
Ningn anacronismo dijo Marco. Es eso?
El demonio hizo una pausa antes de responder, como si escuchara una voz interna. Visto
desde cerca, tambin estaba ligeramente borroso como una imagen tridimensional en medio de
un mal da para manchas solares, pens Kin.
No Nacronismos admiti.
Pero el hombre llamado Jalo dej el mundo y apareci a doscientos aos luz... muchas,
muchas millas de distancia. Kin se corrigi. Cmo?
No Lo S.
La nave de Jalo est en rbita distante dijo Marco. Podramos adaptar el sistema
vital, reutilizar las piezas sueltas de nuestro transporte, y volver a casa en eso.
Llevara demasiado tiempo!
Quizs no.
Y la energa?
Mil de estas alfombras mgicas unidas borde con borde?
Navegacin?
A ojo. Estaremos apuntando hacia una esfera de cincuenta aos luz desde una distancia
de ciento cincuenta aos. Ningn problema.
Claro. Y qu me dice de Plata?
Marco no dijo nada.
100

Terry Pratchett

Estratos

Cuando el sol sali, estaba teido de verde.


Volaron sobre una tormenta de arena de media milla de altura, que se abra paso a travs de
las granjas y pueblos como nieve del infierno.
Marco no deca mucho y ahora Plata no estaba diciendo nada en absoluto. Estaba enrollada
sobre la alfombra, mirando el cielo.
Pasaron con estruendo sobre un puerto llamado Basra, donde la madera de las
embarcaciones rotas atascaba las calles mientras el loco mar destrua el pueblo metdicamente.
Plata dijo:
Algo brilla en el horizonte.
Kin se pregunt si podra ver un plido rayo en el umbral de la visin. Diez minutos
despus estaba segura.
Plata se agit otra vez.
Vyase orden. El kung debe venir aqu. Con espadas.
Marco...
Escuch. Detenga la alfombra. Puede tomar el caballo.
Pero usted sabe qu le est pidiendo!
Seguro. Si las cosas se ponen demasiado malas, tendr que matarla.
Cmo puede ser tan impasible sobre eso?
Por qu no? Mejor un sapiente muerto que un animal vivo. Coincido con ella.
Qu ocurrir despus?
Frunci los labios.
Se reencarnar en el disco, supongo. Mejor un humano vivo que un shando muer...
Quiere dejar de hablar as?
El rayo result ser una alta cpula, soldada en la roca de una amplia isla que pareca ser
principalmente arena negra. Kin crey distinguir los restos de algunas embarcaciones medio
enterrados en la arena.
La rodearon, a una milla de distancia al principio, luego acercndose. Kin vio que una
forma negra bajaba en espiral desde el cielo y se posaba sobre la cpula.
Eso lo hace dijo. Marco, voy a entrar.
La respuesta del kung fue un gruido estrangulado. Kin se gir completamente en la
montura.
A unos metros de distancia Plata se estaba encabritando sobre la alfombra, el pelaje de un
brazo brillaba naranja donde haba recibido el golpe de la espada. Su mano estaba alrededor de la
cintura de Marco mientras l le agarraba la garganta con dos manos, y la espada gritaba entre
ellos mientras luchaban.
La alfombra se movi. Kin tuvo una visin fugaz de la cara retorcida de Plata alrededor de
una boca llena de saliva.
Kin agarr la lmpara. Azrifel apareci, parado en el aire, y observando a los silenciosos
luchadores con inters.
Sepralos orden Kin.
No.
Marco se alej de Plata con un salto, tom su brazo con tres de los suyos, y la lanz por
encima del hombro. Los huesos de sus piernas se doblaron como resortes. Entonces Plata pas
sobre el borde de la alfombra.

101

Terry Pratchett

Estratos

Pero sin caer. Colgaba en un ngulo imposible en el campo de seguridad, gruendo y


manoteando en el aire.
No?
No Me Atrevo A Ir Ms Cerca De La Cpula.
Tengo la lmpara, demonio.
Sugiero Que No La Use.
Kin vio que Marco levantaba la espada y vacilaba. Plata hizo palanca sobre el aire limpio,
y se lanz hacia l.
Shanda, kung y alfombra desaparecieron.
Kin mir el espacio vaco. Abajo, ruga el mar. No haba nada ms alrededor excepto el
mar, el cielo y la cpula, y el demonio con cara de caballo volando sobre nada en absoluto.
Finalmente dijo:
Demonio, qu ocurre si dejo caer la lmpara en el mar? La verdad, ahora.
Algunas Veces, Los Peces O Cangrejos La Frotarn. Sus Deseos Son Simples Y
Fcilmente Realizables.
Qu le pas a la alfombra?
Desapareci? dijo el demonio, inseguro.
Lo s. Por qu?
Eso Sucede Con Las Cosas Que Se Acercan Demasiado Al Centro Del Mundo.
No lo dijiste.
Usted No Me Lo Pregunt.
Hacia dnde desaparecen?
Hacia Dnde? Slo Desaparecen. Eso Es Todo Lo Que S.
Pronto sabrs ms dijo Kin. Volvi a meter la lmpara en su bolsillo e incit al caballo
hacia adelante... hacia la cpula. Azrifel gimi.
En ese momento Kin desapareci.

Kin despert en el corazn de una galaxia extruida a travs de un rub. El tacto le dijo que
estaba acostada sobre un piso pulido como el metal, y un viejo pero hasta ahora no identificado
sentido le asegur que estaba dentro de algo. Un edificio. Tal vez una cueva.
A su alrededor brillaban mil millones de puntos de luz roja. Se extendan desde ella en
complejas constelaciones, trepaban la invisible pared a decenas de metros de distancia y llegaban
a la negrura de arriba. A veces el dibujo cambiaba en un instante, para ser reemplazado por uno
igualmente rojo e inhspito. Era una puntillista visin del infierno.
Entonces Kin se movi.
Estampida. Las luces se volcaron de las paredes y se agruparon a su alrededor. Se par y
dio una patada, experimentalmente. Experimento era la palabra, y se aferr a ella. S racional.
No te vuelvas loca.
Pensaba que estaba preparada para cualquier cosa.
Robots, lser, constructores del disco de largas cabezas y trajes plateados, baba
inteligente... cualquier cosa. Pero no estas luces. Era como si no iluminaran otra cosa que a ellas
mismas.
Squeme de aqu gru.

102

Terry Pratchett

Estratos

Destello. Ahora estaba parada en un corredor abovedado, sus ventanas nasales llenas de
metal caliente, ozono y aceite de maquinaria. El tnel estaba intensamente iluminado por una
franja continua por encima. Caeras y cables serpenteaban a lo largo de las paredes, y el piso era
un laberinto lineal de rieles. Escuchaba estruendos distantes y ruidos sordos, y por todos lados
haba murmullos de electrones.
Kin escogi una direccin y camin, evitando cuidadosamente cualquier cosa que
pareciera muy elctrica.
De modo que, se dijo, sta es la fbrica. Estoy abajo, entre los engranajes del universo.
Pero todo est mal. La tecnologa parece antigua. Los engranajes estn ms o menos correctos.
Santo cielo!
Estaba a medio camino despus de un hueco que daba al tnel principal. Haba
movimiento ah dentro. Kin empez a correr para cubrirse, luego pens, qu demonios?
Era un robot, uno grande, con la mejor forma para un robot. Cuadrado. Un brazo waldo
estaba tanteando en un agujero cuadrado en la pared metlica del hueco. Unos paneles cuadrados
yacan sobre el piso.
El brazo retrocedi con un clic. Sujetaba algo pequeo que Kin no poda ver
apropiadamente, que dej caer en la tolva al costado del cuerpo. Un cajn se desliz hacia afuera
justo encima de la tolva, y esta vez Kin obtuvo una buena visin de los objetos que haba en su
interior forrado. El brazo se movi vacilante encima de ellos, luego seleccion uno
cautelosamente y lo llev hacia el agujero.
Mientras la mquina estaba concentrada en sus misteriosas actividades Kin avanz y tom
uno de los objetos del estante en el cajn. Era como del tamao de un huevo. Un extremo estaba
lleno de cientos de alfileres, y adentro haba una filigrana de cables, caos y rejillas.
Kin haba visto cosas como sas en un museo. Era una vlvula, una especie de circuito
integrado neoltico. Pero sta era una vlvula como podra ser construida por alguien que nunca
hubiera desarrollado el transistor, de modo que haba dedicado ms y ms ingenio para
perfeccionar la tecnologa existente.
Le hizo pensar a Kin en las computadoras Ehftas. Los Ehftos nunca descubrieron la
electrnica pero necesitaban computadoras para sus complejas organizaciones religiosas y
bancarias. De modo que una computadora Ehfta era mil Ehftos muy entrenados, cada uno
manejando una pequea parte de la matemtica. Funcionaba.
Pero comera caca de perro antes de creer que el disco fue construido por una tecnologa de
vlvula terminica.
El brazo del robot zumb al salir de la pared. El panel fue recogido y colocado en su sitio
con velocidad sorprendente. Casi antes de que Kin pudiera reaccionar su nuevo amigo estaba
tronando tnel abajo. Se mova a paso rpido. Lo sigui.
Sobrevivira. Si Ellos fueran a matarla, ya lo habran hecho. Vivira. Siempre que no
contara con eso, vivira.
Una vez pasaron a otro robot cuboide, empuando alguna clase de herramienta sobre
alguna clase de circuitos expuestos. Podra haber sido un soldador. Podra haber sido un circuito
impreso. Kin no poda detenerse a verificar.
Entonces el robot de Kin lleg a un hueco con forma de robot en la pared. Kin tuvo fugaz
visin de unos enchufes en la parte posterior del hueco antes de que el robot se metiera marcha
atrs, con todo el esmerado cuidado de un puercoespn fornicando. Dej de murmurar.
Evidentemente, el tcnico se haba desactivado.
Kin reflexion durante algn tiempo. Los tneles parecan interminables. Poda dar vueltas
en ellos por das. Luego morira. Pero haba una alternativa... Regres por el tnel hasta
encontrar al robot que soldaba. Quitarle uno de sus brazos fue difcil, pero logr hacerlo. Lo us
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Estratos

para golpear la cosa hasta que dej de murmurar. Luego lanz el brazo a los circuitos expuestos,
que echaron chispas satisfactoriamente.
Entonces esper.
Cuando unos minutos ms tarde lleg un pequeo robot de reparaciones, semiesfrico, lo
dio vuelta. La cosa murmur con tono recriminatorio.
El siguiente fue una gota con forma de pera y muchas lentes que se desplazaba a lo largo
de un riel cerca del techo del tnel. Kin trat de hacerlo caer con los trozos del robot, pero se
alej apresuradamente.
Por lo menos, haba hecho sentir su presencia. Alguien deba reparar los robots que
reparaban los robots que reparaban robots. Todo lo que necesitaba era tiempo.
Pasaron horas antes de que llegara una mquina con aspecto de tanque. Estaba abollada y
careca de paneles, y llevaba tocones de varios delicados apndices manipuladores. Si esto era el
ltimo reparador, supuso Kin, entonces el tiempo absoluto poda haber causado su fatal estado.
Por otro lado, el hecho de que Marco estuviera sentando sobre su casco con un brazo
robtico arrastrando cables en cada mano poda haber tenido algo que ver con eso.

