Está en la página 1de 46

Comisin Chilena del Cobre

Direccin de Estudios y Polticas Pblicas

MERCADO INTERNACIONAL DEL LITIO


(DE/08/2012)

Registro de Propiedad Intelectual


N 221.162

Resumen ejecutivo
Chile es uno de los pases ms relevantes en el mercado mundial del litio, ya que
cuenta con grandes recursos minerales en sus salares en el norte del pas, y
actualmente es uno de los principales productores a nivel mundial a travs de la
explotacin del Salar de Atacama.
Sin embargo, este rubro se encuentra en expansin, tanto por el lado de la oferta
como de la demanda. Por ende, es imprescindible comprender su dinmica para
mantener la posicin privilegiada que nuestro pas tiene hoy.
Cabe enfatizar que el mercado mundial del litio se caracteriza por una concentracin
en un disminuido nmero de actores, es decir, en pocos pases productores as como
consumidores. Igualmente, se puede observar una concentracin geogrfica de los
recursos que se estiman en 37,4 millones de toneladas (Mt1) de litio metlico. Casi un
cuarto de este volumen se puede encontrar en el Salar de Uyuni, Bolivia, seguido por
Chile con un 19,0%, Argentina (15,8%), China (15,2%) y Estados Unidos (12,5%), para
nombrar los ms importantes.
La fuente ms importante de litio son las salmueras continentales que se hallan en
los salares, concentrando el 72% del total mundial. Mientras tanto, el 25% se
encuentra en minerales de litio en rocas pegmatticas y sedimentarias, y el 3%
restante en otras fuentes como salmueras de campos petrolferos y geotermales.
En cuanto a la oferta, la capacidad instalada actual asciende a cerca de
200.000 toneladas de carbonato de litio equivalente (por sus siglas en ingls: LCE2),
cuya ocupacin est entre el 80% y el 85%. El ao pasado la produccin primaria
alcanz un nuevo rcord histrico con 164.030 toneladas de LCE. Los principales
pases fueron Chile y Australia, que en conjunto son responsables de casi un 80%
del total mundial.
Segn datos de SERNAGEOMIN, el volumen total de LCE producido en Chile se
estima en 63.300 toneladas de LCE, lo que corresponde a una participacin de
38,6% a nivel global. Esta se compone de 59.933 toneladas de carbonato de litio y
3.864 de cloruro de litio, extrados de la salmuera del Salar de Atacama, Regin
de Antofagasta, por la Sociedad Chilena del Litio (SCL) perteneciente a
Rockwood Lithium y la Sociedad Qumica y Minera (SQM). SQM adems produjo
5.800 toneladas de hidrxido de litio como producto secundario a partir del
carbonato de litio.
En niveles muy parecidos figura Australia cuya participacin subi en el ltimo
quinquenio desde el 26% en 2006 a 38,1% en 2011, correspondiente a 62.570
1
2

Ver abreviaciones al final del informe.


Una tonelada de litio metlico equivale a 5,323 toneladas de LCE.
1

toneladas de LCE. Argentina se posicion como tercer productor con una


participacin del 9% y una produccin estimada de alrededor de 15.800 toneladas
de LCE.
A nivel de empresas, la ms importante es Talison Lithium con su mina Greenbushes
en Western Australia, donde en 2011 se obtuvieron 52.800 toneladas de LCE en
concentrados de espodumeno, correspondiente a 32% del total mundial. Le siguen
en importancia SQM con ms de 38.000 toneladas de LCE (23%) y Rockwood Lithium
con alrededor de 28.400 toneladas de LCE (17%).
Por el lado de la demanda, en 2011 el consumo lleg a niveles alrededor de 135.000
toneladas de LCE, y para el presente ao se prev un consumo total entre 140.000 y
150.000 toneladas de LCE (GEM, 2012; SignumBOX, 2012; SQM, 2012a). Ello demuestra
un fuerte incremento desde los inicios de este siglo, que fue empujado sobre todo
por el creciente uso de bateras de alta densidad energtica de litio para
electrnicos porttiles como laptops, celulares, etc.
Respecto del balance del mercado, entre 2013 y 2016 se puede esperar un supervit
y una baja en el precio del carbonato de litio desde su nivel actual de alrededor de
5.500 US$/t a 4.000 US$/t en un escenario de bajo crecimiento y a 4.500 US$/t en un
escenario de alto crecimiento (GEM, 2012). Posteriormente, la misma fuente proyecta
un repunte en la demanda hacia 2020, debido a que a partir de 2016 podran entrar
ms vehculos elctricos al mercado. Con ello subira la demanda por bateras de
litio, llevando el precio a un nivel entre 4.600 y 6.300 US$/t.
Lo anterior depende, sin embargo, del crecimiento econmico en Asia, sobre en
China e India, y el aumento del consumo de elctrico porttiles y vehculos
elctricos en estos pases. Otro factor influyente es la capacidad productiva
mundial de litio que podra subir hasta al menos 400.000 toneladas de LCE hacia
2020, considerando la capacidad que agregaran los proyectos que estn en una
etapa entre factibilidad y construccin. Con ello superar el consumo que a fines
de esta dcada llegar a entre 200.000 y 350.000 toneladas dependiendo de la
produccin de vehculos elctricos y la demanda asociada por bateras de litio
(Altamira, 2011; Anderson, 2011; Baylis, 2012; FMC, 2012; GEM, 2012; SignumBOX,
2012; SQM, 2012).
En cambio, en el caso de que se consideren atrasos en los proyectos mineros y
modificaciones en las capacidades, lo que es altamente probable y ms realista, se
cerrara la brecha entre oferta y demanda y la baja del precio durante los prximos
aos sera menor y se esperara un mayor aumento a partir de 2016 hacia 2020.

Contenido
Resumen ejecutivo .............................................................................................................. 1
1. Introduccin ................................................................................................................... 4
2. Recursos y reservas........................................................................................................ 5
2.1
2.1.1
2.1.2
2.1.3
2.1.4

Recursos en salares ............................................................................................... 8


Salares en el norte de Chile ............................................................................................. 8
Los salares de Bolivia ....................................................................................................... 10
Salares de Argentina ....................................................................................................... 11
Otros .................................................................................................................................... 11

2.2

Recursos en otros tipos de salmueras ............................................................... 11

2.3

Recursos en minerales ........................................................................................ 12

3. Produccin ................................................................................................................... 13
3.1

Produccin actual e histrica ........................................................................... 15

3.2

Principales productores ...................................................................................... 17

3.2.1
3.2.2
3.2.3
3.2.4

3.3

Chile .................................................................................................................................... 18
Australia .............................................................................................................................. 21
Argentina ........................................................................................................................... 22
China .................................................................................................................................. 23

Proyectos y futura capacidad productiva ..................................................... 23

4. Consumo mundial de litio .......................................................................................... 27


4.1
4.1.1
4.1.2

Usos y aplicaciones del litio ............................................................................... 28


Usos por tipo de aplicacin ........................................................................................... 28
Usos por crecimiento ....................................................................................................... 30

4.2

Consumo actual .................................................................................................. 32

4.3

Proyecciones de la futura demanda ............................................................... 32

5. Precio ............................................................................................................................ 34
5.1

Evolucin histrica del precio ........................................................................... 35

5.2

Proyecciones del precio .................................................................................... 37

5.3

Global X Lithium ETF............................................................................................. 38

6. Consideraciones finales ............................................................................................. 40


7. Bibliografa .................................................................................................................... 42
Abreviaciones ..................................................................................................................... 44

1. Introduccin
Para el mercado del litio se pronostica un futuro de creciente demanda y oferta
debido a la tendencia actual del desarrollo de vehculos elctricos y un aumento
en su demanda, lo que conllevara un creciente uso de litio para las bateras que
utilizan estos vehculos. Frente a esta nueva demanda se espera una respuesta de
la oferta con incrementos en la produccin.
Chile tiene una posicin privilegiada ya que alberga importantes recursos a nivel
mundial y es actualmente uno de los principales productores de litio. Sin embargo,
otros pases han alcanzado niveles parecidos, como Australia, cuya produccin
superar la de Chile en un futro cercano debido a la puesta en marcha de varios
proyectos de expansin y nuevas minas en este pas.
Para mantener y mejorar la competitividad de Chile es necesario comprender la
mecnica de este mercado y los factores que inciden en l, conocer los actores y
sus proyectos, y las proyecciones de la demanda. Ello es el objetivo de este
trabajo que consiste en la recopilacin, el detallado anlisis y la comparacin de
datos de diversas fuentes tanto pblicas como de consultoras especializadas en
el tema.
El informe se divide en dos segmentos temticos: En la primera parte se detalla la
oferta mundial del litio incluyendo la distribucin geogrfica y el volumen de los
recursos, para luego analizar los datos de produccin de los principales actores,
tanto pases como compaas. Finalmente, se evala la demanda, el balance del
mercado y la evolucin del precio.

2. Recursos y reservas
Existen diversas fuentes de litio en todo el mundo, entre ellas los minerales de litio en
rocas pegmatticas3 y sedimentarias4, y las salmueras en salares, campos de petrleo
y geotermales, y el agua del mar. En la actualidad, la extraccin a partir de
pegmatitas y salmueras de salares es la ms comn.
Respecto del volumen de los recursos mundiales de litio, las estimaciones difieren
mucho en el tiempo y de fuente a fuente, y varan entre 16 y 64 Mt (Tabla 2.1.).
Hace unos aos atrs incluso se abri una discusin entre expertos sobre las
reservas de litio a nivel mundial y la capacidad de abastecer la futura demanda
de este metal, sobre todo empujado por el esperado boom de los vehculos
elctricos y el mayor uso de bateras de litio que implicara. Estas diferencias se
deben a que los diversos estudios incluyen un nmero diferente de depsitos y las
metodologas de estimacin no son consistentes. Adems la calidad de los
volmenes de rocas y leyes de litio reportados difieren de depsito a depsito.
Tabla 2.1. Comparacin de estimaciones de recursos y
reservas mundiales de litio metlico
Fuente

Recursos (Mt)

Garrett (2004)

16,3

Tahil (2008)

17,3

Evans (2008)

28,3

GEM (2012)

28,9

USGS (2012)

33,6

Gruber et al. (2012)

38,7

Evans (2012)

39,9

SignumBOX (2012)

Reservas (Mt)
4,0

13,0

27,0

Osses (2012)

56,4

31,0

Yaksic & Tilton (2009)

64,0

29,4

Un ejemplo es el debate entre Evans (2008), quien representa la opinin de que


los recursos son abundantes y ascienden a 30 Mt, y Tahil (2007 y 2008) que sostiene
que las reservas mundiales probadas solo suman 4 Mt y que los recursos seran del
orden de 17 MT.
Estudios ms actuales se basan en estos trabajos anteriores, cifras del servicio
geolgico estadounidense USGS (varios aos) e informes tcnicos de diversas
compaas que estn desarrollando proyectos de litio. Estos se acercan ms a la
Rocas magmticas de granos muy gruesos que se formaron a partir de la cristalizacin
de magma en la corteza terrestre y contienen concentraciones recuperables de
elementos como litio, estao, tantalio, niobio, berilio, entre otros.
4 Rocas que se forman a partir de la depositacin y solidificacin de sedimentos.
3

visin de Evans y estiman los recursos mundiales entre 30 Mt y 40 Mt (Tabla 2.1. y Fig.
2.1; Gruber et al., 2011; GEM, 2012; USGS, 2012; Evans, 2012).
Es importante mencionar que, segn otros autores (Yaksic y Tilton, 2009; Osses,
2012; SignumBOX, 2012), se subestiman los recursos de litio, y ellos proponen que
las reservas alcanzan un volumen de alrededor de 29 Mt, por lo cual los recursos
superaran las 50 Mt.

