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Sally MacKenzie

Nobleza al desnudo 02

El marqus desnudo

NDICE
Captulo 1
3
Captulo 2
14
Captulo 3
31
Captulo 4
45
Captulo 5
59
Captulo 6
73
Captulo 7
91
Captulo 8
104
Captulo 9
119
Captulo 10 132
Captulo 11 145
Captulo 12 156
Captulo 13 166
Captulo 14 178
Captulo 15 189
Captulo 16 198
Captulo 17 208
Captulo 18 216
RESEA BIBLIOGRFICA

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SALLY MACKENZIE

El marqus desnudo

Captulo 1
Por qu diablos tuvo que morir Paul?
La lluvia resbalaba por el cuello del Mayor Charles Draysmith, quien, de pie en
el ancho camino de grava que conduca a la casa, miraba fijamente la inmensa
fachada de arenisca que se alzaba ante l. No quera entrar.
Se haba demorado cuanto le haba sido posible en Londres, en reuniones con el
abogado, con los banqueros de Paul, ocupndose de todos los detalles de la
sucesin y odiando cada maldito minuto. Cada s, milord arrancaba otro pedazo
de su vida.
Gracias a un annimo ladrn italiano, ahora el marqus de Knightsdale era l.
Una rfaga le empap el capote, enviando ms lluvia a deslizarse como una
cascada desde su cuello. No poda quedarse eternamente de pie all fuera como un
idiota. Pronto llegara la ta Bea, con sus carruajes, sus sirvientes y su gata
sobrealimentada, y empezaran los preparativos para la fiesta1.
Dios. Al da siguiente una horda de jvenes aristcratas vrgenes,
acompaadas de sus madres invadira Knightsdale. Un profundo temor se apoder
de l y el sudor le humedeci las palmas de las manos, exactamente como antes de
cada una de las batallas en las que haba luchado en la Pennsula. Quera dar media
vuelta y echar a correr.
Dio un paso al frente y golpe la puerta.

Buenos das, milord.


Son buenos, Lamben?
Charles dej que el mayordomo se encargara del sombrero y el abrigo mojados.
Diez aos haban transcurrido desde la ltima vez que haba visto a aquel hombre; en
la boda de Paul. Nuevas lneas de expresin enmarcaban la boca y los ojos de
Lambert y su cabello comenzaba a escasear.
Indudablemente, el hombre tambin adverta cambios en Charles. La ltima vez
que haba estado en casa apenas acababa de salir de la universidad; ahora era un
hombre de treinta aos, envejecido por la sangre y la sordidez de la guerra.
Enve a alguien para que se ocupe de mi caballo, por favor.
Enseguida, milord. Lady Beatrice viene con usted?
1

House party en el original: fiesta en una residencia en el campo, en la que los invitados se hospedan en la casa por
algunos das. (N. de la T.)

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No, yo me adelant. Yo qu es ese alboroto?


Charles podra jurar que haba odo un estruendo de artillera a lo lejos.
Creo que es la seorita Peterson, milord, con Lady Isabelle y Lady Claire.
Qu diablos estn haciendo?
Charles dio unos pasos hacia las escaleras. El ruido provena de uno de los pisos
superiores.
Juegan a los bolos, milord. En la galera larga.
Bolos, pens Charles. Cmo es posible que las nias estn jugando a los
bolos? An son unas criaturas.
Oy un nuevo estruendo, seguido de alaridos. Se habra lastimado alguien?
Ech a correr, subiendo los escalones de dos en dos. Si mal no recordaba, en la galera
larga haba pesados bustos de mrmol de los antepasados de la familia Draysmith. Si
alguno de ellos llegaba a caer sobre una criatura Y esos ladridos? Encima haba
un perro? Qu tena en la cabeza la tal seorita Peterson? Recordaba a Nana y a la
institutriz era Peterson el apellido de la institutriz? No poda ser. Si no,
seguramente lo habra recordado, porque era el apellido del prroco. Haba supuesto
que sus sobrinitas estaban en buenas manos. Por lo visto, se haba equivocado. Pues
bien, la tal seorita Peterson pronto se hallara buscando otro empleo.
Lleg a la galera larga justo a tiempo para ver a un pequeo terrier blanco y
negro llevarse por delante el pedestal que sostena el busto del to abuelo Randall.

Emma Peterson dio un salto para evitar que cayera la estatua, en el preciso
instante en que un hombre ruga en las escaleras. La sorpresa al or una voz
masculina casi hizo que ella misma derribase la fea estatua. No poda ser que el seor
Lambert hubiese dejado entrar a un loco en la casa
Qu demonios cree que est haciendo, mujer, permitiendo a ese animal
correr a sus anchas por la casa? Alguna de las nias a su cargo podra haber sido
aplastada.
Emma se puso rgida. Quin se crea ese hombre para venir con palabrotas y
crticas? Se subi las gafas sobre la nariz. Acaso lo conoca? Su voz le sonaba
vagamente familiar. Si tan slo se acercase un poco.
En qu estaba pensando? Debera estar echndolo escaleras abajo y fuera de la
casa. No era demasiado alto, pero sus hombros anchos y su aire de mando dejaban
entrever que estaba acostumbrado a salirse con la suya. Qu pasara si efectivamente
demostraba ser una amenaza? Si gritaba, alguien la oira a tiempo para acudir en su
ayuda?
Prinny no quera hacernos dao, seor.
La valiente Isabelle hizo frente al intruso, echando hacia atrs sus hombros
angostos, aunque al mismo tiempo se acerc a Emma.
Por supuesto que no quera hacernos dao. La pequea Claire rode con
sus brazos el cuello de Prinny. Eres un perro bueno, no es cierto, Prinny?

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Tras lanzar un ladrido, Prinny lami la cara de la nia.


Prinny? Vlgame Dios, Prinny 2! Tal vez sea un perro bueno, seorita, pero
su lugar no est corriendo por todas partes aqu dentro.
Seor. Emma se sinti satisfecha al escuchar la firmeza de su propia voz,
que no tembl ni se quebr en absoluto. Se irgui cuan alta era, aunque su altura era
insignificante. Seor, debo pedirle que se retire. De inmediato.
Usted debe pedirme a m que me vaya? En breve ser yo quien se lo ordene.
Emma trag saliva. Jess, se estaba acercando.
Isabelle, Claire, venid aqu, queridas.
El hombre se detuvo.
Isabelle y Claire?
As es contest Emma levantando la barbilla.
Ahora estaba lo suficientemente cerca como para poder verlo con claridad.
Tena la cara bronceada por el sol y llevaba muy corto el cabello, castao y rizado.
Pareca mayor, ms fuerte, ms seguro de s que aquel a quien haba visto brevemente
y de lejos en la boda del difunto marqus, pero aun as Emma supo que era l. Nunca
podra olvidar esos ojos: de color azul claro, como lagos, bordeados de oscuras
pestaas. Charles Draysmith, aquel muchacho a quien haba idolatrado, aquel
hombre por quien haba suspirado, estaba de regreso en Knightsdale.

Estas son mis sobrinas?


Charles mir fijamente a las nias. La mayor Isabelle aparentaba unos
nueve aos. Era delgada, de cabello rubio casi blanco, fino y lacio, pmulos altos y
tena unos ojos verdes iguales a los de Paul. La otra nia an era regordeta, con las
curvas propias de la primera infancia, pero ya no era una criatura. Tena el mismo
cabello de Charles, salvaje y rizado.
Claire, la menor, se llev los pequeos puos a las caderas ademn que
Charles jurara haber visto innumerables veces en Nana cuando era un muchacho y
adelant la barbilla.
Eres un hombre malo?
Claire! La mujer frunci el ceo. Es vuestro to Charles, el nuevo
marqus de Knightsdale.
Charles estudi a la institutriz. Cmo saba quin era l? Bueno, los sirvientes
deban haber estado aguardando su llegada: haba avisado que l y la ta Bea estaban
en camino, de modo que no haca falta ser un genio para deducir su identidad. Sin
embargo, no lo haba reconocido al principio o no le habra ordenado salir de la casa.
Reconoca que la muchacha tena agallas. Haba sabido mantenerse en sus trece ante
sus gritos. En el ejrcito ms de un soldado haba palidecido frente a su mal genio.
2

Prinny era el apodo que daban sus ntimos al Prncipe Regente (1762-1830), quien luego subira al trono como
Jorge IV del Reino Unido y de Hannover. (N. de la T.)

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Pese a ser apenas unos centmetros ms alta que Isabelle, el aspecto de la mujer
no era en absoluto infantil. Para nada. Charles levant bruscamente la mirada para
estudiar su rostro. Tena el cabello rubio oscuro, del color de la miel tibia y an ms
rizado que el de l, la cara salpicada de pecas y los ojos color marrn dorado,
bordeados por largas pestaas oscuras
Enana? pregunt Charles, atnito al reconocerla y conteniendo la risa. Era
imposible que esa fuera Emma Peterson, la hija del prroco, la niita flaca y con aire
desamparado que sola andar pegada a sus talones como un cachorro perdido. Pese a
las burlas de los dems muchachos, nunca haba tenido el valor de rechazarla.
Perdn. Quera decir seorita Peterson. Usted no es la institutriz de las nias,
verdad?
No, milord. La institutriz, la seorita Hodgekiss, tuvo que marcharse con
urgencia a casa de su familia para atender a su madre enferma. Yo slo estoy
reemplazndola.
Un delicado rubor colore sus mejillas. No lo miraba a los ojos. La mirada de
Charles se agudiz. Su instinto le deca que la seorita Emma Peterson todava
abrigaba vestigios de su antigua adoracin por l. Interesante. La encontraba
atractiva. Tal vez estaba frente a la solucin de su problema. Y si le propona
matrimonio? Sin duda poda irle peor. Si ella aceptaba la proposicin antes de la
maldita fiesta, no tendra que pasar los prximos das huyendo de la jaura nupcial.
Charles sinti que Claire le tiraba de la manga.
La seorita Hodgekiss teme que su mam se muera. Los grandes ojos
castaos se alzaron hacia l, mirndolo con fijeza. Mi mam muri en una montaa
en Itlalia.
Italia. Tu madre y tu padre murieron en las montaas de Italia.
Charles tuvo que aclararse la garganta. Nunca le haba gustado demasiado
Cecilia, la esposa de Paul. Era hermosa y superficial, como tantas otras seoritas de
sociedad. Enred sus dedos en la maraa de rizos de Claire y mir de reojo a Isabelle.
Las nias no parecan desconsoladas. No le sorprenda. Segn le haban dicho sus
amigos el duque de Alvord y el conde de Westbrooke, Paul y Cecilia no haban sido
padres excesivamente afectuosos. La mayor parte del tiempo la haban pasado en
Londres o en las mansiones que sus amigos tenan en la campia inglesa.
Ahora nuestro pap eres t?
Claire, no seas tonta! Isabelle la mir enojada. To Charles no nos quiere.
l quiere formar su propia familia.
Charles oy que la seorita Peterson lanzaba un hondo suspiro. Tambin l se
senta como si acabasen de propinarle un puntapi en el estmago. Era cierto, nunca
haba pensado demasiado en esas nias qu va, si haba venido con la idea de
encontrar a un par de bebs de pecho pero de ah, a no quererlas
Soy vuestro to, Isabelle. El hermano de vuestro pap. De modo que vosotras
dos sois mi familia y ste es vuestro hogar. Claire tiene razn: ahora yo soy como un
padre para vosotras.

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Charles sonri al notar que la tensin en los hombros de la mayor de las nias
ceda un poco. Sin duda poda ser para sus sobrinas la misma clase de padre que
haba sido Paul.
Habladme de vuestro perro Prinny, as se llama, verdad? No se parece
mucho a nuestro prncipe regente. Las nicas partes que Charles alcanzaba a ver
del perrito blanco y negro eran la cola, corta y gruesa, y las patas traseras. El resto
estaba como metido a presin entre la pared y el pedestal del to abuelo Randall.
Oye, fuera de ah!
Prinny dej de escarbar la base de la pilastra, estornud y sigilosamente se
dirigi a investigar las botas de Charles.
Prinny es el perro de la seorita Peterson, pap.
Claire, querida, Lord Knightsdale es vuestro to, no vuestro pap.
Claire empez a hacer pucheros.
Pero no quiero un to!, quiero un pap!
Charles se arrodill, para quedar a la altura de la nia y poder mirarla de cerca.
Detrs de su expresin testaruda not la incertidumbre y el miedo. Haba visto esas
mismas emociones en los ojos de muchos nios en Espaa y Portugal. Pese a
pertenecer a una rica familia inglesa, Claire no era ms que una nia.
Algunas personas podran confundirse si me llamaras pap, Lady Claire.
Adems, no sera bueno que te olvidaras de tu verdadero pap, no crees?
El labio inferior de Claire temblaba mientras mantena sus bracitos cruzados
con fuerza sobre el pecho.
Quiero un pap. Por qu no puedes ser t mi pap? Y la seorita Peterson
puede ser mi mam.
Charles se senta como tambalendose al borde del abismo. Un paso en falso y
Claire rompera a llorar.
Qu tal si me llamas to Charles cuando estemos con otra gente y pap
Charles en privado?
En privado?
Cuando estemos t y yo solos o con Isabelle o la seorita Peterson.
Aceptaras ese trato?
Claire se mordi el labio inferior, luego dibuj una amplia sonrisa y rode con
sus brazos el cuello de Charles. Como un reflejo, Charles la abraz para evitar caer de
espaldas.
La piel de Claire era suave como la de un beb. Charles sinti que los rizos de la
nia le hacan cosquillas en la mandbula. Cuando lo bes en la mejilla el aliento de
Claire ola a leche y avena. Charles sinti una extraa ternura en el pecho.
Ace'tara eso, pap Charles dijo Claire y se volvi para abrazar a Prinny.
Aja, de modo que entre l y el perro no haba tanta diferencia. Acaso todos los
nios seran tan generosos con su afecto? Le ech una ojeada a Isabelle. No, no todos
los nios eran iguales.
Si quieres, t tambin puedes llamarme pap Charles, Isabelle.

