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mile Durkheim

Las reglas del mtodo sociolgico

Ttulo original: Les Rgles de la mthode sociologique


mile Durkheim, 1895
Traduccin: Ernestina de Champourcn

Prlogo a la segunda edicin

CUANDO ESTE LIBRO sali a la luz por primera vez provoc vivas controversias.
Las ideas vigentes, un poco desconcertadas, se resistieron al principio con tanta energa
que, durante algn tiempo, casi nos fue imposible hacernos or. Acerca de los temas que nos
habamos expresado con toda claridad se nos adjudicaron gratuitamente opiniones que nada
tenan en comn con las nuestras, y se crey que refutndolas se nos rebata a nosotros.
Cuando dijimos en repetidas ocasiones que para nosotros la conciencia, tanto individual
como social, no era nada sustancial, sino slo un conjunto ms o menos sistematizado de
fenmenos sui generis, se nos tach de realistas y ontologistas. Cuando dijimos
expresamente y repetimos de mil maneras distintas que la vida social estaba hecha en su
totalidad de representaciones, se nos acus de eliminar el elemento mental de la sociologa.
Se lleg incluso a revivir contra nosotros procedimientos de discusin que se crean
definitivamente desaparecidos. En efecto, se nos imputaron opiniones que nosotros no
habamos mantenido, con el pretexto de que concordaban bien con nuestros principios.
La experiencia, sin embargo, ya haba mostrado todos los peligros que entraa este mtodo,
el cual, al permitir que se construyan arbitrariamente los sistemas de discusin, permite
tambin que se les derrote sin ningn esfuerzo.
No creemos equivocarnos si decimos que, despus, la oposicin se fue debilitando
poco a poco. No hay duda de que todava se nos impugna ms de una proposicin, pero no
podramos asombrarnos ni quejarnos de esas saludables desavenencias. Ciertamente, est
muy claro que nuestras frmulas habrn de reformarse en el futuro. Resumen de una
prctica personal y forzosamente limitada, tendrn que evolucionar por necesidad a medida
que ampliemos y profundicemos nuestra experiencia de la realidad social. Adems, en lo
tocante a la cuestin de los mtodos, nunca pueden hacerse ms que a modo provisional,
pues los mtodos cambian a medida que avanza la ciencia. Sin embargo, en los ltimos
aos y a pesar de todos los antagonismos, la causa de la sociologa objetiva, especfica y
metdica ha ido ganando terreno sin cesar. A ello ha contribuido mucho con toda seguridad
la fundacin del Anne sociologique. Por abarcar al mismo tiempo todo lo que pertenece al
dominio de la ciencia, el Anne ha logrado, mejor que ninguna obra especializada,
comunicar el sentimiento de lo que la sociologa debe y puede llegar a ser. As hemos
podido darnos cuenta de que no estaba condenada a seguir siendo una rama de la filosofa
general, y que, por otra parte, poda entrar en contacto con los detalles de los hechos sin
degenerar en mera erudicin.
Nunca sera excesivo el homenaje que desde aqu queremos rendir a nuestros
colaboradores por su entusiasmo y su dedicacin; gracias a ellos pudimos intentar hacer
esta demostracin con hechos y gracias a ellos puede continuar.
No obstante, pese a todo lo reales que sean los progresos realizados, es
incuestionable que las confusiones y los errores pasados an no se han disipado por
completo. Por ese motivo, querramos aprovechar esta segunda edicin para aadir algunas
explicaciones a las que ya hemos dado, responder a ciertas crticas y aportar nuevas
especificaciones sobre algunos puntos.
I

La proposicin segn la cual debemos tratar los hechos sociales como si fueran
cosas proposicin bsica de nuestro mtodo es una de las que ms contradicciones ha
provocado. Algunos encuentran paradjico y escandaloso que asimilemos a las realidades
del mundo exterior las del mundo social. Para ellos, hacerlo es equivocarse totalmente
sobre el sentido y el alcance de esta asimilacin, cuyo objeto no es rebajar las formas
superiores del ser a las formas inferiores, sino, por el contrario, reivindicar para las
primeras un grado de realidad igual, al menos, al que todo el mundo atribuye a las
segundas. En pocas palabras, no decimos que los hechos sociales son cosas materiales, sino
que son cosas como las cosas materiales, aunque de otra manera.
Qu es realmente una cosa? La cosa se opone a la idea como lo que se conoce
desde fuera se opone a lo que conocemos desde dentro. Cosa es todo objeto de
conocimiento que no se compenetra con la inteligencia de manera natural, todo aquello de
lo que no podemos hacernos una idea adecuada por un simple procedimiento de anlisis
mental, todo lo que el espritu no puede llegar a comprender ms que con la condicin de
que salga de s mismo, por va de observaciones y experimentaciones, pasando
progresivamente de los rasgos ms exteriores y ms accesibles de manera inmediata, a los
menos visibles y ms profundos. Tratar como cosas a los hechos de un cierto orden no es,
pues, clasificarlos en tal o cual categora de lo real; es mantener frente a ellos una actitud
mental determinada; es abordar su estudio partiendo del principio de que ignoramos por
completo lo que son, y que no podemos descubrir sus propiedades caractersticas, como
tampoco las causas desconocidas de las que dependen, ni siquiera valindose de la
introspeccin ms atenta.
Definida as, en trminos precisos, nuestra proposicin, lejos de ser una paradoja,
casi podra pasar por un truismo si no fuera porque las ciencias que se ocupan del hombre
la ignoran con demasiada frecuencia, la sociologa ms que ninguna otra. Efectivamente, en
este sentido puede decirse que todo objeto de ciencia es una cosa, excepto, quiz, los
objetos matemticos; en lo que a ellos respecta, como nosotros mismos los construimos
desde los ms simples hasta los ms complicados, para saber lo que son basta con mirar
dentro de nosotros y analizar interiormente el proceso mental de que ellos son el resultado.
Pero, cuando se trata de hechos propiamente dichos, en el momento en que emprendemos la
tarea de hacer ciencia con ellos son necesariamente para nosotros incgnitas, cosas
ignoradas, pues las representaciones que de ellos pudimos hacernos en el curso de la vida
fueron hechas sin mtodo y sin crtica, por lo que carecen de valor cientfico y debemos
hacerlas a un lado. Los hechos de la psicologa individual presentan este carcter y deben
ser considerados bajo este aspecto. En efecto, aunque tales hechos pertenecen a nuestro
interior por definicin, la conciencia que de ellos tenemos no nos revela ni su naturaleza
interna ni su origen. Como mucho, hace que los conozcamos hasta cierto punto, pero slo
como las sensaciones nos hacen conocer el calor o la luz, el sonido o la electricidad; esa
conciencia nos da de ellos impresiones confusas, pasajeras, subjetivas, pero no ideas claras
y concretas, ni conceptos explicativos. Precisamente por este motivo se ha fundado en lo
que va del siglo una psicologa objetiva cuya regla fundamental es estudiar los hechos
mentales desde fuera, es decir, como cosas. Con mucha ms razn debe ser as el estudio de
los hechos sociales, pues la conciencia no podra ser ms competente para conocerlos a
ellos que para conocer un poco de su propia vida [3]. Se objetar que, como son obra nuestra,
slo tenemos que tomar conciencia de nosotros mismos para saber lo que hemos puesto en
ellos y cmo los hemos formado. Pero, para empezar, la mayor parte de las instituciones