Mt de litio
metlico
80
Yaksic & Tilton
(2009)

70

Osses
(2012)

60
50

Gruber et
al. (2011)

40
30
20

Evans
(2008)

GEM
(2012)

USGS
(2012)

Evans
(2012)

Garrett Tahil
(2004) (2008)

10
0

Fig. 2.1: Variacin de las estimaciones de recursos mundiales de litio a travs del tiempo.
Las estimaciones de los recursos globales de litio han sufrido variaciones y cambios en los
ltimos aos. Los estudios ms actuales, sin embargo, estiman su nivel entre 30 y 40
millones de toneladas de litio metlico.

No obstante lo anterior, y de acuerdo a la evaluacin de las diversas fuentes, se estima


que los recursos ascienden a 37,4 Mt (Tabla 2.2.), sin considerar el litio contenido en el
agua del mar. Esta cifra se basa en la comparacin de diversas fuentes tales como
USGS (2012) y Evans (2012), as como la base de proyectos de litio de GEM (2012), entre
otros (Tabla 2.2.). Adems considera cifras de recursos de las compaas mineras
reportados en sus pginas web, informes y/o memorias anuales.
A nivel de pases, Bolivia alberga la mayor parte de los recursos con un 24,1% en el
Salar de Uyuni, seguido por Chile con un 19,0%, considerando los salares de
Atacama y Maricunga (Tabla 2.2., Fig. 2.2). Otros pases importantes, en cuanto a
la cantidad de litio que albergan, son Argentina (15,8%), China (15,2%) y Estados
Unidos (12,5%).

Tabla 2.2. Comparacin de los recursos mundiales de litio metlico


Recursos (Mt)
Fuente Evans Evans Gruber et
USGS
(2008)
(2012)
al.
(2011)
(2012)
Pas
Bolivia
5,50
8,90
10,2
9,00

Estimacin COCHILCO(1)
GEM
(2012)

Mt

Fuentes

5,50

9,00

24,1%

USGS (2012), Evans (2012)

Chile

6,90

7,10

6,52

7,50

7,12

7,10

19,0%

Argentina

2,55

6,52

2,07

2,60

5,87

5,90

15,8%

China

3,35

3,35

5,26

5,40

5,47

5,70

15,2%

EEUU

6,62

6,7

10,2

4,00

1,97

4,66

12,5%

Congo

2,30

2,30

1,15

1,00

Australia

1,54

1,68

0,56

1,80

Serbia

0,85

0,95

0,99

1,00

Rusia

1,00

1,00

0,84

Canad

0,26

0,66

0,52

Otros

0,26

0,71

TOTAL

31,1

39,9

1,04

1,10

2,9%

1,05

2,8%

Evans (2012),
compaas mineras
Evans (2012),
compaas mineras
Gruber et al. (2011),
USGS (2012), GEM (2012)
USGS (2012)
USGS (2012),
Gruber et al. (2011)
Talison (varios aos), Galaxy
Resources (2012)

0,95

2,5%

Evans (2012)

0,84

1,00

2,7%

Evans (2012)

0,36

0,87

0,52

1,4%

0,40

1,00

0,18

0,40

1,1%

38,7

33,7

28,9

37,4

100,0%

GEM (2012),
compaas mineras
Evans (2008, 2012), Gruber
et al. (2011), GEM (2012)

Nota: (1)Se consideraron los siguientes depsitos: Bolivia; Salar de Uyuni; Chile: salares de Atacama y Maricunga;
Argentina: salares del Hombre Muerto, Rincn, Sal de Vida, Olaroz, Cauchar y Diablillos; China: salares de Zhabuye,
Taijinaier, Germu Chaerhan y Diangxiongcuo, pegmatitas de Maerkang, Jaijika, Ningdu y Jinchuan, entre otros;
EEUU: Salar de Silver Peak, pegmatitas de Kings Mountain, hectoritas en Kings Valley, salmueras de Salton Sea y
Smackover; Congo: Manono/Kitotolo; Australia: Greenbushes, Mt. Cattlin y Mt. Marion; Serbia: Jadar; Rusia: varias
pegmatitas; Canad: pegmatitas de Georgia Lake, James Bay, Quebec Lithium y Whabouchi.

Rusia, 2,7%
Serbia, 2,5%
Australia, 2,8%
Congo, 2,9%

Canad,
1,4%

Otros, 1,1%
Bolivia, 24,1%

EEUU, 12,5%

China, 15,2%

Chile, 19,0%

Argentina,
15,8%
Fuente: Estimaciones COCHILCO en base a datos de Gruber et al. (2011), GEM (2012),
Evans (2012) y reportes de compaas productoras y exploradoras.

Fig. 2.2: Participacin estimada de los diversos pases en el recurso total de litio. Solo los
pases del tringulo de litio es decir, Bolivia, Chile y Argentina- albergan ms de la mitad
de los recursos de litio en el mundo. Otros pases relevantes son China y Estados Unidos.

Respecto de la distribucin entre los diversos tipos de yacimientos continentales


de litio, Evans (2008) y Gruber et al. (2011) estiman que dos tercios del total
mundial se encuentran en salmueras de salares y la fraccin restante en depsitos
de minerales, tanto en pegmatitas como rocas sedimentarias. En tanto, la
estimacin de este informe es que los recursos de los salares ascienden a cerca
del 72%, mientras que el 25% se encuentra en minerales y el 3% en otras fuentes
como salmueras de campos petrolferos y geotermales.

2.1

Recursos en salares

Tal como fue mencionado anteriormente, la mayor cantidad de los recursos de


litio se encuentra en las salmueras continentales de los salares, y sobre todo en
Sudamrica. Entre los depsitos ms importantes figuran los salares de Atacama
(Chile), Uyuni (Bolivia) y Hombre Muerto (Argentina), los que forman el llamado
triangulo del litio.

2.1.1 Salares en el norte de Chile


El litio est contenido en los salares y lagunas de ms de 50 cuencas cerradas del
norte de Chile, que se extienden entre las regiones de Arica-Parinacota y
Atacama. Segn Gajardo y Carrasco (2010), existen 14 salares adems del Salar
de Atacama que ya se encuentra en operacin que tienen un potencial de
exploracin y explotacin de litio (Tabla 2.3.).
Un ejemplo es el Salar de Maricunga, en la Regin de Atacama, que, segn la
Corporacin de Fomento de la Produccin (CORFO, 1982), cuenta con recursos
de 224.000 toneladas de litio metlico y ubica a los proyectos de exploracin de
litio ms avanzados del pas.
Un factor importante que favorece a la explotacin de los salares en el norte de
Chile, en comparacin con los yacimientos en los pases aledaos, son las
condiciones climticas con escasas precipitaciones y altas tasas de evaporacin.
Adems las salmueras contienen considerables concentraciones de potasio, que
se extrae como subproducto. Ambos factores hacen que las operaciones
actuales de litio en el Salar de Atacama sean de bajo costo productivo y, por lo
tanto, altamente competitivas en el mercado mundial.
Sin embargo, en Chile existe un marco regulatorio especial para el litio desde
1979, ao en que el litio fue declarado un mineral estratgico no concesible y de
inters nacional, y se puede explotar slo bajo condiciones especiales (ver
Recuadro 1).
8

El Salar de Atacama es el ms importante de Chile, y se ubica en la Regin de


Antofagasta de Chile. Este tiene una extensin de 3.000 km2 y cuenta con las
condiciones geolgicas y climticas ideales (altas concentraciones de litio, pocas
precipitaciones y altas tasas de evaporacin) que hacen atractiva la extraccin
del litio y lo convierten en el depsito ms significativo del mundo. Sus recursos se
estiman entre 6,3 Mt (Gruber et al., 2011) y 6,9 Mt (Evans, 2008).

Recuadro 1: Marco regulatorio de Chile: el caso particular del litio


El marco regulatorio de la extraccin de litio
en Chile es particular en el mundo, ya que
considera el metal una sustancia de inters
nacional cuya explotacin solo es posible
bajo condiciones especiales.
No siempre fue as e incluso en 1932,
cuando se decret el primer Cdigo de
Minera, era un recurso concesible. Sin
embargo, con las potencialidades de
generacin elctrica nuclear, que se
vislumbraban en los aos 60, naci el inters
por minerales radioactivos, y en los aos 70
tambin por el litio debido a su rol en los
reactores de fusin nuclear.
Finalmente, el Decreto Ley N 2.886 de
1979 destin al litio como reserva del
Estado, por lo que no es susceptible de ser
explotado a travs de una concesin
minera, salvo aquellas propiedades
establecidas con anterioridad. Adems
define que la explotacin requiere la
autorizacin de la Comisin Chilena de
Energa Nuclear (CCHEN).
Con la entrada en vigencia de la Ley N
18.097 de Concesiones Mineras en 1982 y el
nuevo Cdigo de Minera en 1983 se
confirm lo anterior y se defini que se
entregan concesiones sobre todos los
minerales metlicos y no metlicos excepto
los hidrocarburos, el litio y los depsitos
submarinos.

As es que en la actualidad, nicamente los


tenedores de las concesiones establecidas
segn el Cdigo de 1932 (Tabla 3.2.)
pueden
extraer
litio,
aunque
su
comercializacin la debe autorizar la
Comisin Chilena de Energa Nuclear
(CChEN). De no contar con este tipo de
pertenencias, solo el estado y sus empresas
tienen el permiso de explotarlo.
En cambio, las compaas privadas sin
propiedad minera de acuerdo al cdigo
1932 solo pueden explotar litio, si el estado
les otorga un permiso exclusivo a travs de
un Contrato Especial de Operacin (CEO)
o a travs de concesiones administrativas. A
raz de lo anterior, nace el CEO de litio
(CEOL), cuyos detalles se exponen ms
adelante.
Empresas que mantienen concesiones
constituidas antes de 1979 en los 15 salares con
potencial de explotacin de litio
Tenedor de
Salar
concesiones entre
1932 y 1979
Salar de Atacama

Corfo

Salar de Maricunga

Codelco Salvador
Simbalik
Minera Kainita
Otros

Salar Pedernales

Codelco Salvador

Salar de Quisquiro

Minera Fnix

Salar de Aguilar

ENAMI

Fuente: Cochilco en base a al Catastro de


Concesiones Mineras de SERNAGEOMIN (en lnea)

Tabla 2.3. Salares con potencial de explotacin de litio segn regin y superficie
Regin

Superficie

Altitud

Media Li (e)

(km2)
3.000

(msnm)
2.300

(mg/l)
1.500

Punta Negra

250

2.945

350

Aguas Calientes 2 (Centro)

134

4.200

200

Pajonales

104

3.537

300

Quisquiro (Loyoques)

80

4.150

550

Tara

48

4.400

500

Capur

27

3.950

250

Aguas Calientes 4 (Sur-Sur)

20

3.665

200

Pujsa

18

4.500

550

Aguas Calientes 1 (Norte)

15

4.280

250

Pedernales

335

3.370

400

La Isla

152

3.950

800

Maricunga

145

3.760

800

Aguilar

71

3.320

300

Salar
Atacama

Antofagasta

Atacama

Las Parinas
40
3.987
Fuente: COCHILCO en base a datos de SERNAGEOMIN y Riesacher et al. (1999)

400

2.1.2 Los salares de Bolivia


Entre los salares del tringulo del litio, el Salar de Uyuni, en el altiplano andino del
suroeste de Bolivia, es el ms grande del planeta con una superficie superior a
10.000 km2 y recursos de litio metlico estimados entre 8,9 Mt (Evans, 2012) y 10,2
Mt (Gruber et al., 2011).
A pesar de ser la reserva de litio ms grande en el mundo, presenta algunas
limitaciones en comparacin con el Salar de Atacama. As es que la
concentracin de litio es inferior con un promedio de 530 ppm (Gruber et al.,
2011). Adems la tasa de evaporacin es de 1.500 mm/a, menos de la mitad de
la tasa en el Desierto de Atacama (Tahil, 2008). La combinacin de los factores
anteriores podra dificultar la extraccin de litio.
No obstante lo anterior, la Corporacin Minera de Bolivia (Comibol) y Japan Oil,
Gas and Metals National Corporation (Jogmec) se encuentran desarrollando una
planta piloto en el salar para la extraccin de carbonato de litio. El objetivo de la
produccin piloto es realizar pruebas de extraccin y alcanzar 40 toneladas por
mes de carbonato de litio.
Aparte del Salar de Uyuni existen otros yacimientos con potencial para la
explotacin de litio en Bolivia, como por ejemplo, los salares de Coipasa y Pastos
Grandes, cuyos recursos an no han sido calculadas. A fines de 2011 la estatal
china Citic Guoan Group anunci el inicio de la prospeccin y exploracin de
10

Coipasa, el segundo salar ms grande de Bolivia para cuantificar las reservas de


litio y potasio.