Quizs no haya ninguna instalacin para tratar con los humanos que se meten dentro de
la maquinaria dijo Kin.
Marco lanz un gruido, pero no levant la vista de su trabajo.
Estaba haciendo algo neoltico con un trozo de entraas de robot, usando la pequea
semiesfera de reparaciones como martillo.
Debera haber dijo. Este mundo debe estar lleno de conductos de aire escondidos,
ventiladores, pozos de energa. Los humanos meten las narices en todos lados. De todos modos,
fuimos trados aqu, recuerda? Por lo tanto ignorarnos es descortesa.
Se puso de pie.
Viene?
Adnde?
A cualquier lugar con delicados circuitos. Esto agit un miembro de robot, est
aislado. Contra corto circuito.
Y la otra cosa? pregunt Kin, angustiada.
Era una serie conectada de secciones de brazo, terminando en una hoja burda pero letal.
Marco la blandi experimentalmente.
Huh? Es un arma, obviamente.
Est esperando encontrar algunos robots antipersonales tal vez? dijo Kin
glacialmente.
Marco tuvo la decencia no mirarla a los ojos.
Estaba pensando en Plata dijo tristemente. Bien? Imagina que ya ha encontrado
algo para comer? Y tiene alguna idea mejor?
Marco se puso en camino a lo largo de un tnel secundario, y respondi:
De todos modos, no puede haber escapado a su atencin que estos tneles estn
iluminados. Los robots no necesitan luz.
Kin se encogi de hombros. Quizs los robots de soldadura necesitaban la luz. Sin
embargo, una pequea y ligera destruccin para atraer la atencin era una cosa... inteligente
dadas las circunstancias. Pero Marco pareca preparado para destrozar todo el disco.

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Estratos

A la distancia, vio que daba golpes cortantes a los cables. sa no era una accin para atraer
la atencin... eso era Marco versus El Universo.
Qu estaba ocurriendo arriba en la superficie? Una peste de moscas? Una lluvia de
ranas? Todos los mares secos? La extincin del dodo?
Ahora ella corra. Marco era una terrible figura envuelta en humo, dando golpes cortantes a
un slido acantilado de circuitos del tamao de un planeta. Haba ciertos sacudones en sus
movimientos que le decan a Kin todo lo que tena que saber. Marco se haba vuelto loco. O por
lo menos kung.
Par cuando su espada pas a unas pulgadas de su garganta.
Quieren jugar, eh? grazn. Ponernos en el centro, observar nuestras reacciones,
eh? Se las mostrar.
Una mano libre barri el garrote sobre un tablero de circuitos, que estall.
Se las mostrar.
Kin retrocedi con un salto, los ojos sobre la punta de la hoja. Entonces, un movimiento a
la derecha de la nube de humo privada de Marco la hizo apartar la mirada. Marco vio su
expresin, y vacil durante una fraccin de segundo demasiado larga.
Plata salt. Marco desapareci mientras los inmensos brazos como remos barran en
redondo en un abrazo moledor de huesos; entonces apareci otra vez azotando la cabeza de la
shanda con tres brazos. Plata grit, y levant un pie con garras para destripar al enemigo. Los
intestinos de Marco ya se haban alejado de la vista de Plata con el resto de su cuerpo. Mientras
la shanda se tambaleaba a travs del piso araando al demonio sobre ella, Kin vio que el cuarto
brazo de Marco se alzaba balanceando su lanza.
La hoja se movi elegantemente a travs del aire caliente como la guadaa de la muerte.
Entonces se enterr en un cable de energa elctrica.
Se escuch un sonido como el las pinzas de las langostas. Plata y Marco aparecieron por
un momento como un cuadro vivo, Plata en una gran pelota esponjosa mientras cada pelo de su
cuerpo se paraba.
Kin se arrastr sobre el piso hacia el arma anti-disco de Marco, con el asa aislada. Necesit
de toda su fuerza para quitarle de la mano la lanza que vibraba. Cuando lo hizo, los dos
aliengenas se desplomaron.
Aliengenas, pens. Los llam aliengenas. Oh, mierda. Se arrodill y busc seales de
vida. Algo vago estaba ocurriendo en el pecho de Plata, pero ni siquiera saba dnde empezar a
buscar alguno de los corazones de Marco.
Las luces de arriba disminuyeron a un brillo naranja nauseabundo. Se escucharon pisadas
detrs de Kin... extraas pisadas resonantes. Gir, todava agachada, para ver la alta figura que
haba aparecido detrs de ella.
Lo ms obvio era el arma que estaba blandiendo hacia ella. Instintivamente lanz su brazo
hacia arriba, todava con el garrote de Marco. La guadaa la golpe duro, y se hizo pedazos.
Kin empez a rer. La cosa enfrente de ella era un esqueleto con una negra bata de bao,
sonriendo con perplejidad a un asa de madera que ahora no tena ninguna hoja. A quin estaban
Ellos tratando de asustar?
El asa de la guadaa en las garras blancas de Muerte ondul. Se convirti en algo que era
por lo menos apropiado a la edad del genocidio, y Kin tuvo tiempo de preguntarse dnde haban
Ellos encontrado el patrn. Haba dos hileras de dientes oscilantes y un pequeo motor vigoroso.
Una guadaa elctrica. La misma Kin las haba usado para limpiar la maleza sobre los
nuevos mundos.
Muerte avanz. Si hubiera arremetido, Kin no habra sobrevivido, pero los viejos hbitos
tardan en morir. En cambio, balance la guadaa. Y Kin se zambull hacia adelante. Escuch
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Estratos

que la guadaa elctrica chocaba abajo detrs de ella y que giraba a travs del piso mientras ella
levantaba la mirada en unas rbitas sin ojos. Debatindose, levant una rodilla una tctica sin
sentido que simplemente sacudi su rtula. Muerte no tena pelotas.
Un collar de dedos huesudos se cerr sobre su garganta. Arremeti con el revs de su
mano, deseando dar en el blanco. Golpe a Muerte en la cara, y luego escuch algo como una
explosin en una fbrica de domins.
Kin estaba de pie, sola. Haba una tnica negra sobre el piso enfrente de ella, y algunos
trozos de hueso esparcidos. Desaparecieron con una serie de pequeos truenos. Uno ms grande
seal la desaparicin de Marco y Plata.
Kin desapareci, tambin.
Un minuto ms tarde, un par de robots cuboides rodaron a lo largo del tnel y empezaron a
limpiar el desorden.

Ahora estaba en un...


No dijo. Basta. Me rindo. Sabe cunto tiempo ha pasado desde la ltima vez que
beb algo?
Un vaso de agua apareci volando en el aire enfrente de ella. Kin no estaba particularmente
sorprendida. Lo tom cautelosamente, y lo bebi. Cuando trat de poner el vaso en el aire, cay
a plomo y se hizo aicos.
Ahora estaba en una... llmele una sala de control. La sala de control del disco. Esto tena
que ser.
Era asombrosamente pequea. Poda haber sido la cubierta de vuelo de una nave mediana,
excepto que una nave tendra ms pantallas e interruptores. Esto tena una pantalla y un banco de
interruptores, enfrente de una profunda silla negra. Sobre la silla haba algo que podra haber
sido el casco de enlace de una computadora.
Oh no dijo. No yo. No voy a ponerme eso.
La pantalla parpade y apareci una palabra.
APUESTA?
Kin se adelant y tuvo una mejor visin de la silla. Tena una perturbadora y compleja
forma, y pareca casi viva.
Su ocupante estaba muerto. No repugnantemente muerto, porque el aire en la habitacin
era claro y seco, y lo haba momificado expertamente, pero sin lugar a dudas muerto. Si hubiera
credo en la reencarnacin, regresara como un cadver.
Haba una vieja herida sobre un brazo mustio. No pareca fatal, pero haba antiguas
manchas de sangre sobre el piso. Podra haber sangrado hasta morir, pero pareca una muerte
ridcula para un seor del disco.
Si era un seor del disco. De algn modo Kin nunca se haba convencido de pensar en los
jefes supremos del disco como humanos, pero el hombre en la silla era bastante humano. Si le
daban una buena afeitada y una piel nueva podra haber llamado primo a cualquiera.
La pantalla enfrente de la silla se borrone, luego produjo una palabra. Colgaba enfrente de
Kin, brillando lastimosamente.
AYUDA

Marco se acurruc en la semi-oscuridad cuando escuch la voz.


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Despus de un rato, sobrenad las nieblas de la furia lo bastante para darse cuenta de que le
estaba hablando. Le sonaba familiar. La mujer que descendi del simio?
Kin Arad? cacare.
Marco, dnde est Plata? insisti la voz.
Marco senta sus ojos como hoyos de fuego, pero la luz de millones de brillos rojos a su
alrededor se ajustaron a su visin. Vio una forma a unos metros de distancia, eclipsando una
constelacin sobre el piso.
La cosa oso est aqu. Est respirando.
Marco dijo el aire. No s qu tan buena soy con esta cosa. Tendr que ayudarme.
No se mueva.
El aire enfrente del kung se agit, y haba un cuchillo. Tres de las manos de Marco lo
tomaron antes de que llegara al suelo. Bajo la luz roja, mir embotado el asa incrustada con
joyas.
No pierda tiempo dijo la voz de simio. Quiero que corte un trozo de Plata. No se
entusiasme demasiado. El pellejo servir, pero la carne sera mejor.
Los recuerdos estaban goteando en la mente de Marco. Mir el cuchillo, entonces pens en
Plata.
Nunca en su vida dijo rotundamente.
Hgalo. El siguiente cuchillo llegar a toda velocidad si no lo hace, y es mejor que me
crea.
Con un rugido de rabia y frustracin Marco salt hacia adelante y cort en el brazo de
Plata. El gran cuerpo pareci estremecerse ligeramente.
Eso servir. La sangre sobre el cuchillo servir. Suelte el cuchillo, Marco. Suelte el
cuchillo. Suelte-el-cuchillo.
Marco estaba sediento. No recordaba haber comido. Le picaba la piel en el caliente aire
seco. Maldita la cosa si iba a soltar un arma. Si lo pensaba en absoluto, eso era lo que pensaba.
Est bien. Lo haremos a la manera difcil.
Haba algo en la voz que le hizo aflojar la mano del asa. Por lo tanto, ocurri que, cuando
el cuchillo desapareci, simplemente pel la carne de su palma en lugar de quitarle la mano de la
mueca.
Sin pensarlo, se agarr la mueca para detener el flujo de sangre, y expuls los latidos de
dolor de su cerebro. Todava estaba mirando la herida cuando una agitacin en el aire y un ruido
sordo le hicieron mirar hacia arriba.
Algo largo y sangriento estaba sobre el piso junto a Plata. Y el brazo de la shanda se estaba
moviendo lentamente. Tante alrededor de la carne, la agarr, y la llev medio dormida hacia la
boca llena con saliva.
Plata comi.
Dnde estamos? dijo Marco por fin.
La voz de Kin dijo:
No estoy completamente segura. Usted est bien?
Me gustara algo de beber. Y un poco de comida. Hizo que cortara a la shanda para
conseguir una muestra de protena?
S. No se mueva.
Algo como un blando bulbo de agua apareci al lado de Marco, y rebot dbilmente sobre
el piso. Lo tom y lo mordi con apuro vergonzoso.