sociales nos son legadas, ya hechas, por las generaciones anteriores; nada tuvimos que ver
en su formacin y, por consiguiente, no es interrogndonos sobre ellas como podremos
averiguar las causas que les dieron nacimiento. Adems, aun en los casos en que s hemos
colaborado a su formacin, apenas si podemos entrever, y eso de la manera ms confusa y,
a menudo, ms inexacta, las verdaderas razones que nos han movido a obrar, y la naturaleza
de nuestra accin. Ni siquiera cuando slo se trata de nuestros asuntos privados conocemos
los mviles relativamente simples que nos guan: nos creemos desinteresados cuando
actuamos con egosmo, creemos obedecer al odio cuando cedemos al amor, a la razn
cuando somos esclavos de prejuicios irracionales, etc. Cmo, pues, tendramos la facultad
de discernir con mayor claridad las causas mucho ms complejas de las que proceden los
asuntos de la colectividad? Pues, como mnimo, todos y cada uno de los individuos
participamos en ellos aunque sea en una nfima medida; tenemos una multitud de
colaboradores, y captar lo que sucede en las conciencias de los otros se halla fuera de
nuestras posibilidades.
Nuestra regla no implica, pues, ninguna concepcin metafsica, ninguna
especulacin sobre el fondo de los seres. Lo que pide es que el socilogo se ponga en
estado mental en que se encuentran los fsicos, los qumicos, los fisilogos cuando se
adentran en una regin todava inexplorada de su campo cientfico. Es preciso que, al
penetrar en el mundo social, tenga conciencia de que penetra a lo desconocido; que se
sienta en presencia de hechos cuyas leyes son tan insospechadas que podran ser las de la
vida, cuando la biologa an no haba nacido; es preciso que se prepare para hacer
descubrimientos que lo sorprendern y lo desconcertarn. Ahora bien, para que todo esto
suceda, es preciso que la sociologa haya alcanzado ese grado de madurez intelectual.
Mientras que el estudioso de la naturaleza fsica siente vivamente las resistencias que se le
oponen y sobre las que tanto esfuerzo le cuesta triunfar, parece en serio que el socilogo se
mueve entre cosas que en un momento se vuelven transparentes para el espritu, a juzgar
por la facilidad tan grande con que lo vemos resolver las cuestiones ms oscuras. En el
estado actual de la ciencia, ni siquiera sabemos verdaderamente lo que son las principales
instituciones sociales, como el Estado o la familia, el derecho a la propiedad o el contrato,
el esfuerzo y la responsabilidad; ignoramos casi por completo las causas de las que
dependen, las funciones que desempean, las leyes de su evolucin; sobre ciertos puntos,
apenas si empezamos a entrever algunos chispazos. Y, sin embargo, basta hojear las obras
de sociologa para darnos cuenta de lo raro que es el sentimiento de esta ignorancia y de
estas dificultades en sus autores, quienes no slo se consideran como obligados a
dogmatizar sobre todos los problemas a la vez, sino que creen que en unas cuantas pginas
o frases pueden llegar a la esencia misma de los fenmenos ms complicados. Es decir, lo
que tales teoras comunican no son los hechos, que no podran ser tratados de modo
exhaustivo con tanta rapidez, sino la prenocin que de ellos tena el autor antes de iniciar su
investigacin. No hay duda de que la idea que nos hacemos de las prcticas colectivas, de
lo que son o de lo que deben ser, es un factor que contribuye a su desarrollo. Pero esta idea
misma es tambin un hecho y, para poder fijarlo convenientemente, debemos estudiarlo,
tambin, desde fuera. Porque lo que importa saber no es la manera en que tal pensador,
individualmente, se representa tal institucin sino el concepto que de ella tiene el grupo:
slo ste es socialmente eficaz. Pero, como no podemos conocerlo por simple observacin
interior, dado que no est completo en ninguno de nosotros, es preciso hallar algunos signos
exteriores que lo hagan perceptible. Adems, ese concepto no ha nacido de la nada: es un
efecto de causas externas que tenemos que conocer para que podamos apreciar su valor en

el futuro. Hagamos lo que hagamos, siempre, pues, hemos de regresar al mismo mtodo.
II
Otra de nuestras proposiciones tambin ha sido atacada y no con menos fuerza que
la anterior: se trata de la que presenta los fenmenos sociales como exteriores a los
individuos. Hoy se nos concede de buena gana que los hechos de la vida individual y los de
la vida colectiva son heterogneos en algn grado; puede incluso decirse que sobre este
punto estamos logrando un acuerdo, si no unnime, por lo menos muy general. Ya casi no
hay socilogos que nieguen especificidad a la sociologa. Pero, como la sociedad se
compone de individuos[4], parece de sentido comn que la vida social no tenga otro sustrato
que la conciencia individual; en otras palabras, parece permanecer en el aire y planear en el
vaco.
Sin embargo, lo que tan fcilmente se juzga inadmisible cuando se trata de hechos
sociales, se admite sin ningn problema en lo que respecta a otros reinos de la naturaleza.
Siempre que se combinan elementos diferentes y de ellos resultan, por el hecho mismo de
su combinacin, otros elementos nuevos, es preciso comprender que estos ltimos
pertenecen, no al mbito de los elementos, sino al del todo formado por su unin. La clula
viva no contiene nada ms que partculas minerales, como la sociedad no contiene nada
aparte de individuos; y sin embargo, es a todas luces imposible que los fenmenos
caractersticos de la vida residan en los tomos de hidrgeno, oxgeno, carbono y nitrgeno.
Pues as cmo podran producirse los movimientos vitales en el seno de elementos no
vivos? Cmo, adems, se repartiran las propiedades biolgicas entre estos elementos? No
podran encontrarse por igual en todos ellos por cuanto que no son de la misma naturaleza;
el carbono no es el zoe y, por lo tanto, no puede revestir las mismas caractersticas ni
desempear el mismo papel. No menos inadmisible es el hecho de que cada aspecto de la
vida, cada uno de sus caracteres principales se encarna en un grupo de tomos diferente. La
vida no podra descomponerse as; es una y, en consecuencia, no puede tener otro asiento
que la sustancia viva en su totalidad. Est en el todo, no en las partes. No son las partculas
no vivas de la clula las que se alimentan, se reproducen, en una palabra, las que viven; es
la clula misma, y ella sola.
Y esto que decimos de la vida podra repetirse de todas las sntesis posibles. La
dureza del bronce no est en el cobre, ni en el estao, ni en el plomo que sirvieron para
formarlo y que son cuerpos blandos o flexibles; est en su aleacin. La fluidez del agua, sus
propiedades nutritivas y dems no estn en los dos gases de que se compone, sino en la
sustancia compleja que ellos forman con su asociacin.
Apliquemos este principio a la sociologa. Si, como se nos admite, la sntesis sui
generis que constituye toda sociedad produce fenmenos nuevos, distintos a los que
acontecen en las conciencias solitarias, es preciso admitir que tales hechos especficos
residen en la sociedad misma que los produce y no en sus partes, es decir, en sus miembros.
En este sentido son pues exteriores a las conciencias individuales consideradas como tales,
lo mismo que los caracteres distintivos de la vida son exteriores a las sustancias minerales
que componen al ser vivo. No se les puede reabsorber en los elementos sin caer en una
contradiccin, ya que por definicin suponen una cosa distinta a la que estos elementos
contienen. As queda justificada, por una razn nueva, la separacin que hemos establecido
ms adelante entre la psicologa propiamente dicha, o ciencia de la mente individual, y la
sociologa. Los hechos sociales se diferencian de los hechos psquicos no slo en calidad:
tienen otro sustrato, no evolucionan en el mismo medio, no dependen de las mismas