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Tengo nueve aos, to. Ya no soy un beb.


No, claro que no.
Deseara que lo fuera. Estaba siempre demasiado erguida, demasiado tiesa. Le
recordaba a sus jvenes soldados antes de la primera batalla. A los nueve aos se es
demasiado joven para comportarse como un adulto.
Creis que podrais prestarme por un rato a la seorita Peterson? Me
gustara hablar dos palabras con ella.
Por supuesto dijo Isabelle.
La seorita Peterson pareca estar reprimiendo una sonrisa. Bien. La quera con
una disposicin favorable hacia l.
Isabelle, podras llevar a Claire a vuestro cuarto?
Claro, seorita Peterson.
Podemos llevarnos a Prinny, mam Peterson?
Al ver la expresin de la seorita Peterson, Charles se mordi el labio para no
rer. Estaba claro que se senta incmoda con el nuevo nombre que le haba dado
Claire, pero no quera herir los sentimientos de la pequea.
Est bien, siempre y cuando os aseguris de que no moleste a Nana.
Prinny no mole'tara a Nana, verdad, Prinny?
El perro lanz un par de agudos ladridos y lami la cara de Claire.
Ves, mam Peterson? Prinny es un perro muy listo.
S, bueno, tambin puede ser un tanto excitable.
A Nana le gusta Prinny, seorita Peterson dijo Isabelle. Slo finge que la
enoja.
No creo que estuviera fingiendo cuando Prinny volc el florero y le empap el
vestido, Isabelle.
Pero fue sin querer. Claire acarici la oreja de Prinny. l slo quera oler
esa gran rosa roja.
Slo aseguraos de que esta vez no se acerque a las flores de Nana.
S, seorita Peterson, lo haremos. Vamos, Claire.
La voz aguda de Claire se oa a travs de la galera mientras se alejaba
brincando hacia las escaleras.
Creo que pap Charles va a ser un pap muy bueno, no lo crees, Isabelle?
Tiene unos ojos muy bonitos y rizos como los mos.
Con una amplia sonrisa, Charles mir a Emma, que estaba colorada.
Mis disculpas, milord. Claire todava es muy pequea. Estoy segura de que
sus modales mejorarn.
Oh, no estoy ofendido. Mi cabello es terriblemente rizado muy parecido al
de usted. Recorri con la mirada los rizos de ella. Emma haba intentado
dominarlos, peinndolos hacia atrs para mantener la cara despejada, pero algunos
haban escapado. Se ruboriz an ms, de un modo muy atractivo. Y no me
opongo a tener unos ojos bonitos a usted le gustan, seorita Peterson?
Milord! El rojo de su cara se hizo an ms vivo.

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l sonri, ofrecindole el brazo.


Me acompaa a mi despacho? Querra que me hablase de mis sobrinas.
Como quizs haya notado, no me he mantenido demasiado al corriente de sus vidas.
Tras un instante de duda, Emma apoy sobre la manga de l unos dedos
ligeramente temblorosos, que Charles cubri con su mano. Eran tan pequeos, tan
delicados. Emma nunca le haba parecido una nia delicada quizs porque siempre
se haba empeado en seguirles el ritmo a l y a sus amigos. Pero ya no era una
nia. Desliz la mirada sobre su pecho. En absoluto. Y por cierto que sus preciosos
senos no eran pequeos, aunque apostara a que eran de una belleza exquisita. Un
delicioso puado, aunque cubierto por un vestido inspido. Sus dedos estaban
deseando desabotonarlo y revelar las maravillas que ocultaba.
Una repentina lujuria hizo que una parte de su cuerpo, que normalmente no era
pequea, se agrandase todava ms.
Apart los ojos, reprimiendo una sonrisa.
De pronto su futuro le pareca mucho ms prometedor.

Emma baj, junto a Charles, las escaleras hacia el despacho. Experimentaba


emociones desordenadas. Se haba enojado y asustado al verlo irrumpir de esa
manera, pero al comprender quin era bueno, no saba qu haba sentido.
An debera estar enojada. Lo haba estado los cuatro ltimos meses, durante
los cuales l no haba hecho ni un simple viaje desde Londres para visitar a sus
sobrinas. No es que las nias lo hubiesen extraado; por desgracia estaban
acostumbradas al abandono. Pero mientras descenda esa larga escalinata Emma
admiti para s que ella se haba sentido desilusionada.
Oh, les haba hecho una breve visita, apenas unas pocas horas, cuando los restos
del marqus y la marquesa haban sido depositados en la cripta familiar. Pero antes
de que se apagaran los ecos de la ltima plegaria, haba regresado a Londres a toda
prisa. Y desde entonces, ni una visita ms. Por qu? Qu le haba sucedido a este
hombre? Acaso la guerra era la culpable de un cambio tan drstico?
Indudablemente, el muchacho que ella haba conocido no habra ignorado as a sus
sobrinas.
Recordaba el da en que lo haba conocido. Recordarlo? Jess! Atesoraba ese
recuerdo, que evocaba cada vez que se senta sola, triste o desanimada.
En aquel entonces tena seis aos. Su padre acababa de tomar posesin como
prroco de la iglesia de Knightsdale y ella extraaba su antigua casa, sus viejos
compaeros de juego, todo aquello que le era familiar. La soledad le dola en el
cuerpo. En el bosque cercano a la iglesia haba hallado un buen tronco junto al arroyo
y se haba arrellanado all para llorar hasta cansarse. Pero las lgrimas slo haban
empeorado su dolor de estmago.
Y entonces, Charles haba entrado silbando en el mundo de esa niita. Lo haba
odo antes de verlo. De no haber estado rendida de tanto llorar, habra intentado

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esconderse. Pero el chico ya se haba detenido frente a ella con las manos en la
cintura.
Era slo cuatro aos mayor que ella, muy flaco y con rizos castaos. Pero bajo la
luz del sol que inundaba el bosque a travs del follaje, le haba parecido una especie
de dios. Con un sonido de asco haba sacado del bolsillo un mugriento pauelo.
nimo, le haba dicho, al tiempo que le restregaba la cara. Deja ya de
lloriquear. No querrs que todos piensen que eres un beb, verdad? Vamos, puedes
ayudarme a buscar salamandras.
Se haba enamorado de l en ese preciso instante y as haba sido desde
entonces.
Mir esa mano que cubra la suya. Ninguno de los dos llevaba guantes. El peso
de su palma tibia y el contacto de esos dedos fuertes, ligeramente callosos, alteraron
de un modo extrao la respiracin de Emma. Sinti una sorprendente necesidad de
volver la mano y entrelazar sus dedos pequeos con los de l.
l no estaba a su alcance. Lo saba. Siempre lo haba sabido, incluso veinte aos
atrs al mirarlo fijamente en el bosque. Charles haba sido hijo y hermano de
marqueses y ahora l era el marqus mientras que ella slo era la hija del
prroco, tan comn como una de esas florecillas llamadas botn de oro que
abundaban en los campos de Knightsdale. Aun as, ella se haba apegado a l como
un cachorro, feliz de tener algunos restos de su atencin. Cuando l dej Knightsdale
para ir a la escuela, ella haba llorado de nuevo; y tampoco esa vez las lgrimas
haban conseguido aliviar el doloroso vaco que senta en el estmago.
Y luego, la muerte de su madre, la obligacin de cuidar de su hermanita Meg y
de su padre. Ya no tena tiempo para tontos sueos romnticos.
Ech una ojeada al perfil de Charles mientras llegaban al vestbulo de entrada.
Pese a no haber tenido tiempo para soar y a que sus sueos no tenan sentido, ella
haba soado.
La ltima vez que l haba estado en Knightsdale, ella tena diecisis aos. An
no haba debutado socialmente. Era an demasiado joven para ser invitada al baile de
bodas del hermano de Charles. No tan joven, sin embargo, como para no desear
desesperadamente estar all y tal vez bailar una pieza con Charles.
Haba hecho la cosa ms audaz lo nico audaz, en realidad de su vida. Se
haba deslizado a hurtadillas por la ventana y a travs de los bosques hasta la terraza
de Knightsdale. Oculta en las sombras, haba observado a los hombres vestidos de
lino blanco y traje de etiqueta negro y a las mujeres que lucan joyas y coloridos
vestidos.
Haba visto a Charles salir a la terraza en compaa de una dama de Londres.
Emma haba clavado los ojos en ella. Llevaba un vestido que se adhera a cada curva,
con un escote peligrosamente pronunciado sobre sus generosos senos. Era
asombrosamente, sobrecogedoramente hermosa. Y luego Charles haba tomado a esa
dama en sus brazos, besndola, mientras sus manos vagaban libremente por el
cuerpo de ella.

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Al contemplar la escena Emma se haba sentido muy rara: agitada, incmoda.


Avergonzada, mala palpitante y febril. Haba regresado corriendo a la parroquia,
como si la persiguiese el mismo Satans.
Miles de veces haba soado con ese beso, pero en sus sueos la mujer entre los
brazos de Charles era ella.
Bien, ahora ya deba estar curada de ese mal. Retir su mano del brazo de l
cuando entraron al despacho. Pese al esmero de los sirvientes, la habitacin an ola
a restos de lumbre y a polvo. Haca ms de un ao que el marqus el anterior
haba visitado la finca por ltima vez.
Seorita Peterson, mis disculpas si la he asustado all arriba.
Con un gesto, Charles le indic un asiento junto al fuego. Prefiri permanecer
de pie, obligndolo a hacer lo mismo. l le lanz una mirada perpleja. Emma
entrelaz con fuerza las manos delante de ella.
Milord, han pasado cuatro meses desde que su hermano y su esposa
murieron y sus sobrinas quedaron hurfanas. Por qu ha tardado tanto en venir a
casa?
Charles se encogi de hombros.
A casa? Su boca se puso tensa y baj los ojos hacia el escritorio. Cuando
levant la vista de nuevo su cara no expresaba emocin alguna. Las nias estaban
en buenas manos. Habl con el padre de usted en el funeral. Nana estaba aqu y
tambin la institutriz. Para qu querran ver a un to que para ellas era un extrao?
Y, sinceramente, pensaba que todava eran unas criaturas.
Cmo pudo haber pensado eso? Isabelle tiene nueve aos y Claire, cuatro.
Cuando Paul tuvo su primera hija, yo era un muchacho de slo veintin aos
que viva en Londres. Aparte de sentir desilusin porque no hubiese podido traer al
mundo un heredero, no pens mucho en el asunto. Y despus me fui a la guerra. La
pequea, Claire, an no haba nacido cuando part hacia la Pennsula.
Y ahora que las ha visto, tiene la intencin de abandonarlas de nuevo?
Emma not en su expresin que era exactamente eso lo que haba pensado
hacer.
No puede hacer eso, milord! Las nias ya han vivido suficiente tiempo al
cuidado de sirvientes. Necesitan un pariente en casa. Usted ha odo cunto desea
Claire un padre! Isabelle tambin, aunque es demasiado reservada para decirlo.
Y una madre, seorita Peterson? Seguramente las nias necesitan una madre
tanto como un padre o quizs ms.
Bueno, por supuesto que necesitan una madre, pero no hay nadie disponible
en este momento para ocupar ese lugar.
No? De pronto Charles sonri abiertamente. Y usted?
Emma sinti como si sus pulmones se hubiesen quedado completamente sin
aire.