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Estratos

Ahora, comida dijo Kin. Otro bulbo, lleno de lodo rojo, rod obscenamente a travs
del piso. Marco lo prob. Saba a aburrimiento slido.
Es lo mejor que puedo hacer dijo Kin. El nico dao que usted hizo fue trastornar
los circuitos del servidor del seor del disco. Ya tengo a los robots reparndolos, pero hasta
entonces el men slo puede ser poco emocionante.
Plata se ha puesto mejor dijo Marco vagamente.
Le dije que no tena tiempo para delicadezas dijo Kin. Est comiendo shando,
cultivado de sus propias clulas. No me pregunte cmo lo hicieron... en segundos; slo di la
orden. Podra ser buena idea no decrselo a ella, sin embargo.
S. Est en una posicin de influencia?
Podra decirlo.
Bien. Squeme de aqu!
Hubo una pausa. Luego escuch que Kin deca:
Lo he estado pensando mucho.
Usted lo ha estado pensando mucho?
S. Lo he estado pensando mucho. Ustedes estn en una especie de cmara de
aislamiento-para-estudio. No hay ninguna forma de entrar o salir excepto por teleportacin, y si
usted supiera lo que s sobre eso, mejor se quedara ah a morirse de hambre. No me atrevera a
entrar en caso de que sufra daado. As que, considerando todo eso...
Una forma larga estall a un metro de Marco, y aterriz pesadamente. La recogi y la mir
con desconfianza.
Parece un pelador de molculas industrial dijo.
Lo es. Sugiero que lo use con precaucin.
Marco hizo una mueca bajo la luz infernal y apunt la cosa.
Una seccin de la pared de la cmara se convirti en fina niebla. Lo desactiv
apresuradamente, y busc a Plata.
La shanda se estaba arrodillando, sostenindose la su cabeza.
Cmo se siente? dijo Marco, con tono preocupado. Sostena el pelador con suavidad,
sin apuntarlo del todo a Plata. La shanda lo mir vagamente.
Cosas raras estn ocurriendo... empez.
Marco la ayud a ponerse de pie, un gesto ms o menos simblico ya que pesaba diez
veces ms que l... y necesitaba de una mano para mantener el pelador sin apuntarle del todo.
Ahora mismo, puede caminar?
Poda tambalearse. Marco espi afuera de la cmara, hacia un tnel dbilmente iluminado.
Dos pequeos robots cuboides estaban ocupados sobre el polvo que todava se asentaba desde la
pared. Ech un vistazo hacia Plata, y opt por apuntar la boquilla dilatada del pelador a un
waldo.
Suelte el equipo dijo el robot, retrocediendo.
Kin Arad? dijo Marco.
Marco, esa arma es para su propia paz mental. Pero si la usa, le arrancar los brazos
desde aqu. Y puedo hacerlo.
Marco lo consider por algunos momentos, mientras Plata sala trabajosamente de la
cmara. Entonces encogi los cuatro hombros, y dej caer el arma al piso.
Lgica de mono dijo. Nunca la comprender.
Crea que usted pensaba que era humano dijo el robot con la voz de Kin.
Entonces? Todos los pensamientos en los mundos no cambian algunas cosas.
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Estratos

Cogito ergo kung dijo el robot. Sganme, por favor. Lo siguieron mientras rodaba
a lo largo del tnel.

Una hora ms tarde todava estaban caminando. Haban cruzado amplios abismos
metlicos sobre puentes de celosa y se metieron en unos huecos mientras mquinas gigantescas
rugan en los tneles laterales. En una ocasin, el pequeo cubo les haba hecho seas para que
lo siguieran a una plataforma de elevador. En el siguiente nivel hacia abajo, el elevador se haba
parado otra vez y una docena de murmurantes cilindros dorados se acerc, oliendo a ozono.
Siguieron angostos senderos entre altsimas mquinas sin fin, que bombeaban.
Krells dijo Plata.
Huh?
La shanda sonri.
Alguna vez vio Planeta prohibido? Una pelcula humana. La rehicieron cinco, seis
veces. En una, tuve un papel de relleno, antes de irme a la universidad.
No puedo decir que recuerde algo.
... tena que golpear puertas, principalmente, y rugir... tuve que compartir mi vestidor
con el robot, tambin. Era humano.
Un robot humano?
El resto del elenco eran actores-robot, mire. Pero estaba este robot en el argumento, y no
podan encontrar a un robot que pudiera actuar... como robot. Tuvieron que contratar a un ser
humano. Haba una impresionante escena dentro de una gran mquina construida por los Krells,
creo que era. Exactamente como esto. Krells, comprende, que eran unas criaturas ficticias
inventadas para los propsitos de la pelcula... Plata se call cuando vio la cara de Marco.
Suspir.
Hemos estado alrededor de humanos demasiado tiempo, usted y yo dijo. Nos
hemos teido con su locura.
Cre que haba sido criado sobre Tierra. No es legalmente humano?
Mis papeles raciales estn all arriba, en el resto de la nave. Qu ganga!
Plata lanz un gruido.
Considrese un cosmopolita, entonces.
Qu significa eso, realmente, amiga ma?
Significa el sometimiento voluntario de la conciencia racial propia a la luz de la bsica
unidad de la clase sapiente.
Marco gru.
No significa eso en absoluto. Quiere decir que aprendemos a hablar idiomas que las
lenguas de mono pueden entender, y nos metemos en sus mundos. Alguna vez vio a un humano
actuar como un shando, o un kung?
No reconoci Plata. Pero por otro lado, Kin Arad est libre y nosotros prisioneros.
Los humanos siempre toman la delantera. Los humanos siempre consiguen lo que quieren. Me
gustan los humanos. A mi raza le gustan los humanos. Tal vez si no nos gustaran los humanos,
estaramos muertos. Qu es eso?
Marco sigui su mirada. Media milla ms adelante se vislumbraba una torre por encima de
las mquinas del tamao de ciudades. Pareca estar hecha de pelotas gigantes puestas unas
encima de las otras, y brillaba de un rojo apagado. Plata seal a los robots que se apiaban
sobre los prticos que la rodeaban, pero Marco tuvo que contentarse con sus ojos llorosos de la
vaga impresin de algo inmenso y ominoso.
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Terry Pratchett

Estratos

Un gigantesco colador de caf? arriesg.


Plata le grit al pequeo robot, que continuaba avanzando. Dio marcha atrs prolijamente.
Plata seal la pila de esferas que desapareca en el techo de la caverna.
Bsicamente dijo con la voz de Kin. Es un simple dispositivo para calentar roca a
punto de fusin y para expulsarla bajo presin.
Por qu? dijo Marco.
Volcn dijo el robot.
Todo eso dijo el kung, para dar volcanes al disco? Qu locura!
El robot continu rodando.
Usted lo dice ahora dijo. Espere hasta ver las mquinas de sismos.

El viaje bajo el disco les llev dos das, segn Marco y Plata pudieron estimar. A veces
montados y acurrucados en camiones planos que se deslizaban a lo largo de bajos tneles con
lentitud angustiante, pero ms a menudo caminaban. Trepaban. Se arrastraban a lo largo de
repisas. Corran como el infierno a travs de patios de interruptores, donde las mquinas subdisco maniobraban y tronaban en sus propios asuntos.
A veces se cruzaban con servidores, posados incongruentemente en el zumbante mundo
inferior. Tenan aspecto de nuevos, a diferencia de su entorno, que estaba desgastado. Bien
atendido, cuidadosamente mantenido, pero desgastado.
Marco plante el tema mientras estaban sentados con sus espaldas contra un servidor.
Lo s dijo. Si las personas del disco tuvieran una revolucin industrial y entonces le
echaran un vistazo la parte oculta de su mundo, se asustaran de muerte.
Plata masc otro bocado de lo que, supuso Marco, era shando apenas cocinado.
Parece excepcionalmente negligente de los constructores del disco permitir este
abandono dijo. He notado una gran cantidad de dispositivos obviamente descompuestos.
Seguramente podran ser reparados.
Quin repara las mquinas que hacen las reparaciones? dijo Marco. Una mquina
como el disco debe fundir muchos fusibles en cien aos o algo as. Qu se hace cuando el robot
que repara las mquinas que hacen las partes para la fbrica que construye los robots que
atienden a los waldos que hacen los fusibles rompe un engranaje? A menos que reciba una
peridica atencin desde afuera, el disco gradualmente se viene abajo.
Podramos preguntarle al robot dijo Plata.
Era un mal chiste. El robot respondera a cualquier pregunta directa sobre el escenario
mecnico les haba dado una conferencia de diez minutos sobre la maquinaria de regulacin
de las mareas, por ejemplo pero ignoraba todo lo dems. Marco jug con la idea de quitarle la
tapa con algo, pero permiti que la precaucin mostrara lo mejor de l.
El lugar con las luces rojas debe haber estado fuera, cerca del borde del disco dijo
Plata. Tengo el presentimiento de que nos estamos acercando al centro otra vez. Quizs
podamos preguntarle a Kin.
El robot, que estaba sentado en silencio a unos metros de distancia, rod hacia adelante.
Estamos descansados? pregunt alegremente. Continuaremos?
Se pusieron de pie rgidamente. El robot cuboide los condujo a lo largo de un pasadizo que
se abra a una amplia galera circular, iluminada intensamente. La mayor parte de la luz provena
de la neblina luminosa de arriba, pero una cantidad apreciable vena del diminuto sol actnico.
Flotaba quizs a cien metros sobre un perfecto modelo en relieve de la superficie de disco,
de varios cientos de metros de dimetro. Excepto que los mapas en relieve no tenan diminutas
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Estratos

