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Seminario de Neuroeducacin

El pasado sbado 22 de noviembre fuimos invitados al Seminario de Neuroeducacin que se


realiz en el Centro de Recursos Pedaggicos (CRP) de Gerona. Compartimos un da maravilloso
con docentes y psicopedagogas que nos permiti analizar investigaciones recientes en el mbito
de las neurociencias y sus correspondientes implicaciones educativas. A continuacin,
resumimos algunos de los temas expuestos que entendemos son crticos en los procesos de
enseanza y aprendizaje.

NEUROEDUCACIN
La neuroeducacin constituye una nueva disciplina que tiene como objetivo optimizar los
procesos de enseanza y aprendizaje basndose en los conocimientos que tenemos sobre el
funcionamiento del cerebro humano. Este enfoque transdisciplinar en el que confluyen
investigaciones realizadas en neurociencia, psicologa y pedagoga surgi como consecuencia del
desarrollo de las nuevas tecnologas de visualizacin cerebral, especialmente las no invasivas,
como la resonancia magntica funcional, desarrolladas a partir de los aos noventa.
Antiguamente slo tenamos acceso al cerebro humano mediante autopsias o cirugas
complicadas, mientras que en la actualidad podemos analizar el cerebro humano en pleno
funcionamiento realizando tareas similares a las que se realizan en la escuela (ver figura 1). En
este sentido, las investigaciones en neurociencia que nos permiten conocer cmo el cerebro lee,
calcula, atiende, memoriza, se desarrolla, se relaciona o se reestructura continuamente,
suministran un soporte emprico a muchas prcticas educativas, aportan una justificacin
fisiolgica a muchos experimentos realizados en psicologa del desarrollo y sirven para mejorar
el diagnstico y tratamiento de diversos trastornos del aprendizaje.

El hecho de que en neuroeducacin confluyan disciplinas que utilizan mtodos, procedimientos o


un vocabulario diferentes ha conllevado la aparicin de falsas creencias o interpretaciones
errneas de las investigaciones en neurociencia en los entornos educativos. Son los
llamados neuromitos que los docentes hemos de conocer con la ayuda de esa nueva figura del
neuroeducador que, en lugar de ser un nuevo profesional, podra ser un profesor con los
conocimientos necesarios sobre el cerebro que le permitieran trasladar de forma adecuada la
informacin del laboratorio al aula.
Los nuevos conocimientos sobre el funcionamiento del cerebro constituyen un nuevo paradigma
educativo en el que el aprendizaje es significativo, la enseanza no est descontextualizada, se
educa a los alumnos para ser personas ntegras que puedan actuar y mejorar la sociedad y en
donde el profesor pasa a ser un investigador en el aula flexible preocupado preferentemente por
el impacto que tienen sus estrategias pedaggicas en el aprendizaje y formacin del alumno.
Analicemos brevemente algunos de los factores clave de esta nueva neuroeducacin con sus
correspondientes implicaciones educativas:
Plasticidad cerebral
Sabemos que nuestro cerebro no funciona como un ordenador. Trabaja en abierto y en paralelo
de forma incesante, procesa la informacin identificando patrones a partir de sus conocimientos
previos, anhela la novedad, toma decisiones influido por las emociones y es social. Pero,
adems, el cerebro humano es muy plstico y est continuamente reorganizndose como
consecuencia de su interaccin continua con el entorno. Qu til resulta ensearles a los
alumnos imgenes de resonancias magnticas en las que se muestran cmo las regiones
disfuncionales del cerebro de un dislxico (con otros trastornos del aprendizaje tambin)
mejoran como consecuencia del entrenamiento adecuado (ver figura 2), porque la principal
implicacin educativa de la plasticidad cerebral es que podemos esperar la mejora de cualquier
alumno. Las creencias previas y los factores emocionales son crticos en el aprendizaje por lo
que las expectativas del profesor han de ser siempre positivas. Etiquetar a los alumnos es
irresponsable y tremendamente perjudicial.
Hoy sabemos que nuestro cerebro es plstico, existe la neurognesis y la inteligencia no es fija.
El conocimiento de esta informacin por parte de los alumnos constituye un elemento
motivacionalimprescindible.

Emociones
Estudios realizados en aos recientes han demostrado que los procesos emocionales son
indisolubles de los cognitivos. Ante contextos emocionales positivos se activa el hipocampo,
regin cerebral importante para la memoria, mientras que ante estmulos negativos se activa la
amgdala, regin cerebral que se activa ante reacciones emocionales, especialmente las de
miedo o temor (ver figura 3). Esto sugiere la necesidad imperiosa de generar climas emocionales
positivos en el aula que favorezcan el aprendizaje y en los que se asuma el error de forma
natural, se proporcionen retos adecuados, se fomente la participacin y el aprendizaje activo,
haya expectativas positivas del profesor y se elogie por el esfuerzo y no por la inteligencia.