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Charles se morda el interior de las mejillas para contener la risa. La mandbula


de la seorita Peterson se haba cado como una roca.
Si se detiene a pensarlo, esa es la solucin perfecta, seorita Peterson. Las
nias necesitan una madre, como usted misma ha observado. Ellas la conocen, usted
les gusta; y vive por aqu, as que tendr la comodidad de tener a su propia familia
cerca.
Y yo encuentro particularmente atractiva la idea de acostarme con usted.
Charles sonri, tratando de imaginar cul sera la reaccin de la seorita Peterson
ante esa declaracin. Pero era verdad. No haba pensado en ella durante aos y sin
embargo al verla ahora, al tenerla de pie a slo unos centmetros de l Quizs fuese
el contraste: entre la chiquilla que recordaba y la mujer que tena ante s. Fuera lo que
fuese, era verdaderamente ertico. Cambi de posicin, alejndose de ella
ligeramente para ocultar su reaccin.
Era la solucin perfecta a su problema. No era inconveniente para ninguno de
los dos. Tampoco significaba pasar mucho tiempo con ella. No tena el menor deseo
de vivir en Knightsdale. Hallara algo til que hacer en Londres y slo se pasara por
Knightsdale de tanto en tanto a ocuparse de su responsabilidad de engendrar un
heredero.
S, se pasara por all para llevarla a la cama. Para quitar de su precioso cuerpo
ese vestido tan feo. Para hundir la cara en sus pechos suaves y bien formados. Para
Se volvi abruptamente hacia el escritorio. Sus pantalones ya le resultaban
claramente incmodos.
Qu podra ser mejor, seorita Peterson? Usted no tiene un pretendiente,
verdad?
Bueno, no, pero
Y perdneme por decirlo, pero a usted se le ha pasado un poquito la edad para
el matrimonio, verdad? Si mal no recuerdo, tiene cuatro aos menos que yo, es decir,
veintisis.
S
Charles le ech una ojeada y not el rostro encendido y en especial el pecho,
que suba y bajaba al ritmo de la respiracin agitada. Bruscamente levant los ojos
buscando los de ella. Tras las gafas, ardan chispas doradas bajo unas cejas fruncidas.
Quizs no debera haber recalcado el hecho de que era firme candidata a
quedarse para vestir santos, pero seguramente eso influira en su decisin final. Era
improbable que recibiera una proposicin mejor (e incluso que recibiera alguna otra
proposicin).
No tengo la intencin de molestarla, ya sabe. Pasar la mayor parte de mi
tiempo en la ciudad. Slo tendr que soportar mis ocasionales visitas.
Y por qu se molestara en venir de visita? Ha sido perfectamente capaz de
quedarse lejos todos estos aos.
Charles tosi, cubrindose la boca. Seguramente ella vea lo obvio. La mir otra
vez. Tena los brazos firmemente cruzados bajo sus magnficos pechos. Ella levant

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una ceja. Cmo poda no haber notado antes el modo delicioso en que se elevaban
en un extremo? O cmo su boca invitaba a besarla, incluso formando una lnea
apretada como en ese momento?
Acaso se suavizara la expresin de esa boca si l apoyaba en ella sus labios?
Est el asunto del heredero.
Qu? Ambas cejas se elevaron y luego bajaron bruscamente. Qu
quiere decir exactamente?
Era interesante el contraste entre el tono glido de sus palabras y el fuego de su
mirada.
Charles advirti que probablemente era aconsejable la retirada, pero se haba
internado demasiado en territorio enemigo. Ahora deba sostener descaradamente su
posicin con toda naturalidad.
Un heredero. Voy a necesitar uno, ahora que soy el marqus. Y me ser difcil
conseguir uno si yo estoy en Londres y mi esposa est en Kent, no le parece?
Se agach justo a tiempo para esquivar un perrito de porcelana que, tras pasar
volando junto a su oreja, se hizo aicos contra la puerta del despacho.

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Captulo 2
Interrumpo algo?
Cautelosamente, tres plumas anaranjadas se asomaron por la puerta, seguidas
de tirabuzones grises y una cara muy redonda con los mismos lmpidos ojos azules
de Charles.
En absoluto, ta Bea. Pasa, por favor.
Emma parpade y se acomod las gafas, el fuego de sus ojos reemplazado
ahora por una aparicin igualmente llameante: la voluminosa forma de la ta
Beatrice, ataviada con un despampanante vestido de anchas rayas rojas y
anaranjadas, cuyo generoso escote hizo temer a Emma que los grandes senos de la
mujer se escaparan del cors. Sobre su pecho amplio resplandeca un collar de
diamantes y rubes.
Vas a presentarme a tu acompaante, Charles? Lady Beatrice apart con el
pie los fragmentos de porcelana y levant sus impertinentes. Unos ojos agrandados
por el cristal examinaron a Emma.
Por supuesto, ta. Te presento a la seorita Emma Peterson, la hija del prroco.
Seorita Peterson, mi ta, Lady Beatrice.
Lady Beatrice. Emma hizo una reverencia. Encantada de oh!
Emma salt hacia un costado, boquiabierta. Algo le haba rozado el tobillo.
Lady Beatrice lanz una carcajada sonora y musical que pareca venir de lo ms
profundo de su ser.
No se aflija, querida ma. Es slo Reina Bess3
Una gran gata anaranjada salt a la silla que estaba junto a Emma y se hizo un
ovillo en el asiento. Pareca un manguito demasiado grande y un manguito
enojado, adems pens Emma, al notar la mirada furibunda que le lanz la gata
antes de empezar a lamerse las patas.
Charles rio.
No estoy muy seguro de que Reina obtenga la aprobacin de Prinny, ta.
No me digas que has invitado a ese gordo idiota, Charles. Indudablemente no
estaba en mi lista.
Ni est en la ma. No, me refiero al perro de la seorita Peterson.
Usted tiene un perro llamado Prinny, seorita Peterson? Magnfico!
En realidad el perro es de mi hermana, Lady Beatrice.
3

Queen Bess en el original se refiere a la Reina Elizabeth I de Inglaterra (1533-1603) (N. de la T.)

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Ah. Bien, entonces anso conocer a su hermana. Lady Beatrice se adentr en


la habitacin. Hay alguna razn para estar de pie, Charles? Ser que los muebles
estn infestados? Piojos no, espero. Pulgas? La pobre Bess s que odia las pulgas.
Hasta donde yo s, no hay razn para que t y tu gata temis al mobiliario.
No puedo hablar con completa autoridad, por supuesto, ya que yo mismo acabo de
llegar. Estaba esperando que se sentara la seorita Peterson, pero se ha mostrado
renuente a hacerlo.
Oh, bueno, yo no voy a mostrarme tan renuente aunque acabo de pasar
sentada todo el camino desde Londres. Ahora que eres el marqus, Charles, tendrs
que hacer que alguien se ocupe de esos carruajes. Pens que los dientes se me iban a
salir de tanto castaetear por el traqueteo; juro que sent cada piedra del camino.
Lady Beatrice se instal graciosamente en el sof; toda una hazaa, pens
Emma, para alguien con esas imponentes medidas.
Venga, seorita Peterson, tome asiento, por favor. O har que se me tense el
cuello. Y estoy segura de que el pobre Charles necesita sentarse a descansar. Bess le
ceder su lugar, verdad, cario?
Reina interrumpi su ritual de limpieza el tiempo suficiente como para mirar en
direccin a Lady Beatrice. Luego volvi a usar su lengua para asearse debajo de la
cola. Emma apart la mirada.
Slo dele un empujoncito, seorita Peterson dijo Lady Beatrice. Bess a
veces es un poquito tozuda.
Y el Tmesis est un poquito mojado, pens Emma. Reina Bess no pareca
demasiado ansiosa por moverse. Claro que tampoco Emma estaba ansiosa por recibir
un araazo en la mano.
Permtame.
Al intentar coger a la gata, el brazo de Charles roz el de ella. Emma
experiment el involuntario contacto como una especie de descarga elctrica entre
ellos. l estaba tan cerca que ella senta el calor de su cuerpo y perciba ese aroma tan
masculino, mezcla de jabn, cuero y lino. Observ cmo ahuecaba las manos amplias
y hbiles debajo de la gata y record el contacto de la palma y los dedos de l.
Esperaba que l no le hubiese odo tomar aire de golpe o que no hubiese notado
cmo su cuerpo se inmovilizaba. Retrocedi tan rpidamente que se le enred el
tacn en el dobladillo del vestido y tuvo que sostenerse del borde del escritorio para
no perder el equilibrio. Cuando lo mir de nuevo l estaba depositando a Reina Bess
en el acogedor regazo de su duea.
Los ojos de su ta estaban fijos en Emma. La joven reprimi una risita nerviosa.
Lady Beatrice la miraba con enojo, de un modo similar a como la haba mirado su
gata.
Gracias, Charles. Eres nuestro hroe, no es as, seorita Peterson?
Emma esboz una sonrisa y se sent en el borde de la silla ahora vaca. Antes
intent sacudir con disimulo los pelos de gato anaranjados. Lanz una mirada a
Charles, quien, con una amplia sonrisa, inclin la cabeza.

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Hago lo que est a mi modesto alcance para ayudar a damiselas en peligro,


salvndolas de los dragones y de todo tipo de gatos atigrados.
Humm. Lady Beatrice acarici a su gata y estudi a Charles. Emma intent
no moverse nerviosamente mientras la mujer la examinaba. Y dime una cosa,
Charles, esta damisela necesita que la salven de algo en especial? El tono de su
voz era relajado pero Emma detect un trasfondo glido.
No que yo sepa, ta. Charles meti las manos en los bolsillos y se reclin
contra la repisa de la chimenea. Su voz era spera. Por qu lo preguntas?
No estoy acostumbrada a or el sonido de loza que se hace aicos cuando me
dispongo a entrar a una habitacin.
Emma estudiaba concienzudamente sus propias manos apretadas sobre el
regazo, rogando para s que sus mejillas no estuviesen tan encendidas como tema.
Creo que dije algo con lo que la seorita Peterson no estuvo de acuerdo.
En serio? Uno se preguntara qu tema de conversacin podra llegar a
provocar que una joven bien educada lance las chucheras a su alrededor.
Emma decidi que ya era hora de huir de all.
Milord, Lady Beatrice, creo que ya es hora de que me vaya a ver a las nias.
Estoy segura de que a estas alturas ya deben haber agotado a Nana.
No se vaya, seorita Peterson dijo Lady Beatrice. Apenas la conozco.
No era una peticin. Emma se hundi de nuevo en la silla.
Realmente no soy para nada interesante, Lady Beatrice.
Lady Beatrice levant una ceja.
Eso es lo que estoy tratando de determinar, seorita Peterson.
Djala ir, ta. La seorita Peterson tuvo la amabilidad de venir a reemplazar a
la institutriz de Isabelle y Claire, la seorita Hodgekiss, que est cuidando a su madre
enferma.
Ya veo. Y se est usted hospedando en Knightsdale? Lady Beatrice hizo
una pausa. Sus ojos azules escudriaron a Emma de pies a cabeza. Qu
conveniente.
Emma se irgui un poco en su silla. Seguramente la mujer no poda estar
insinuando que No, no era posible. Jams haban acusado a Emma nadie lo
haba considerado siquiera de algo que no fuera una conducta perfectamente
decorosa. Deba haber malinterpretado el tono de Lady Beatrice.
Aunque su mirada dura era difcil de malinterpretar.
La seorita Peterson y yo estbamos empezando a ponernos al da cuando
llegaste, ta.
A ponerse al da, Charles? Entonces t y la seorita Peterson vosotros ya
tenais algn tipo de relacin?
No. Emma esperaba no haber gritado la palabra, pero por la rapidez con
que Lady Beatrice levant las cejas, tema haberlo hecho. Se tambale sobre sus pies.
Iba a marcharse de all en ese preciso instante, lo quisiera o no la ta de Charles.
Lady Beatrice, puedo asegurarle que

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No, pequea, por favor. Lady Beatrice agit en direccin a Emma una mano
profusamente enjoyada. Sintese. Acepte mis disculpas si la he ofendido.
Emma se sent, pero al borde de la silla, dispuesta a marcharse al primer
insulto.
No estoy acostumbrada a ser tratada de esa forma, Lady Beatrice. Espero que
no se repita.
Lady Beatrice rio entre dientes.
Sabe usted defenderse, verdad? Eso es bueno. Entonces, dgame por qu
arroj la Lady Beatrice mir el montn de aicos en el suelo y se encogi de
hombros, por qu arroj usted esa chuchera contra la puerta.
Emma se ruboriz.
Era un perro, Lady Beatrice.
Ah. La mujer frot las orejas de Reina. Bess, aqu presente,
probablemente estara de acuerdo tampoco ella tiene demasiado afecto a los
perros. Me extraa que pase usted parte de su tiempo con una versin de carne y
hueso de esas criaturas, si las desprecia tanto como para sentirse obligada a librar al
mundo de las chucheras con forma canina (las cuales, podra agregar, no le
pertenecen). Dijo usted que Prinny es un perro, verdad?
S. Emma mir a Charles en busca de auxilio. El muy miserable se cubra la
boca con la mano para ahogar la risa. No era mi intencin romper la estatuilla.
No? Y qu quera hacer, entonces?
Esperaba golpear en la cabeza a Lord Knightsdale.
Por supuesto. Charles?
Lo nico que hice fue pedirle a la seorita Peterson que se casara conmigo.
No acept.
Lady Beatrice parpade.
Ya veo. No habra bastado con un simple no?
Parece que no.
Emma deseaba gritar, no estaba segura si por causa de la mortificacin o de la
frustracin.
Lady Beatrice, por favor, disclpeme. Crame que no puedo explicar mi
reaccin.
Entonces no lo intente, querida ma. Algunas cosas son inexplicables y
otras se encarga de aclararlas el tiempo. Falta ver a cul de estas categoras pertenece
este pequeo incidente. Entonces ya os conocais?
Charles rio entre dientes.
La seorita Peterson y yo ramos compaeros de juego de nios, ta. Poco
antes de que llegaras, acababa de verla por primera vez en aos.
Aos, Charles? Cuntos?
Charles se encogi de hombros.
Algunos. Por lo menos diez. O ms probablemente veinte.
Lady Beatrice mir fijamente a Charles.

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No habas visto a la seorita Peterson desde nio y acabas de pedirle


matrimonio?
Charles volc su peso sobre la otra pierna y carraspe.
As es.
Lady Beatrice sacudi la cabeza.
Seorita Peterson, mis disculpas. La entiendo perfectamente. Para la prxima
vez, sugiero un objeto ms pesado desde una distancia menor.