condiciones. Esto no significa que no sean, tambin ellos, psquicos de alguna manera,
puesto que todos consisten en modos de pensar o de actuar. Pero los estados de la
conciencia colectiva son de una naturaleza diferente a la de los estados de la conciencia
individual, son representaciones de otro tipo. Y la mentalidad de los grupos no es la de los
individuos; tiene sus leyes propias. Las dos ciencias son tan netamente distintas como dos
ciencias cualesquiera pueden serlo, sin importar las relaciones que, por lo dems, pueda
haber entre ellas.
No obstante, en este punto procede hacer una distincin que tal vez aclare el debate.
Que la materia de la vida social no pueda explicarse por factores puramente
psicolgicos, es decir, por estados de la conciencia individual, es para nosotros la evidencia
misma. Efectivamente, lo que las representaciones colectivas traducen es la manera en que
el grupo se piensa en sus relaciones con los objetos que lo afectan. Ahora bien, el grupo
est constituido de otra manera que el individuo, y las cosas que lo afectan son de otra
naturaleza. Por ello no podran depender de las mismas causas representaciones que no
expresan ni los mismos temas ni los mismos objetos. Para comprender cmo la sociedad se
representa a s misma y al mundo que la rodea, es necesario considerar la naturaleza de la
sociedad y no la de los individuos particulares. Los smbolos bajo los cuales se piensa
cambian segn ella es. Si, por ejemplo, se concibe como salida de un animal epnimo,
forma uno de los grupos especiales que llamamos clanes. Cuando el animal es sustituido
por un antepasado humano, pero mtico tambin, es que el clan ha cambiado de naturaleza.
Si, por encima de divinidades locales o familiares, imagina otras de las que cree depender,
es que los grupos locales y familiares de los que se compone tienden a concentrarse y
unirse, y el grado de unidad que presenta un panten religioso corresponde al grado de
unidad logrado en el mismo momento por la sociedad. Si sta condena determinados modos
de conducta es porque ofenden algunos de sus sentimientos fundamentales; y esos
sentimientos son parte de su constitucin, como los del individuo lo son de su
temperamento fsico y de su organizacin mental. As, aun cuando la psicologa individual
no tuviera secretos para nosotros, no podra darnos la solucin a ninguno de estos
problemas, porque se relacionan con rdenes de hechos que ella desconoce.
Pero, una vez reconocida esta heterogeneidad, podemos preguntar si, no obstante,
hay algo que semeja las representaciones individuales y las colectivas, ya que tanto las unas
como las otras son, despus de todo, representaciones; y tambin si a consecuencia de ese
parecido no habr ciertas leyes abstractas que sean comunes a los reinos. Los mitos, las
leyendas populares, los conceptos religiosos de todo tipo, las creencias morales, etc.,
expresan una realidad diferente a la realidad individual; pero pudiera ser que la manera en
que se atraen o se rechazan, se agregan o se disgregan, sea independiente de su contenido y
tenga que ver slo con su calidad general de representaciones. Al estar hechas de una
materia diferente, se comportaran en sus relaciones mutuas como lo hacen las sensaciones,
las imgenes o las ideas en el individuo. No es de creer, por ejemplo, que la contigidad y
el parecido, los contrastes y los antagonismos lgicos se comparten de la misma manera,
sean cuales las cosas representadas? Se llega as a concebir la posibilidad de que exista una
psicologa formal que sera una especie de terreno comn de la psicologa individual y de la
sociologa; y quiz sea esto lo que crea el escrpulo que ciertos espritus experimentan a la
hora de distinguir estas dos ciencias de una manera demasiado tajante.
Para hablar con rigurosidad, en el estado actual de nuestros conocimientos no
podramos dar una respuesta categrica a la pregunta planteada. As es: por una parte, todo
lo que sabemos sobre la manera en que se combinan las ideas individuales se reduce a

algunas proposiciones muy generales y vagas a las que comnmente llamamos leyes sobre
la asociacin de ideas. Y en cuanto a las leyes por las que se rige la ideacin colectiva, las
desconocemos todava ms. La psicologa social, que debera tener por cometido el
determinarlas, no pasa de ser una palabra con la que se designa toda clase de generalidades,
variadas e imprecisas, sin objeto definido. Hara falta averiguar, con la comparacin de los
temas mticos, las leyendas y tradiciones populares, las lenguas, de qu manera las
representaciones sociales se interpelan o se excluyen, se fusionan unas en otras o se
separan, etc. Ahora bien, aunque este problema se merece la curiosidad de los
investigadores, apenas podemos decir que lo hayan abordado: y mientras no se hayan
descubierto algunas de estas leyes, es obvio que ser imposible saber con seguridad si
repiten o no las leyes de la psicologa individual.
No obstante, a falta de esa seguridad, por lo menos es probable que, si existen
semejanzas entre las dos clases de leyes, las diferencias no estn menos marcadas. En
efecto, parece inadmisible que la materia de la que estn hechas las representaciones no
acte sobre los modos en que stas se combinan. Es verdad que los psiclogos hablan a
veces sobre leyes de asociacin de las ideas, como si stas fuesen las mismas para todos los
tipos de representaciones individuales; pero nada es menos verosmil: las imgenes no se
componen entre s como las sensaciones, ni los conceptos como las imgenes. Si la
psicologa estuviera ms avanzada, constatara sin duda alguna que cada categora de
estados mentales tiene sus leyes formales que le son propias. Si es as, debemos esperar a
fortiori que las leyes correspondientes del pensamiento social sean especficas como ese
pensamiento mismo. En realidad, pese a lo poco que se ha practicado este orden de hechos,
es difcil no tener la sensacin de dicha especificidad. Acaso no es ella la que hace que nos
parezca tan extraa la manera tan especial en que los conceptos religiosos (que son
colectivos en el ms alto grado) se mezclan, o se separan, se transforman unos en otros
haciendo que nazcan compuestos contradictorios que contrastan con los productos
ordinarios de nuestro pensamiento privado? De modo que, si, como es de suponerse,
algunas leyes de la mentalidad social nos recuerdan algunas de las que establecen los
psiclogos, no es que las primeras sean un simple caso particular de las segundas sino que,
adems de diferencias muy importantes, entre unas y otras hay similitudes que la
abstraccin podr poner al descubierto y que por el momento todava ignoramos. Es decir,
que en ningn caso puede la sociologa, simple y llanamente, tomar prestada de la
psicologa tal o cual de sus proposiciones para aplicarla tal cual a los hechos sociales. El
pensamiento colectivo en su totalidad, tanto en su forma como en su materia, debe ser
estudiado en s mismo y por s mismo, con el sentimiento de lo que tiene de especial, y es
preciso dejar que el futuro se ocupe de averiguar hasta qu punto se parece al pensamiento
de los individuos. Este es un problema que pertenece ms a la jurisdiccin de la filosofa
general y de la lgica abstracta que al estudio cientfico de los hechos sociales[5].
III
Nos queda por decir algunas palabras sobre la definicin de los hechos sociales que
hemos dado en el primer captulo de nuestro libro. Para nosotros consisten en maneras de
hacer o de pensar, y se les reconoce por la particularidad de que son susceptibles de ejercer
una influencia coercitiva sobre las conciencias individuales (sobre este tema se ha
producido una confusin que merece destacarse).
Es tal la costumbre de aplicar a las cosas sociolgicas las formas del pensamiento
filosfico que, a menudo, se ha visto en esta definicin preliminar una especie de filosofa