nubes, produciendo pequeas sombras a travs de la tierra. Marco nunca los haba visto con
volcanes activos, tampoco.
La galera no tena ninguna barandilla. El mapa-disco destellaba a un metro por debajo de
ella y la luz del sol se reflejaba en los mares que parecan inquietantemente reales.
Marco mir hacia abajo durante un largo rato. Entonces dijo:
Me rindo. Es hermoso. Para qu es?
Uno piensa en los modelos de los arquitectos rugi Plata. Sin embargo, djeme
llamar su atencin a una falla. Ve all? All, apenas ms all del mar interior?
Marco forz la vista, y se rindi.
No dijo. Los constructores del disco tenan una maldita buena vista o todo esto era
slo para aparentar.
Busc el robot a su alrededor. No estaba.
Deseamos ver el mapa del disco ms de cerca dijo Plata al aire vaco. Algo como una
lmina de vidrio plane alrededor del mapa desde el costado opuesto y se sostuvo en el aire
enfrente de ella. Plata se trep cautelosamente. Bajo su peso ni siquiera se comb.
Lo veo dijo Marco, pero no lo creo. Cmo lo hizo?
Slo un don dijo Plata. Pienso que estoy comprendiendo la manera en que las cosas
trabajan por aqu. Viene?
La alfombra de vidrio responda perfectamente a las instrucciones habladas de Plata.
Sobrevol el mapa a simples centmetros de las nubes. Marco sinti un extrao impulso de
extender la mano hacia abajo y revolver algunas en un cicln. El mapa era aterradoramente real.
Si se inclinaba y lo tocaba, aparecera una mano gigantesca en el cielo del disco?
Cuando la shanda habl otra vez mir obedientemente a travs del vidrio.
Haba tierra chamuscada ah abajo, quemada y destrozada. Y en el centro de ella haba un
claro agujero redondo.
Ms tarde, Plata descubri que al levantar la plataforma ligeramente magnificaba la escena
inmediatamente debajo. Pareca no haber lmites a la potencia de resolucin. Haba personas ah
abajo, microscpicas figuras casi inmviles.
Slo casi. A cada segundo la escena parpadeaba, y las figuras tomaban posiciones
ligeramente diferentes. Marco se pas una era fascinado al ver a un homnculo cortando madera.
Clic... el hacha en el aire... clic... golpea contra el rbol... clic... otra vez en el aire; y un trozo de
madera cruda mordida por magia del tronco.
Podra hacerse dijo, medio para s mismo. Todo lo que tendra que hacer es
correlacionar entradas sensoriales y continuar la reproyeccin como un holograma.
Necesitara muchas entradas.
Mil millones. Tendra que enchufarlo en el centro cognitivo de cada criatura viviente.
Ha notado las partes en blanco?
Tal vez un ave no estaba mirando en esa direccin en ese momento.
Plata asinti con gravedad, y mir a su alrededor en el saln del gran mapa.
Presumiblemente el mapa del disco tambin incluye su propio mapa del disco en
miniatura dijo despacio. Cruz la mirada de Marco con una sonrisa silenciosa. Entonces le
pidi a la plataforma que fuera al centro del mapa. Tampoco dudaba que el saln del mapa estaba
en el centro.
Miraron hacia abajo, en la cpula. Plata prob algunas rdenes, que parecan no tener
ningn efecto. As que baj la plataforma.
Mirando hacia abajo entre sus pies vieron que la tierra y el metal se derretan y se movan a
un lado. Surgi la maquinaria del disco y se desvaneci. Ahora haba algo, el borde de algo...
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Estratos

Haba un pequeo disco redondo. En el centro haba una mota gris y blanca, que se
resolvi en dos figuras. Una era grande y peluda, la otra enjuta pero fibrosa y delgada como una
rama. Ambas estaban mirando algo entre sus pies, atentamente...
Clic. La figura enjuta pero fibrosa estaba mirando hacia arriba ahora, hacia la galera en
miniatura que rodeaba el mapa del mapa. Clic. Haba una figura ah. Clic. Levant una mano.
Clic.

Hola dijo Kin.


Plata no era experta en expresiones humanas, pero por su aspecto la mujer no haba estado
durmiendo. A decir verdad, se balanceaba un poco.
Me alegro de que lo hayan logrado dijo. No poda conseguir que las computadoras
los teleportaran, haba una posibilidad del treinta por ciento de que la energa fallara mientras
ustedes estaban fuera de fase. Sganme. No queda mucho tiempo.
Nosotros... empez Marco.
Kin sacudi la cabeza con violencia.
No, no lo hicimos dijo. Vamos!
El kung empez a protestar otra vez, y Plata lo sujet firmemente por un par de brazos. Kin
ya estaba corriendo por un tnel que conduca fuera del saln.
Emergi otra vez en una cueva metlica de la mitad del tamao que la que acababan de
dejar. Contena una nave espacial. Por lo menos, sa era la primera impresin...
No tena ningn motor. Aparte de unos reactores de altitud extraamente grandes,
colocados en los lugares correctos para ser reactores de altitud, el casco pareca ser todo cabina,
con ventanas suficientes para cultivar uvas. Unos robots cuboides todava se apiaban a su
alrededor. Uno de ellos rociaba pintura sobre el tren de aterrizaje. Otros dos estaban ocupados
sobre un ala regordeta.
Kin ya estaba a bordo. Gruendo, Marco subi a saltos la escalerilla y la vio sentada en la
consola de instrumentos con forma de herradura. Unos cables salan de ella hasta unas cajas
fijadas desordenadamente alrededor del interior de la cabina. En el centro del piso, un regimiento
de diminutos cubos desarrollaba una actividad febril alrededor de un enredo de cables y formas
metlicas. Uno de ellos golpete cortsmente el pie de Marco hasta que se movi.
Plata, cierre esa puerta dijo Kin. Aprese! Y ahora recen a cualquier dios
conveniente.
Gir y se dirigi al aire, en un tono de voz que los otros entendieron no era usado para
hablar con ellos.
Estamos listos.
La respuesta vino desde todos lados.
TENEMOS UN TRATO?
Es un trato dijo Kin. Hubo una pausa. La embarcacin tembl ligeramente. Marco
mir hacia afuera y vio que pasaban las paredes de cueva.
No diga nada imprudente dijo Kin. Ni siquiera lo piense, si quiere volver a casa.
Tenga un poco de fe, quiere? Por favor?
Una repentina luz de sol llen la cabina. Mirando hacia arriba, Marco y Plata vieron
aparecer un cuadrado de cielo dorado mientras unas secciones del techo se deslizaban hacia
atrs. La nave suba sobre su seccin de piso.
A sus pies, un pequeo robot tir de un tramo de tubera de la pila en el centro de la cabina.
Uno de sus muchos brazos baj, vacil, y agarr el tubo. El metal se rompa donde lo tocaba.
112

Terry Pratchett

Estratos

Plata sacudi bruscamente su cabeza hacia adelante cuando algo le hizo cosquillas en las
orejas. Cuando con cautela gir la cabeza se encontr con un ojo de escner, un pequeo cubo
metlico que colgaba del techo de la cabina mediante tres brazos. No tena cara, pero logr
parecer avergonzado. Su cuarto brazo sostena un par de calibradores.
Marco sise y arremeti contra otra mquina que estaba tratando de trepar por su pierna.
Aterriz de espaldas, escarbando la cubierta con sus seis brazos.
Kin ri histricamente.
No sea infantil jade. Cuando entremos en el interespacio le gustara estar en un
sof topogrfico, verdad? Todo lo que quieren son sus medidas. HGALO!
Marco abri la boca para protestar, y algo toc su cara. Baj los ojos, vio una cinta de
metal que se desenrollaba hacia la cubierta. Levant los ojos. Un robot colgaba encima de su
cabeza. Suspir.
La nave se elev hacia la luz del da. Apareci en medio de una playa de arena negra, con
la cpula de cobre del centro detrs de ella. El mar se mova perezosamente a unos metros de
distancia. Sintieron una sacudida cuando la plataforma del elevador se cerr.
Ahora los cubos estaban rociando espuma sobre las tres estructuras de curvada tubera que
haban fijado al piso. La espuma cuaj en huecos de aproximadamente las dimensiones correctas
para una shanda, un kung y una humana.
Tenemos poco tiempo hasta el despegue dijo Kin, y se par. Alguien tiene alguna
pregunta? S. Pens que as sera. De acuerdo, pero mtanse en los sofs.
Espera que lleve esta cosa al interespacio desde la superficie del disco? pregunt
Marco. No tendramos ninguna oportunidad!
Lo hizo desde Kung dijo Kin, instalndose en su sof.
Kung no tiene una condenada gran cpula sobre el cielo!
No. Espero no saltar todava, de todos modos. Necesitamos los sofs para el lanzamiento
primario.
Pero quin va a estar en los controles? No puedo alcanzarlos desde aqu!
Nadie va a estar en los controles. No hay ninguno para el lanzamiento. Confe en m.
No hay ningn control y quiere que yo confe en usted?
S. Quiero que confe en m.
Marco se recost y alcanz las correas de sof. Plata ya estaba acostada. Permanecieron
tendidos en silencio durante un rato.
Entonces Kin dijo:
Marco, puede ver esa pantalla redonda desde su sof?
La veo.
Es el radar. Mantngalo vigilado. Y ahora, quizs les debo una explicacin...

AYUDA, dijo la pantalla.


Tratando de no pensar en ello, Kin levant al ocupante fuera de la silla, y se sent enfrente
de las letras suplicantes. Manteniendo el casco que flotaba encima de los ojos, pas la mano
sobre el brazo.
Nada ocurri, excepto que en la pantalla ahora deca:
USTED ES KIN ARAD.
Eso es... La voz de Kin son apagada en la intimidad de la habitacin. Se aclar la
garganta. Eso es correcto dijo. Quin es usted?
113

Terry Pratchett

Estratos

CREEMOS QUE SE HA REFERIDO A NOSOTROS COMO LOS SEORES DEL


DISCO, AUNQUE NOS LLAMAMOS EL COMIT.
Tiene un buen sonido democrtico. Permtanme verlos.
ES UN DESEO EXPRESO?
Bien, he venido desde muy lejos a conocerlos. sta es apenas una conversacin ntima,
deben admitirlo. Kin mir a su alrededor; buscaba puertas, cmaras escondidas. Las paredes
estaban vacas.
USTED NOS MALINTERPRETA, SOMOS MQUINAS. JAGO JALO NOS LLAM
COMPUTADORAS. NO LOGRAMOS COMPRENDER SU SORPRESA.
No estoy sorprendida minti Kin.
ENTONCES LE SUGERIMOS QUE DEMANDE A SU CARA POR DIFAMACIN.
Por qu necesita ayuda? Soy yo quien necesita ayuda. Qu le ha pasado a mis amigos?
ESTN A SALVO EN CUSTODIA PREVENTIVA. ESTABAN DEMASIADO
VIOLENTOS PARA QUE LES PERMITIRAMOS VAGAR SUELTOS, POR SUPUESTO.
DESEA QUE SEAN LIBERADOS, Y QUE NOSOTROS LES SUMINISTREMOS EL
TRANSPORTE HACIA SU HOGAR? SI LO ORDENA, SER HECHO.
Puedo darles rdenes?
EST SENTADA EN LA SILLA. NO HAY NINGN OTRO TITULAR. ES LA QUE
DIRIGE. POR LO TANTO PUEDE DAR LAS RDENES. IMPLORAMOS QUE LO HAGA.
Pueden construir una nave para m?
CONSTRUIMOS UNA NAVE PARA JAGO JALO. LE AYUDAMOS, A PESAR DE
TODO LO QUE HIZO. LAS OPCIONES NO EXISTEN PARA LAS MQUINAS EN
ASUNTOS DE ESTA NATURALEZA. JALO DECIDI HUIR DEL DISCO ANTES QUE
APRENDER MS SOBRE L.
Kin lo consider cuidadosamente. Cuando habl, habl lentamente.
Me darn una nave, pero si decido dejar el disco, no me contarn ms sobre l?
S.
Pero dijeron que poda dar las rdenes.
S. SIN EMBARGO, CREEMOS QUE EN BREVE EXPERIMENTAREMOS UN
LIGERO MAL FUNCIONAMIENTO DE NUESTROS CIRCUITOS AUDITIVOS. PUEDE
IMPEDIRNOS ESCUCHAR CUALQUIER ORDEN SUBSECUENTE.
Kin sonri.
Entonces no hay eleccin, verdad? No contra el chantaje. Cuntenme sobre el disco.