Charles observaba a las damas mientras conversaban. Lambert haba trado t y


pasteles, y un plato de crema para su alteza.
Usted dijo que se est hospedando en la casa, verdad, seorita Peterson?
La ta Beatrice se sirvi el pastel ms grande de todos.
S. La seorita Hodgekiss parti inesperadamente la semana pasada y pens
que lo mejor sera instalarme aqu para ayudar a Nana. Ya tiene sus aos.
Claro que s. Y su familia puede arreglrselas sin usted?
Emma hizo una pausa y Charles se inclin hacia adelante. Acaso sus ojos se
haban ensombrecido?
Oh, s. Mi hermana tiene diecisiete, as que ya no necesita (ni desea) mi
supervisin diaria.
Humm. Y tengo entendido que vuestra madre muri hace muchos aos, no
es verdad? La ta Bea se sacudi del pecho algunas migajas.
No mucho despus de que Meg naciera. Emma sonri, pero Charles vio la
sombra de nuevo. Yo cri a Meg y me ocup de la casa, pero, bueno, las cosas
cambian. Puedo permitirme sin problemas ensear a las nias hasta que la seorita
Hodgekiss pueda regresar.
Charles observ a Emma mordisquear un trozo de pastel. Tena una linda boca:
el labio inferior era carnoso, el superior, arqueado y sobresala ligeramente. Labios
para ser besados. Observ la pequea punta rosada de su lengua salir fugazmente
para atrapar una migaja que se haba escapado y sinti una oleada de calor en
cierta parte de su cuerpo. Era capaz de imaginar cosas deliciosas para que hiciera esa
lengua.
No te parece, Charles?
Humm? Apart la mirada de los labios de la seorita Peterson para
encontrarse con los ojos de ta Bea fijos en l. Lo siento, ta. Me temo que estaba
distrado.
La ta Bea resopl.
As lo llaman ahora? En mis tiempos
Charles ech una ojeada a la expresin desconcertada de Emma.
Ta, para que no nos sonrojemos, podras simplemente repetir la pregunta?
La ta Beatrice tambin ech un vistazo a Emma.
Est bien. Estaba intentando convencer a la seorita Peterson para que nos

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acompaase en nuestra pequea fiesta.


Excelente sugerencia! Charles sonri abiertamente. En materia de buenas
ideas, siempre se poda confiar en la inspiracin de la ta Bea.
Pero Lord Knightsdale, no hay manera de que yo me sume a sus invitados.
Y se puede saber por qu no, seorita Peterson? Usted sera una bonita
incorporacin.
Pero es que soy la institutriz.
Bah! Slo temporalmente. La ta Bea ofreci a Reina un trocito de pastel.
Tras olfatearlo cuidadosamente, su alteza levant la nariz, rechazndolo.
Su linaje es impecable su padre es hijo de un conde, si mal no recuerdo.
El cuarto hijo de un conde aclar la seorita Peterson.
No importa. La sangre es lo suficientemente azul.
La taza de t de la seorita Peterson golpe estrepitosamente el plato.
Lo suficientemente azul para qu?
Para la flor y nata4, seorita Peterson. La ta Bea se meti en la boca la
torta que Reina Bess haba rechazado. Supongo que usted nunca ha debutado
socialmente, verdad? Las migas del pastel en su boca amortiguaron el sonido de
la pregunta.
No. Cuando yo tena diecisiete aos, Meg era una nia de apenas nueve. No
quise dejarla sola y a mi padre no le interesaba enviarme a Londres. Supongo que
podramos haber conseguido que alguna de las hermanas de mi padre me
presentase, pero no pareca valer la pena tomarse la molestia.
La ta Bea asinti con la cabeza, mientras sus plumas se balanceaban.
Lady Gromwell, la condesa y Lady Fanning, la baronesa. Perfectamente
aceptable. Tom otra torta. Usted acaba de decir que su hermana tiene diecisiete
aos? Ella tambin rechaz un viaje a la ciudad?
As es. Nuestro padre le ofreci la oportunidad. Lady Elizabeth, la hermana
del duque de Alvord, iba a debutar socialmente; Meg podra haber ido con ella. La
seorita Peterson suspir, encogiendo ligeramente los hombros. Me temo que Meg
no se interesa por los vestidos o los volantes. Prefiere perder el tiempo en el campo,
buscando plantas para agregar a su coleccin.
Hizo una pausa, mirando distradamente dentro de su taza de t. Charles
advirti otra vez la misma expresin ensombrecida de antes. Ella apret los labios.
Y la situacin en casa era inestable.
Qu era lo que molestaba a la joven? l deseaba ver en sus ojos risa o chispas
de enojo y pasin no tristeza.
Parece que a su hermana no le vendra mal algo de refinamiento, seorita
Peterson dijo la ta Bea. Sugiero que la incluyamos entre los invitados a nuestra
fiesta, Charles. Ser la oportunidad perfecta para que acceda a la alta sociedad.
Magnfica idea, ta. Y la seorita Peterson estar ah para guiarla.
4

Ton en el original: trmino con el que se hace referencia a la alta sociedad (N. de la T.)

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Lady Beatrice, no me parece que


Nada, insistimos, verdad, Charles?
Sin duda. Yo la acompaar hoy a su casa, seorita Peterson, para llevar la
invitacin personalmente.
Pero
Vamos, seorita Peterson dijo la ta Bea. Estoy segura de que su padre no
puede oponerse. Estar feliz de ver a su hija (a sus hijas) adquirir un poco de
refinamiento.
La seorita Peterson dej su taza de t y se irgui en la silla; el enojo le
ensanchaba las ventanas de la nariz y le devolva el fuego a su mirada.
Lady Beatrice
La ta levant la mano.
Vamos, seorita Peterson, no sea fastidiosa. Por qu se opondra usted a un
poco de diversin? Un poco de cartas, un par de das de campo, un baile. Todos ellos
pasatiempos intachables.
La seorita Peterson adelant la barbilla en un gesto combativo, como lo haca
Claire.
Ser necesario que atienda a las nias.
Por supuesto, pero no a cada instante del da, seguramente. Nana puede
cuidarlas en la sala de estudio, verdad? La ta Beatrice mir a Charles.
Claro que s. Sonri abiertamente. De hecho, es quien las est cuidando
en este momento. Y tampoco son unas criaturas. Isabelle me pareci muy
responsable.
Demasiado responsable dijo la seorita Peterson. Y necesita mantenerse
al da con sus lecciones.
Lo cual har. Charles vio la victoria a su alcance. Yo mismo visitar la
sala de estudio para colaborar, siempre y cuando no me pida usted que les ensee a
usar acuarelas. No puedo pintar (ni dibujar) nada.
Eh
Entonces, est decidido. La ta Bea se adue del ltimo pastel. Vaya a
buscar su sombrero, seorita Peterson, que Charles la llevar a su casa ahora mismo.
Pero
La ta Bea hizo un gesto con las manos, como ahuyentndolos. La seorita
Peterson mir a Charles. l rio por lo bajo ante la confusa mezcla de frustracin,
enojo y resignacin que vio en la cara de la joven. E ilusin? Haba sin duda un
rayo de ilusin tambin? Sospechaba que haca mucho tiempo que la seorita
Peterson no se permita algo de diversin. Tal vez el placer era algo que nunca se
haba permitido.
Charles estaba decidido a cambiar eso. Descubri que le encantara darle placer.
Delicioso placer. Caliente, sudoroso. Placer a la medianoche y al alba.
Observ el frufr de su preciosa parte trasera mientras ella sala airada.
Ests decidido por ella, verdad?

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Charles se encogi de hombros, volvindose hacia su ta.


Desde que recibimos la noticia de la muerte de Paul me has estado
fastidiando sin cesar para que me case. La seorita Peterson ser una buena eleccin.
Tienes muchas damas para elegir.
A todas ellas ya las conozco.
Ah, pero estn ms interesadas en ti ahora que eres el marqus de
Knightsdale.
Charles sinti que se le retorca el estmago. Dios, esa era una de las cosas que
ms detestaba de esa maldita situacin: la adulacin. Los mismos que ni siquiera
vean al Mayor Draysmith, ahora se peleaban por saludar a Lord Knightsdale.
Eso es parte del encanto de la seorita Peterson, ta. No creo que le interese
un bledo mi ttulo.

Emma se oblig a bajar las escaleras con calma. An estaba que echaba chispas.
Qu descaro el de ese hombre! Venir aqu, despus de todos esos aos y sugerir que
se casase con l. Jurara que ni siquiera la haba reconocido al verla en la galera larga.
l slo quera que le diera hijos y los criara. Por cierto, que ella no iba a
ofrecerse para que la dinasta Knightsdale pudiese continuar una generacin ms. Si
se dejase llevar por lo que senta en ese momento, con gusto acabara de inmediato
con el linaje. Y lo hara con sus propias manos.
Se detuvo en el rellano del segundo piso y apret con tal fuerza el pasamanos
que los nudillos se le pusieron blancos. Dio un profundo suspiro.
Tambin estaba enojada consigo misma.
Por qu no poda ser feo: bizco, picado de viruela ojo-robado? Por qu tena
que ser el nico hombre que apareca en sus sueos?
Toc sus mejillas encendidas. l no slo se le haba aparecido en sueos.
Tambin haba soado despierta con l y con el beso que haba visto.
Lo haba invitado a su cama la misma noche que haba corrido a casa despus
de verlo en el baile de bodas de Paul.
Jess, as era. La juiciosa nia de pap se haba metido en la cama y despus de
apagar la vela haba rememorado la escena de la terraza. Pero en sus pensamientos,
era a ella a quien l besaba, no a una annima dama londinense. Haba intentado
sentir sobre sus labios los de l, movindose. Seran clidos o fros, hmedos o
secos? Haba imaginado los brazos de l rodendola, apretndola contra su pecho,
recorrindola con sus manos Apret los ojos. Se negaba a recordar en qu partes de
su cuerpo haba imaginado esas manos.
Y ahora l le haba propuesto matrimonio. Poda descubrir exactamente cmo se
sentan esos labios. Lo que sus manos
Basta! No poda casarse con l solamente para probar la precisin de su
imaginacin, verdad? No. Indudablemente, no. Era extremadamente absurdo.
Continu bajando las escaleras.

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Se haba sentido desfallecer en el despacho, al notar cmo los ojos de l parecan


trazar el contorno de sus labios. A duras penas haba conseguido prestar atencin a
las palabras de Lady Beatrice. Deberan obligarlo a vendarse los ojos: esa lmpida
mirada azul entraaba un peligro para las mujeres. Probablemente haba sido el
seuelo para atraer a sus brazos a innumerables damas de sociedad. Pues bien, ella
no sera una ms de sus vctimas, no importaba cunto deseara serlo.
Seorita Peterson qu rapidez. Esplndido.
Emma mir hacia abajo. De pie en el vestbulo, Charles la miraba con una
amplia sonrisa. El corazn le dio un vuelco antes de que pudiera dominarlo.
No lleva tanto tiempo ponerse un sombrero, milord.
No? Me rindo a su mayor conocimiento es una tarea que nunca he
intentado.
Sin embargo, no dudo de su experiencia en quitar sombreros!
Emma se mordi el labio. De dnde haba salido eso? Nunca antes haba
tenido problemas para refrenar su lengua. Mantuvo la vista al frente mientras sala
por la puerta principal, pero sinti junto a la oreja el aliento tibio de Charles que rea
entre dientes.
Ah, seorita Peterson, detecto palabras que quedaron por decir entre
nosotros?
No tengo la menor idea de a qu podra estar refirindose, milord.
De manera que no est usted insinuando que le he quitado el sombrero a
ms de una dama?
Emma sinti que una oleada de rubor le encenda las mejillas. Al or las
palabras en boca de l, se dio cuenta de que lo haba acusado directamente de
desnudar mujeres. Pero lo cierto es que ella no iba a admitirlo. Algunas mentiras eran
necesarias para la propia conservacin.
Por supuesto que no, milord.
l rio con un sonido profundo y clido.
Oh, seorita Peterson, veo que juntos vamos a pasarlo maravillosamente bien.
Puedo llamarla Emma?
Claro que no.
Maravilloso. Y usted debe llamarme Charles.
Milord, es que no me ha odo? No le he dado licencia para usar mi nombre
de pila.
Bien, Emma, lo siento mucho pero voy a tomarme esa licencia. Algo que
aprend en la guerra es que uno debe preguntar cortsmente, pero si algo es crucial
para la supervivencia, debe tomarlo (sin abandonar la cortesa, por supuesto). Y de
verdad pienso que el usar su hermoso nombre, Emma, es crucial para mi
supervivencia.
A Emma no se le ocurra absolutamente nada que decir. Estaba segura de estar
boquiabierta ms an al sentir unas manos amplias y clidas que le rodearon la
cintura y la levantaron para depositarla en el carrocn. l se sent a su lado y la mir

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con una amplia sonrisa. La joven cerr las mandbulas con tal rapidez que pudo
orlas crujir.
Para terminar de perturbarla, el asiento del carrocn era extremadamente
estrecho. Senta claramente contra su cuerpo la presin del costado, cadera y pierna
de Charles. Eran asombrosamente firmes, como una roca. Se movi, intentando
poner ms distancia entre ellos. l se movi con ella.
Milord, me est empujando.
Charles, Emma. Sabe que me llamo Charles. De nia, usted sola llamarme
Charles.
Y ahora no lo oir usted de mis labios, milord. Al menos yo tengo alguna
nocin de lo que es el decoro.
Humm. Quizs yo pueda convencer a esos labios.
Antes de que imaginase siquiera lo que Charles se dispona a hacer, Emma
sinti sobre su boca la de l.
Sus ojos se cerraron, no poda o no quera decir si para evitar conmoverse
por la proximidad del rostro de Charles, o para concentrarse en el contacto de esos
labios que cubran los suyos. Fue un brevsimo roce seco y fresco pero ella lo
sinti a lo largo de todo su cuerpo. Encendi un extrao fuego abrasador en su
vientre, un fuego que haba permanecido encendido como un rescoldo en sus sueos,
pero que nunca haba ardido en libertad. Un fuego que tema que la consumiera.
Jess, s que estaba en problemas!