2.1.3 Salares de Argentina


En las provincias de Catamarca y Salta en el noroeste de Argentina se ubican
varios salares con potencial de extraccin de litio. Entre ellos, el Salar del Hombre
Muerto es considerado el ms importante por ser el primero en explotacin. La
estimacin de recursos llega a 800.000 toneladas de litio metlico (Gruber et al.,
2011).
Sin embargo, el depsito ms importante en cuanto a recursos es el Salar del
Rincn que cuenta con 1,4 Mt de litio metlico (GEM, 2012), y ya existe inters por
parte de privados en explotar el mineral. Efectivamente, en 2011 el grupo
empresarial Sentient Group, a travs de su filial Rincon Lithium Ltd., inaugur una
planta piloto para producir inicialmente 1.500 tpa de carbonato de litio desde las
salmueras de este salar. En este momento el proyecto est detenido, sin
embargo, se espera que se desarrolle durante esta dcada.
El pas adems cuenta con importantes depsitos en los salares de Cauchar,
Diablillos, Olaroz y Sal de Vida, con los que suma un total de recursos de alrededor
de 5,8 millones de toneladas de litio.

2.1.4 Otros
Asimismo, China cuenta con salares con contenidos importantes de litio, entre
ellos los de Zhabuye y Taijinaier que actualmente se encuentran en operacin y
en conjunto suman ms de 3 Mt de litio. Otro depsito es el Salar de
Diangxiongcuo, donde Sterling Venture Group est desarrollando un proyecto
para extraer litio. Se estima que el total de los salares chinos con potencial de
explotacin albergan un total de recursos por 4,9 Mt de litio metlico.
Finalmente cabe mencionar la salmuera de Silver Peak en Estados Unidos que es
explotado por Rockwood Lithium, y cuenta con recursos estimados de cerca de
300.000 toneladas.

2.2

Recursos en otros tipos de salmueras

Otras fuentes de litio son las salmueras de los campos petrolferos, como es el caso
de Smackover, Estados Unidos, donde se esperan recursos por 750.000 toneladas
de litio (Collins, 1976; Evans, 2008). Adems existe el proyecto Magnolia de
11

Albermarle, tambin en Estados Unidos, que pretende extraer 30 tpa de


carbonato de litio a partir de salmueras de un campo petrolfero (GEM, 2012).
Asimismo, existe la posibilidad de extraer litio de salmueras geotermales, tal como
lo prev el proyecto Salton Sea de Simbol Mining en el rea de Brawley, sur de
California, Estados Unidos, cuya construccin comenzara durante 2012. Sus
recursos se estiman en 316.000 toneladas de litio metlico (Gruber et al., 2011).
En este contexto, es importante sealar que el agua del mar tambin contiene
una gran cantidad de litio, el cual no se ha aprovechado hasta el momento
debido al alto costo que implica la extraccin de la salmuera ocenica. Sin
embargo, el productor de acero surcoreano POSCO en cooperacin con el
Instituto Coreano de Geociencias y Recursos Minerales, KIGAM, estn
desarrollando un proyecto que incluy la construccin de una planta piloto en el
mar con una capacidad de 30 tpa de carbonato. De ser viable la extraccin
comercial, se podran producir entre 20.000 y 100.000 toneladas de carbonato de
litio por ao a partir de 2015.

2.3

Recursos en minerales

Existen varios minerales que incluyen en su estructura molecular tomos de litio. En las
rocas pegmatticas, el litio ocurre principalmente en el mineral espodumeno (LiAlSi2O6),
aunque tambin se halla en la petalita (LiAlSi4O10) y lepidolita (KLi2Al(Al,Si)3O10(F,OH)2). El
depsito ms relevante de esposudmeno como fuente de litio a nivel mundial es
Greenbushes en el suroeste de Australia, operado por Talison Lithium, con un recurso
estimado de 860.000 toneladas de mineral de litio, segn la compaa.
Tambin en Australia se encuentran los depsitos de Mt. Cattlin, puesto en
marcha en 2011 por Galaxy Resources, y Mt. Marion de Reed Resources que
prev iniciar sus operaciones durante 2012. Adems existen varios depsitos de
este tipo en China, Canad y Rusia, entre otros.
Asimismo, algunas rocas sedimentarias brindan un potencial como fuente de litio,
sobre todo las que contengan el mineral de arcilla hectorita. Este mineral se
puede encontrar en varias partes del oeste de Estados Unidos y el depsito mejor
conocido es en Hector, California. Sin embargo, hasta el momento no ha sido
considerado como una fuente de litio en un futuro cercano por presentar
problemas tecnolgicos en la extraccin del litio de la red cristalina de este
mineral. A pesar de lo anterior, existen dos proyectos que prevn su explotacin:
Borate Hills de American Lithium Minerals y Kings Valley de Western Lithium, ambos
ubicados en Estados Unidos.

12

3. Produccin
Entre las dos principales fuentes es decir, los minerales de litio y las salmueras de
salares predomina la extraccin desde salares debido a su menor costo de
produccin comparado con la obtencin a partir de minerales, donde el valor
por tonelada puede aumentar significativamente (Fig. 3.1).
Sin embargo, el costo ms elevado est asociado a la extraccin desde
salmueras de campos de petrleo y agua de mar, por lo que hasta el momento
no han sido fuentes reales de litio.

Fuente: GEM (2012)

Fig. 3.1: Costo de produccin de carbonato de litio segn su fuente. La extraccin de litio desde
salmueras de salares y procesos geotermales es la ms econmica. En cambio, en el caso de la
produccin a partir de minerales los costos pueden aumentar significativamente. El valor ms
elevado registra la extraccin de salmueras de campos de petrleo y agua de mar.

Esta diferencia se debe a los diferentes procesos de obtencin del litio. En el caso
de los minerales se requiere de distintos procesos como el chancado, molienda y
flotacin diferencial para obtener un concentrado del mineral que contiene el
litio, como el espodumeno o la petalita. Este concentrado, a su vez, se utiliza
directamente en el mercado tcnico, por ejemplo, en procesos de la industria de

13

vidrio y fritas, y como material base en el mercado qumico para la elaboracin


de compuestos de litio (Figs. 3.2).

Fuente: COCHILCO en base a informacin de las empresas productoras de litio.

Fig. 3.2: Fuentes y cadena de produccin del litio. Las fuentes principales de litio son minerales en
pegmatitas y salmueras ricas en litio en los salares. Ambos son la materia prima para la
produccin de qumicos de litio que sirven tanto en los mercados tcnicos como qumicos. Los
concentrados de minerales de litio adems son utilizados en los mercados tcnicos, tales como
la industria de vidrios y cermicas.

Por otra parte, el litio se extrae desde salmueras, por ejemplo, de los salares.
Posteriormente, a travs de un proceso de evaporacin y el tratamiento de la
salmuera restante en una planta qumica, se produce carbonato o cloruro de litio.
A partir de estas sales se elaboran el litio metlico e hidrxido de litio, entre otros,
que son la materia prima de una serie de qumicos de litio como los halogenuros o
el butil litio, entre otros (Fig. 3.3). En este contexto, es preciso sealar que el cloruro
de litio tambin se obtiene como producto secundario a partir del carbonato o
hidrxido de litio.
Respecto de los compuestos de litio, los productos bsicos son: carbonato de litio,
hidrxido de litio, concentrado de litio y cloruro de litio; todos se utilizan en
diversas aplicaciones tanto qumicas como tecnolgicas. Adems existe una serie
de compuestos derivados para aplicaciones especficas (Fig. 3.3).

14

* Nota: El cloruro de litio es un producto primario cuando se obtiene directamente de la salmuera y un producto
secundario en caso de elaborarlo a partir del carbonato o hidrxido de litio.

Fuente: COCHILCO en base a informacin de las empresas productoras de litio.

Fig. 3.3: Cadena de produccin del litio. A partir del concentrado de litio y las salmueras se
produce el carbonato de litio y el cloruro de litio, que forman la materia prima para otros
compuestos y qumicos especiales de litio con diversas aplicaciones.

3.1

Produccin actual e histrica

De acuerdo a la distribucin geogrfica de los recursos de litio, la produccin de


los compuestos de litio se concentra en pocos pases y tambin en pocas
empresas grandes, principalmente en Chile y Australia, que en conjunto son
responsables de casi un 80% del total mundial.
Es importante sealar que las cifras por pas y compaa varan segn la fuente, y en
varios pases no se dispone de datos oficiales, como China y Estados Unidos, por lo
que este informe incluye estimaciones en base a una evaluacin y comparacin de
fuentes disponibles. Por ende, las cifras presentadas en cuanto a la produccin
mundial representan ms bien una aproximacin que datos definitivos, pero
permiten identificar tendencias y las relaciones entre los diversos pases.

15

En la Fig. 3.4 se muestra la produccin primaria global de los ltimos aos, expresada
en carbonato de litio equivalente (por sus siglas en ingls: LCE), y la distribucin entre
los principales pases. Se puede observar una tendencia general al alza, con una
cada en 2009 a nivel mundial, resultado de la crisis econmica.

t LCE
180.000
160.000
140.000
120.000
100.000
80.000
60.000
40.000
20.000
2005
Otros

2006

2007

Estados Unidos

2008
China

2009
Argentina

2010
Australia

2011
Chile

Fuente: Estimaciones de COCHILCO en base a datos de SERNAGEOMIN (varios aos),


SQM (varios aos), Talison (varios aos), USGS (varios aos), IGME (2010),Galaxy Resources
(2012) y GEM (2012).

Fig. 3.4: Distribucin de la produccin de compuestos de litio en el tiempo y por pases en


toneladas de LCE. En los dos principales pases productores de litio, Australia y Chile, se
registr un fuerte incremento en la produccin de 38% y 31%, respectivamente.
Tabla 3.1. Estimaciones de la produccin mundial por pas (t de LCE)
Pas

2005

2006

2007

2008

2009

2010

2011

Argentina

14.630

15.500

16.570

16.790

12.250

15.670

15.800

Australia

20.070

29.280

36.780

33.430

30.000

45.200

62.570

Chile

43.680 47.260 54.945 52.280 27.245 47.280 63.300

China

4.500

7.000

8.700

9.500

10.000

12.000

11.000

Estados
Unidos

2.500

3.000

3.000

3.000

2.500

5.000

3.500

Otros

8.180

10.050

9.480

11.025

4.680

7.710

7.860

Total

93.560 112.090 129.475 126.025

Fuente
Estimaciones en base a
USGS (2011) y GEM (2012)
Galaxy Resources (2012);
Talison (varios aos); USGS
(varios aos)
COCHILCO en base a
SERNAGEOMIN (varios aos)(1)
Estimaciones en base a
GEM (2012)
Estimaciones en base a
GEM (2012)
USGS (varios aos), IGME
(2010)

86.675 132.860 164.030

(1) Incluye la produccin de carbonato de litio y cloruro de litio, tal como fue reportada por las empresas a
SERNAGEOMIN.