Kin dijo Marco urgentemente. Hay algo en la pantalla.


Era tiempo respondi Kin. No se preocupe.
S, recuerdo. Confo en usted. Es muy grande. Qu es?
Es nuestro vehculo de lanzamiento.

Kin se reclin en la oh-tan-cmoda silla y mir la pantalla en blanco por largo rato.
Se estn desgastando dijo. Es por eso que los mares han enloquecido y el clima est
cambiando. Lo comprendo. El disco es una mquina. Las mquinas tienen una vida finita. Es por
eso que la Compaa construye planetas.
114

Terry Pratchett

Estratos

LOS PLANETAS TIENEN UNA VIDA FINITA.


Una ms larga. No empiezan a crujir sobre sus cojinetes hasta despus de medio milln
de aos.
SE REGODEA?
No. Sigo pensando en unos cientos de millones de personas en una nave espacial del
tamao de un mundo, y luego pienso en todas las cosas que pueden salir mal en una nave. No me
regodeo, tiemblo de miedo. Y de rabia.
Se puso de pie y camin pateando a travs de la habitacin para quitarse el calambre de los
msculos. Haba sido una larga sesin, un documental subterrneo de la maquinaria del disco.
Las mquinas de sismos se le haban pegado en la memoria. Todo ese ingenio para reproducir lo
que cualquier mundo de la mitad del tamao haca naturalmente. Y los demonios... bien, por lo
menos le pondra un alto a los demonios.

Escuch un clic cuando Marco desat sus correas y salt hacia el panel de herradura. Mir
a la pantalla, luego lanz una mirada afuera de la cabina.
Dnde diablos est? Se ha salido de la pantalla. Qu era eso, Kin? La seal luminosa
era ms grande que un...
Whump. Ms all de las ventanas la ribera estall en una tormenta de arena.
Marco estir su cabeza y mir hacia arriba. La oscuridad llen la cabina mientras el sol se
eclipsaba.
Whump.
Marco vio unas garras cayendo del cielo cuando el ave imposible cay en picada. Garras lo
bastante grandes para agarrar una nave. Hizo un pequeo ruido en su garganta y se lanz en
direccin a su sof.
Whump. Raspones. Whump. Whumpwhump. Whumpwhump.
La nave cruji mientras las garras la tomaban suavemente. Entonces se lanz hacia arriba
en una serie de sacudidas rompehuesos.
La cpula del centro oscil locamente abajo, y se alej girando. El disco cay detrs de
ella, tambalendose a travs del cielo hasta que fue una pared azul y ocre. Hizo all una pausa,
luego cay en picada hacia atrs bajo la nave para aparecer por un momento del otro lado.
Whump.
Kin se concentr en la vista de arriba, para quitar su mente del universo tambaleante. Las
garras cubran casi todo el techo, pero tuvo vistazos ocasionales de las inmensas alas blancas,
batiendo ahora con el lento ritmo de una marea.
El sonido llenaba la cabina. Empez en el doloroso ultrasnico, bajando por la escala como
dedos mojados y arrastrados a travs de las ventanas del alma.
Muy arriba, encima del disco, el roc se par en el aire y cant.[13]

No habra ms demonios. Poda entender por qu haba demonios, los demonios eran una
idea que funcionaba, pero ya no habra ms.
Los que Kin conoci haban sido casi humanos comparados con algunas de las cosas
forzadas en los verdes laboratorios silenciosos bajo el centro. Patrullaban el disco, frecuentaban
los escondidos agujeros de ventilacin y los tiros de acceso a la maquinaria, perseguan a los
osados del borde. Ocasionalmente raptaban a un nuevo Presidente, para El Comit.
115

Terry Pratchett

Estratos

Los Presidentes. Kin mir la pantalla en blanco, luego ech un vistazo al casco de enlace
directo que estaba en el aire sobre la silla. No tena ninguna intencin de probarlo para ver cmo
le quedaba, y las computadoras no la haban presionado, pero le haban mostrado cmo se usaba.
Las Computadoras administraban el disco. Ajustaban sus mareas, hacan circular sus aguas,
contaban los gorriones que moran, se afanaban e hilaban por los lirios de sus campos. Pero los
constructores del disco las haban diseado como mecanismos serviles, para que el disco no se
pusiera demasiado mecnico. Un humano tena que decirles qu hacer.
En los 70.000 aos de historia del disco hubo 280 Presidentes, metidos con terror bajo el
casco. Les dio nuevos conocimientos fros.
Kin dijo que no lo crea.
No podran tomar a un agricultor del neoltico y convertirlo en un ingeniero planetario
protest.
PUDIMOS. LOS CONSTRUCTORES DEL DISCO NOS CONSTRUYERON
INGENIOSAMENTE.
Ni siquiera me contarn sobre los constructores! La pantalla se qued en blanco.

Whump. Kin agarr los bordes del sof. Whump. El roc no volaba, simplemente se abra
camino a travs del aire superior, palendolo a un costado con gesto despectivo.
Era difcil hablar cuando las g-fuerzas abofeteaban y golpeaban a un ritmo horrible. Plata
lo soportaba con mnimo malestar.
Tampoco lo creo dijo. Puedo ver lo que necesitara un dispositivo como el Disco.
Whump. Necesita de un cuidador sapiente. Ninguna mquina podra manejar todos los
problemas que pueden aparecer. Whump. Pueden aparecer. Pero a menos que la criatura ya
sea un tcnico sofisticado, simplemente se volvera loca.
Kin se prepar para el siguiente aleteo. No lleg. Ms all de la ventana poda ver el ala
extendida del roc, las puntas de las inmensas plumas vibrando en la estela. El ave estaba
empezando a planear.
Se vea medio Disco delante de la cabina inclinada. Kin rod fuera de su sof y cruz
tambaleante la cubierta temblorosa hasta que pudo agarrar un mamparo.
El mundo era un tazn de joyas lanzadas a travs del cielo. Adelante, usando al sol
poniente como la piedra preciosa sobre un anillo, estaba el Ocano del Borde.
El roc se deslizaba por el cielo, mirando al sol con terribles ojos de ave. A veces se encoga
de hombros para sacarse el hielo, que destellaba y daba vueltas mientras empezaba la larga cada.

Kin se arrodill sobre la plataforma flotante y observ las microfiguras de Plata y Marco
abrindose camino a travs de los tneles.
En otro lugar, las mquinas del Disco se ponan en accin a los tumbos. Se pregunt qu
hubiera ocurrido si algn agricultor del medioevo fuera Presidente ahora. Podra haber ayudado
a las computadoras a empezar la larga reparacin?
Se puso de pie y orden a la plataforma acercarse al sendero en el borde del saln del
mapa, y subi presurosa los gastados escalones hacia la habitacin de interface.
HOLA, dijo la pantalla.
No me necesitan a m dijo Kin. Les he dado todas las instrucciones requeridas para
repararse a ustedes mismos. Les llevar mucho tiempo, pero pueden hacerlo sin afectar la
116

Terry Pratchett

Estratos

biosfer... oh cielos, la biosemiesfera, supongo... no demasiado. Pero no pueden continuar as... no


a menos que consigan materiales frescos desde afuera.
LO SABEMOS. LA ENTROPA EST EN NUESTRA CONTRA.
No pueden continuar desarmando mquinas viejas para reutilizar las piezas sobrantes.
Podran durar otros cien aos, eso es todo.
LO SABEMOS.
Les importan las personas en la superficie?
SON NUESTROS NIOS.
Kin mir las letras que brillaban. Entonces dijo suavemente:
Cuntenme sobre Jago Jalo. Debe haberles parecido un regalo del cielo.
S. YA ESTBAMOS CONSCIENTES DE QUE EL DISCO ESTABA CONDENADO.
EN AQUELLOS DAS MANTENAMOS UNA PANTALLA DE DETENCIN DE
METEORITOS. FUE COMPARATIVAMENTE FCIL REDUCIR LA VELOCIDAD
RESIDUAL DE SU NAVE. OBSERVAMOS QUE TRAA SU NAVE MS PEQUEA
DENTRO DE LA BVEDA DEL CIELO. DESAFORTUNADAMENTE NO PUDIMOS
CONTACTARNOS CON L. ESO DEBE HABERNOS HECHO SOSPECHOSOS.
Sin embargo permitieron que aterrizara.
DESAFORTUNADAMENTE SU NAVE ATRAJO LA ATENCIN DE UN ROC
DURANTE EL DESCENSO.
Un roc?
UNA GRAN AVE.

No lo creo dijo Marco. Lo veo, pero no lo creo. Va a llevarnos a casa, verdad?


Debajo de ellos la tierra pas como una mancha polvorienta. Sintieron una breve impresin
de oleaje y luego el roc se lanz mar adentro.
No vieron el gran huevo en ese jardn donde estaban enjaulados? dijo Kin
dbilmente. No se preguntaron qu lo puso? Por supuesto que no puede llevarnos a casa, es
slo una gran ave. Vi las especificaciones, all en el Centro.
Parece un poco estpido decir esto en estas circunstancias dijo Plata, pero tal
criatura no podra existir en carne y huesos. Se desplomara bajo su propio peso.
No pesa ms de cinco toneladas dijo Kin. Es uno de los mejores diseos de los
constructores del Disco. Est viva. Tiene tendones como cordones de Lnea y sus huesos son
neumticos. Simplemente tubos que se llenan con gas bajo presin. Las Computadoras me lo
mostraron. Maravilloso, verdad?
Por qu est perdiendo altura? Aterrizaremos en el mar dijo Marco.
S dijo Kin. Volvera al sof si fuera usted.
Quiere decir que vamos a aterrizar en el mar?
Marco baj los ojos a las olas que pasaban raudas. Estaban lo bastante bajos para que cada
cresta fuera visible. Entonces mir lo que, en el Disco, tena que ser llamado el horizonte. El sol
era slo un brillo rojo, medio escondido entre franjas de nubes, tocando las puntas de las olas con
fuego. Marco pens.
Oh no dijo. Dgame que estoy equivocado. Dgame que no est planeando hacer lo
que pienso que est planeando hacer...