La implementacin de programas socioemocionales en el aula bien estructurados y que no se


restringen a las clases de tutora producen mejoras en el alumnado tanto a nivel conductual
como acadmico. El aprendizaje del autocontrol, de la resiliencia o de la metacognicin es
imprescindible en el desarrollo personal y acadmico del alumno y se mejoran fomentando la

autonoma, generando entornos seguros o a travs de la prctica de rutinas de pensamiento que


acostumbran al alumno a reflexionar sobre lo que hace. En estos programas, la introduccin de
tcnicas relacionadas con la relajacin y el mindfulness tambin estn avaladas por las
investigaciones en neurociencia dado que han demostrado que mejoran la actividad de la corteza
prefrontal izquierda (asociada al optimismo y a las emociones positivas) y la conexin entre los
circuitos neuronales de la amgdala y la corteza frontal que hace que las personas soportemos
mejor la frustracin.
Atencin
La atencin constituye un recurso limitado. Los estudios han demostrado que existen varias
redes atencionales que activan diferentes regiones cerebrales: de alerta, orientativa y ejecutiva
(ver figura 4). Es esta ltima la que nos permite concentrarnos en las tareas acadmicas como
resolver un problema o seguir el proceso de explicacin del profesor y que se ha demostrado en
nios pequeos que puede mejorarse, en tan solo 5 das, utilizando el software adecuado.

La forma directa de captar esta atencin es a travs de la novedad. La curiosidad activa esos
circuitos emocionales del cerebro que nos permiten estar atentos facilitndose as el aprendizaje.
En la prctica, eso se puede hacer planteando preguntas abiertas, retos, tareas activas,
utilizando metforas, incongruencias o simplemente contando historias que inviten a la reflexin.
Asimismo, si la atencin no se puede mantener, resulta necesario dividir la clase en diferentes
bloques de 10 o mximo 15 minutos para optimizarla. El bloque inicial resulta crucial desde la
perspectiva atencional por lo que se debera dedicar a analizar las cuestiones ms importantes.
Posteriormente, podramos destinar otros, por ejemplo, a debatir y reflexionar sobre lo anterior
o a realizar tareas fomentando el trabajo cooperativo. Y en el final es interesante realizar alguna
actividad como un resumen, un mapa conceptual o un simple debate entre compaeros que
permita analizar y reflexionar sobre lo que se ha trabajado durante la clase.
Memoria
No hay aprendizaje sin memoria. Otra cuestin diferente es que, tradicionalmente, no se haya
utilizado de forma adecuada y haya predominado el conocimiento de datos superficiales en
detrimento de la reflexin y de los conocimientos profundos. Pero hemos de saber que en el
aprendizaje influye tanto esa memoria explcita que podemos verbalizar y que nos permite

conocer datos o cuestiones autobiogrficas, como esa memoria implcita que es inconsciente y
que nos permite aprender a travs de la adquisicin de hbitos (ver figura 5). As, por ejemplo,
aprendemos a escribir a travs de la prctica continua (implcita) pero adquirimos el
conocimiento de toda una serie de reglas ortogrficas (explcita). Evidentemente aprender de
memoria no ha de ser el objetivo pero en algunos casos es imprescindible. Se ha demostrado,
por ejemplo, que los nios que no conocen de memoria las tablas de multiplicar muestran ms
dificultades al resolver problemas aritmticos.

Como el cerebro humano est continuamente haciendo predicciones e identificando patrones, en


el aula es indispensable detectar los conocimientos previos de los alumnos con evaluaciones
iniciales para ir generando as el aprendizaje a travs de un proceso constructivista. Sin olvidar,
como comentbamos anteriormente, la influencia de los factores emocionales al memorizar.
En neurociencia se clasifica la memoria atendiendo a la duracin que requiere el aprendizaje en
cuestin. Se habla de memoria de corto plazo como aquella que requiere manipular pequeas
cantidades de informacin en breves periodos de tiempo (por ejemplo, al marcar un nmero de
telfono), mientras que la memoria a largo plazo es aquella ms estable y duradera que
utilizamos para recordar normalmente. Aprendemos cuando se produce un proceso de
consolidacin de la memoria, es decir, cuando hay una transicin de informacin de la memoria
de corto plazo a la memoria de largo plazo (desde el hipocampo se enva la informacin a
diferentes regiones de la corteza cerebral).
Un tipo de memoria de corto plazo que requiere mayor reflexin es la memoria de trabajo que
utilizamos, por ejemplo, al resolver problemas y que est relacionada con la inteligencia general.
Podremos liberar espacio de la memoria de trabajo y evitar que se sature cuando tengamos ms