16

Segn Lagos (2012), esta cada demuestra que la poltica de las empresas frente a la
crisis fue reducir la produccin en vez de rebajar el precio, sobre todo en las
operaciones de Chile y Argentina. En cambio, en Australia se mantuvo en niveles
anteriores, por lo que en 2009 incluso super a Chile.
Luego de recuperar parte de la produccin en 2010, el ao pasado se alcanz un
nuevo rcord histrico con 164.030 toneladas de LCE (Tabla 3.1.).

3.2

Principales productores

En 2011, slo cuatro pases Chile, Australia, Argentina y China fueron


responsables del 94% de la produccin mundial en 2011. La parte restante fue
producida por Estados Unidos, Zimbabue, Brasil, Portugal y Espaa.
Entre estos pases, Chile domina desde hace varios aos la oferta mundial de litio
con sus operaciones en el Salar de Atacama. Sin embargo, la brecha con otros
pases se est cerrando, y en 2011 la produccin de Australia alcanz casi los
mismos niveles de Chile (Figs. 3.4 y 3.5).

Estados Unidos
2,1%
China
6,7%
Argentina
9,6%

Otros
4,8%

Chile
38,6%

Australia
38,1%
Fuente: Estimaciones de COCHILCO, en base a datos de USGS (varios aos), GEM
(2012), SERNAGEOMIN (2003-2012), SQM (varios aos), Talison (varios aos) y IGME
(2010).

Fig. 3.5: Distribucin de la produccin de litio en 2011 por pases (total 164.030 toneladas de LCE).
Chile, Australia, Argentina y China son responsables del 94% de la produccin mundial de litio. La
parte restante es producida por Estados Unidos, Brasil, Zimbabue y Portugal, entre otros.

17

Asimismo, se observa una alta concentracin de la oferta a nivel de compaas.


En la actualidad, son cinco empresas que concentran el 90% del total mundial
(Fig. 2.8). La ms importante es Talison con su mina Greenbushes en Western
Australia, seguida por SQM y Rockwood Lithium, ambas presentes en el Salar de
Atacma de Chile.

3.2.1 Chile
Chile es uno de los actores ms relevantes en el mercado global del litio. Cuenta
con grandes recursos minerales en sus salares en el norte del pas y es uno de los
mayores productores a nivel mundial.
En la actualidad, solo un yacimiento se encuentra en explotacin, el Salar de
Atacama, ubicado en la Regin de Antofagasta, que ofrece las condiciones
ideales para la extraccin de litio a partir de las salmueras presentes. La elevada
concentracin de litio en comparacin con otros salares en el mundo, y las
ideales condiciones climticas con altas tasas de evaporacin hacen de este
depsito un lugar altamente competitivo en cuanto a costo de produccin a
nivel mundial.

t
70.000
60.000
50.000
40.000
30.000
20.000
10.000
0
1991

1993

1995

1997

Carbonato de litio

1999

2001

2003

Cloruro de litio

2005

2007

2009

2011

Hidrxido de litio

Fuente: COCHILCO en base a datos de SERNAGEOMIN (varios aos)

Fig. 3.6: Produccin histrica de litio en Chile. El producto ms importante de litio elaborado
en Chile es el carbonato de litio. Sin embargo, desde 2004 se registran tambin regularmente
produccin es de cloruro de litio elaborado por SCL e hidrxido de litio de SQM.

18

Existen dos empresas que operan en el Salar de Atacama: Sociedad Chilena del
Litio (SCL) perteneciente a Rockwood Lithium y la Sociedad Qumica y Minera
(SQM). Ambas empresas mantienen contratos especiales con CORFO, tenedor
estatal de las concesiones en el Salar de Atacama constituidas bajo el Cdigo de
Minera de 1932, con cuotas de extraccin acotadas (ver Recuadro 2).
En el caso de SCL, la capacidad instalada de carbonato de litio es de 28.000 tpa
y de 170.000 tpa de cloruro de potasio como subproducto. Adems, explota sales
remanentes de cloruro de magnesio. La capacidad actual de SQM, a su vez,
alcanza a 48.000 tpa de carbonato de litio y 5.000 tpa de hidrxido de litio.
Durante la ltima dcada ambas empresas en conjunto extrajeron en promedio
50.000 tpa de LCE desde este salar (Fig. 3.6).
Segn los datos de minera no metlica registrados por el Servicio Nacional de
Geologa y Minera (SERNAGEOMIN), en 2011 la produccin total de litio en Chile
aument en un 34% y lleg a 63.300 toneladas de LCE, lo que corresponde a una
participacin de 38,6% a nivel mundial (Fig. 3.5). Esta cifra se compone de 59.933
toneladas de carbonato de litio y 3.864 toneladas de cloruro de litio (Fig. 3.6;
Tabla 3.2.)5.
Tabla 3.2: Produccin histrica de compuestos de litio en Chile (t)
Ao

Carbonato de litio

Cloruro de litio

Hidrxido de litio

2002

35.242

2003

41.667

2004

43.971

2005

43.091

681

504

2006

46.241

1.166

3.794

2007

51.292

4.185

4.160

2008

48.469

4.362

4.050

2009

25.154

2.397

2.987

2010

44.025

3.725

5.101

2011

59.933

3.864

5.800

494

Fuente: SERNAGEOMIN (varios aos)

Vale destacar que SQM es la segunda empresa a nivel mundial, y en 2011 alcanz
ms de 38.000 toneladas de carbonato de litio, lo que corresponde a una
participacin de 23% del total mundial (Fig. 3.7), y un 61% de la produccin nacional.
Segn SERNAGEOMIN, tanto el carbonato como el cloruro de litio se obtienen a partir de la
salmuera, y por ende, corresponden a produccin primaria. Sin embargo, este criterio ha sido
cuestionado por Lagos (2012), que postula que parte del cloruro de litio se elabora a partir del
carbonato de litio, y por lo tanto, no sera sumable en su totalidad a la produccin total de
Chille.
5

19

Adems obtuvo 5.800 toneladas de hidrxido de litio como producto secundario a


partir del carbonato de litio (Tabla 3.2.). Sin embargo, no es sumable al total nacional
de LCE, ya que el volumen de carbonato reportado a SERNAGEOMIN es bruto, es
decir, incluye la fraccin que se convierte en hidrxido.
Por su parte, la duea de SCL, Rockwood Lithium, registr un total de alrededor de
28.400 toneladas de LCE, que corresponde al 17% de la cifra global y ubica a la
empresa en el tercer lugar de productores (Fig. 3.7). Casi el 90% de este volumen lo
extrajo a travs de su filial Sociedad Chilena del Litio (SCL) en sus operaciones del Salar
de Atacama en Chile, y la parte restante en su mina Silver Peak, en Nevada, Estados
Unidos.

Productores
chinos
7%

Otros
5%
Talison
32%

FMC
10%

Rockwood
Lithium (2)
17%
Galaxy
6%
SQM (1)
23%
(1) Incluye produccin bruta de carbonato de litio.
(2) Incluye produccin de carbonato y cloruro de litio del Salar de Atacama y estimacin
para Silver Peak.

Fuente: Estimacin de COCHILCO en base a datos de USGS (varios aos), GEM (2012),
SERNAGEOMIN (varios aos), SQM (varios aos), Talison (varios aos), Galaxy Resources (2012).

Fig. 3.7: Distribucin de la produccin de litio en 2011 segn productor (total 164.030
toneladas de LCE). La produccin de litio mundial se concentra en pocos actores. Talison
Lithium con su mina Greenbushes en Australia, y SQM con sus operaciones en el Salar de
Atacama de Chile son las compaas ms importantes en el mercado mundial del litio y
suman 58% del total global.

20

Recuadro 2: Las operaciones de SCL y SQM en el Salar de Atacama


SCL fue creada en 1980 a travs de una
sociedad entre CORFO (45%) y Foote
Mineral Co. (55%) cuyo objetivo fue explorar
y vender productos de litio procedentes de
las salmueras del Salar de Atacama hasta
por 200.000 toneladas mtricas de litio
metlico. Para ello, CORFO aport 167,2
km, o el 10%, de sus pertenencias OMA
(concesiones establecidas en 1977) que
dispona sobre el salar; adems, estableci
a favor de SCL una franja de seguridad. El
mismo ao, la CCHEN autoriz a SCL para
que vendiera toda clase de productos de
litio, salvo los destinados a la creacin de
energa nuclear por fusin.
En 1984 SCL inici su produccin a travs
de una planta de carbonato de litio de
6.350 tpa. Entre 1988 y 1989, CORFO vendi
el 45% de su participacin a su socio Foote
Mineral Company, hacindose esta ltima
duea de un 100% de SCL.
En
1998,
la
empresa
puso
en
funcionamiento una planta de cloruro de
litio, que demand una inversin de US$12
millones y tiene una capacidad actual de
4.500 tpa.
Por otra parte, en 1986 se conform la
empresa Minsal Ltda. para explorar,
explotar y comercializar potasio, boro, litio
y cualquier otro producto o subproducto
proveniente de las salmueras del Salar de

Atacama. Sus accionistas fueron CORFO


(25%), Amax (63,75%) y Molymet (11,25%).
Esta empresa obtuvo la autorizacin para
producir 180.100 toneladas de litio
metlico en un plazo de 30 aos.
Luego, en 1993 la participacin de Amax y
Molymet fue adquirida por SQM y se
ampli el plazo de todos los acuerdos
adoptados inicialmente hasta 2030.
Paralelamente,
CORFO
dio
en
arrendamiento a Minsal la mitad de las
pertenencias OMA (819,2 km). Tambin,
se comprometi a no explotar para s o por
medio de terceros las pertenencias OMA
que an quedaban.
El arriendo que paga SQM se compone de
un monto fijo trimestral de US$3.750 y otro
variable, basado en un porcentaje sobre las
ventas de los productos. Adicionalmente
cancela a CORFO un 6,8% de las ventas de
los compuestos de litio, 1,8% de las sales de
potasio, 1,8% del cido brico y 5% por las
ventas de las sales de magnesio.
En 1995, la CCHEN ratific la aprobacin
de explotar y comercializar sales de litio
provenientes del salar, y ese mismo ao
CORFO vendi la totalidad de sus
acciones en Minsal S.A., convirtiendo a
SQM en el nico dueo. Finalmente en
1997, comenz su produccin de
carbonato de litio, y en 2005 la de
hidrxido de litio.

3.2.2 Australia
Otro pas importante en el mercado del litio es Australia, donde la mayor parte del
litio se obtiene a partir de depsitos pegmatticos en la provincia de Western
Australia. En 2011, su produccin nacional subi a 62.570 toneladas de LCE, es decir,
el 38,1% del total mundial (Tabla 3.1.; Fig. 3.5).

21

La compaa ms importante, tambin a nivel mundial, es Talison Lithium que es


duea de la mina Greenbushes, donde en 2011 se obtuvieron 52.800 toneladas
de LCE contenido en concentrados de espodumeno (Talison, 2012),
correspondiente a 32% del total mundial (Fig. 3.7).
Es importante destacar que en junio de 2012 la compaa anunci el trmino de la
construccin de la segunda etapa de expansin de sus operaciones, la que
duplica su capacidad productiva a 110.000 tpa de LCE y posicionara a Australia en
el primer lugar a nivel mundial, posiblemente ya a partir del prximo ao. Este
aumento est directamente relacionado al crecimiento econmico de China a
donde se enva la mayor parte de sus concentrados para ser procesados y
elaborar diversos qumicos de litio.
Adems, en 2011 apareci un nuevo actor al ponerse en marcha la mina de Mt.
Cattlin, de Galaxy Resources, tambin ubicada en Western Australia. En su primer
ao, la nueva mina produjo alrededor de 9.770 toneladas LCE en concentrado de
espodumeno (6%) como co-producto de concentrado de tntalo (Galaxy
Resources, 2012).
Sin embargo, en julio de 2012 se anunci que la compaa paralizara la
operacin por unos nueve meses, ya que an no se completa el ramp up de la
planta de carbonato de litio en Jiangsu, China, donde se procesa el concentrado
proveniente de Mt. Cattlin. Por ende, en 2012 no se espera una mayor produccin
por parte de esta operacin.