Riendo entre dientes, Charles volvi a su lado del asiento. Habra preferido
explorar ms largamente la boca de Emma; pero los caballos estaban inquietos y
adems poda suceder que Emma pro y lo dejara sin sentido de una bofetada. Sin
mencionar que la escena poda ser vista desde las numerosas ventanas de
Knightsdale. Estara ta Bea espindolos desde alguna de ellas? O quizs la
pequea Claire?
No le importaba. Sonri abiertamente, sintiendo una ridcula necesidad de rer.
No se haba sentido tan alegremente despreocupado en aos desde luego no desde
que haba partido para la Pennsula. Indudablemente no despus de haberse
enterado de la muerte de Paul. Ni siquiera cuando era un flamante universitario de
parranda por Londres recordaba haber sentido esta alegra pura y libre de cuidados.
En aquel entonces haba credo llevar una vida maravillosa, adquiriendo una brillante
ptina de sofisticacin, pero demasiadas maanas despus de una noche de
libertinaje haba sentido esa ptina como una especie de herrumbre.
Aspir una profunda bocanada del fresco aire ingls, impregnndose del
perfume de la hierba recin cortada. Tal vez no se haba sentido de ese modo desde la
niez, cuando tena ante s todo un glorioso da para llenarlo pescando, cabalgando y
jugando a Robin Hood o a los Caballeros de la Mesa Redonda con la joven que
ahora estaba a su lado, a menudo pisndole los talones. Rio entre dientes. Quin

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habra imaginado que algn da sentira algo que no fuera enojo hacia esa molesta
niita de rizos a la que l haba apodado Enana?
Qu lo divierte tanto, milord?
De modo que la seorita Peterson iba a darse aires? Le ech una rpida
mirada. S, su naricilla apuntaba hacia arriba.
Saba usted que los dems muchachos la llamaban Sombra?
Qu? Se gir para mirarlo. De qu est hablando?
Cuando ramos nios. Los otros muchachos la llamaban Sombra, porque
me segua por todas partes.
Oh. Contempl el paisaje y un dbil rubor colore sus mejillas.
Pero yo no la llamaba as. No me molestaba que me siguiera.
Usted me llamaba Enana.
Bueno, era pequea. Ahora tampoco es muy alta que digamos, aunque
algunas partes de su cuerpo Charles dej que sus ojos se posaran en sus bien
formados senos, han crecido considerablemente.
Milord! Ahora sus mejillas ardan. Charles se prepar para la bofetada.
Sus manos, por ejemplo dijo riendo. Estoy seguro que ahora son ms
grandes. Tambin la barbilla. Sus encantadores, eh, p
Emma tom aire haciendo que esa parte de su anatoma que l tena en mente
sobresaliera tentadoramente.
pies tambin han crecido desde que usted era una chiquilla.
Milord, es usted tan escurridizo.
Disculpe? Charles puso su mejor expresin de inocencia. Le aseguro
que no s a qu se refiere.
S que lo sabe! Que sus palabras escapan a mi comprensin. Cuando creo
entender de qu habla, de algn modo se las arregla para desorientarme. Es tan
difcil estar segura de qu habla como lo es atrapar con las manos una trucha.
Querida dijo Charles, con la voz repentinamente ronca por el erotismo de la
imagen que su tosca e ingenua comparacin haba disparado en su mente, cuando
usted quiera atraparme, por favor, hgalo. Me har feliz complacerla dejndome
atrapar. Si yo fuese una trucha, sera un placer nadar en su estrecha y hmeda, eh
Charles trag saliva, refrenando su imaginacin.
Ella le lanz una mirada perpleja pero cautelosa.
Lo est haciendo de nuevo.
Charles le record a su cuerpo que deba comportarse. Su voz era ms clara esta
vez.
Estoy haciendo qu?
No se haga el inocente. Usted quera decir otra cosa, no es as?
No.
S, as es.
Charles sonri mostrando los dientes.
Bueno, quizs.

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Dgame qu.
Oh, no, Emma, amor mo. Claro que no se lo dir. Se lo mostrar pero slo
una vez que estemos casados.
Charles rio para s, imaginando que poda or rechinar los dientes de ella.
Contempl el edificio de piedra que tena delante, que le era tan familiar, donde
haba pasado tantas horas aprendiendo griego y latn con el reverendo Peterson.
Encontraremos a su padre en casa?
S.
Charles percibi la repentina frialdad del tono de Emma. Cul sera el motivo?
Y a su hermana?
Emma se encogi de hombros.
Meg probablemente est fuera de casa, excavando la tierra en alguna parte. Si
mi padre y Se interrumpi. Las ventanas de la nariz se le ensancharon, al tiempo
que la expresin de su boca se endureci.
Y quin? la inst a terminar la frase, mientras detena el carrocn.
Emma levant la barbilla y enderez los hombros, como un soldado
preparndose para el combate. l dej a un lado las bromas. Estaba bastante seguro
de haber encontrado la causa de la mirada ensombrecida de Emma.
y la seora Graham Emma termin la frase. La seora Harriet
Graham. Es viuda. Ayuda en la iglesia, con las flores y ese tipo de cosas.
Y?
Y qu, milord?
Y por qu al pensar en la seora Harriet Graham, viuda, se pone tan tiesa
como si se hubiese tragado un atizador caliente?
No s a qu se refiere.
No puede ser el simple hecho de que ayude en la iglesia, verdad? Charles
vio que Emma tena los ojos clavados en el suelo. Usted ha dicho mi padre y.
El problema es el y, no es as? Acaso esa seora Graham es una arpa de la peor
calaa?
Emma neg con la cabeza.
Por supuesto que no. La seora Graham es un buen miembro de nuestra
iglesia.
Pero quizs no es un miembro tan bueno de vuestra familia?
Va a ayudarme a bajar de este carrocn o tengo que apearme de un salto?
La ayudar, querida. Charles rode el carruaje y la tom de la cintura. No la
desliz hacia abajo contra su cuerpo, como deseaba hacerlo, ni la atrajo contra l al
depositarla en el suelo. Pero tampoco la solt de inmediato. Disfrutaba demasiado de
la curva de su cintura bajo sus manos.
Para sorpresa de l, Emma no se apart. Permaneci quieta, con la mirada baja,
los ojos ocultos por el sombrero.
Emma, est usted bien?
S. Por supuesto. Levant la vista y lo mir un momento, para luego

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retroceder. La solt. Lo siento. Venga por aqu dijo la joven.


La sigui hacia el interior de la casa. Apenas entr percibi ese olor: el olor del
saber, olor a libros viejos, a cuero, papel y tinta. Haba respirado ese aroma tan a
menudo cuando era un muchacho que luchaba con las declinaciones del latn.
Tambin lo haba respirado en la universidad, pero ste era mejor. Ola a hogar. El
padre de Emma haba sido un buen maestro. Estricto, exigente, pero siempre con
comentarios alentadores. Charles haba trabajado duro para ganar su aprobacin.
De hecho, haba deseado que el reverendo Peterson fuese su padre. Quizs esa
era una de las razones por las que haba tolerado a Emma. La haba visto como una
hermanita.
Claro que no era as como la vea ahora.
Emma se detuvo fuera del despacho de su padre y golpe la puerta
pausadamente.
Tenemos visita, padre.
Adelante, por favor.
La joven empuj la puerta. Charles se qued helado en el umbral.
El reverendo Peterson haba envejecido en los ltimos veinte aos. Tena el
cabello gris, las mejillas levemente hundidas, los huesos de la cara ms marcados.
Charles lo saba. Haca slo cuatro meses que lo haba visto en el funeral de Paul.
Pero era distinto verlo all, en su despacho en esa habitacin en la que el tiempo
debera moverse en crculo.
Milord dijo el reverendo Peterson, incorporndose, es un placer volver a
verle. Todos nos alegramos de que haya regresado a Knightsdale, su hogar.
Charles esboz una amplia sonrisa.
Finalmente. Gracias por no decirlo.
La sonrisa del reverendo Peterson no haba cambiado. Sus labios slo se
curvaban ligeramente pero los ojos le brillaban tras las gafas.
Nunca osara criticar a un marqus.
En voz alta.
Los labios del prroco se movieron nerviosamente y se marcaron las arrugas en
el rabillo del ojo.
Slo estaba ansioso por tenerlo entre nosotros, milord. Se volvi hacia una
mujer menuda que estaba sentada en una silla junto a su escritorio. Permtame
presentarle a la seora Harriet Graham. La seora Graham es relativamente nueva en
Knightsdale, milord, pero desde que lleg ha sido un miembro muy activo de la
parroquia.
Seora Graham.
Charles le dio la mano a la mujer. La irritacin de Emma era casi palpable. An
permaneca de pie, tiesa junto a la puerta.
Milord. La seora Graham le sonri con calma. La mujer le gust
inmediatamente. Tena un rostro agradable y tranquilo, clidos ojos marrones y
cabello castao que se estaba tornando gris.

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As que sta es la arpa. Pareca una mujer comn, de mediana edad, no una
candidata a madrastra malvada.
Reverendo, he venido a traer una invitacin para sus dos hijas.

Emma observ a Charles tomar la mano de la seora Graham. No le haba


sorprendido encontrar a la mujer en el despacho con su padre. Jess, esa mujer
prcticamente viva en la parroquia! Quizs efectivamente vivira all si Meg se
hospedaba unos das en Knightsdale, para la fiesta.
La joven se mordi el labio. No, realmente no se imaginaba a su padre
quebrantando la ley de Dios, viviendo en pecado con una mujer, ni siquiera con una
Jezabel como Harriet Graham.
Asistirn algunas damas de la edad de la seorita Margaret Peterson. Mi ta,
Lady Beatrice, ha pensado que sta podra ser una excelente oportunidad para que su
hija menor se mojara los pies en el estanque social, por as decirlo, y en un entorno
familiar, con la gua de su hermana mayor.
Y quin guiar a la hermana mayor?
Pap, no soy un vegetal. Me las arreglar.
Emma se ruboriz al ver que Charles arqueaba las cejas. Quizs haba hablado
con un tono un poco spero.
No he querido decir eso, Emma, pero es que t tampoco has ido a Londres.
He estado en muchas reuniones locales.
S, ya lo s, pero
Con una mirada cargada de enojo, Emma hizo callar a su padre.
No se preocupe, seor. Haba un deje de humor en la voz de Charles.
Emma se volvi para lanzarle una mirada parecida a la anterior. La ignor.
Mi ta estar presente y la reunin no ser demasiado agotadora. Slo un par
de das de campo, un baile. Muy tranquilo. Muy relajado. Creo que el duque de
Alvord, su esposa y su hermana estarn all, y tambin el conde de Westbrooke, de
modo que sus hijas vern algunas caras familiares.
El reverendo Peterson asinti.
La hermana del duque, Lady Elizabeth, es amiga personal de Meg. No veo
objecin alguna, y t, Harriet?
Emma rechin los dientes cuando la seora Graham asinti y murmur que
estaba de acuerdo.
Los invitados deberan llegar maana dijo Charles, as que enviar un
carruaje a recoger a la seorita Margaret Peterson por la maana, de acuerdo?
Excelente, milord. El padre mir a su hija mayor. Emma, seguramente
necesitas recoger algunas cosas. No planeabas tener actividades sociales cuando
fuiste all a reemplazar a la seorita Hodgekiss.
No, y tampoco ahora tengo planes de asistir a demasiadas actividades
sociales: pasar la mayor parte de mi tiempo con las nias.