del hecho social. Se ha dicho que nosotros explicamos los fenmenos sociales por su
contrario, lo mismo que Tarde los explica por imitacin. Nunca tuvimos esa ambicin y ni
siquiera se nos haba ocurrido la posibilidad de que nos la atribuyeran, tan contraria como
es a todo mtodo. Nuestro propsito no era el de anticipar por va filosfica las
conclusiones de la ciencia, sino slo el de indicar por cules signos exteriores se pueden
reconocer los hechos de los que ella debe ocuparse, con el fin de que el investigador pueda
advertirlos donde estn y no los confunda con otros. Se trataba de delimitar el campo de la
investigacin lo ms posible, no de abarcarlo con una especie de intuicin exhaustiva.
Tambin aceptamos de buen grado el reproche que se hace a esta definicin en el sentido de
que no expresa todos los caracteres del hecho social y, por lo tanto, no es la nica posible.
En efecto, nada hay de inconcebible en el hecho de que pueda estar caracterizado de varias
maneras distintas, pues no hay razn para que slo tenga una sola propiedad distintiva [6]. Lo
importante es elegir la que parezca mejor para el fin que nos proponemos. Hasta es muy
posible emplear al mismo tiempo varios criterios, dependiendo de las circunstancias. Y eso
es algo que nosotros mismos hemos admitido que es necesario a veces en la sociologa,
porque en algunos casos el carcter de coaccin no es fcilmente reconocible (ver pp. 5152). Lo nico que hace falta es que, como se trata de una definicin inicial, las
caractersticas de las que se sirve sean inmediatamente discernibles y puedan ser advertidas
antes de iniciar la investigacin. Ahora bien, las definiciones que a veces se han propuesto
para oponerse a la nuestra no cumplen esta condicin. Se ha dicho, por ejemplo, que el
hecho social es todo lo que se produce en y por la sociedad, o lo que interesa y afecta al
grupo de alguna manera. Pero no se puede saber si la sociedad es o no la causa de un
hecho o si ese hecho tiene efectos sociales ms que cuando la ciencia ya ha avanzado. Tales
definiciones no pueden servir, entonces, para determinar el objeto de la investigacin que
comienza. Para poder utilizarlas, primero el estudio de los hechos sociales debe haber
llegado ya bastante lejos y, en consecuencia, se debe haber descubierto algn otro modo
previo a la investigacin que permita reconocer los hechos sociales dondequiera que estn.
Al mismo tiempo que se ha encontrado nuestra definicin demasiado estrecha, se la
acusa de ser demasiado amplia y de abarcar casi todo lo real. En efecto, se ha dicho, todo
medio fsico ejerce una coaccin sobre los seres que sufren su accin, puesto que en cierta
medida estn obligados a adaptarse a l. Pero entre estos dos modos de coercin hay toda la
diferencia que separa a un medio fsico de un medio moral. No podemos confundir la
presin ejercida por uno o varios cuerpos sobre otros cuerpos o incluso sobre las
voluntades, con la que la conciencia de un grupo ejerce sobre la conciencia de sus
miembros. Lo extraordinario de la coaccin social no se debe a la rigidez de ciertas
disposiciones moleculares sino al prestigio del que estn investidas ciertas
representaciones. Es verdad que los hbitos, individuales o hereditarios, tienen, en ciertos
aspectos, esta misma propiedad. Nos dominan, nos imponen creencias o prcticas. Slo que
nos dominan desde dentro, pues todos estn por completo dentro de cada uno de nosotros.
En cambio, las creencias y las prcticas sociales actan sobre nosotros desde fuera: tambin
la influencia que unos y otros ejercen es, en el fondo, muy distinta.
No hay que asombrarse, por lo dems, de que los otros fenmenos de la naturaleza
presenten bajo formas distintas el mismo carcter por el que nosotros hemos ya definido los
fenmenos sociales. Esta similitud se debe simplemente a que tanto los unos como los otros
son cosas reales. Pues todo lo que es real tiene una naturaleza definida que se impone, con
la que es preciso contar y que, aun cuando consigamos neutralizarla, jams es vencida por
completo. Y, en el fondo, esto es lo que de tan singular tiene el concepto de la coercin