3.2.3 Argentina
En el tercer lugar figura Argentina con una participacin del 9,6% alcanzada en
2011 y una produccin estimada de alrededor de 15.800 toneladas de LCE (Tabla
3.1.; Fig. 3.5). Esta se obtuvo a partir de la salmuera del Salar del Hombre Muerto,
donde FMC Lithium opera una planta de carbonato de litio y cloruro de litio con
una capacidad actual de 17.500 tpa de LCE (Altamiras, 2011).
Con las 15.800 toneladas de carbonato de litio registradas el ao pasado, FMC
se posicion en el cuarto lugar del ranking internacional de productores de litio
(Fig. 3.7). Vale mencionar que la compaa se encuentra desarrollando una
expansin que se concluye durante este ao y aumentar la capacidad en
cerca de 6.000 tpa.

22

3.2.4 China
Asimismo, China es un productor importante de litio y cuenta con varias
operaciones ms pequeas, tanto en salares en las provincias de Tbet y
Qinghai como pegmatitas. stas cuentan con variadas capacidades anuales,
en promedio entre 2.000 tpa y 6.000 tpa de LCE, y suman una capacidad total
nacional de ms de 30.000 tpa de LCE.
Sin embargo, se estima que la produccin del pas est por debajo de su
capacidad productiva, por lo que es recomendable aplicar una estimacin ms
conservadora. Si bien no existen datos oficiales, GEM (2012) presume que el total
en 2011 ascendi a al menos 11.000 toneladas de LCE, cifra que tambin se utiliza
en este informe (Tabla 3.1.).
Cabe aadir que en China existen varias plantas que procesan concentrado de
espodumeno, sobre todo proveniente de Australia, para transformarlo en
carbonato y otros qumicos de litio. Es as que un 80% de la produccin de
Talison Lithium es enviado a China, y un 70% del litio del gigante asitico
proviene de esta compaa. Otro ejemplo es la minera australiana, Galaxy
Resources, que recientemente termin la construccin una planta de carbonato
de litio en Jiangsu, China. En ella se procesar el concentrado de espodumeno
proveniente de su mina Mount Cattlin, en Western Australia, para abastecer la
demanda del mercado chino. Lo anterior refleja el estrecho lazo comercial entre
ambos pases.

3.3

Proyectos y futura capacidad productiva

En 2011, la capacidad instalada en el mundo ascendi a poco ms de 200.000


toneladas de LCE, de la cual se ocup alrededor del 80% (correspondiente a
cerca de 164.000 toneladas de LCE). En 2012, sin embargo, se incrementar a casi
280.000 tpa de LCE sobre todo por las expansiones de Greenbushes, Australia
(+60.000 tpa); Salar de Atacama de SQM, Chile (+8.000 tpa), y Salar del Hombre
Muerto, Argentina (+6.000 tpa).
En el largo plazo es decir, hacia el ao 2020 esta cifra incluso se podra elevar
a ms de 500.000 tpa de LCE, considerando los diversos proyectos de expansin y
desarrollo de nuevas minas de litio con puesta en marcha prevista durante esta
dcada (Tabla 3.3.).

23

Tabla 3.3. Proyectos ms relevantes con puesta en marcha proyectada antes de 2020
Proyecto
Greenbushes
expansin
Mt. Marion
Quebec Lithium
Whabouchi
Lntt
Kings Valley
Jadar

Magnolia
Salton Sea

Compaa

Pas

Tipo depsito

Extraccin desde minerales


Espodumeno
Talison Lithium
Australia
(pegmatita)
Reed
Espodumeno
Australia
Resoureces
(pegmatita)
Canada
Espodumeno
Canad
Lithium
(pegmatita)
Nemaska
Espodumeno
Canad
Exploration
(pegmatita)
Keliber Nordic
Espodumeno
Finlandia
Mining
(pegmatita)
Hectorita
Western Lithium EEUU
(arcillas)
Jadarita
Rio Tinto
Serbia
(sedimentaria)
Extraccin desde salmueras
Campo de
Albemarle
EEUU
petrleo
Simbol Mining
EEUU
Geotermal

Puesta en
marcha

Cap. LCE
(tpa)

Etapa

2012

110.000
total

Puesta en
marcha

2013

30.000

Construccin

2013

20.000

Factibilidad

2013

25.000

s/a

4.000

2015

26.000

2014

27.000

2013

30

Planta piloto

2014

16.000

Exploracin

Prefactibilidad
Prefactibilidad
Prefactibilidad
Prefactibilidad

POSCO /
Kigam
Lithium
Americas
Lithium
Americas
Galaxy
Resources

Corea del
Sur

Agua de mar

2015

20.000100.000

Planta piloto

Argentina

Salar

2014

20.000

Factibilidad

Argentina

Salar

2018

20.000

Argentina

Salar

2015

25.000

Rodinia Lithium

Argentina

Salar

2015

15.000

FMC Lithium

Argentina

Salar

2012

22.000
total

Construccin

Orocobre

Argentina

Salar

2014

16.400

Factibilidad

Salar del Rincn Sentient Group

Argentina

Salar

<2020

15.000

Planta piloto

Salar de Uyuni

Comibol

Bolivia

Salar

2014

30.000

Planta piloto

Salar de
Diangxiongcuo
Salar de
Maricunga
Salar de
Atacama

Sterling Group
Ventures

China

Salar

<2020

5.000

Desarrollo

Li3 Energy

Chile

Salar

2016

30.000

Exploracin

SQM

Chile

Salar

2012

48.000
total

Puesta en
marcha

2015

20.000

Factibilidad
en desarrollo

20.000

Factibilidad

POSCO
CauchariOlaroz 1
CauchariOlaroz 2
Sal de Vida
Salar de
Diablillos
Salar de
Hombre Muerto
expansin
Salar de Olaroz

Prefactibilidad
Prefactibilidad
Prefactibilidad

Instalacin de planta
Minerals
Conversion Plant

Talison

Australia

Planta

Sociedad
Planta La Negra Chilena del
Chile
Planta
2014
Litio
*Produccin considerada en capacidad de Greenbushes expansin.

Fuente: COCHILCO en base a datos de GEM (2012), SignumBox (2012) y compaas mineras

24

Aplicando una estimacin ms conservadora, que considera solamente las


iniciativas en las etapas de factibilidad a puesta en marcha y un ramp up de
dos aos, se estima que en 2020 la capacidad podra llegar a 400.000 tpa. Los
principales proyectos se encuentran en Australia y Argentina (Tabla 3.3.).
Un primer paso en esa direccin ya se dio en 2012 con el trmino de la expansin de
Greenbushes en Australia que agreg 60.000 tpa de LCE a la oferta mundial. Al
respecto, su duea, Talison Lithium, comunic que pretende alcanzar progresivamente
esta capacidad adicional de acuerdo al crecimiento del mercado de litio.
En lnea con esta expansin, la compaa adems tiene en carpeta un proyecto
para instalar una planta de conversin de minerales a 200 km al noroeste de
Greenbushes, para extraer carbonato de litio directamente del concentrado
producido por esta operacin. Esta sera la primera planta de este tipo fuera de
China, y con ella la compaa podra entrar a otros mercados de Asia y Europa,
adems de Estados Unidos.
En este momento, se realizan los estudios correspondientes de ingeniera para una
planta con capacidad de 20.000 tpa de LCE, y la decisin final de inversin se
tomara a fines del presente ao. La puesta en marcha est prevista para 2015.
Tambin en Australia, en 2011 se puso en marcha la mina Mount Cattlin de Galaxy
Resources. Sin embargo, en julio de 2012, la operacin fue paralizada hasta que
se complete el ramp up de la planta de carbonato de litio en Jiangsu, China,
donde se procesa el concentrado. Se espera que durante 2013 alcance la
capacidad proyectada de 17.000 tpa.
Otro proyecto muy avanzado en el suroeste de Australia es Mount Marion de
Reed Resources que actualmente est en etapa de construccin y cuya puesta
en marcha y primera produccin de concentrado de espodumeno se prev para
2013. Su capacidad total ser de 30.000 tpa de LCE.
El noroeste andino de Argentina es otro foco geogrfico en cuanto al desarrollo de
proyectos de litio, y existen seis importantes iniciativas que pretenden extraer litio a
partir de varios salares de esta zona e iniciarn sus operaciones durante los prximos
tres aos. Hacia fines de la dcada, estos proyectos en conjunto suman ms de
110.000 tpa de LCE, y de realizarse aumentaran la capacidad mundial en ms de 50%.
Entre ellos figura el proyecto que opera Lithium Americas en los salares de
Cauchari y Olaroz, y cuya primera fase se iniciar en 2014 con una capacidad de
diseo de 20.000 tpa. La segunda fase, a su vez, se iniciara en 2018 y adicionara
otras 20.000 tpa. Existen adems proyectos en los salares de Olaroz operado por
Orocobre, Rincn de Rincon Lithium, Sal de Vida de Galaxy Resources y Diablillos
de Rodinia Lithium (Tabla 3.3)
25

Nota: Considera la capacidad de diseo de los siguientes proyectos: expansiones de Greenbushes (Talison),
Salar de Atacama (SQM y SCL) y Salar del Hombre Muerto (FMC); y desarrollo de Mt. Marion (Reed Resources),
Mt Cattlin (Galaxy Resources), Quebec Lithium (Canada Lithium), Salar de Olaroz (Orocobre), Cauchar-Olaroz
Fase 1 (Lithium Americas), Salar del Rincn (Sentient) y Salar de Diangxiongcuo (Sterling Ventures), ver Tabla 2.3.

Fuente: COCHILCO en base a datos de compaas mineras, Altamiras (2011) y GEM (2012).

Fig. 3.8: Participacin de los pases en la capacidad global bruta. En 2011, Australia casi
alcanz el nivel de Chile por la inauguracin de Mt. Cattlin, y en 2012 incluso sube al
primer lugar por la expansin de Greenbushes. Hacia 2015, adems Argentina tomara un
rol relevante con la puesta en marcha de operaciones en varios salares y su capacidad se
acercara a la de Chile.

Considerando lo anterior, a partir de este ao la capacidad instalada de Australia


alcanza 127.000 tpa. Con ello su participacin en la capacidad mundial sube de
un 32% en 2011 a 45% este ao, posicionando el pas en el primer lugar (Fig. 3.8).
Por su parte, Chile baja su participacin a 27% con 76.000 tpa (48.000 tpa en SQM
y 28.000 tpa en SCL), comparado con 33% en 2011.

26

Asimismo, en los prximos aos Argentina tomar un papel ms relevante a


travs de la puesta en marcha de operaciones en varios salares, y su
participacin podra escalar a 18% en 2015, correspondiente a 75.000 tpa de
LCE (Fig. 3.8). Con ello su capacidad se acercara al nivel de Chile, cuyo
porcentaje bajara a 23%. Por su parte, Australia mantendra el primer lugar con
37%.
Por su parte, la produccin chilena tiene el potencial de crecer significativamente
luego de la materializacin de las inversiones que resulten de la aplicacin del
CEOL. La primer licitacin comprende 100.000 toneladas de litio metlico
(532.300 toneladas de LCE) durante un plazo de 20 aos (ver Recuadro 3).