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Pero no todo su tiempo dijo Charles. Por qu no recoge ahora sus cosas?
Emma no deseaba recoger cosa alguna. Se cruz de brazos, dispuesta a
decrselo, pero antes que pudiera abrir la boca su mirada se cruz con la de Charles.
Algo en su expresin le advirti que estaba al borde de hacer un berrinche de lo ms
infantil. Guard silencio.
Tena veintisis aos, no seis. No era un comportamiento digno. Respir hondo
para calmarse.
Supongo que es una buena idea. No tardar demasiado.
Quiere que la ayude?
No, seora Graham. Puedo arreglrmelas perfectamente yo sola. Emma le
ech una ojeada a su padre y pudo ver una expresin de reproche. Se ruboriz.
Pero gracias por la oferta. Ser slo un minuto.
No le llev mucho ms de un minuto hacer el equipaje. Su guardarropa no era
muy extenso, y la mayor parte ya estaba en Knightsdale. Amonton
apresuradamente algunos vestidos extra en una pequea maleta. Se detuvo, con la
mano sobre su traje de baile. Debera llevarlo? No. Era ridculo. Sus dedos se
deslizaron sobre la sedosa tela. Haba sido un verdadero derroche. Nunca lo haba
usado.
Poda usarlo ahora, en la fiesta.
No. No ira al baile o s?
Cerr los ojos, recordando a Charles y a aquella dama londinense en la terraza,
diez aos atrs. En aquel tiempo era demasiado joven para ir al baile. Ahora ya no lo
era
Cogi el vestido, lo meti con el resto de cosas y sali de su cuarto antes de
tener tiempo de cambiar de opinin.
Charles acomod la maleta en el carrocn mientras ella se despeda de su padre.
Deberan arderme las orejas? pregunt despus de que Charles la hubiese
ayudado a subir.
Emma, su padre nunca hablara sobre usted conmigo y con la seora Graham.
Estoy segura de que le habla de m a la seora Graham.
Con la vista fija adelante, esper que Charles defendiera a la mujer. l no dijo
una palabra. Ella tambin debera haber guardado silencio, pero las palabras le
apretaban la garganta, pugnando por salir.
La joven no tena en quin confiar. No poda hablar con Meg. Una vez lo haba
intentado pero su hermana era demasiado joven. No la entenda. Y las otras mujeres
que conoca eran demasiado mayores. Bueno, adems prefera lavar los trapos sucios
en casa. Pero Charles haba presenciado su mal comportamiento.
Qu le estaba pasando? Primero, haba perdido la paciencia, arrojndole esa
baratija a Charles; y ahora acababa de actuar como una nia maleducada. Quizs
estaba enferma. Ciertamente no se senta bien del estmago.
Si Charles haba dicho en serio lo de la propuesta de matrimonio, ahora
seguramente se felicitaba porque ella lo hubiese rechazado. Se estaba convirtiendo en

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una arpa espantosa.


Si tan slo la seora Graham se marchase de vuelta al lugar de donde haba
venido Si tan slo las cosas volvieran a la normalidad
Lanz una rpida mirada a Charles. l arque las cejas.
Ya ha pasado el peligro?
Qu peligro? Emma frunci el ceo. A qu se refiere?
Ha estado sentada ah gruendo y flexionando las manos. Tema que estallara
en cualquier momento.
No estaba gruendo. Qu absurdo!
Lo estaba.
No lo estaba. Ni siquiera s gruir.
Bueno, a m me sonaban como gruidos. Le gustara decirme cul es el
problema?
No. Emma apret los labios. No hay ningn problema.
Charles suspir.
Imagino que tiene algo que ver con la seora Graham, pero francamente, no
alcanzo a comprender de qu puede tratarse. A m me ha parecido una dama
perfectamente normal y respetable.
Bueno, pues no lo es! Emma asi con fuerza el brazo de Charles y lo
sacudi. Es una desvergonzada, una descarada.
La seora Graham?
S.
Siguieron su camino en silencio durante unos minutos. Emma haca esfuerzos
por controlarse. Temblaba por dentro.
Est bien, Emma, me doy por vencido. No puedo imaginarme por qu puede
ser descarada la seora Graham. S que no es de buena educacin preguntar, pero de
todos modos voy a hacerlo: qu ha hecho?
La hall en el despacho besando a mi padre.
Recordaba la escena como si hubiese sucedido haca un instante, aunque ya
haban pasado dos meses desde aquel da en que, al entrar para hablar con su padre,
lo haba encontrado sentado en el sof con la seora Graham. Desde entonces nunca
olvidaba llamar a la puerta antes de entrar.
Y?
Lo mir. l levant las cejas.
Qu quiere decir con y?
Y qu ms? Usted vio a su padre besando a la seora Graham, y?
No es suficiente? Y en realidad no lo vi besndola pero era bastante claro que
era eso lo que haba estado haciendo. Ella tena el cabello desordenado y el cuello del
vestido desabotonado.
Ya veo. Una demostracin de mutuo afecto. Quizs de cario muy grande.
Han pasado cuntos?, diecisiete aos desde la muerte de su madre?
No veo en qu cambia eso las cosas.

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Ha habido una serie de seoras Graham?


Por supuesto que no! Mi padre es un hombre religioso.
Precisamente. Entonces tal vez ya est listo para casarse de nuevo y se ha
dado cuenta de que le gusta la seora Graham.
Es demasiado viejo para casarse.
Emma hundi los dedos en el brazo de Charles. El solo pensamiento de la
seora Graham mudndose realmente con ellos Siempre haban sido slo su padre,
Meg y ella. Nadie ms. Y as deba ser.
Querida dijo Charles, tomando las riendas con una sola mano y aflojando
con suavidad la presin de los dedos de Emma sobre su brazo, su padre no puede
tener mucho ms de cincuenta aos. No es demasiado viejo.
Pero no quiero una madre.
La seora Graham lo sabe, estoy seguro. Usted tiene veintisis aos y Meg
diecisiete. Es posible que ambas estn casadas antes de fin de ao al menos espero
que usted lo est. Conmigo. Entonces vuestro padre se quedar solo. Debera
alegrarse de que haya encontrado a la seora Graham.
Emma le solt el brazo. Saba que l no lo iba a entender. Cmo podra? Era
hombre, despus de todo.
Yo no voy a casarme.
l sonri, desviando nuevamente su atencin hacia los caballos.
Tal vez no. Esa es una eleccin suya. Debe concederle a su padre igual
libertad para elegir.
Pero usted no lo entiende. l es mi padre. Tiene obligaciones para con su
familia.
Tambin es un hombre, querida ma.
Emma baj la vista y se mir las manos.
Pensaba que nos amaba a Meg y a m. Por qu la necesita a ella?
Es otro tipo de amor, Emma. Es que usted no comprende en absoluto las
necesidades de un hombre? Los deseos de un hombre?
La joven sacudi la cabeza. Qu poda para un hombre ser ms importante que
sus propios hijos? Ella se haba esforzado cuanto le haba sido posible por ser una
buena ama de casa, por ser una madre para Meg. En qu se haba equivocado? Qu
era lo que haca falta?
No dijo ella. No los comprendo. No los comprendo en absoluto.
Entonces, amor mo, permtame explicrselo.

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Captulo 3
Este beso fue diferente. El primero haba sido como un leve roce, fresco y seco.
ste era un beso clido, hmedo. Charles inclin la cabeza y pos su boca sobre la de
ella, explorando con la lengua la unin de sus labios. Emma, sin aliento, abri la boca
y sinti deslizarse dentro la lengua de l.
Quin habra pensado que existan besos as? Ciertamente esto escapaba a su
imaginacin. Debera sentirse asqueada pero no. En lo ms mnimo.
Eran tantas las sensaciones. La lengua de l, llenndole la boca. La ligera
friccin mientras avanzaba. La presin cambiante de los labios de l. Su olor, mezcla
de jabn de afeitar y piel.
Dej escapar un quejido cuando la lengua empez a retroceder. Gimi al sentir
que arremeta nuevamente dentro de su boca. Debi asirse del brazo de l para no
caer del carruaje.
Jess. Senta latir su cuerpo en lugares que le habra avergonzado confesar. El
corazn le palpitaba con fuerza. Cuando Charles finalmente, con mucha suavidad, la
solt, se estremeci y lo mir parpadeando. Sus labios mgicos sonrean, pero en su
mirada arda una especie de voracidad, una llama azul (seguro era el reflejo del fuego
bajo la piel de ella).
Era eso lo que haba visto en la terraza de Knightsdale tantos aos atrs?
Imposible. Aquella joven habra ardido en combustin espontnea, como Emma
estaba segura de que ardera ella de un momento a otro.
Qu es lo que acaba de hacerme?
No todo lo que me hubiese gustado, querida.

Emma se vea deliciosamente aturdida. Tambin l lo estaba. De no haberse


agitado los caballos por el prolongado alto en el camino, no estaba seguro de cundo
se habra detenido. Y, sin duda, tena que detenerse. Un carruaje abierto, en un
camino pblico, no era el lugar para iniciar a una virgen en los placeres de la carne.
La prxima vez que hagamos esto, cario, no ser en un carrocn con un par
de purasangres amenazando con desbocarse.
La prxima vez? Acaso habr una prxima vez?
Oh, sin duda. Tan pronto como pueda hacer los arreglos del caso.
Milord! Su cerebro deba haber emergido finalmente del estupor sexual.
Un clido rubor colore sus mejillas de un rosa que le sentaba de maravilla. Se

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enderez las gafas. Sin duda esto es algo muy indecoroso.


Mucho, estoy seguro. Charles dibuj una amplia sonrisa. Pero qu
delicia!
Ella gir para mirar directamente hacia delante.
Creo que deberamos regresar a Knightsdale.
Charles espole a los caballos obedientemente.
No cree que ahora debera llamarme Charles, amor? El milord me suena
un poquitn falso. Despus de todo, acabamos de hacer algo un tanto ntimo.
No lo veo as.
No? Bien, y usted cmo lo llamara? Porque mi leng
Milord!
Si no desea una descripcin minuciosa de todo lo que acabamos de hacer,
creo que hara mejor en comenzar a llamarme Charles. Y no es que me moleste
describirlo.
Milord, por favor!
Que por favor contine? Ser un placer. De hecho, quizs tambin le diga
exactamente lo que me gustara hacer la prxima vez que tenga el placer de poner la
len
Charles! Emma grit su nombre, apretndole el brazo y sacudindoselo.
Lo ve? No era tan difcil, verdad?
Ella apret los labios.
Creo que preferira no hablar en lo que queda de viaje.
Esplndido. Me entretendr imaginando todas las cosas deliciosas que
podemos hacer juntos la prxima vez que tengamos la oportunidad.
La seorita Peterson no pic. Charles se content con imaginar cmo sera
quitar, una a una, lentamente, todas las prendas que cubran ese precioso cuerpo.
Tena muy buena imaginacin. Cambi de posicin en el asiento. Su imaginacin era
demasiado buena. Sera mejor que ocupara la mente en pensamientos que no lo
elevaran tanto.
Emma hizo un ruidito, mezcla de siseo y gemido. l le ech una ojeada. Frunca
el ceo y se miraba las manos. En qu estara pensando? Esperaba que no en lo
mismo que l deseaba que la visin de ellos dos juntos le arrancase una sonrisa, no
un gesto adusto. Ms que una sonrisa. Que la hiciera gemir, retorcerse de deseo.
No le gustan sus guantes, querida ma?
Ella gru.
Mi padre nunca ha hecho eso con la seora Graham.
Aja. Si usted lo dice
No podra haberlo hecho verdad?
No s si lo hizo, amor mo, pero la sola presencia de usted en este mundo
indica que podra haberlo hecho.
Con un rpido ademn, Emma se tap la boca.
No puede ser que as se conciba un hijo.

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Charles contuvo la risa.


No exactamente, pero algo tiene que ver en el proceso.
Cunto tiene que ver?
Ay, amor mo, cmo anso mostrrselo. Rio al ver el enojo en su mirada. Si
hubiese habido por all un perro de porcelana, estaba seguro de que lo habra sentido
hacerse aicos sobre su cabeza. Piense en esto como si fueran los compases de un
vals, cario. Quedan an bastantes pasos antes de que termine la pieza.
Seorita Peterson!
La llamada provena de un hombre que cabalgaba en direccin opuesta. Charles
lo estudi mientras se acercaba. Su postura sobre el caballo era horrible tiesa y
desmaada. Por otro lado, el jamelgo que montaba era un ejemplar lamentable.
Vistoso, pero con un paso terrible. Comprado por un ignorante en materia de
caballos.
Amigo suyo?
Conocido; el seor Albert Stockley. Ha alquilado la casa del seor Atworthy
hasta que ste regrese de la ciudad. Emma lo salud con la cabeza y sonri
mientras el hombre se acercaba a ellos. Buenas tardes, seor Stockley.
Seorita Peterson. El seor Stockley se inclin ceremoniosamente.
A Charles le gust menos todava al observarlo de cerca. Era tan llamativo como
su caballo. Pequeo, enjuto pero fuerte. Su pelo, de un color que recordaba al lodo,
estaba ostentosamente arreglado en un peinado a la moda y las puntas de la camisa
eran tan altas que amenazaban con sacarle uno de sus acuosos ojos azules. La nariz y
los labios tenan esa perpetua expresin de reproche del que est oliendo algo
desagradable o se prepara para olerlo de un instante a otro. Pareca ser uno de
esos hombrecitos fastidiosos que siempre tienen algo que demostrar.
Seor Stockley, conoce usted a Lord Knightsdale? estaba diciendo Emma.
A Charles le disgust claramente cmo se agudiz la mirada de Stockley al or
su ttulo.
No, no lo conozco. Se inclin hacia Charles. Un placer, milord.
Stockley. Charles lo salud con una ligera inclinacin de cabeza. Disfrut al
ver cmo el hombrecillo entrecerraba los ojos.
Seorita Peterson dijo Stockley, haba planeado visitarla en Knightsdale,
pero ahora que su excelencia est en casa supongo que usted habr regresado a la
parroquia.
Bueno, en realidad
La seorita Peterson se ha ofrecido amablemente para alojarse all y ayudar a
mis sobrinas mientras su institutriz est fuera cuidando a su madre enferma.
El seor Stockley frunci el ceo.
S? Y eso ser totalmente decoroso, milord? No es que quiera criticar, por
supuesto, pero la seorita Peterson es una dama soltera. Necesita cuidar su
reputacin.
Charles sinti que Emma se mova nerviosamente a su lado.