conocimientos almacenados en la memoria de largo plazo y esto se hace a partir de la prctica


continua, por lo que ello sugiere la necesidad de utilizar un currculo en espiral que permita
mediante la prctica distribuida ir mejorando el aprendizaje. Pero para que este procedimiento
sea efectivo se ha de tener en cuenta lo que ya conoce el alumno y la informacin ha de ser
relevante, es decir, el alumno ha de encontrar el sentido y el significado a lo que est
aprendiendo.
Respecto a las implicaciones pedaggicas sobre fomentar el pensamiento profundo en
detrimento del superficial, no podemos obviar que aunque los humanos somos curiosos por
naturaleza nos cuesta reflexionar (eso requiere un gasto energtico suplementario) y esa es la
razn por la que echamos mano de la memoria con rapidez. Sin embargo, se ha comprobado
que lo novedoso, los retos adecuados, comparar ejemplos diferentes, suministrar preguntas
abiertas, proponer problemas reales o utilizar metforas ayuda en la mejora del proceso.
Ejercicio fsico, sueo y alimentacin
El ejercicio fsico, especialmente el aerbico, no solo beneficia nuestra salud o nuestro estado
emocional sino que tambin lo hace a nivel cognitivo. Promueve la neurognesis en el
hipocampo, genera neurotransmisores importantes para la atencin y el aprendizaje como la
dopamina o la noradrenalina y reduce el estrs. Unos minutos de actividad aerbica moderada
previa a unas pruebas de comprensin lectora, de ortografa y de aritmtica mejoran los
resultados de los alumnos (ver figura 6). Incluso en un estudio longitudinal que analiz el
comportamiento de un milln de suecos se comprob que aquellos que practicaban ejercicio
fsico continuado obtenan mejores resultados en pruebas cognitivas y no solo eso sino que aos
despus seguan mostrando mejores habilidades mentales acompaadas por mayores logros
acadmicos y profesionales.

Todo ello sugiere la necesidad de un aprendizaje activo en el que se ha de dedicar ms tiempo al


ejercicio fsico y en donde las clases de educacin fsica deberan colocarse al comienzo del
horario escolar y no al final como se ha hecho tradicionalmente.
Y para recuperarse bien, no solo a nivel fsico sino tambin mental, el cerebro necesita el sueo.
El sueo acta como un regenerador neuronal necesario de la actividad diurna y es

imprescindible para el aprendizaje porque, aunque durante el mismo no se aprenda informacin


novedosa s que se consolidan las memorias. En el caso del adolescente es especialmente
importante porque debido a cuestiones hormonales existe un retraso en sus ritmos circadianos
y una necesidad de dormir mayor que en los adultos. En muchas escuelas norteamericanas se
ha comprobado que el retraso del horario escolar conlleva mejoras conductuales y cognitivas de
los alumnos.
En cuanto a los hbitos alimenticios, todava nos encontramos muchos adolescentes que llegan a
la escuela sin haber desayunado. El cerebro para su correcto funcionamiento necesita una cierta
cantidad de protenas y la ingesta adecuada de hidratos de carbono para disponer de la energa
necesaria. Asimismo, el realizar pequeas ingestas durante el da ayuda a mantener los niveles
de azcar estables en sangre necesarios para disponer de recursos energticos sin fluctuaciones.
El juego
El juego es un mecanismo natural arraigado genticamente en el que confluyen emociones,
placer y recompensa y que nos permite descubrir desde el nacimiento el mundo que nos rodea.
Aprendemos jugando y nos gusta porque se libera dopamina (ver figura 7) que hace que la
incertidumbre asociada al juego nos motive y que exista ese feedback tan importante para el
aprendizaje. Jugando se adquieren competencias imprescindibles relacionadas con el
pensamiento estratgico, la concentracin o la toma de decisiones. Asimismo, existen varios
estudios que demuestran los efectos positivos sobre la atencin al jugar en entornos naturales.

En cuanto al uso de tecnologas en el aula constituye un medio, no el fin, para optimizar el


aprendizaje. Relacionado con ello, no podemos obviar la necesidad en edades tempranas de la
imprescindible interaccin social.
La utilizacin de programas informticos especficos se ha demostrado eficaz para mejorar la
memoria de trabajo, la atencin ejecutiva y, muy especialmente, para la mejora de trastornos
del aprendizaje como la dislexia (por ejemplo, Fast forWord) o la discalculia (por
ejemplo, Number Catcher).
Las artes y la creatividad
La creatividad es til, no es innata y se puede y se debe ensear. Las investigaciones en
neurociencia han demostrado que la aparicin repentina de soluciones ingeniosas a problemas
que nos haban provocado ese tan tpico bloqueo mental son beneficiadas generando
inicialmente muchas ideas, para luego en una fase de concrecin asociarlas e ir evalundolas

(ver figura 8). Y no solo eso, sino que suelen aparecer tras un estado de relajacin mental como
el que se da tras el sueo reparador.