Recuadro 3: Contrato Especial de Operacin de Litio (CEOL)


Con el objetivo de potenciar la minera
del litio en el pas y fortalecer la posicin
competitiva de Chile en este sector, a
principios de 2012 el gobierno -a travs
del Ministerio de Minera- anunci la
licitacin de un Contrato Especial de
Operacin de Litio (CEOL).
Su propsito es explorar, explotar y
beneficiar una cuota de hasta 100.000
toneladas de litio metlico, en cualquier
rea
del
territorio
nacional,
con
excepcin de aquellas zonas cubiertas
por concesiones mineras constituidas
conforme al Cdigo de Minera de 1932, y
durante un periodo de 20 aos contados
desde el momento de la suscripcin del
contrato. A cambio, el contratista debe
transferir al Estado el 7% de las ventas

brutas anuales de litio, medido


carbonato de litio equivalente.

en

Su adjudicacin se basa en la mayor


oferta
econmica,
adems
del
cumplimiento
de
los
requisitos
administrativos establecidos en las bases
de licitacin.
Para desarrollar un proyecto de litio en el
marco del CEOL, el adjudicatario deber
seguir el mismo procedimiento como
para cualquier otro recurso minero; es
decir, constituirse en una propiedad
minera o, en su defecto, adquirir o
arrendar una propiedad ya existente, o
asociarse a un actual tenedor de
concesiones. Adems debe realizar los
estudios y obtener las aprobaciones
administrativas correspondientes.

4. Consumo mundial de litio


Las diversas proyecciones del mercado indican que el consumo de litio aumentar
considerablemente durante esta dcada, sin embargo, la magnitud de este
incremento vara segn la fuente y el escenario aplicado. Para entender la evolucin
de esta demanda es necesario ver en forma detallada los usos y aplicaciones

27

actuales del litio, y sus futuros potenciales, adems de detallar el consumo por pas y
considerar el crecimiento econmico proyectado de cada nacin.

4.1

Usos y aplicaciones del litio

Litio es el metal ms liviano y el elemento slido menos denso. Cuenta con


propiedades fsicas especiales en la conduccin del calor y la electricidad, las
cuales lo convierten en un elemento clave para varias aplicaciones qumicas y
tecnolgicas.
En los ltimos aos ha ganado cada vez ms en importancia dado su alto
potencial electroqumico6 y su poder de almacenar energa elctrica, y es una
componente importante en las bateras recargables de alta densidad energtica.
Sus usos se pueden clasificar tanto por tipos de aplicaciones como por su
potencial crecimiento.

4.1.1 Usos por tipo de aplicacin


El litio y sus compuestos se utilizan como materia base en diversos procesos y
aplicaciones qumicas y tecnolgicas (Tabla 4.1.). Entre sus principales
aplicaciones qumicas figuran:
Componentes de bateras de litio de alta densidad energtica, en los cuales
se aprovecha el alto potencial electroqumico del litio. Se utilizan diversos
compuestos de litio tanto en los ctodos y nodos como los electrolitos.
Los principales tipos de bateras son dos:
1. Bateras no recargables o primarias.
2. Bateras recargables o secundarias del tipo Li-ion que se utilizan en artculos
electrnicos mviles tales como laptops, celulares, tablets, etc., y vehculos
elctricos. Se espera que durante los prximos aos el mayor crecimiento
de consumo provenga de este sector.
Grasas lubricantes, en los cuales se ampla el rango de temperatura
operacional y aumenta su la resistencia al agua, adems se mejora la
estabilidad mecnica, entre otros beneficios.
Electrolisis de aluminio, donde ayuda a bajar la temperatura operacional y
ahorrar energa y costos de material.

El potencial de reduccin del litio, que se define a travs de la formula Li+ + e- Li, tiene un
valor muy negativo en comparacin con otros elementos (E0 = -3,045); por lo tanto, cuenta
con elevado potencial electroqumico. En bateras de litio, se almacena la energa elctrica
durante el proceso de carga a travs de la insercin de un electrn en el ion de litio
(reduccin). En tanto, en el proceso de descarga, se libera el electrn (oxidacin).
6

28

Aplicaciones mdicas o farmacuticos para tratar trastornos mentales.


Aleaciones de bajo peso con aluminio, cadmio, cobre y manganeso, y de uso
comn en la industria aeronutica aleado.
Otras aplicaciones como en el aire acondicionado, polmeros, cauchos y
termoplsticos.
Tabla 4.1. Los productos del litio y sus principales aplicaciones asociadas.
Producto de litio

Aplicaciones principales

Productos especiales

Productos bsicos

Elaboracin de compuestos para bateras Li-ion


Vidrios y cermicas
Carbonato de litio
CC Powder (continuous casting)
Qumicos y adhesivos
Fundentes
Cloruro de litio
Aire acondicionado
Aplicaciones de aluminio
Grasas lubricantes
Hidrxido de litio
Bateras Li-ion
Absorcin de CO2
nodos en bateras de litio no recargables
Farmacuticos
Litio metlico
Fusin nuclear
Aleaciones de bajo peso (con Al)
Componentes de bateras recargables de litio (inorgnicos)
Polmeros (orgnicos)
Otros compuestos
Agroqumicos (orgnicos)
inorgnicos y
Farmacuticos
orgnicos
Electrolisis de aluminio
Materiales electrnicos
Fuente: COCHILCO en base a informacin de compaas productoras de litio

Por otra parte, el litio se utiliza en aplicaciones tcnicas en la industria de vidrios y


cermicas. Diversos compuestos de litio benefician el proceso de fundicin al
disminuir el punto de fusin y la viscosidad de la fase lquida. De esta manera se
mejora la durabilidad qumica, densidad y trabajabilidad, entre otros beneficios.
En la industria del acero el carbonato de litio es una componente en polvos
utilizados como aditivos en el continuous casting, un proceso especializado de
solidificacin de metal.

29

4.1.2 Usos por crecimiento


Las aplicaciones del litio se pueden dividir en usos convencionales, emergentes y
futuros.
Los usos convencionales del litio son sus aplicaciones en la industria de vidrios y
cermicas, farmacuticos y grasas lubricantes de alta temperatura, acumulando
el 70% de la demanda actual (Tabla 4.2.). Su tasa de crecimiento es menor (Fig.
4.1) y depende del PIB global (Talison, 2012).

Tabla 4.2. Clasificacin de aplicaciones segn su crecimiento


Tipo de uso

Aplicaciones
Fabricacin de vidrios y cermicas.
Grasas lubricantes de alta temperatura.
Continuous casting, aire acondicionado, polmeros,
farmacuticos, entre otros.
Bateras de alta densidad energtica.
Aleaciones de bajo peso en la industria aeroespacial.
Refuerzo de hojas de turbinas.
Baterias de gran escala para almacenamiento de
energa elctrica.

Convencional

Emergente

Futuro

Bateras recargables para vehculos elctricos

Crecimiento
Menor

Alta (15% anual)

Alta a partir de 2015/16


(15% anual)

Fuente: Talison (2012)

500.000

t LCE

400.000
300.000
200.000
100.000
2010

2011

2012

Convencional

2013

2014

2015

Emergente

2016

2017

2018

2019

2020

Vehculos elctricos (bajo)


Vehculos elctricos (alto)

Fuente: Talison (2012)

Fig. 4.1: Aplicaciones de litio en relacin a su crecimiento. Mientras los usos convencionales
mostrarn un bajo crecimiento durante los prximos aos, las aplicaciones emergentes y
futuros tendrn un alto crecimiento con una tasa mayor a 15% anual.

30

En tanto, los usos emergentes incluyen las bateras de alta densidad energtica
(recargables en porttiles), bateras de gran escala para estabilizacin de redes
elctricas, aleaciones de bajo peso y refuerzo de hojas de turbinas (Tabla 4.2.).
Actualmente, estos sectores acumulan cerca del 30% de la demanda (Talison,
2012). Respecto del crecimiento de la demanda, durante los ltimos aos
registraron un incremento anual de 20% y hacia el 2020 se espera que se
mantenga en un nivel de 15%.
Por su parte, el uso en bateras para vehculos elctricos (bicicletas, scooters,
autos, buses, taxis y camiones) se considera un mercado de futuro y en este
momento solo abarca 2% de la demanda total mundial (GEM, 2012). Sin
embargo, se prev un fuerte crecimiento a partir de 2015/2016 que podra llevar a
que esta aplicacin ser responsable de un cuarto del consumo (Fig. 4.2).
La magnitud de su aumento depende de las innovaciones tecnolgicas de las
bateras sobre todo en cuanto a su densidad energtica y precio, para hacer
viable su aplicacin ms masiva en vehculos. Adems influye el desarrollo
econmico de Asia y el incremento del consumo que implica.

Fuente: COCHILCO en base a datos de GEM (2012).

Fig. 4.2: Participacin de las diversas aplicaciones en la demanda del litio. En este
momento la industria de vidrios y fritas es la que ms litio consume. Sin embargo, hacia
2020 las bateras de litio podrn abarcar casi la mitad de la demanda mundial, por el
fuerte incremento de su uso en vehculos elctricos.

31

4.2

Consumo actual

En 2011 el consumo de litio lleg a niveles entre 130.000 y 135.000 toneladas de


LCE (Baylis, 2012; GEM, 2012; Osses, 2012; SignumBOX, 2012; SQM, 2012a; Talison,
2012; USGS, 2012). Ello corresponde a un aumento de 80% durante la ltima
dcada desde las 75.000 toneladas en 2002 (Fig. 4.3).
Este incremento desde los inicios de este siglo se debe bsicamente al creciente
uso de bateras de litio sobre todo en electrnicos porttiles como laptops,
celulares, etc. Asimismo, se ha registrado una leve alza en aplicaciones como el
continuous casting y otros. Mientras tanto, baj ligeramente la demanda en otros
procesos como, por ejemplo, la electrolisis de aluminio.
Para el presente ao se estima un consumo total entre 140.000 y 150.000
toneladas de LCE (SignumBOX, 2012; GEM, 2012; SQM, 2012a).

Fuente: GEM (2012)

Fig. 4.3: Consumo de litio entre 2001 y 2011. El mayor aumento registra el uso en bateras,
gatillado sobre todo por la alta demanda de electrnicos porttiles.

4.3

Proyecciones de la futura demanda

Se prev que la demanda mundial de litio crezca durante la dcada presente a


un ritmo promedio de alrededor del 10% anual para llegar a cerca de 260.000
toneladas de LCE en 2020 en un escenario de crecimiento intermedio. El factor
32

determinante para el incremento ser el desarrollo econmico en Asia, sobre


todo de los pases emergentes China e India, donde se proyecta que incremente
significativamente el consumo de autos elctricos y electrnicos porttiles, y por
ende, que aumente la demanda por bateras recargables de litio.
Adicionalmente, es importante considerar el desarrollo de asuntos medioambientales
y de las energas renovables no convencionales, como la energa elica y solar. As
es que el litio podra jugar un rol importante en el desarrollo tecnolgico de sistemas
de almacenamiento de energa con bateras de litio.
El mercado de bateras de litio ser el catalizador ms fuerte para el futuro
crecimiento de la demanda, sin embargo, para los sistemas utilizados en vehculos
elctricos se espera el mayor aumento hacia 2020 (Fig. 4.4).
La mayora de las proyecciones para el consumo total hacia fines de esta
dcada, y analizadas en el marco de este informe, vara entre 200.000 toneladas
en un escenario de bajo crecimiento y 350.000 toneladas en un escenario alto
(Altamira, 2011; Anderson, 2011; SignumBOX, 2012; GEM, 2012; SQM, 2012; FMC,
2012; Baylis, 2012; Tabla 4.4. y Fig. 4.5).