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No necesita usted preocuparse dijo. Mi ta, Lady Beatrice, est en casa.


Ella se ocupar de que yo mantenga mis instintos animales bajo control.
Milord, no he querido insinuar
Perdn, pero en caso de que no lo hayan notado, caballeros, yo sigo sentada en
este carrocn.
Charles sonri: Emma sonaba bastante enojada.
Seor Stockley dijo la joven, agradezco su preocupacin, pero puede
quedarse tranquilo. No corro ningn peligro debido a los instintos animales de su
excelencia.
No, por supuesto que no. No quera insinuar S que su virtud es
intachable Bien, slo deseaba preguntarle si le gustara ir a dar un paseo maana
por la tarde.
Me encantara, pero
Pero la seorita Peterson estar ocupada maana por la tarde, Stockley. Voy a
ofrecer una fiesta de varios das y ella ha aceptado mi invitacin para acompaarnos
(cuando lo permitan sus obligaciones como institutriz sustituta, por supuesto). Mis
invitados llegarn maana usted tambin es bienvenido si desea asistir.
Stockley sonri, con una rara expresin de impaciente entusiasmo.
Ser un placer asistir, milord. Se inclin nuevamente. Espero verles a
ambos maana, entonces.
Para Charles fue un placer verle la espalda, pese a que pareca un
espantapjaros sobre un caballo de tiro.
Un tipo raro ese Stockley dijo. Qu sabe usted sobre l?
Creo que tiene algo que ver con la navegacin slo lleva por aqu unas
pocas semanas. Pareca ser un caballero perfectamente amable, es decir, hasta hoy.
Realmente, milord, me molesta que se hable de m como si yo no estuviera presente.
No me gusta ese tipo.
Bueno, eso ha sido bastante evidente.
Ha estado rondndola?
No, no ha estado rondndome. Usted est actuando de un modo ridculo.
Humm.
Haba algo desagradable en Stockley. Charles no tena duda de que ese hombre
estaba interesado en Emma, pero haba algo ms, algo retorcido en su mirada. Iba a
mantenerlo vigilado.
Hay algo que usted tiene que saber, Emma.
Qu?
Que usted s corre peligro a causa de mis instintos animales.

Al llegar a Knightsdale Emma sinti alivio. Esperaba retirarse a su habitacin


por un momento e intentar recobrar la calma antes de buscar a las nias para las
lecciones. Al menos poda confiar en que Isabelle haba paseado a Prinny. Era una

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nia muy responsable.


Seorita Peterson, tiene visita le dijo el seor Lambert apenas cruz el
umbral.
Ya recibe, seorita Peterson? Charles arque las cejas, empezando a
dibujar una sonrisa presuntuosa. Me alegra mucho que ya se considere mi casa
como la suya propia.
Milord! Por favor. Debe haber un error. Seor Lambert, est usted seguro de
que la persona pregunt por m?
Son cuatro personas, seorita.
Cuatro?
Cuatro damas, seorita. Damas mayores. Lady Beatrice las ha recibido y est
ahora con ellas.
Oh. Con un brusco ademn Emma se tap la boca. La Sociedad. Hoy es
el segundo martes del mes, no es cierto?
Lo es, seorita. Lady Beatrice ha pedido un refrigerio. Quizs usted podra
acompaar a las damas en el saln azul.
Por supuesto. Gracias, seor Lambert.
La Sociedad, seorita Peterson? Acaso es usted una reformadora
extremista?
Difcilmente, milord. Me gustara discutir sobre algunos temas, pero las otras
damas nunca pasan de los ltimos chismes. La joven suspir. La situacin era
tremendamente embarazosa. Por favor, disculpe esta intromisin. Como estaba
hospedndome aqu, pens que sera ms simple si reuna a las damas en
Knightsdale. No fue mi intencin abusar de su hospitalidad.
No, no, me encantara que usted considerara a Knightsdale como su propia
casa. Cul es el nombre de esta sociedad de la que soy el anfitrin de facto?
Sociedad para el Perfeccionamiento de las Mujeres.
Dios mo.
Mientras se acercaba a la puerta del saln, a Emma le pareci que las damas
sonaban un poco ms animadas de lo habitual. Lanz una rpida mirada al seor
Lambert, quien an estaba rondando por all. l carraspe.
Lady Beatrice pidi un refrigerio.
S, ya me lo ha dicho usted.
Charles rio entre dientes.
La ta les ofreci jerez, verdad Lambert?
Y brandy, milord.
Y brandy? Sospecho que esta tarde tendrn algunas discusiones
estimulantes, seorita Peterson. Cunto hace que estn ah dentro, Lambert?
Las damas llegaron al poco tiempo de haber salido usted y la seorita
Peterson.
Ya. Es decir, tiempo de sobra como para coger una linda borrachera.
Un estallido de risas estridentes invadi el corredor cuando Emma abri la

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puerta. Con cautela, la joven cruz el umbral.


Aqu est. Pase, seorita Peterson. Deje que Lady Bea le llene el vaso eh, la
taza. La seora Lavinia Begley, esposa de un hacendado, se sent bueno, se
arrellan, en realidad en una silla frente a la puerta. Su nariz luca un rojo dos
tonos ms intenso de lo habitual y tena la cara indudablemente encendida.
La ta de Charles ech una ojeada al grupo. Se haba cambiado de ropa y ahora
llevaba un vestido a rayas verde manzana y verde junquillo y una diadema de
diamantes. Esta se haba movido un poco de su lugar y amenazaba con resbalar sobre
sus ojos. La empuj hacia atrs y sonri.
S, pase por favor, seorita Peterson y t tambin, Charles.
Emma ech un vistazo a la habitacin. La Sociedad en pleno estaba all: la
seora Begley, las seoritas Farthington y la seorita Blanche Russell. Haba
intentado despertar el inters de las damas ms jvenes de la comunidad, pero hasta
ahora sus esfuerzos haban resultado infructuosos. La seora Begley, quien superaba
holgadamente los cincuenta, era la ms joven del grupo aparte de Emma.
Lo siento mucho, Lady Beatrice. Haba olvidado la reunin y nunca habra
invitado a estas damas a venir aqu si hubiese sabido que usted iba a estar en casa. Es
decir, nunca he querido abusar
No se aflija, seorita Peterson. He disfrutado de conocer a la seora Begley y
de rememorar viejos tiempos con las seoritas Farthington. Haca demasiado tiempo
que no disfrutbamos de una agradable reunin, no es verdad, seoritas?
Las seoritas Esther y Rachel Farthington, gemelas que haban debutado
socialmente cuando el Prncipe Regente era todava una criatura, asintieron al
unsono.
S, demasiado tiempo. La seorita Esther tena un lazo de color verde
entretejido en sus ralos mechones blancos.
Desde la boda del pobre Paul. El lazo rojo de la seorita Rachel
desafortunadamente acentuaba el rosado de su cuero cabelludo.
No, Rachel, recuerda que
que no fuimos a la boda. Es verdad.
Porque estabas enferma.
Tena una leve dispepsia.
Que me contagiaste al da siguiente.
Les apetece un poco ms de inspiracin, seoritas?
Las gemelas asintieron y tendieron sus tazas de t para que Lady Beatrice
vertiera otro poco de brandy.
Y a usted, seorita Russell?
La tmida seorita Russell hip y asinti con la cabeza. Bueno, al menos los
licores le haban dado brillo a sus ojos acuosos, pens Emma.
Pasad y acompaadnos, seorita Peterson, Lord Knightsdale. La seora
Begley tom la botella de las manos de Lady Beatrice y se sirvi. Todava queda
algo.

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Oh, hermana, aqu est el nuevo Lord Knightsdale.


La seorita Rachel dio un codazo tan brusco a la seorita Esther que un poco
del lquido que sta tena en su taza salpic fuera.
As es.
Las dos ancianas damas miraron fijamente a Charles.
Ha crecido dijo la seorita Esther.
Recuerdo cuando sola hacer toda clase de travesuras.
Y la seorita Emma, siempre estaba siguindolo por todas partes.
Crees que los casarn?
Emma supuso que las gemelas pensaban que estaban susurrando. Dado que
ambas eran ms que un poquito sordas, sus susurros eran apenas ms bajos que su
forma de hablar habitual.
La seorita Esther asinti con la cabeza.
Yo dira que para abril o mayo.
Emma se encresp. Tema que si miraba a Charles, lo encontrara sonriendo sin
disimulo.
Tendrn unos nios preciosos, no crees?
Claro que s. Unos bebs adorables.
Emma oy una risa ahogada a su espalda.
Bebs maravillosos murmur Charles. Muchos.
La joven sinti un extrao temblor en el estmago. Quizs ella tena una leve
dispepsia.
Ta, este grupo de damas sera una excelente incorporacin a nuestra fiesta,
no te parece?
Claro que s. Magnfica idea, Charles. Lady Beatrice levant su taza. Qu
decs, seoras? Quin vota por una fiesta?
Las damas incluso la seorita Blanche levantaron sus tazas.
Una fiesta dijeron. Hurra!
Creo que ir a ver qu estn haciendo Lady Isabelle y Lady Claire dijo
Emma.

Se han portado bien las nias, Nana? Sentado, Prinny! Ssh, perro tonto.
Qu llevas puesto?
Ataviado con un sombrero y una capa de muecas de color rojo, Prinny ladraba
bailoteando alrededor de las faldas de Emma.
Claro que nos hemos portado bien, mam Peterson. Claire mir enfadada
al perro. Vuelva aqu, Lady Prinny, es hora de ir al baile.
Pensaba que haba dicho usted que ese perro era de su hermana. Nana sac
un hueso de carnero de detrs de un estropeado ejemplar de The History of Little

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Goody Two Shoes5 que estaba sobre el estante de la sala de estudio. Toma, bestia
salvaje, mastica esto.
Prinny le arrebat el hueso y lo llev adonde Claire haba acomodado a sus
muecas. Isabelle lea, acurrucada en el asiento al pie de la ventana.
Es el perro de Meg.
Pues a m no me lo parece. Nana se ajust las gafas y meti debajo de su
toca algunos mechones de cabello blanco que haban escapado. Ms bien me
parece que el perro se siente muy a gusto aqu.
Emma observ a Claire intentando atar un carrito alrededor de la cintura de
Prinny.
No se preocupe, estoy segura de que Prinny estar muy contento de volver a
su casa cuando regrese la seorita Hodgekiss. Emma detestaba interrumpir las
actividades de las nias. Isabelle se vea tan absorta en su lectura Quizs las sumas
podan esperar un da ms. Cmo est la madre de la seorita Hodgekiss?
Alguien ha tenido alguna noticia?
Nana gru.
Mejor, creo.
Bien, ya lo ve. No tendr usted que padecer la presencia de Prinny durante
mucho tiempo ms. Lamento lo de las flores.
Oh, no me desagrada el perro, no desde que la cocinera nos da algunos
huesos para l. Nana frunci la boca y mir a Emma. Slo me preguntaba si
tambin usted se siente aqu como en su casa.
Nana! El estmago de Emma dio un vuelco tal que sinti que lo tena en
los pies. Qu es lo que quiere decir?
Nada malo, seorita, as que puede usted borrar de su cara esa mirada. Me
alegrara que usted se casase con su excelencia. Usted les gusta a las nias. Y ellas
necesitan una madre. Pues s, Lady Claire ha estado toda la tarde hablando de mam
Peterson.
Nana, usted sabe cmo es Claire.
Nana ahog una risita.
S una diablilla mandona.
Exactamente. Y aunque lo siento mucho por ella, no puede acomodar las
vidas de los dems para satisfacer sus deseos.
Por qu no?
Que por qu no? Emma apenas saba qu decir.
Mir fijamente a la mujer mayor, quien se encogi de hombros.
Por qu no, si Lady Claire desea aquello que es lo mejor para todos?
Lo mejor para todos? Nana, el marqus acaba de llegar esta maana. Apenas
lo conozco y l tampoco me conoce.
Oh! Bah! Usted ha estado siempre enamorada de l.
5

Cuento clsico de la literatura infantil inglesa, de autor annimo, publicado en 1765. Como prcticamente toda
la literatura infantil de la poca es una historia con moraleja. (N. de la T.)