social, pues todo lo que implica es que las maneras colectivas de actuar o de pensar tienen
una realidad fuera de los individuos, los cuales se ajustan a ella todo el tiempo. Son cosas
que tienen una existencia propia. El individuo las encuentra ya formadas y no puede hacer
que no sean o que sean de un modo distinto a como son; est, pues, obligado a tomarlas en
cuenta, y tanto ms difcil (aunque no decimos imposible) es para l modificarlas cuanto
que, en grados diversos, participan de la supremaca material y moral que la sociedad tiene
sobre sus miembros. No hay duda de que el individuo participa en su formacin. Pero, para
que haya un hecho social, es preciso que varios individuos por lo menos, hayan combinado
su accin y que de esta combinacin resulte un producto nuevo. Y, como esa sntesis tiene
lugar fuera de cada uno de nosotros (puesto que en ella entra una pluralidad de
conciencias), tiene necesariamente como efecto el de fijar, instituir fuera de nosotros ciertas
maneras de obrar y ciertos juicios que no dependen de cada voluntad particular tomada
aparte. Como se ha hecho notar[7], hay una palabra que, si se utiliza extendiendo un poco su
acepcin comn, expresa bastante bien esta manera de ser muy especial: la palabra
institucin. En efecto, sin desnaturalizar el sentido de este trmino, se puede llamar
institucin a todas las creencias y todos los modos de conducta instituidos por la
comunidad, podemos, entonces, definir la sociologa como la ciencia de las instituciones, su
gnesis y su funcionamiento[8].
Sobre las otras controversias que esta obra ha suscitado nos parece intil insistir,
pues no tocan ningn punto esencial. La orientacin general del mtodo no depende de los
procedimientos que se prefiere emplear, ya sea para clasificar los tipos sociales o para
distinguir lo normal de lo patolgico. Adems, tales desavenencias se deben muy a menudo
a que sus autores se niegan a admitir o admiten con reservas nuestro principio fundamental:
la realidad objetiva de los hechos sociales. En definitiva, sobre este principio descansa de
todo, y todo vuelve a l. Por ello nos ha parecido til ponerlo en relieve una vez ms,
segregndolo de toda cuestin secundaria. Y estamos seguros de que al atribuirle tal
importancia permanecemos fieles a la tradicin sociolgica, pues, en el fondo, de este
concepto ha salido la sociologa entera. As es: esta ciencia slo poda nacer cuando se
presinti que los fenmenos sociales, pese a no ser materiales, no dejan de ser cosas reales
que ameritan estudio. Para haber llegado a pensar que haba motivos para investigar lo que
son, hubo que haberse entendido que existen de manera definida, que tienen una manera de
ser constante, una naturaleza que no depende de lo arbitrario individual y que de ella
derivan relaciones que son necesarias. Y la historia de la sociologa no es, en realidad, ms
que el prolongado esfuerzo que se ha hecho con miras a precisar ese sentimiento, a
profundizarlo y a desentraar todas las consecuencias que implica. Pero, a pesar de los
grandes avances logrados en este sentido, luego de este trabajo se ver que todava
sobreviven numerosos restos del postulado antropocntrico, que, aqu como en todas partes,
corta el camino a la ciencia. Al hombre le disgusta renunciar al poder ilimitado que durante
tanto tiempo crey tener sobre el orden social y, por otra parte, le parece que, si de verdad
existen fuerzas colectivas, est condenado por necesidad a sufrirlas sin poder modificarlas.
Esto es lo que lo lleva a negar su existencia. Las experiencias repetidas en vano le han
enseado que esa omnipotencia, con la que se ha engaado para procurarse placer y
satisfaccin en la vida, ha sido siempre para l una causa de debilidad; que su imperio sobre
las cosas comenz en realidad en el momento en que se reconoci que tienen una
naturaleza propia y se resign a aprender de ellas mismas lo que son. Desechado por todas
las dems ciencias, este deplorable prejuicio se mantiene con obstinacin en la sociologa.
No hay, pues, nada ms urgente que tratar de librar de l definitivamente a nuestra ciencia;

y se es el objetivo principal de nuestros esfuerzos.

Introduccin

HASTA AHORA, los socilogos no se han preocupado por caracterizar y definir el


mtodo que aplican al estudio de los hechos sociales. As, en toda la obra de Spencer el
problema metodolgico no ocupa ningn lugar; porque la Introduccin a la ciencia social,
cuyo ttulo podra llamar a engao, est consagrada a mostrar las dificultades y la
posibilidad de la sociologa, no a exponer los procedimientos que debe aplicar. Es verdad
que Mill se ocup del tema con bastante detalle [9]; pero no hizo ms que cribar en su
dialctica lo que Comte haba dicho, sin aadirle nada realmente personal. Un captulo del
Curso de filosofa positiva es ms o menos el nico estudio original e importante que
poseemos sobre la materia[10].
Esta despreocupacin aparente no tiene nada que nos sorprenda. En efecto, los
grandes socilogos cuyos nombres acabamos de recordar no salieron siquiera de las
generalizaciones sobre la naturaleza de las sociedades, sobre las relaciones que median
entre el reino social y el reino biolgico, y sobre la marcha general del progreso; aun la
voluminosa sociologa de Spencer no tiene ms objeto que mostrar cmo se aplica a las
sociedades la ley de la evolucin universal. Ahora bien, para estas cuestiones filosficas no
se necesitan procedimientos especiales y complicados. Ellos, pues, se contentaban con
sopesar los mritos comparados de la deduccin y de la induccin y con investigar
superfluamente los recursos ms generales de los que dispone la investigacin sociolgica.
Pero las preocupaciones que han de tomarse en la observacin de los hechos, la forma
correcta de plantear los principales problemas, el sentido en el que deben dirigirse las
investigaciones, las prcticas especiales que podan permitirles llegar al final, las reglas que
deben presidir la administracin de las pruebas, quedaron sin definir.
Un feliz concurso de circunstancias, en primera fila de las cuales es justo colocar la
iniciativa que cre en nuestro favor un curso regular de sociologa en la Facultad de Letras
de Burdeos, nos permiti consagrarnos desde muy temprano al estudio de la ciencia social
y convertirla, incluso, en materia de nuestras ocupaciones profesionales; gracias a ello,
hemos podido salimos de esas cuestiones demasiado generales y abordar cierto nmero de
problemas particulares. Hemos sido llevados, por la fuerza misma de las cosas, a elaborar
un mtodo ms definido, y, creemos, mejor adaptado a la naturaleza particular de los
fenmenos sociales. Querramos exponer aqu en su conjunto esos resultados de nuestra
prctica y someterlos a discusin. Sin duda, estn implcitamente contenidos en el libro que
no hace mucho publicamos sobre La divisin del trabajo social. Pero creemos que presenta
cierto inters el hecho de desprenderlos del conjunto, formularlos en otro lado
acompandolos con sus pruebas e ilustrndolos con ejemplos tomados de esta obra o de
trabajos todava inditos. De esa manera se podr juzgar mejor la orientacin que
querramos dar a los estudios de la sociologa.