Fuente: GEM (2012)

Fig. 4.4: Proyeccin del consumo de litio hasta 2020, segn sus aplicaciones (escenario
realista). En la actualidad, la mayor parte del litio se consume en la industria de cermica
y vidrios, y las bateras. A futuro se espera que las aplicaciones en bateras sean las ms
relevantes debido sobre todo por el aumento de vehculos elctricos.

33

Tabla 4.3. Proyecciones del consumo hacia 2020 (000 t de LCE)


Fuente

Escenario de crecimiento

Altamira / SQM (2011)


Anderson / TRU Group (2011)

2011

2012

2015

2020

135

145

175

240

117

125

152

245

SignumBOX (2012)

base

134

142

186

294

Baylis / Roskill (2012)

medio

130

135

165

250

120

125

160

270

FMC (2012)
Osses (2012)

135

s/a

s/a

230

GEM (2012)

medio

135

140

170

258

GEM (2012)

rango bajo-alto

135

140

150-190

205-340

SQM (2012a)

rango bajo-alto

140

150

s/a

250-300

Wheatley / Talison (2012)

rango bajo-alto

150

160-170

230-270

370-500

Promedio

Medio

130

140

180

260

Fuente: Modificado de GEM (2012)

Fig. 4.5: Proyecciones de diferentes escenarios de crecimiento del consumo de litio hasta
2020. A fines de esta dcada, el consumo llegara a niveles entre 205.000 toneladas en un
escenario de bajo crecimiento y 340.000 toneladas en un escenario de alto crecimiento.

5. Precio
A diferencia de otros metales, el litio no se comercializa en bolsas internacionales,
sino depende de las negociaciones o transacciones directas entre compradores y
productores e incluso existen contratos de suministro de largo plazo entre ellos.

34

El precio depende directamente del productor, la ubicacin de sus plantas, el


volumen comercializado y el consumidor. Adems vara de acuerdo a diversos
factores tales como tipo de producto (carbonato, cloruro, hidrxido o concentrado),
volumen, pureza, tamao de partculas, mtodo de entrega, entre otros.
El carbonato de litio se extrae tanto de salmueras como concentrados de litio, y
es la materia prima ms relevante para otros qumicos, adems el compuesto
ms comercializado. Segn GEM (2012), entre 2001 y 2010 sum el 59,9% del
total mundial del consumo de litio. Por ende, el precio del litio en el mercado y
sus proyecciones a futuro se analizan mediante el valor de la tonelada de
carbonato.

5.1

Evolucin histrica del precio

Hasta 1985 el litio fue producido principalmente desde yacimientos de minerales,


aparte de la operacin de salmueras de Chemetall en Silver Peak, Estados Unidos.
Por el alto costo de produccin, el valor del carbonato de litio en los aos 70 y
comienzos de los 80 variaba entre 7.000 y 8.000 US$2011/t (GEM, 2012).
Con la puesta en marcha en 1984 de las operaciones de la Sociedad Chilena del
Litio(SCL) en el Salar de Atacama, con una capacidad de 6.350 toneladas LCE, el
precio baj a niveles entre 6.000 y 7.000 US$2011/t. Durante los primeros aos, SCL
segua aumentando su capacidad para finalmente llegar a 11.000 toneladas LCE
en 1990, con lo que el precio cay a 4.857 US$2011/t el ao siguiente (Fig. 5.1).
Luego en 1997, y con la entrada de SQM al mercado produciendo 9.000
toneladas de LCE, los precios cayeron nuevamente en cerca de 40%, hasta
alcanzar su nivel ms bajo en 1998 con alrededor de 2.500 US$2011/t. Durante los
aos siguientes, se mantuvo alrededor de los 3.000 US$2011/t, mientras la
produccin de SQM aumentaba a 24.000 toneladas.
Desde 2005, la cotizacin de carbonato de litio experiment un pronunciado
aumento a causa de un mercado deficitario producto de varios factores (Lagos,
2009): (1) incremento de la demanda en las aplicaciones de bateras, (2)
problemas de produccin en el Salar de Atacama, (3) la puesta en marcha de la
planta de hidrxidos de litio de SQM, y (4) el impacto del ciclo econmico
mundial que elev el precio de todos los minerales.
Posterior al 2006, los precios se estabilizaron por sobre los 6.000 US$2011/t,
acercndose incluso a 7.000 US$2011/t. Sin embargo, con la recesin global a
partir de septiembre de 2008, el consumo de carbonato de litio comenz a bajar
y con ello tambin su cotizacin. A pesar de la recuperacin de la economa

35

Fuente: Modificado de GEM (2012)

Fig. 5.1: Evolucin del precio del carbonato de litio durante las ltimas dcadas. La
entrada de las operaciones de bajo costo en el Salar de Atacama provoc una cada del
precio en los aos 80 y 90. Sin embargo, el fuerte aumento de la demanda por las bateras
de litio a partir del presente siglo gatill un alza en el precio a partir de 2005.
US$/t
6.000

5.245 5.115
4.557

5.000
4.000
3.000
2.000

4.262

4.231

3.128
2.160
1.681
1.498 1.514 1.545 1.559 1.562

1.000
0
1999 2000 2001 2002 2003 2004 2005 2006 2007 2008 2009 2010 2011
Fuente: COCHILCO en base a datos de Servicio Nacional de Aduanas

Fig. 5.2: Valor FOB de la tonelada exportada de carbonato de litio desde Chile. De
acuerdo con las tendencias en el mercado mundial, a partir de 2005 se observa un
aumento en el valor de los envos, sin embargo, en 2010 y 2011 baj su valor.

36

mundial en 2010 y 2011, su valor no volvi a subir, sino cay a un nivel de


alrededor de 5.300 US$/t, debido a un aumento de la oferta y un mercado con
tendencia al supervit.
Otro indicador del precio del litio es el valor unitario del producto exportado (valor
fob US$/t). Analizando las cifras de comercio exterior de Chile, se observa que el
carbonato de litio subi de alrededor de 1.500 US$/t en 1999/2000 hasta su
mximo de 5.245 US$/t en 2008 (Fig. 5.2). En 2010 cay a 4.262 US$/t, y a 4.231
US$/t el periodo siguiente.

5.2

Proyecciones del precio

Desde mediados de 2011 se comenz a registrar un aumento de la demanda lo


que impact a los precios y los mayores productores de litio anunciaron un
incremento en los precios de este metal, situacin que ha permanecido durante
2012.
En mayo del presente ao Rockwood Lithium (2012) comunic un aumento de
hasta US$1.000 por tonelada para carbonato de litio e hidrxido litio. Asimismo, en
agosto FMC Lithium subi el precio de todas sus sales de litio por el mismo monto.
Por su parte, Talison Lithium inform en julio que el valor de sus concentrados de
litio haba sufrido un aumento de 25% durante el primer semestre de 2012.
Asimismo, SQM registr durante los primeros meses del presente ao precios un
16% superior que el mismo periodo del ao anterior.
Actualmente, el precio promedio de carbonato de litio se ubica en niveles cerca
de 5.500 US$/t.
Respecto de la evolucin de la cotizacin de litio, SQM (2012b) prev un
crecimiento del mercado durante 2012, con la demanda de bateras un 20% ms
alto que el ejercicio anterior. De esta manera, los precios seguirn creciendo.
Segn GEM (2012), entre 2013 y 2016 se puede esperar un supervit y una baja
en el precio que llegara a 4.000 US$/t en un escenario de bajo crecimiento de
la demanda y a 4.500 US$/t en un escenario ms optimista, suponiendo que las
empresas mineras de litio desarrollan sus proyectos de acuerdo a su cronograma
y capacidad originales. Luego se esperara un repunte en la demanda y el
precio hacia 2020 debido a que a partir de 2016 podran entrar ms vehculos
elctricos al mercado. Con ello subira la demanda por bateras de litio, llevando
el precio a un nivel entre 4.600 y 6.300 US$/t, dependiendo de la magnitud del
aumento del consumo.

37

Tabla. 5.1. Balance del mercado: Consumo proyectado versus


produccin estimada y capacidad instalada proyectada
2011

2012 (e)

2015 (e)

2020 (e)

Consumo (000 t de LCE) (1)

135

140

180

260

Produccin (000 t de LCE) (2)

164

200

275

300

Capacidad mxima (000 tpa de


LCE) (3)

200

250

365

400

Promedio de proyecciones de diversas fuentes en escenarios realistas.


Considera una utilizacin de la capacidad instalada de un 70-80%.
(3) Estimaciones conservadoras considerando proyectos que se encuentran al menos en etapa de factibilidad y
asumiendo un ramp up de dos aos con una utilizacin del 50% en el primer ao y 70% en el segundo ao.
(1)
(2)

Fuente: Estimaciones COCHILCO en base a proyecciones de Altamira (2011), Anderson (2011), Baylis
(2012), FMC (2012), GEM (2012), SignumBOX (2012), SQM (2012a) y Wheatley (2012).

Sin embargo, este ltimo valor depende del balance del mercado, y es posible
que la oferta suba ms que la demanda debido a los numerosos proyectos en
etapa de factibilidad, construccin o ramp up que se estn ejecutando sobre
todo en Australia y Argentina durante la presente dcada (Tabla 5.1.). Si estas
iniciativas se desarrollan dentro de los plazos establecidos en la actualidad, se
esperara un supervit considerable y una menor alza en el precio por aumento
de la demanda.
En cambio, en el caso de que se consideren atrasos y modificaciones en las
capacidades, lo que es altamente probable y ms realista, la baja del precio
durante los prximos aos sera menor y se esperara un mayor aumento hacia 2020.

5.3

Global X Lithium ETF

En 2010 fue creado por Global X Funds el Lithium Exchange Traded Fund
(LIT)7 cuyo objetivo es invertir en todo el ciclo econmico del litio y de esta
manera beneficiarse de precios ms altos del metal. Su portafolio est compuesto
por 20 compaas, las cuales estn relacionadas de una u otra manera con el litio
y la manufactura de bateras del tipo Li-Ion. Se incluyen las compaas, tanto
grandes como pequeas.
Por el lado de las empresas productoras de litio, la ms relevante es FMC con una
participacin de 19% (Fig. 5.3), seguido por SQM (14,6%) y Rockwood Holding
(8,9%). En porcentajes inferiores estn representadas Talison Lithium (4,9%),
Canada Lithium (4,5%) y Galaxy Resources (4,4%). Asimismo, se encuentran
importantes fabricantes de bateras tales como Exide Technologies (6,2%), A123
Systems (6,1%) y Saft Groupe (4,6 %).
Exchange Traded Funds (ETF) son construidos como index funds, sin embargo, se tratan
como acciones.
7

38

Other, 22,41%

FMC, 19,00%

Galaxy
Resources,
4,42%
SQM, 14,59%
Avalon Rare
Metals, 4,45%
Canada
Lithium Corp.,
4,47%
Rockwood,
Saft Groupe,
8,90%
4,55%
Exide
Talison Lithium,
A123 Systems, Technologies,
4,91%
6,17%
6,13%
Fuente: COCHILCO en base a datos de Global X Funds, informacin al 30 de junio
de 2012

Fig. 5.3: Las diez empresas ms importantes incluidas en el Global X Lithium ETF. De
acuerdo a su importancia en el mercado internacional del litio, las compaas ms
relevantes son FMC, SQM y Rockwood Lithium.
US$ / ETF
26
24
22
20
18
16
14
12
23-07-2010
23-08-2010
23-09-2010
23-10-2010
23-11-2010
23-12-2010
23-01-2011
23-02-2011
23-03-2011
23-04-2011
23-05-2011
23-06-2011
23-07-2011
23-08-2011
23-09-2011
23-10-2011
23-11-2011
23-12-2011
23-01-2012
23-02-2012
23-03-2012
23-04-2012
23-05-2012
23-06-2012
23-07-2012
23-08-2012

10

Fuente: COCHILCO en base a datos de Reuters

Fig. 5.4: Valorizacin del Lithium Exchange Traded Fund. Durante los primeros meses de su
comercializacin, el fondo experiment un alza de 47% hasta llegar a su mximo de 23,61
en enero de 2012. Posteriormente sufri una tendencia constante a la baja y actualmente
se ubica en entre 14 US$ y 15 US$.