117

Terry Pratchett

Estratos

Si eso lo ayuda dijo Kin. Jago Jalo estaba loco incluso segn los estndares de una
era loca.
ESO ERA OBVIO. NO HABAMOS CONSIDERADO QUE ALGUNA RAZA
ENVIARA SUS LOCOS AL ESPACIO.
En una nave como sa, ira solamente un loco.
VINO AL CENTRO CON UN LSER GEOLGICO DESMONTADO. MAT AL
PRESIDENTE DE ESE MOMENTO.
No trataron de detenerlo?
NO TENAMOS INSTRUCCIONES PARA HACERLO. ADEMS, EL HOMBRE ERA
OBVIAMENTE DE UNA CULTURA TECNOLGICA. TUVIMOS QUE EVALUAR EL
FUTURO DEL DISCO. NOS ORDEN QUE LE CONSTRUYRAMOS UNA NAVE. NO
FUE DIFCIL. CALCULAMOS QUE SI AYUDBAMOS A JAGO JALO A REGRESAR A SU
MUNDO NO PASARA MUCHO TIEMPO ANTES DE QUE TUVIRAMOS NUEVOS
VISITANTES. POR LO TANTO ENVIAMOS CON L UNA DE NUESTRAS AVES ESPAS
LOS CUERVOS, LOS OJOS DE DIOS, NUESTRAS AVES PERFECTAMENTE
CREADAS.
Entonces, por qu no se contactaron con nosotros tan pronto llegamos? Diablos, he
tenido pulgas, casi he sido quemada viva, fui lanzada en un serrallo...
DECIDIMOS OBSERVARLOS PRIMERO. NO PODAMOS ESTAR SEGUROS DE
QUE JALO FUERA UNA EXCEPCIN Y LUEGO LA CRIATURA DE CUATRO BRAZOS
AADI PESO A NUESTRAS SOSPECHAS.
Kin observ que las letras perdan intensidad. Dijo:
Saben que podemos construir mundos. Mundos apropiados. Planetas. Podramos
construir un planeta para las personas del Disco. Saben que es exactamente una copia de mi
mundo?
S.
Saben por qu?
S.
Me lo dirn?
La pantalla permaneci en blanco durante varios segundos. Entonces se llen de palabras,
tantas que las Computadoras haban tenido que reducir el tamao de las letras. Kin se par y
ley:
USTED DESEA SABER SOBRE LOS CONSTRUCTORES DE DISCO. USTED DESEA
SABER LAS RAZONES DETRS DE LA CONSTRUCCIN DEL DISCO. SE LO
PODEMOS DECIR. PERO ES NUESTRA NICA CARTA DE NEGOCIACIN EN FAVOR
DE NUESTROS NIOS. ES POSIBLE QUE USTED PUEDA PARTIR Y REGRESAR PARA
SAQUEAR EL DISCO, COMO JALO HABA PLANEADO. NO PODRAMOS
DETENERLA. SIN EMBARGO NOS DAMOS CUENTA DE QUE EL CONOCIMIENTO ES
UN PREMIO QUE USTED DESEA ENORMEMENTE. LE DAREMOS CONOCIMIENTO.
USTED CONSTRUIR UN NUEVO MUNDO PARA NUESTRA GENTE.
Kin ya lo haba estado considerando. Implicara desarrollar una estrella tipo G dentro de
algunos minutos-luz del Disco, a menos que hubiera una apropiada que pudiera ser movida...
Necesitaramos el acceso a la tecnologa del Disco dijo. Teleportacin, las teoras
de crecimiento forzado en tanques, todo.
USTED LO TENDRA, POR SUPUESTO.
Entonces tendrn su nuevo mundo. Si la Compaa no lo hace, yo podra sugerir una
Compaa de mi propiedad con ese cebo. Poda ir hacia uno de los pequeos operadores... s, lo
har.
118

Terry Pratchett

Estratos

TENEMOS UN TRATO.
Simplemente as? No necesitan ningn... bien, supongo que no puedo darles ninguna
garanta dijo Kin, sorprendida.
LA HEMOS OBSERVADO. CALCULAMOS QUE HAY 99.87% DE POSIBILIDADES
DE QUE CUMPLA CON EL TRATO. PNGASE EL CASCO.
Kin mir el borde de metal forrado encima de su cabeza.
CONFIAMOS EN USTED. CONFE EN NOSOTROS. EL CASCO LA VINCULAR
CON CIERTOS CIRCUITOS DISEADOS PARA ESTA SITUACIN. NO PODEMOS
DARLE INFORMACIN SINO CONOCIMIENTO, QUE NO OBTENDR EN NINGN
OTRO LUGAR DEL UNIVERSO.
El propsito de la vida es averiguar cosas dijo Kin con desconfianza.
S. QUIN RECHAZARA EL CONOCIMIENTO?
Kin suspir, extendi la mano hacia arriba, agarr, tir.

Los robots estaban ocupados en el centro de la cubierta. Uno de ellos rod hacia el panel
en herradura, arrastrando un cable. Los dems estaban agrupados alrededor de una varilla
brillante como espejo y curiosamente doblada. Cuando Kin la mir, le dolieron los ojos. Pareca
estar retorcida de una manera que la materia normal no poda, lo cual significaba que estaba
mirando el corazn de un disco matriz.
Estaba feliz; haba tenido una idea horrible sobre qu ocurrira si no podan construir uno.
Los robots tambin haban construido el apropiado asiento para un piloto enfrente de los
controles. Marco estaba sentado all, maldiciendo.
Ser como encontrar un agujero en la niebla dijo. Espero que su amigo de lata
construya buenos reactores.
El agujero aparecer sobre la pantalla sugiri Plata.
S. Pero pasaremos a una lamida del infierno. Kin, est segura de que todo est
resuelto?
Kin sonri.
Directo abajo a la velocidad de cada del Disco y la rotacin de la Bveda del Cielo. No
cree que unas mquinas capaces de operar el Disco durante setenta mil aos son capaces de...?
... enhebrar una aguja a diez mil millas de distancia dejando caer el hilo sobre una
cascada? No. Quiero la oportunidad de experimentar con los reactores.
La tendr.
Los aletazos del roc retumbaban en la noche mientras giraba y volaba a travs del agua
oscura. Dej caer la nave, luch desesperadamente para ganar altura otra vez, las puntas de las
alas rozando las olas.
Hubo un momento de cada libre, entonces una bofetada mientras la nave golpeaba. Se
balance, y gir despacio.
El roc pas sobre las estrellas, bombeando las alas, dirigindose de regreso a sus valles
secretos. Y Kin se relaj. A travs del casco de la nave vena un nuevo sonido, un suave
murmullo de motores distantes. La Cascada del Borde.
***
Esper, con el blando forro del casco presionando sus ojos cerrados. Nada ocurri.
119

Terry Pratchett

Estratos

Entonces record. Vino como un impacto, pero disminuy mientras Ella tomaba el control
sobre el cuerpo. Cmo poda haberlo olvidado? Entonces record eso, tambin. A menos que
Una olvide, cmo podra Una aprender?
Poda sentir a Kin en alguna parte en su mente, un pequeo matraz de gustos y texturas,
sentidos y experiencias. Alrededor de Ella poda experimentar el Disco, y Ella saba que haba
peligro ah. Sera demasiado fcil perderse a s misma en el estimulante placer absoluto. Gir su
mente a las Computadoras.
Lo han hecho bien.
SA ERA MI TAREA.
Permitir algunos recuerdos de Kin Arad. Ella soy Yo, despus de todo. Despertar
sabiendo algo sobre Nosotras. Y entender el Disco.
S.
Extendi la mano en la mente dentro de Ella e hizo ciertas enmiendas. Entonces,
satisfecha, se permiti olvidar...
Kin record. Los recuerdos estaban ah, fros, duros, reales, como cascos de hielo en la
mente. Recordaba el Disco.
El Disco dijo, su voz plana por la conmocin, es la bota en la medida de carbn, la
moneda en el cristal. El relleno en los dientes de los triceratops. La marca secreta que revela al
fabricante. No podan resistirlo. Construyeron un universo perfecto segn las especificaciones,
pero no pudieron resistirse a aadir el Disco aqu afuera, difcil de encontrar, excepto una pista.
Cmo lo s? grit.
La pantalla permaneci en blanco.
Lo s. No eran slo los constructores del Disco. Construyeron todo la verdadera
Tierra, los kungos, todas las estrellas. Colocaron nuestros fsiles. Pensbamos que tal vez los
Grandes Reyes Eje lo haban hecho, pero los Reyes Eje nunca existieron. Todo era parte de los
falsos estratos del nuevo universo. Nos preguntbamos si habamos evolucionado con la ayuda
de los Reyes. Nunca evolucionamos! Fuimos creados, exactamente como recreamos las ballenas
y los elefantes para nuestros mundos coloniales.
Somos un universo colonial. Los Constructores slo se instalaron y lo construyeron, y
porque todos necesitan una historia, nos dieron una historia. Exactamente como hacemos con los
nuevos mundos. Huesos antiguos. Monstruos fabulosos. Grandes Reyes Eje, Volantes. Y nunca
nos dimos cuenta. Nos lo hicimos nosotros mismos, y nunca camos en la cuenta.
Entonces uno de ellos construy el Disco. Casi como una broma, tal vez?
Indudablemente sin ninguna razn importante. Un ejercicio de ingenio. Debe haber sido una
ocurrencia, una coleccin de ideas claras, puestas despus de que el trabajo principal fuera
terminado.
Setenta mil aos! sa es la edad del universo... apenas tiene la pintura desconchada!
Pensbamos que tena cuatro mil millones de aos. Las pruebas lo decan, y cremos en las
pruebas.
Se reclin. Todava poda sentir los recuerdos all, como viejos hechos olvidados hasta
ahora. Los toc cautelosamente, como la lengua explora un diente hueco.
Viejos. Inteligentes. Divorciados de la materia. As es como recuerdo a los
Constructores. Cada uno ms grande de lo que nosotros podemos imaginar, o tal vez ms
pequeo, porque... porque no habra nada para medir, excepto el ego. Dije viejo? Ni siquiera su
edad podra ser medida, porque hasta que construyeron el universo no haba tiempo. Tengo
razn?
NO PODEMOS RESPONDER A ESA PREGUNTA BREVEMENTE. NO SABEMOS
NADA DE ELLOS APARTE DE LO QUE NOS DIJERON.
120

Terry Pratchett

Estratos

Qu saben de ellos, entonces?