1. Qu es un hecho social?

ANTES DE AVERIGUAR cul es el mtodo que conviene al estudio de los hechos


sociales, importa saber cules son los hechos a los que damos este nombre.
La pregunta es doblemente necesaria, porque se aplica este calificativo sin mucha
precisin. Se emplea de ordinario para designar ms o menos a todos los fenmenos que se
desarrollan en el interior de la sociedad, siempre que presenten, con cierta generalizacin,
algn inters social. Pero en este sentido puede decirse que no hay acontecimientos
humanos que no puedan llamarse sociales. Cada individuo bebe, duerme, come, razona y a
la sociedad le interesa que dichas funciones se ejerzan en forma regular. Por lo tanto, si esos
hechos fueran sociales, la sociologa no tendra objeto propio y su campo se confundira
con el de la biologa y la psicologa.
Pero, en realidad, en todas las sociedades existe un grupo determinado de fenmenos
que se distinguen marcadamente de los que estudian las otras ciencias de la naturaleza.
Cuando desempeo mi tarea de hermano, esposo o ciudadano, cuando cumplo los
compromisos que he contrado, realizo deberes que estn definidos, fuera de m y de mis
actos, en el derecho y en las costumbres. Incluso cuando estn de acuerdo con mis
sentimientos y siento interiormente su realidad, sta no deja de ser objetiva; porque no soy
yo quien los ha creado, sino que los he recibido por medio de la educacin. Por otra parte,
cuntas veces sucede que desconocemos los pormenores de las obligaciones que nos
incumben y que, para conocerlas, necesitamos consultar el Cdigo y sus intrpretes
autorizados. De igual manera, al nacer encontramos ya hechas todas las creencias y las
prcticas de la vida religiosa; si existan antes es que existen fuera de nosotros. El sistema
de signos que utilizo para expresar mi pensamiento, el sistema monetario que empleo para
pagar mis deudas, los instrumentos de crdito que utilizo en mis relaciones comerciales, las
prcticas seguidas en mi profesin, etc., etc., funcionan independientemente del uso que
hago de ellos. Si tomamos uno tras otro a todos los miembros de los que se compone la
sociedad, encontramos que lo que antecede puede repetirse acerca de cada uno de ellos. He
aqu modos de actuar, de pensar y de sentir que presentan la propiedad notable de que
existen fuera de las conciencias individuales.
Estos tipos de conducta o de pensamiento no son slo exteriores al individuo, sino
que estn dotados de un poder imperativo y coercitivo en virtud del cual se imponen a l, lo
quiera o no. Sin duda, cuando me conformo a l plenamente, esta coaccin no se siente o se
siente poco, ya que es intil. Pero no deja de ser un carcter intrnseco de esos hechos y la
prueba estriba en que se afirma en cuanto yo trato de resistir.
Si intento infringir las reglas del derecho, stas reaccionan contra m de tal manera
que impiden mi acto si estn a tiempo, o lo anulan y lo restablecen bajo su forma normal si
ya es irreparable; o me lo hacen expiar si ya no puede ser reparado de otra manera. Se trata
de mximas puramente morales? La conciencia pblica reprime todo acto que las ofende,
mediante la vigilancia que ejerce sobre la conducta de los ciudadanos y las penas o castigos
especiales de las que dispone. En otros casos, la coaccin es menos violenta, pero no deja
de existir. Si yo no me someto a las convenciones del mundo, si al vestirme no tengo en
cuenta los usos vigentes dentro de mi pas y de mi clase, la risa que provoco, el alejamiento

en el que se me mantiene, producen, aunque en forma ms atenuada, los mismos efectos


que un castigo propiamente dicho. Adems, la coaccin, aunque sea indirecta, no es menos
eficaz. No estoy obligado a hablar francs con mis compatriotas ni a emplear la moneda
legal; pero es imposible no hacerlo. Si tratara de eludir esta necesidad, mi tentativa
fracasara miserablemente. Si fuera industrial, nada me prohibira trabajar con
procedimientos y mtodos del siglo pasado; pero me arruinara indefectiblemente. Aun
cuando, de hecho, puedo librarme de estas reglas e infringirlas con xito, nunca ser sin
verme obligado a luchar contra ellas. Aunque sean vencidas finalmente, hacen sentir
bastante su poder coercitivo por la resistencia que oponen. No hay ningn innovador
aunque sea afortunado, cuyas empresas no tropiecen con oposiciones de esta ndole.
He aqu, pues, un orden de hechos que presentan caractersticas muy especiales:
consisten en modos de actuar, de pensar y de sentir, exteriores al individuo, y estn dotados
de un poder de coaccin en virtud del cual se imponen sobre l. Adems, no pueden
confundirse con los fenmenos orgnicos, puesto que consisten en representaciones y en
actos; ni con los fenmenos psquicos, los cuales slo existen dentro de la conciencia
individual y por ella. Constituyen, pues, una nueva especie y a ellos debe darse y reservarse
el calificativo de sociales. Les corresponde porque est claro que, no teniendo por sustrato
al individuo, no pueden tener otro ms que la sociedad, bien sea la sociedad poltica en su
integridad, bien alguno de los grupos parciales que contiene: confesiones religiosas,
escuelas polticas, literarias, corporaciones profesionales, etc. Por otra parte, slo a ellos
conviene, porque la palabra social slo tiene un significado concreto, a condicin de que
designe nicamente fenmenos que no corresponden a ninguna de las categoras de hechos
ya constituidas y denominadas. Constituyen, por lo tanto, el campo propio de la sociologa.
Es verdad que la palabra coaccin, con la cual los definimos, corre el riesgo de asustar a los
celosos partidarios del individualismo absoluto. Como profesan que el individuo es
perfectamente autnomo, les parece que se le disminuye cada vez que se le hace sentir que
no depende slo de s mismo. Pero, como hoy da es indiscutible que la mayora de nuestras
ideas y de nuestras tendencias no son elaboradas por nosotros sino que nos llegan de fuera,
slo pueden penetrar en nosotros imponindose: y eso es todo lo que significa nuestra
definicin. Adems, ya se sabe que no todas las coacciones sociales excluyen
necesariamente la personalidad individual[11].
Sin embargo, como los ejemplos que acabamos de citar (reglas jurdicas, morales,
dogmas religiosos, sistemas financieros, etctera) consisten todos en creencias y prcticas
constituidas, de acuerdo con lo que antecede se podra creer que slo hay un hecho social
donde existe una organizacin definida. Pero hay otros hechos que, sin presentar estas
formas cristalizadas, tienen la misma objetividad y el mismo ascendiente sobre el
individuo. Esto es lo que llamamos las corrientes sociales. As, en una asamblea, los
grandes movimientos de entusiasmo, de indignacin, de piedad que se producen, no tienen
como lugar de origen ninguna conciencia particular. Nos llegan a cada uno de nosotros
desde fuera y son susceptibles de arrastarnos a pesar nuestro. Sin duda, puede suceder que
al abandonarme a ellos sin reserva, no sienta la presin que ejercen sobre m. Pero esa
presin se agudiza en cuanto trato de luchar contra ellos. Si un individuo intenta oponerse a
una de esas manifestaciones colectivas, los sentimientos que rechaza se vuelven en su
contra. Ahora bien, si este poder de coaccin externo se afirma en los casos de resistencia
con esa claridad, es que existe, aunque inconsciente, en los casos contrarios. Somos
entonces juguetes de una ilusin que nos hace creer que hemos elaborado nosotros mismos
lo que se nos impone desde fuera. Pero, si bien la complacencia con la que nos dejamos ir