39

El fondo comenz a comercializarse el 22 de julio de 2012 y fue el primero en


enfocarse en el mercado del litio. Desde sus inicios se puede observar una alta
volatilidad de sus precios (Fig. 5.4). Comenz a tratarse el primer da con un valor
de 16,09 US$ por ETF, y luego alcanz un mximo de 23,61 US$ en enero de 2011 y
un mnimo de 12,78 US$ en octubre de ese mismo ao. Desde mayo del presente
ao, su cotizacin rodea los 14 US$.

6. Consideraciones finales
Existe una alta concentracin del mercado del litio en pocos actores o pases,
tanto por el lado de la oferta como demanda. Vale decir que un 61% de los
recursos se concentra en los tres pases del triangulo del litio de Sudamrica: Chile,
Bolivia y Argentina. Asimismo, el 93% de la produccin sale de solo cuatro pases
(Chile, Australia, Argentina y China). Por ende, no existe una competitividad real
como en otros mercados mineros como el del cobre.
El balance de mercado del litio es altamente complejo y depende de varias
variables, tales como:
La evolucin de la produccin, su aumento a travs del desarrollo de
proyectos y/o su baja mediante el cierre de minas, por ejemplo;
El aumento del consumo que depende de los avances en el desarrollo
tecnolgico de vehculos elctricos y las bateras de litio utilizadas en ellos; y
El desarrollo econmico de Asia, sobre todo de China, que determina la
demanda de bienes de consumo que contienen bateras de litio (por
ejemplo, electrnicos porttiles y vehculos electrnicos).
Por el lado de la oferta, cabe destacar que durante esta dcada la oferta podra
subir considerablemente dependiendo del desarrollo de los proyectos probables. Si
se realiza solo una parte de ellos llegara a 400.000 tpa de capacidad instalada
hacia 2020, considerando las iniciativas que actualmente se encuentran en las
etapas de factibilidad, construccin o puesta de marcha. Con ello se mantiene un
supervit respecto de la demanda. Sin embargo, si hay atrasos en el cronograma de
los proyectos, se cerrara la brecha entre oferta y demanda.
Sin perjuicio de lo anterior, se estima que el mercado del litio seguir en una
situacin de supervit por lo menos hasta 2016. Luego depende de si los vehculos
elctricos realmente se masifican y si la demanda por bateras de litio de alta
densidad energtica crece de la manera esperada. En este caso, aumentara la
demanda de litio lo que, a su vez, empujara el precio del metal.

40

Sin embargo, el balance entre oferta y demanda depende altamente del


desarrollo tecnolgico de estas bateras y su valor en el mercado. Su precio
decide sobre la viabilidad de los vehculos elctricos y la accesibilidad a ellos
para una gran masa de consumidores. Es probable que este desarrollo sufra
atrasos, y por lo tanto, que se postergue el gran boom esperado.
Independiente del ao en que parta el gran aumento de la demanda, las
bateras de litio tienen un alto potencial y seguirn siendo el motor del mercado,
el cual seguir expandindose. Chile, por ser uno de los pases de mayores
reservas y produccin, puede y debera aprovechar esta oportunidad,
aumentando su capacidad productiva a travs de nuevos proyectos.
Sin embargo, para ello se requieren acciones tanto de polticas pblicas como de
privados. Es necesario crear las condiciones favorables para atraer inversiones en
exploracin y desarrollo de proyectos.

41

7. Bibliografa
Altamiras, P. / SQM (2011) Oportunidades para el Centro Innovacin del Litio. Ponencia
presentada en Taller Nivel 1 De las nubes al cristal del Centro de Innovacin del Litio, 6
y 7 de mayo de 2011, Santiago, Chile. Recuperada en junio de 2012 desde
http://www.centroenergia.cl.
Anderson, E.R. / TRU Group (2011). Shocking future battering the lithium industry through
2020. Ponencia presentada en 3th Lithium Supply & Markets Conference, 19 a 21 de
enero de 2011, Toronto, Canad. Recuperada en junio de 2012 desde
http://trugroup.com/ whitepapers/TRU-Lithium-Outlook-2020.pdf.
Baylis, R. / Roskill Information Services (2012). Vehicle electrification and other lithium enduses: How big and how quickly? Ponencia presentada en 4th Lithium Supply &
Markets Conference, 23 a 25 de enero de 2012, Buenos Aires, Argentina.
Collins, A. (1976). Lithium abundance in oilfield waters. Report P 1005. Reston, EEUU:
Geological Survey.
CORFO (1982). Informe de prospecion preliminar, Salar de Maricunga. Santiago, Chile:
Comite de Salas Mixtas CORFO.
Evans, R.K. (2008). An abundance of Lithium. Recuperado en abril de 2012 desde
http://lithiumabundance.blogspot.com.
Evans, R.K. (2012). An overabundance of lithium? Potential supply and demand estimates
to 2020. Ponencia presentada en 4th Lithium Supply & Markets Conference, 23 a 25
de enero de 2012, Buenos Aires, Argentina.
FMC (2012). Lithium market review. Presentacin recuperada en julio de 2012 desde
http://www.fmclithium.com.
Galaxy Resources (2012). 2011 Annual Report. West Perth, Australia: Galaxy Resources Ltd.
Recuperado en julio de 2012 desde http://www.galaxyresources.com.au/
documents/ gxy_ar_31_dec_2011.pdf.
Gajardo, A. y Carrasco R. / SERNAGEOMIN (2010). Salares del Norte de Chile: Potenciales
fuentes de litio. Ponencia presentada en Reunin del Grupo de Expertos Seniores
sobre el Desarrollo Sustenible de los Recursos de Litio en Amrica Latina, 10-11 de
noviembre de 2010, Santiago, Chile.
Garrett, D.E. (2004). Handbook of Lithium and Natural Calcium Chloride. Londres, Gran
Bretaa: Elsevier.
GEM (2012). Lithium Market Report: Outlook 2012-2020 and long run forecast. Santiago,
Chile: Gestin y Economa Minera Ltda.
Gruber, P.W.; Medina, P.A.; Keoleian, G.A.; Kesler, S.E.; Everson, M.P. y Wallington, T.J.
(2011). Global lithium availability: a constrain for electric vehicles? Journal of
Industrial Ecology 15(5): 760-775.
IGME (2010). Panorama Minero: Litio 2009. Madrid, Espaa: Instituto Geolgico y Minero de
Espaa. Recuperado en junio de 2012 desde http://www.igme.es/internet/
PanoramaMinero/PMLin.htm.
Lagos, C. (2009). Antecedentes para una poltica pblica en minerales estratgicos: Litio.
Santiago, Chile: Comisin Chilena del Cobre. Recuperado en febrero de 2012 desde
http://www.cochilco.cl/productos/pdf/2009/informe_minerales_estrategicos_litio.pdf.
Lagos, G. (2012). El desarrollo del litio en Chile: 1984-2012. Santiago, Chile: Pontificia
Universidad Catlica de Chile.
Osses, L. (2012). El litio en Chile: Salar de Atacama versus CEOL. Ponencia presentada en el
Primer Taller sobre Seguridad Minera y Geologa convocado por el Programa

42

Seguridad Minera y Geologa del Instituto Igualdad, 2 de agosto de 2012, Santiago,


Chile.
Riesacher, F.; Alonso, H. y Salazar, C. (1999). Geoqumica de aguas en cuencas cerradas: I,
II, y III Regiones Chile. Santiago, Chile: Convenio de cooperacin Direccin General
de Aguas, Universidad Catlica del Norte e Institut de Recherche pour lo
Dveloppement.
Rockwood Lithium (2012). Rockwood Lithium anuncia incremento global en sales de litio.
Recuperado en juntio de 2012 desde http://www.rockwoodspecialties.com/
rock_english/news/pr_2012_05a.asp.
SERNAGEOMIN (varios aos). Anuario de la Minera de Chile 2002-2011. Santiago, Chile:
Servicio Nacional de Geologa y Minera. Recuperado en julio de 2012 desde
http://www.sernageomin.cl/sminera-anuario.php.
SERNAGEOMIN (en lnea). Sistema de Visualizacin del Catastro de Concesiones Mineras.
Santiago, Chile: Servicio Nacional de Geologa y Minera. Recuperado en julio de
2012 desde http://catastro.sernageomin.cl.
SignumBox (2012). Analysis Issue 6: Lithium, batteries and vehicles - Perspectives and trends.
Santiago, Chile: SignumBOX.
SQM (varios aos). Memoria anual. Santiago, Chile: SQM S.A. Recuperado en junio de 2012
desde http://www.sqm.com/aspx/Inversionistas/MemoriaAnual.aspx
SQM (2012a). SQM Corporate Presentation June 2012. Recuperado en junio de 2012
desde http://www.sqm.com/aspx/Inversionistas/default.aspx.
SQM (2012b). SQM reports earnings for the first quarter 2012. Recuperado en agosto de
2012 desde https://www.sqm.com/pdf/Investors/PressReleases/en/SQMPR_20120529-EN_0245.pdf.
Tahil, W. (2007). The trouble with lithium. Martainville, Francia: Meridian International
Research. Recuperado en julio de 2012 desde http://www.meridian-intres.com/Projects/ Lithium_Problem_2.pdf.
Tahil, W. (2008). The Trouble with Lithium 2: Under the microscope. Martainville, Francia:
Meridian International Research. Recuperado en junio de 2012 desde
http://www.meridian-int-res.com/Projects/Lithium_Microscope.pdf.
Talison (varios aos). Annual Information Form. Recuperado en junio de 2012 desde
http://www.talisonlithium.com/investor-centre/financials-filings
Talison (2012). Investors presentation May 2012. Recuperado en mayo de 2012 desde
www.talisonlithium.com/docs/pdf-presentations/talison-lithium-investorpresentation_may-2012.pptx.
USGS (2011). 2010 Minerals Yearbook: Lithium. Recuperado en junio de 2012 desde
http://minerals.usgs.gov/minerals/pubs/commodity/lithium/myb1-2010-lithi.pdf
USGS(2012). USGS Minerals Commodity Summary 2012: Lithium. Recuperado en febrero de
2012 desde Mineral Commodity Summeries, http://minerals.usgs.gov/minerals/
pubs/commodity/lithium.
USGS(varios aos). USGS Minerals Information. Recuperado en junio de 2012, desde Mineral
Commodity Summeries http://minerals.usgs.gov/minerals/pubs/commodity/lithium/.
Wheatley, F.D. / Talison Lithium (2012). Global trends and the lithium market. Ponencia
presentada en 4th Lithium Supply& Markets Conference, 23 a 25 de enero de 2012,
Buenos Aires, Argentina.
Yaksic, A. & Tilton, J.E. (2009). Using the cumulative availability curve to assess the threat of
mineral depletion: The case of lithium. Resources Policy 34: 185-194.

43

Abreviaciones
t

Tonelada mtrica

Mt

Millones de toneladas mtricas

tpa

Toneladas mtricas por ao

mg/l

Miligramos por litro

US$

Dlar estadounidense

MMUS$

Millones de dlares estadounidenses

US$/t

Dlar estadounidense por tonelada

km2

Kilmetro cuadrado

msnm

Metros sobre el nivel del mar

LCE

Carbonato de litio equivalente

s/a

Sin antecedentes

44

Documento elaborado en la
Direccin de Estudios y Polticas Pblicas por:

Stefanie Schwarz
Analista de Mercados Mineros

Directora de Estudios y Polticas Pblicas:

Mara Cristina Betancour M.

Agosto de 2012

45