Para fomentar entornos creativos en el aula, los docentes hemos de estimular la curiosidad de
los alumnos, aceptar preguntas abiertas, admitir resoluciones diferentes a las estrictamente
acadmicas y generar entornos seguros donde se acepta y se analiza el error para mejorar el
aprendizaje. En ese aspecto, son muy tiles los organizadores grficos de analogas y diferencias
o las rutinas de pensamiento como la KWL en donde se pide al alumno que reflexione sobre lo
que sabe, lo que debe saber y lo que ha aprendido sobre un determinado contenido.
El aprendizaje basado en proyectos, por indagacin o el basado en la resolucin de problemas
estn muy en consonancia con la neuroeducacin porque fomentan la interaccin social y
constituyen una estupenda forma de tratar la diversidad en el aula, por lo que la evaluacin
formativa se nos antoja imprescindible. Al fin y al cabo, cada alumno tiene un ritmo de
desarrollo cerebral diferente.
Asimismo, las actividades artsticas como la msica, el teatro o el baile son muy tiles para
fomentar la creatividad. Y no solo eso sino que sus beneficios abarcan lo emocional, lo social y lo
cognitivo. Por ejemplo, el teatro constituye una estupenda forma de mejorar el autocontrol de
los nios y varios estudios sugieren la correlacin entre el entrenamiento musical y la mejora de
la comprensin lectora o de la aritmtica en la infancia.
El cerebro social
Somos seres sociales y eso es lo que realmente nos hizo humanos. Diversos estudios han
demostrado la existencia de comportamientos altruistas en bebs de pocos meses de edad.
Adems, el descubrimiento de las neuronas espejo constituy la justificacin fisiolgica del
aprendizaje por imitacin tan importante en la transmisin de la cultura: 42 minutos son
suficientes para que recin nacidos imiten gestos de sus padres. Otros estudios con adultos han
demostrado que al cooperar se activa el sistema de gratificacin de la dopamina, se genera ms
altruismo y se aplaza la recompensa (ver figura 9).

Disponemos de circuitos cerebrales que intervienen tanto en nuestra autoconciencia como en la


comprensin emptica de los dems por lo que la enseanza del trabajo cooperativo en el aula
resulta una competencia imprescindible en los tiempos actuales y que est en plena consonancia
con el propio proceso evolutivo del ser humano. Cooperar es algo ms que colaborar porque
conlleva una implicacin mayor a nivel emocional entre los integrantes del grupo por lo que los
docentes hemos de ensear a los alumnos toda una serie de competencias interpersonales
bsicas relacionadas con el respeto, la solidaridad, la comunicacin, la toma de decisiones o la
resolucin de conflictos. Al cooperar los alumnos ponen en prctica estas competencias,
interactan y trabajan responsabilizndose a nivel individual y de grupo para alcanzar los
objetivos propuestos. Adems, son capaces de evaluar su propio proceso de aprendizaje.
La escuela debera fomentar tambin la cooperacin entre alumnos de distintas edades
promoviendo la realizacin de actividades interdisciplinares que pudieran romper la tradicional y
jerarquizada distribucin del horario escolar en asignaturas. Sin olvidarnos que la educacin
abarca a toda la comunidad.
Conclusiones finales
Ya no hay excusas para mejorar la educacin. Los nuevos tiempos requieren nuevas estrategias
y las investigaciones en neurociencia nos han suministrado en los ltimos diez aos tanta
informacin relevante sobre cmo funciona el cerebro humano que no nos podemos quedar al
margen sin actuar. Pero para ello se requiere la necesaria voluntad que sabemos que no es
innata. Existe una necesidad evidente de que el currculo contemple muchas de las cuestiones
analizadas si queremos mejorar los procesos de enseanza y aprendizaje y formar personas
tiles, responsables, ntegras y en definitiva felices. El profesor, como instrumento didctico
imprescindible, con la necesaria vocacin y el requerido entusiasmo, debe convertirse en un
investigador de sus propias prcticas pedaggicas analizando siempre el impacto que tienen
sobre el aprendizaje de sus alumnos. En consonancia con esto, los propios centros educativos
deberan permitirle dedicar unas horas a realizar este proceso de reflexin personal tan
importante. Sin olvidar que el progreso y la implementacin de las nuevas estrategias requieren
tiempo.
La neuroeducacin resulta necesaria porque promueve un aprendizaje para la vida que nos hace
ms felices. Y ese es el principal objetivo existencial.
Jess C. Guilln
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