enmascara el empuje sufrido, no lo suprime. Es como el aire, que no deja de pesar aunque
ya no sintamos su peso. Aunque no hayamos colaborado espontneamente en la emocin
comn, la impresin que hemos sentido es muy distinta de la que hubiramos
experimentado estando solos. Por lo tanto, cuando la asamblea se ha disgregado, esas
influencias sociales dejan de actuar sobre nosotros y, al encontrarnos solos con nosotros
mismos, los sentimientos por los cuales hemos pasado nos hacen el efecto de algo extrao
en donde ya no nos reconocemos. Nos damos cuenta entonces de que mucho ms que
experimentarlos, los hubimos de padecer. Incluso sucede que nos horrorizan por ser
contrarios a nuestra naturaleza. De esta manera, individuos perfectamente inofensivos en su
mayora, pueden, reunidos en multitud, dejarse arrastrar a hacer cosas atroces. Ahora bien,
lo que decimos de estas explosiones transitorias se aplica tambin a los movimientos de
opinin ms duraderos, que se producen sin cesar en torno nuestro, bien en toda la
extensin de la sociedad, bien en crculos ms restringidos, en relacin con materias
religiosas, polticas, literarias, artsticas, etctera.
Adems, podemos confirmar mediante una experiencia caracterstica, esta definicin
del hecho social: basta observar la forma en que se educa a los nios. Cuando se observan
los hechos tal como son y como han sido siempre, salta a la vista que toda educacin
consiste en un esfuerzo continuo por imponer al nio formas de ver, de sentir y de actuar a
los cuales no llegara espontneamente. Desde los primeros momentos de su vida lo
obligamos a comer, a beber, a dormir a horas regulares, lo coaccionamos a la limpieza, la
tranquilidad, la obediencia; ms tarde, lo obligamos a que aprenda a tener en cuenta al
prjimo, a respetar los usos, las conveniencias, le imponemos el trabajo, etc., etc. Si con el
tiempo dejan de sentir esta coaccin, es porque poco a poco engendra hbitos, tendencias
internas que la hacen intil, pero que la sustituyen porque derivan de ella. Es verdad, que,
segn Spencer, una educacin racional debera rechazar tales procedimientos y dejarle al
nio absoluta libertad; pero, como esta teora pedaggica no ha sido practicada nunca por
ningn pueblo conocido, tan slo constituye un desideratum personal, no un hecho que
pueda oponerse a los hechos que anteceden. Ahora bien, lo que hace a estos ltimos
particularmente instructivos es que la educacin tiene justamente por objeto constituir al ser
social; por ellos puede verse, como en resumen, de qu modo se ha constituido dicho ser en
el curso de la historia. La constante que el nio padece es la presin misma del medio social
que tiende a moderarlo a su imagen y del cual los padres y maestros no son ms que
representantes e intermediarios.
Por lo tanto, no es su generalizacin la que puede servir para caracterizar los
fenmenos sociolgicos. Un pensamiento que se encuentra en todas las conciencias, un
movimiento que repiten todos los individuos no por ello son hechos sociales. Si nos hemos
contentado con ese aspecto para definirlos, es porque se les ha confundido con lo que
podramos llamar sus encarnaciones individuales. Lo que los constituyeron las creencias,
las tendencias, las prcticas del grupo considerado colectivamente; en cuanto a las formas
que revisten los estados colectivos al refractarse en los individuos, son cosas de otra
especie. Lo que demuestra categricamente esta doble naturaleza es que estos dos rdenes
de hechos se presentan a menudo disociados. En efecto, algunos de esos modos de actuar o
de pensar adquieren, mediante su repeticin, una especie de consistencia que los precipita,
por decirlo as, y los asla de los acontecimientos particulares que los reflejan. Adquieren de
esta manera un cuerpo, una forma sensible que les es propia y constituyen una realidad sui
generis, muy distinta de los hechos individuales que la manifiestan. La costumbre colectiva
no existe solamente en estado de inmanencia en los actos sucesivos que determina, sino

que, por un privilegio del que no encontramos ejemplo en el reino biolgico, se expresa de
una vez por todas en una frmula que se repite de boca en boca, que se transmite por medio
de la educacin y que se fija incluso por escrito. Estos son el origen y la naturaleza de las
reglas jurdicas, morales, de los aforismos y los dichos populares, de los artculos de fe en
los que las sectas religiosas o polticas condensan sus creencias, de los cdigos de buen
gusto que establecen las escuelas literarias, etc. Ninguno de ellos se encuentra por completo
en las aplicaciones que de ellos hacen los individuos, puesto que pueden existir incluso sin
ser actualmente aplicados.
Sin duda, esta disociacin no se presenta siempre con la misma claridad. Pero basta
que exista de una manera incontestable en los casos importantes y numerosos que
acabamos de recordar, para demostrar que el hecho social es distinto de sus repercusiones
individuales. Por otra parte, aunque no se observe de forma inmediata, se puede realizar a
menudo con la ayuda de ciertos artificios de mtodo; incluso es indispensable efectuar esta
operacin, si se quiere aislar el hecho social, para observarlo en toda su pureza. As, existen
ciertas corrientes de opinin que nos empujan, con intencin desigual segn los tiempos y
los pases, una al matrimonio, por ejemplo, otra al suicidio o a una natalidad ms o menos
alta, etc. Estos son sin duda hechos sociales. A primera vista, parecen inseparables de las
formas que adoptan en los casos particulares. Pero la estadstica nos proporciona la manera
de aislarlos. Estn en efecto representados, no sin exactitud, por la tasa de natalidad, la tasa
de matrimonios, la de los suicidios, es decir, por el nmero que se obtiene dividiendo la
media total anual de los matrimonios, de los nacimientos, de las muertes voluntarias, por el
de los hombres en edad de casarse, de procrear, de suicidarse[12]. Porque, como cada una de
estas cifras comprende todos los casos particulares indistintamente, las circunstancias
individuales que pueden participar de algn modo en la produccin del fenmeno se
neutralizan entre s y, en consecuencia, no contribuyen a determinarlo. Lo que expresa es
cierto estado del alma colectiva.
He aqu, pues, lo que son los fenmenos sociales, despojados de todo elemento
extrao. En cuanto a sus manifestaciones privadas, stas tienen algo social, puesto que
reproducen en parte un modelo colectivo; pero cada una de ellas depende tambin, y en
gran parte, de la constitucin orgnico-psquica del individuo, de las circunstancias
particulares en las que se encuentra. No son fenmenos sociolgicos propiamente dichos.
Participan a la vez de los dos reinos; se las podra denominar socio-psquicas. Interesan al
socilogo sin constituir la materia inmediata de la sociologa. Se encuentran tambin en el
interior del organismo fenmenos de naturaleza mixta que estudian las ciencias
combinadas, como la qumica biolgica.
Pero se nos dir que un fenmeno slo puede ser colectivo si es comn a todos los
miembros de la sociedad o, por lo menos a la mayora, si es un fenmeno general.
Sin duda, pero si es general ser porque es colectivo (es decir, ms o menos
obligatorio), pero no es colectivo por ser general. Se trata de un estado del grupo, que se
repite entre los individuos porque se impone a ellos. Est en cada parte porque est en el
todo, pero no est en el todo porque est en las partes. Se hace evidente, sobre todo, en las
creencias y prcticas que nos son transmitidas ya hechas por las generaciones anteriores; las
recibimos y las adoptamos porque, siendo a la vez una obra colectiva y una obra secular,
estn investidas de una autoridad particular que la educacin nos ha enseado a reconocer y
a respetar. Pero debe sealarse que la inmensa mayora de los fenmenos sociales nos llega
por esta va. Y, aunque el hecho social se debe, en parte, a nuestra colaboracin directa, no
es de otra naturaleza. Un sentimiento colectivo, que estalle en una asamblea, no manifiesta