ANTES DE ELLOS, HABA SOLAMENTE UNA PROBABILIDAD. IMPUSIERON UN
PATRN SOBRE ESA PROBABILIDAD.
Por qu?
SU COMPAA CONSTRUYE MUNDOS. NO HAY VERDADERA NECESIDAD. SU
MUNDO NATAL NO EST SUPERPOBLADO. POR QU?
Una vez estuvimos superpoblados. Y descubrimos que cuantas ms personas eran, eran
ms lo mismo. Era la nica manera en que podamos sobrevivir. Las personas siempre haban
soado con un mundo unificado. Pensbamos que sera ms rico. No lo fue. Signific que los
esquimales fueran educados y aprendieran contabilidad, pero no signific que los alemanes
aprendieran a cazar a ballenas con una lanza. Signific que todos aprendieran cmo presionar
botones, y nadie record cmo zambullirse para buscar perlas.
Entonces nos atraparon los Temblores Mentales. Eso sera... s, un par de aos despus de
las sondas Terminus. Las personas simplemente moran. Moran por mil millones, tambin, sus
mentes como dobladas sobre s mismas.
Despus, tuvimos que volver a empezar. Por lo menos tenamos todos los juguetes de los
Reyes Eje para jugar, y podamos esparcirnos... tuvimos que esparcirnos, despus de los
Temblores. Nos hicieron buscar ansiosamente espacio mental, nuevos mundos donde poder huir
y aprender las maneras olvidadas. Habamos desarrollado unos robots para que recordaran por
nosotros!
Pensbamos que era natural, un sendero ya caminado. Miren, tenamos el ejemplo de los
Reyes Eje. Pensbamos que cualquier especie inteligente llenaba su mundo hasta que la
completa presin mental empezaba a matarla, y luego los supervivientes se embarcaban en la
colonizacin interestelar; sea como sea que lo justificaran, la verdadera razn sera un feroz
deseo de escapar de las otras personas. Y entonces, ya que los mundos utilizables no son tan
comunes, empezamos a aprender ingeniera planetaria. Oh, tenamos todo cuidadosamente
calculado. Raza tras raza, dando frutos y reventando a travs de la galaxia en evolucin, creando
nuevos mundos antes de morir y en el proceso haciendo nuevos semilleros para nuevas razas.
Escrib un libro sobre eso, titulado Creacin Continua, jaja.
AHORA PUEDE ESCRIBIR LA SEGUNDA EDICIN.
Ser un poco breve, estoy condenadamente segura de ello. Qu puedo decir? "Las
luces en el cielo son escenografa"?
POR QU NO?
No me han dicho por qu construyeron los... Constructores.
Las palabras se encendieron en la pantalla inmediatamente, como si las Computadoras las
hubieran estado preparando.
LOS HUMANOS SON INQUISITIVOS. ES UNA FUNCIN DE SU HUMANIDAD.
LOS SERES QUE CONSTRUYERON ESTE UNIVERSO LO HICIERON PORQUE ERA
INIMAGINABLE QUE NO LO HICIERAN. LA CREACIN NO ES ALGO QUE LOS
DIOSES HACEN, ES ALGO QUE ELLOS SON.
Y despus? Qu hicieron despus?

Haba agua clara alrededor de la nave. Kin poda ver una pequea isla envuelta en rboles
ms all de un puerto, una negra forma jorobada en el crepsculo, y poda sentir que el casco
rebotaba sobre el agua. El cielo gir. No hubo ninguna sacudida, simplemente fue que ahora el
piso era una pared. La espuma cubri las portillas por un momento, y luego Kin pudo mirar...
hacia abajo.
121

Terry Pratchett

Estratos

La Cascada del Borde colgaba delante de ellos, exactamente como un blanco camino
luminoso. Marco, en el asiento del piloto, se perfilaba contra ella, y Kin pudo ver que
instintivamente haba tensado los pies buscando sujecin.
Abajo, muy abajo, haba una bola de fuego en el cielo. El Disco estaba en la oscuridad
ahora, pero el pequeo sol orbitando estaba dando un breve da a la superficie de la cascada.
Mientras Kin observaba, trep encima de ella y desapareci mientras la nave lo adelantaba.
Ms tarde hubo una nube al lmite de la visin. Se qued all durante un rato, luego se
dispar hasta arriba del brillante torrente a una velocidad que hizo estremecer a Kin. Hubo una
ligera sacudida y un segundo de oscuridad mientras la nave dejaba el agua atrs en el colador de
molculas, y luego hubo estrellas.
Escuch un largo silbido de Marco. Pudo haber sido un suspiro de alivio.
Plata dijo:
Me habra sentido ms feliz si las Computadoras hubieran sido capaces de arreglar un
lanzamiento ms convencional, pero debo admitir que tuvo estilo.
Desde su punto de vista sa era la manera ms eficiente dijo Kin. El cielo gir otra
vez mientras Marco daba vuelta la nave para que abajo estuviera donde la larga tradicin lo
haba puesto siempre, en la zona de los pies.
Plata se desat las correas del sof, luego mir a Kin.
Construimos el universo, verdad dijo. No nosotros precisamente, estos trozos de
hueso y cerebro, sino la cosa en nosotros que nos hace ser lo que somos. La cosa que suea
mientras el resto de nosotros duerme.
Kin sonri.
Las Computadoras no lo dijeron dijo. Pero s, tiene razn. Pienso que las
Computadoras tenan cierta funcin adicional, podan sofocar todas las interferencias mentales
de modo que... oh diablos, por qu evitar la palabra? ... de modo que el dios interior pudiera
surgir slo durante un rato y hacer lo suyo. Es por eso que prcticamente cualquiera poda ser el
amo del Disco. Si Jago Jalo se hubiera probado el casco, todava estara ah.
Nadie le creer dijo Marco, sin girar su cabeza.
No estoy segura de que sera una tragedia dijo Kin. El Disco fue puesto all como
un engao, o una pista. Nadie tiene que creer en l. Construiremos un planeta para las personas
del Disco y las trasladaremos, y eso es algo que tiene que ser hecho.
El desafo le calentaba la sangre. La construccin de una nueva Tierra; tan cuidadosamente
hecha que las personas del Disco pudieran ser trasladadas sin saberlo. Tendra que tener nuevos
continentes, y las personas del Disco tendran que ser puestas en sueo congelado hasta que
algunos hubieran engendrado lo bastante para poblarlos. Poda tomar mil aos. Habra que
arrastrar todo un sistema solar al sitio, grandes planetas alrededor de lejanas estrellas que estaran
rodeadas por algunos vastos campos y lanzadas a travs de aos luz.
Tenan que disear bfalos.
La vida no sera aburrida.
Lo que las Computadoras podan decirles, lo compensara?
Lo hara.
Durmieron y comieron mientras la nave se meta bajo la monstruosa sombra en el cielo. El
pequeo sol no daba luz sobre la negrura mientras se balanceaba a travs de ella.
En ese momento, el borde opuesto de la Cascada del Borde empez a verse ms grande.
Marco regres a su asiento y habl al pequeo cerebro de la nave.
De acuerdo inform, un muy importante movimiento se acerca. Es donde decimos
adis de modo que mtanse en esos sofs. El Comit est marcando el tiempo para nosotros.
122

Terry Pratchett

Estratos

Pasaron diez minutos de ligero malestar, escuchando el apagado rugido de los reactores
exteriores. Kin escuch un suspiro desde el sof de Marco cuando los motores se apagaron.
Eso es todo dijo. Ahora acertamos al hoyo, o le erramos. Nunca pens que tendra
que preocuparse por chocar contra la pared del universo.
La Cascada del Borde pas a velocidad a unas millas de distancia, fosforescente a la luz de
la luna llena. Incluso Marco respir hondo mientras la nave se elevaba del borde del Disco y
cabeceaba hacia el cielo.
El Disco era un dibujo en blanco y negro, una moneda de plata y bano que flotaba bajo un
cielo repleto de estrellas.
Las estrellas se estaban acercando. La luna se convirti en una perla colgada sobre el
Disco, y las estrellas se estaban acercando, definitivamente.
El agujero que Jago Jalo haba cortado en la Bveda del Cielo fue suficientemente grande
para que la nave anillo pasara, y sta era mucho ms pequea. Pero se le estara aproximando en
un ngulo bajo.
Las Computadoras le haban dicho a Marco que el agujero sera suficientemente. Le haban
dicho lo mismo a Kin, pero haban aadido su clculo aproximado del margen. Kin no se haba
atrevido a decrselo a Marco. El mnimo era un poco menor a un metro.
Se encontr mirando fijo adelante, revisando el cielo. Los otros dos estaba haciendo lo
mismo. Unas estrellas pasaban por arriba. Mientras Kin observaba, su silencioso movimiento de
copo de nieve se convirti en una rpida carrera.
Entonces eran un borrn. Tuvo la muy breve impresin de algo alrededor de la
embarcacin mientras una estrella creca, arda y desapareca. Una leve sacudida seal la
desaparicin de uno de los reactores exteriores, golpeado contra el borde del cielo.
Entonces haba estrellas otra vez, aparentemente similares, y la nave estaba cayendo en el
abismo.
Pudo escuchar que Marco respiraba ruidosamente. Plata tarareaba una meloda en un
ondulante bartono.
Kin observ las estrellas que saba que tenan solamente 70.000 aos de edad, ligeramente
ms viejas que sus primas que colgaban de la Bveda del Cielo. Las estrellas eran slo luces en
el cielo, pero cielos ms grandes requeran estrellas ms grandes.
Kin pens en la segunda edicin. La nave vol hacia adelante, en el escenario.

Fin

123

Terry Pratchett

Estratos

Notas al final
[1]

Todo el libro est, de una manera muy general, modelado sobre la clsica novela de
Mundo Anillo de Larry Niven: un grupo de seres de razas diferentes explora un mundo
improbable y artificial y trata de encontrar a sus misteriosos constructores.
Terry explica:
Quise que Estratos fuera como mucho un (broma / homenaje / stira) de Mundo Anillo
como, por decir, Bill el Hroe Galctico lo es de Tropas del Espacio. Todos los hroes de Niven
son competentes y toda su tecnologa funciona por millones de aos... pero es un buen tipo y
dice que disfrut del libro.
[2]
Se consideraba a esta frase como la prueba de que Josh Kirby era un verdadero
papanatas, ya que imagin a Kin Arad como una mujer caucsica en la portada de Estratos.
Sin embargo, se debe llamar la atencin a otra frase que dice: Ahora su piel era
plateada..., indicando que el color de piel no es un atributo permanente en Kin cuando llega la
escena de la portada ella bien puede haber cambiado su color al blanco.
Por otro lado, despus de que Kin es capturada por los locales, Plata sugiere que afirme ser
una princesa etope as que presumiblemente su piel era oscura en ese momento, y Josh Kirby no
ley lo bastante cuidadosamente despus de todo...
[3]
Cuando se menciona Mundodisco y bailar en la misma frase, slo se puede estar
hablando de una cosa: Baile Morris, un tema sobre el que la mayora de los no-britnicos estarn
casi totalmente a oscuras. Brewer tiene esto para decir sobre el tema:
Baile Morris: trado a Inglaterra durante el reinado de Edward III, cuando John de Gaunt
regres de Espaa. En el baile, se hacan sonar campanas, y chocaban bastones o espadas. Era un
baile militar de los Moros o Moriscos, en el que participaban cinco hombres y un nio; el nio
llevaba un morrin o gorra, y se lo llamaba Morrin Loco.
Lo cul es interesante, pero que realmente no explica nada en el contexto del siglo XX.
Afortunadamente, un grupo de noticias como alt.fan.pratchett atrae como moscas a bailarines
contemporneos de Morris, y para el resto de este informe se cede la palabra a Rich Holmes:
En varios libros (incluyendo Estratos, Guardias! Guardia!, Segador, y Lores y Damas),
Pratchett se refiere al baile Morris. Un tpico lector americano puede perder estas alusiones.
Imagine, entonces, a seis hombres con camisas y pantalones blancos, decorados con cintas, con
campanas en sus piernas, y en una formacin de dos por tres los hombres, no las campanas. A
una meloda tocada con violn o acorden, bailan arriba y abajo, de un lado a otro, haciendo
gestos con grandes pauelos blancos en las manos o, tal vez, haciendo sonar varas de sauce de
una yarda de largo entre s. se es el baile Morris, o por lo menos la clase de baile Morris que se
haca a fines del siglo XIX en la regin de los Cotswold de Inglaterra.
Tambin lo hacen hoy, en todo el mundo de habla inglesa (aunque en Amrica no es
exactamente una visin de todos los das), ahora son grupos de mujeres y grupos mixtos tanto
como grupos de hombres. Hay varios cientos de grupos Morris en Inglaterra tanto como unos
170 en los EE.UU. y en Canad y el Dios sabe cuntos en Australia, Nueva Zelanda, Hong
Kong, y otros lugares raros.
En cuanto a de dnde vino, y cundo, y todo lo que significa, nadie lo sabe realmente.
Algunas de sus races parecen llegar hasta el continente europeo en algn momento del siglo XV,
o antes. Se encuentran bailes similares y posiblemente relacionados en Europa e incluso tan lejos
como India. Durante un tiempo a finales del siglo XIX y comienzos del XX, los folcloristas
declaraban vulgarmente que era el vestigio de un rito de fertilidad pre-cristiano llevado a cabo
por un sacerdote; sin embargo, no hay realmente evidencia que respalde tal teora.
Terry Pratchett nos dice que nunca ha agitado un pauelo con furia y que no conoce a
ningn bailarn Morris personalmente, pero que encuentra el baile Morris algo fascinante.
124