simplemente lo que haba en comn entre todos los sentimientos individuales. Es algo muy
distinto, como hemos demostrado. Es resultante de la vida comn, un producto de los actos
y las reacciones que se efectan entre las conciencias individuales; y si resuena en cada una
de ellas, es en virtud de la energa especial que debe precisamente a su origen colectivo. Si
todos los corazones vibran al unsono, no es debido a una concordancia espontnea y
preestablecida; es que una misma fuerza las mueve en el mismo sentido. Cada uno es
arrastrado por todos.
Llegamos pues a representarnos en forma precisa el campo de la sociologa. Slo
abarca un grupo determinado de fenmenos. Un hecho social se reconoce gracias al poder
de coaccin exterior que ejerce o que es susceptible de ejercer sobre los individuos; y la
presencia de dicho poder es reconocida a su vez, bien por la existencia de alguna sancin
determinada, o bien por la resistencia que le lleva a oponerse a toda empresa individual que
tienda a violentarlo. Sin embargo, se puede definir tambin por la difusin que presenta en
el interior del grupo, con tal que, de acuerdo con las observaciones que anteceden, se tenga
cuidado de aadir como segunda y esencial caracterstica aquella que existe
independientemente de las formas individuales que adopta al difundirse. Este ltimo
criterio es incluso, en ciertos casos, ms fcil de aplicar que el anterior. En efecto, la
coaccin es fcil de comprobar cuando se traduce en el exterior por alguna reaccin directa
de la sociedad, como en el caso del derecho, la moral, las creencias, los usos, las modas
mismas. Pero cuando es slo indirecta, como la que ejerce una organizacin econmica, no
se deja percibir siempre con tanta claridad. Entonces puede ser ms fcil establecer la
generalizacin combinada con la objetividad. Por otra parte, esta segunda definicin es slo
otra forma de la primera; porque, slo por imposicin puede generalizarse una manera de
actuar que es exterior a las conciencias individuales[13].
Sin embargo, podramos preguntarnos si esta definicin es completa. En efecto, los
hechos que nos han proporcionado su base son siempre modos de hacer, son de orden
sociolgico. Pero tambin hay modos de ser colectivos, es decir, hechos sociales de orden
anatmico o morfolgico. La sociologa no puede desinteresarse de lo que concierne al
sustrato de la vida colectiva. Sin embargo, el nmero y la naturaleza de las partes
elementales que componen a la sociedad, la manera en que estn dispuestas, el grado de
coalescencia a que han llegado, la distribucin de la poblacin sobre la superficie del
territorio, el nmero y la naturaleza de las vas de comunicacin, la forma de las viviendas,
etc., no pueden a primera vista relacionarse con maneras de sentir o de pensar.
Pero, en primer lugar, estos diversos fenmenos presentan la misma caracterstica
que nos ha servido para definir a los dems. Estos modos de ser se imponen al individuo
como los modos de hacer de los que ya hemos hablado. En efecto, cuando se quiere
conocer la manera en que una sociedad est dividida polticamente, cmo se componen
dichas divisiones, la fusin ms o menos completa que existe entre ellas, nada de esto se
puede averiguar sin la ayuda de una inspeccin material y mediante observaciones
geogrficas: porque estas divisiones son morales aunque tengan cierta base en la naturaleza
fsica. Slo a travs del derecho pblico es posible estudiar esta organizacin, porque es
este derecho lo que la determina, lo mismo que determina nuestras relaciones domsticas y
cvicas. Pero no por esto deja de ser obligatoria. Si la poblacin se aglomera en nuestras
ciudades en vez de dispersarse por el campo, es porque existe una corriente de opinin, un
empuje colectivo que impone a los individuos dicha concentracin. No podemos escoger la
forma de nuestras viviendas ni la de nuestra ropa; por lo menos, una es obligatoria en la
misma medida que la otra. Las vas de comunicacin determinan de forma imperiosa el

sentido en el cual se realizan las emigraciones interiores y los intercambios, e incluso la


intensidad de esos intercambios y de esas emigraciones, etc. Por consiguiente, a lo sumo
podramos aadir otra categora a la lista de los fenmenos que hemos enumerado y que
presentan el signo distintivo del hecho social; y como esta enumeracin no era
rigurosamente exhaustiva, la adicin no sera indispensable.
Y ni siquiera es til; porque estas maneras de ser son nicamente maneras de hacer
consolidadas. La estructura poltica de una sociedad es slo la manera en que los diferentes
segmentos que la componen se han habituado a vivir unos con otros. Si sus relaciones son
tradicionalmente estrechas, los segmentos tienden a confundirse, o a distinguirse en caso
contrario. El tipo de vivienda que se nos impone no es ms que la forma en que todo el
mundo que nos rodea y, en parte, las generaciones anteriores, se han acostumbrado a
construir sus casas. Las vas de comunicacin no son ms que el cauce que se ha abierto a
s mismo, encaminando en el mismo sentido la corriente regular de los intercambios, de las
emigraciones, etc. Sin duda, si los fenmenos de orden morfolgico fueran los nicos que
presentan esta estabilidad, se podra creer que constituyen una especie aparte. Pero una
regla jurdica es un arreglo no menos permanente que un tipo de arquitectura y, sin
embargo, es un hecho fisiolgico. Una simple mxima moral es sin duda ms maleable;
pero tiene formas mucho ms rgidas que un simple uso profesional o una moda. Existe as
toda una gama de matices que, sin solucin de continuidad, relaciona los hechos de
estructura ms caracterizados con esas corrientes libres de la vida social que no estn an
volcadas en ningn molde concreto. Y es porque no hay entre ellos ms que diferencias en
el grado de consolidacin que presentan. Unas y otras no son ms que vida ms o menos
cristalizada. Sin duda, quiz interese el nombre de morfolgicos para los hechos sociales
que conciernen al sustrato social, pero a condicin de no perder de vista que son de igual
naturaleza que los otros. Nuestra definicin abarcar, pues, todo lo definido si decimos: un
hecho social es toda manera de hacer, establecida o no, susceptible de ejercer sobre el
individuo una coaccin exterior; o tambin, el que es general en la extensin de una
sociedad determinada teniendo al mismo tiempo una existencia propia, independiente de
sus manifestaciones individuales[14].