Terry Pratchett

Estratos

[4]

Waldo, novela de Robert Hanson Heinlein (1940). Tiene memorables personajes y una
trama escalofriante. Finalmente ha ocurrido lo imposible: las aeronaves que absorben energa del
mismo universo quntico estn fallando a ritmo alarmante. Pero no pueden fallar. Los fsicos
estn a punto de volverse locos cuando alguien sugiere que visiten a Waldo. Pero quin querra
hacerlo? Waldo es un solitario que vive en el espacio, el nico lugar donde sus msculos
increblemente dbiles pueden existir sin que los use. Incluso el mismo Waldo no ve la razn
para ayudar al resto de la humanidad... a menos que su doctor tenga razn, y que su condicin y
la destruccin de la aeronave sean los sntomas de la misma enfermedad.
[5]
Venus Anadyomene es la clsica imagen de Venus surgiendo del mar (de donde naci),
acompaada por delfines. Se da ese nombre a la famosa pintura perdida de Apelles, tanto como a
una de Botticelli en la Accademia delle Belle Arti en Florencia.
[6]
Salomn, tercer y ltimo soberano del bblico reino unificado de Israel (c. 970-931 a.C.).
En la literatura judaica e islmica posterior aparece no slo como el ms sabio de los sabios, sino
tambin como un personaje capaz de dirigir los espritus del mundo invisible. Ocupa un lugar
destacado en la historia y la literatura como constructor del Templo de Jerusaln.
Estructur Israel en 12 regiones administrativas y ampli sus dominios desde el ro
[Eufrates] hasta el pas de los filisteos, y hasta la frontera de Egipto (1 Re. 5,1). Someti y
esclaviz a los cananeos que permanecieron en el pas (1 Re. 9,20-21), y formaliz una alianza
con Hiram, rey de Tiro. A cambio de alimentos, ste le proporcion madera y las naves de ambos
emprendieron, unidas, diversas expediciones comerciales. El Templo, concluido en unos siete
aos, fue construido con gran esplendor gracias a la ayuda de Hiram y consagrado con gran
magnificencia (1 Re. 8).
La principal cualidad que caracteriz a Salomn fue la de ser un notable administrador.
Mantuvo unido e intacto su reino, mejor sus fortificaciones y estableci alianzas no slo con
Tiro, sino tambin con otras naciones vecinas. Promovi el comercio, por medio de caravanas y
por mar, as como un rentable aprovechamiento del cobre. El trato frecuente con otros pueblos
permiti una marcada evolucin intelectual, y puede suponerse que se desarroll una autntica
actividad literaria.
[7]
Howard Robard Hughes (1905-1976). Empresario, magnate. Excntrico y polifactico,
desde su adolescencia soaba con ser piloto, productor de cine y golfista. Tuvo xito en las
primeras dos, adems de ingeniera y negocios. Famoso por haber construido el avin Hercules,
comnmente conocido como el Spruce Goose.
[8]
Paralaje: ngulo formado por la direccin de dos visuales relativas a la observacin de
un mismo objeto desde dos puntos distintos, suficientemente alejados entre s y no alineados con
l. Tambin suele emplearse este trmino para referirse a la distancia a las estrellas. En espaol el
trmino es femenino.
El prsec es un caso particular de paralaje trigonomtrica. El punto P dista un prsec (pc)
de Tierra porque desde all el ngulo abarcado por el radio de la rbita terrestre (1 Unidad
Astronmica o U.A.) es de un segundo de arco (1")
Bessel fue el primero en determinar la paralaje de una estrella, 61 Cygni, en la constelacin
de El Cisne, en el ao 1838. Dos aos despus, en 1840, Struve logra medir la paralaje de Vega
en la constelacin de Lira.
Las paralajes estelares estn por debajo del segundo de arco. La estrella ms prxima a
nosotros es Alfa Centauri, en realidad un sistema triple. La ms cercana de ellas, Prxima
Centauri, tiene una paralaje de 0"765, correspondiente a 1,31 pc, 4,3 aos luz.
A mayor distancia, menor paralaje, y los errores cometidos se van haciendo ms y ms
significativos, de modo que a partir de 100 aos-luz ya no es fiable la paralaje anual
trigonomtrica para determinar distancias estelares.

125

Terry Pratchett

Estratos

[9]

El Husped de la Sra. Widgery es un ttulo perfecto para una inexistente meloda Morris.
Mientras parece no imitar directamente ningn ttulo de meloda real, evoca a varias: Extrao de
ojos azules, Sra. Casey, y Anciana recostada en una manta, por ejemplo. El Husped de la
Sra. Widgery tambin aparecer ms tarde en el Mundodisco como una de las ocho rdenes de
hechicera.
[10]
Grendel es un monstruo y uno de los tres antagonistas presentes en el poema pico
Beowulf, compuesto alrededor de los aos 700-1000 de nuestra era. En el poema hay pocas
descripciones del monstruo, pero se infiere que se trataba de una criatura salvaje, con fuerza
brutal y de enorme estatura. Tal vez un demonio o un gigante, tambin se refieren a l en el
poema como ogro e hijo de Can.
En el poema, Grendel invade Hrot, la tierra de los daneses, volvindola inhabitable ya que
devoraba humanos sin que nadie se le opusiera. El hroe de los gautas, Beowulf, deja su tierra
natal para derrotar al monstruo. El guerrero termina matndolo luego de una lucha a mano
limpia. Y entonces la madre de Grendel vuelve para vengarse, ms terrible y poderosa, pero
tambin sucumbe a manos de Beowulf.
[11]
Eric el Rojo o Erik Thorvaldsson (hijo de Thorvald), alias Erikur Raudi (c. 950 - c.
1003).
Pirata, comerciante y explorador vikingo. Su padre (Thorvald Asvaldsson) tuvo que huir de
Noruega hacia el 950 debido a una matanza causada por su mal temperamento, con lo que la
familia se traslad a Islandia. En 981 Eric fue expulsado de all por haber matado a dos hombres
durante una pelea, siendo condenado al exilio por homicidio involuntario. Se dirigi hacia el
oeste en bsqueda de unas tierras que haban sido sealadas por otro explorador llamado
Gunnbjrn. Segn cuenta La saga de Eric el Rojo, se pas los tres aos de destierro recorriendo
la costa occidental de Groenlandia, y al terminar el castigo volvi a Islandia y cont historias
fantsticas de la nueva tierra. Eric la llam Groenlandia (tierra verde, ya que por esa poca su
clima no era tan extremo como ahora). Logr convencer a muchos para que se establecieran en
Groenlandia en 985. Iniciaron el trayecto 25 barcos, de los cuales 14 llegaron al destino y el resto
se volvieron o se hundieron. Fund dos colonias, una en el este, muy cerca del extremo sur, y la
otra en el oeste.
El asentamiento se consolid llegando a los 3000 habitantes. A los primeros colonos se
unieron despus muchos inmigrantes que huan de la superpoblada Islandia. Unos inmigrantes
llegados en 1002 trajeron una epidemia que diezm la poblacin, y vctima de la cual muri Eric
en el invierno del 1003. La poblacin se recuper poco despus hasta que la Pequea Edad de
Hielo acab con la poblacin en el siglo XV.
Que se sepa fue padre de cuatro hijos, entre los cuales estaba Leif Eriksson, el primer
europeo en colonizar Amrica, cinco siglos antes que Cristbal Coln.
[12]
En burdo latn que se traduce aproximadamente como "Toma esto, bruto". Pero el
sonido dice Esa cabeza est fracturada.
[13]
Qu es el Roc? El ave Roc es un ser fantstico. Segn relata el escritor Jorge Luis
Borges en su trabajo El libro de los seres imaginarios, donde expresa:
El Roc es la magnificacin del guila o del buitre y hay quien ha pensado que un cndor,
extraviado en los mares de la China o del Indostn, le sugiri la idea a los rabes.
Lane rechaza esta conjetura y considera que se trata ms bien de una especie fabulosa, de
un gnero fabuloso, o de un sinnimo rabe del Simurg.
El Roc debe su fama occidental al libro Las mil y una Noches. Los lectores recordarn que
Simbad, abandonado por sus compaeros en una isla, divis a lo lejos una enorme cpula blanca
y al da siguiente una vasta nube le ocult el sol. La cpula era un huevo de Roc y la nube era el
ave madre. Simbad se at a la enorme pata del Roc con el turbante; ste alz el vuelo y lo dej

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Terry Pratchett

Estratos

en la cumbre de una montaa sin sentirlo. El narrador agrega que el Roc alimenta sus cras con
elefantes.
En los Viajes de Marco Polo, (III, 36) se puede leer:
Los habitantes de la isla de Madagascar dicen que en determinada estacin del ao llega
de las regiones australes una especie extraordinaria de pjaro, que llaman Roc. Su forma es
parecida a la del guila pero es incomparablemente mayor. El Roc es tan fuerte que puede
levantar en sus garras a un elefante, volar con l por los aires y dejarlo caer desde lo alto para
devorarlo despus. Quienes han visto el Roc aseguran que las alas miden diecisis pasos de
punta a punta y que las plumas tienen ocho pasos de longitud.
Marco Polo aade que unos enviados del Gran Khan llevaron una pluma de Roc a la
China.

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