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Eso no es cierto. Emma saba que la fuerza que haba puesto en sus
palabras haba sido un tanto exagerada: no necesitaba ver la sonrisa de suficiencia en
la cara de Nana para confirmar esa impresin. El rubor le subi por el cuello.
La vea seguirlo por todas partes cuando l era un muchacho.
Yo era una nia entonces ms pequea que Isabelle.
Nana sonri ampliamente.
Y era usted una nia cuando lo espi en el baile de bodas de su hermano?
Emma cerr los ojos. Quizs al abrirlos descubriera que todo eso no era ms que
un mal sueo y estara en su habitacin de la parroquia.
William, el lacayo, la vio escondida entre los arbustos.
Emma estaba a punto de morirse de vergenza. No le sorprenda que Charles
hubiese pensado que ella estara deseosa de casarse con l.
No, lo siento. Le aseguro que es imposible que yo me case con Lord
Knightsdale. Va a ofrecer una fiesta y seguramente encontrar una novia adecuada
entre sus invitadas.
Nana farfull desdeosamente. Al echar una ojeada alrededor, Emma vio a
Isabelle con la mirada fija en ella.
Aquella se preocupa demasiado dijo Nana suavemente.
Emma asinti con la cabeza. Cruz la habitacin y se sent junto a la ventana.
Claire an jugaba feliz sentada en el suelo. Prinny tena la cabeza sobre las patas y
una mirada de resignacin, mientras Claire intentaba atarle un lazo a la cola.
Usted podra ser nuestra mam, seorita Peterson?
Isabelle
Con suavidad, Emma retir de la frente de la nia el suave cabello rubio. De
pronto record la conversacin que haba tenido con Charles cuando regresaban de la
parroquia, cmo ella haba dicho que no quera una madre. Ahora. Pero la haba
querido desesperadamente cuando tena la edad de Isabelle.
Isabelle, me encantara ser vuestra mam, pero no es tan fcil.
Por qu no?
Emma mir la carita seria de la nia. Cmo poda explicrselo? Cuando ella
tena nueve aos, no entenda nada de relaciones entre hombres y mujeres. Record
lo que haba sentido con los besos de Charles en el carrocn. Todava, a los veintisis
aos, no entenda nada.
Isabelle, me encantara ser vuestra mam, pero para eso tendra que casarme
con vuestro to Charles.
Y l no le gusta?
Emma dio un hondo suspiro.
No lo conozco lo suficiente como para saber si me gusta o no.
Hay otro con quien usted preferira casarse?
Isabelle. Emma tema haberse dado cuenta de hacia dnde se diriga esa
conversacin. No, no hay nadie ms ahora. Pero podra encontrar a alguien ms,
y entonces, no podra casarme con l si ya estuviese casada con vuestro to Charles.

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Isabelle sonri.
Eso no es un problema, entonces. Molly, una de las doncellas del piso de
arriba, dice que si usted no ha encontrado un hombre a su edad, ya no lo va a
encontrar. Entonces s puede casarse con el to Charles.
Emma estuvo tentada de interrogar a Isabelle para determinar cul de las
doncellas del piso de arriba era Molly y poder estrangular a esa impertinente.
Vuestro to puede encontrar una muchacha con la que l prefiera casarse,
Isabelle. La fiesta se har para eso, ya lo sabes.
No, estoy segura de que a l no le gustar ninguna de ellas ms que usted.
Usted es hermosa, seorita Peterson.
Nunca antes alguien haba llamado hermosa a Emma.
Gracias, Isabelle. Emma le toc la mejilla. Slo debis estar dispuestas a
aceptar a la mujer que vuestro to elija, de acuerdo? Estoy segura de que cualquier
seorita que se case con l os querr mucho a ti y a Claire.
Mam Peterson, mira!
Al volverse Emma vio a Prinny avanzar deprisa hacia ella, ahora con un
sombrero prpura y arrastrando un carrito con dos de las muecas de Claire dentro.
Emma rio y oy el maravilloso sonido de la risita entrecortada de Isabelle.
Qu le habis hecho a ese pobre perro? pregunt Charles desde la entrada.
Pap Charles! Claire desparram sus juguetes al incorporarse de un brinco
y correr hacia su to. l la levant y la hizo girar en alto, mientras la nia gritaba y
rea.
Bueno, no agite de ese modo a Lady Claire, milord.
Nana.
Charles baj a Claire de las alturas para depositarla en el suelo, pero la niita le
rode el cuello con los brazos y hundi la cara en su corbata. Emma vio cmo los ojos
de l se agrandaban ligeramente; luego, una extraa sonrisita se dibuj en sus labios
y apret con ms fuerza a su sobrina.
Lo ve? susurr Isabelle, to Charles ser un pap maravilloso.
El tono anhelante que Emma percibi en la voz de Isabelle le traspas el
corazn. Reprimi unas repentinas ganas de llorar.
Tal vez Charles sera maravilloso como padre, pero lo sera tambin como
marido?

Le apetecen ms guisantes, seorita Peterson?


No, gracias, milord.
Charles se reclin en su silla y observ a la seorita Peterson probar su
rodaballo. En el aire flotaba algo raro. Haba entrado a la sala de estudio para invitar
a Emma a compartir la cena con ellos. La joven haba intentado rechazar la invitacin,
pero justamente Isabelle la haba instado a aceptar. Ahora Emma estaba tan
concentrada en su comida como si se trata de un festn epicreo.

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No lo era. Charles suspir, tomando otro bocado de pescado seco. Buena y


legtima cocina inglesa: comestible, pero no exactamente lo que sus inminentes
huspedes esperaran de un marqus. No quera ofender a la cocinera, pero quizs le
gustase la idea de tener una ayudante en la cocina. Por cierto, si Alvord o Westbrooke
valoraban sus paladares le prestaran los servicios de sus chefs durante los das de la
fiesta.
No he probado comida como esta en aos dijo la ta Bea, mirando enfadada
su plato.
La comida sosa le sentar bien a tu estmago, ta.
Bah no quiero esta cosa. Slo srveme un poco ms de Madeira, Charles,
por favor.
No, ta. Acabo de cargar un carruaje con damas ebrias; no te quiero ms
achispada de lo que ya ests.
Puedo controlar la bebida.
Pues yo creo que en este momento la bebida te est controlando a ti, as que
no le daremos ms poder.
Charles esperaba que su ta no aprovechara para admirar su propia imagen en
algn espejo. Su conjunto verde y amarillo lo estaba mareando a l, que no haba
apurado varias botellas de brandy.
Mejor que hayas arrojado tambin algunos bacines dentro del carruaje,
Charles. Seguro que ms de una de las damas va a aliviarse all, especialmente
cuando el coche empiece a balancearse.
S, pens en eso.
Emma baj el tenedor.
Lady Beatrice, siento haberme tomado el atrevimiento de invitar a la
Sociedad a reunirse en Knightsdale. Nunca lo habra hecho si me hubiese dado
cuenta de lo, eh, lo inoportuna que sera la reunin.
La ta Beatrice hip.
No ha tenido nada de inoportuna, seorita. Lo he pasado estupendamente
no haba visto a las gemelas o a Blanche en aos. Tambin me agrad Lavinia. No
creo que las damas se sientan con demasiada vitalidad maana por la maana. Dudo
que sean las primeras invitadas en llegar.
Se estir para alcanzar la botella de vino. Charles la movi.
Cundo llegan sus huspedes, Lady Beatrice?
Los huspedes de Charles, seorita. Esa es la idea, no le parece? Encontrarle
una esposa a Charles. Necesita procurarse un heredero. No quiero que el ttulo pase
al primo Aubrey. Ese idiota probablemente gritara si encontrase una mujer en su
cama. La ta Bea se inclin hacia Emma. Queris que os diga lo que pienso?
Yo
Ta Bea! Podra afirmar que ninguno de nosotros quiere saber lo que piensas.
Bueno, estoy convencida de lo que pienso. La ta Bea pinch una porcin de
rodaballo y la agit en direccin a la seorita Peterson. Usted podra ahorrarnos

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una cantidad significativa de problemas, seorita, si tan slo accediese ahora a


casarse con Charles. Es un muy buen partido, ya sabe.
Ta!
Lady Beatrice!
Ta Bea prob el pescado.
Puaj! Qu horrible. Su tenedor golpe estrepitosamente el plato. Se inclin
de nuevo para acercarse a Emma e hizo un gesto con la cabeza en direccin a Charles
. Lmpiese esas gafas, muchacha, y mire a ese hombre. El que est sentado ah no es
el primo Aubrey. Estoy segura de que con l, tener un heredero ser toda una
experiencia. Estoy en lo cierto, Charles?
Charles tema que su cara estuviese tan encendida como la de la seorita
Peterson.
Si me disculpa dijo la seorita Peterson con una voz estrangulada,
ponindose de pie, realmente debo Siento un poco de
Calor? dijo la ta Bea a la espalda de la seorita Peterson que ya haba
emprendido la huida hacia la puerta. Debera sentirlo, muchacha. Piense en la
espalda de este hombre. En sus piernas. En sus muslos. En
TA BEA!
Se interrumpi y mir a Charles.
No haca falta gritar, Charles. Pensaba que estabas acostumbrado a hablar
claro, pero te juro que ests ms ruborizado que la seorita Peterson.

Charles se desat la corbata. Por fin haba acostado a la ta Bea bueno, se la


haba entregado a su sufrida doncella para que se ocupase de ella y se haba
retirado a su alcoba.
Es todo, Henderson. Esta noche ya no te necesitar ms.
Muy bien, milord.
Observ la puerta cerrarse detrs de su ayuda de cmara. Deseaba estar solo. Lo
necesitaba. Tena que dominar esto.
Contempl la habitacin, los cuadros oscuros, el mobiliario macizo, la enorme
cama. Dios. Asi con tal fuerza el poste de la cama que las ondas talladas en la
madera se clavaron en sus dedos. No debera estar ah. Era la habitacin de su padre.
La de Paul. Jams haba estado destinada a ser suya.
Pobre Paul, que haba tenido que trasladarse all cuando slo tena catorce aos.
Su padre haba muerto de impaciencia en el patio de una posada, gritndole a
un mensajero que se mova demasiado lentamente para su gusto. El posadero no
paraba de pedir perdn, pero Charles no lo culpaba. l mismo haba hecho un arte de
evitar el mal genio y la mordacidad de su padre. sa era una de las razones por las
que haba pasado tanto tiempo vagando por el campo.
Y adems no era nada ms que el segundo hijo, por lo tanto apenas merecedor
de la atencin de su padre. Paul haba sufrido la peor parte de la atencin del

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marqus.
Pero al menos Paul haba estado preparado para el ttulo. Bueno, quizs no
exactamente preparado quin poda estar listo para hacerse cargo de posesiones
tan vastas siendo tan joven?. Pero Paul haba sido educado para esa tarea: ya desde
la cuna saba que l sera el marqus. Era el sino de Paul, el destino de Paul. No el
suyo.
Se quit la camisa y la arroj al otro lado de la habitacin.
Recordaba esa tarde en White's como si hubiese sido ayer. Estaba sentado con
Robbie, el conde de Westbrooke. Celebraban haber contribuido a la unin de un
amigo de ambos, James, duque de Alvord, y su esposa Sarah. Charles estaba
paladeando un poco de oporto cuando apareci el mensajero.
El Mayor Charles Draysmith?
El miedo le haba hecho un nudo en el estmago. La expresin severa y seria del
hombre, as como el tono solemne de su pregunta presagiaban un cambio irreversible
en su vida. Se apresur a tragar el oporto.
Qu sucede? Yo soy el Mayor Draysmith.
Lamento informarle, Mayor, que el marqus de Knightsdale y la marquesa han
sufrido un trgico accidente.
Maldicin, maldicin, maldicin. Salt de la cama para mirar por la ventana,
clavando la vista en la oscura extensin que constitua Knightsdale. Era una noche sin
luna; tan sombra como sus sentimientos.
En ese momento, cuando el maldito mensajero le haba dicho que Paul estaba
muerto, haba dejado de ser l mismo. Lo haban despojado de todo: de sus planes,
su futuro, su identidad. Se haba convertido en el marqus de Knightsdale. Todo lo
que quedaba eran los detalles legales. Los de hasta ahora y los de aqu en lo sucesivo.
Cerr bruscamente las cortinas. Se arranc las medias, los pantalones, los
calzoncillos. Le habra gustado arrancarse tambin la piel. Escapar de esa habitacin,
del ttulo, de todas esas responsabilidades que no deseaba.
Pero no poda. Knightsdale era ahora su deber no buscado, no deseado, pero
su deber a pesar de todo. Si el ejrcito le haba enseado algo, si los aos de barro y
sangre haban dejado alguna huella en su alma, era el sentido del deber. Se haba
convertido en su nica constante en medio de la locura del combate, en las largas
marchas, en los das de hambre, sed y agotamiento. El sentido del deber lo haba
impulsado a travs de la Pennsula y sera su motivacin tambin all en Inglaterra.
Espontneamente, el recuerdo de Claire se col en sus pensamientos. El sonido
agudo de sus gritos de alegra cuando l la haba alzado en la sala de estudio, los
brazos suaves como los de un beb rodendole el cuello y la levedad de una pluma
del pequeo cuerpo que sostena en sus brazos.
Bueno, quizs eso fuera ms all del deber.
Se estir. Y estaba adems la seorita Emma Peterson. Acostarse con ella
indudablemente iba ms all del deber. La imagin desperezndose, desnuda entre
las sbanas. S, ciertamente ella hara de esa habitacin, de esa cama, un lugar ms

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interesante. Rio silenciosamente. Al menos a una parte rebelde de su anatoma le


resultaba bastante estimulante la imagen de esas deliciosas curvas.
Se meti en la cama, obligando a su mente, a ignorar el deseo de tener a la
seorita Peterson con l en ese momento. Ella poda no estar tan encantada de verlo.
Debera haberla buscado para ofrecerle una disculpa apenas haba terminado la
cena, pero le dio la impresin de que no querra hablar con l justo en aquel
momento. Ella necesitaba tiempo para recuperar la calma. Y, a decir verdad, l
tambin. Iba a ser una fiesta muy interesante si ta Bea conservaba esa franqueza. No
deba olvidar guardar en lugar seguro el brandy.
Por la maana, antes de la llegada de los invitados, hablara con Emma. Era una
mujer inteligente. Entendera que casarse con l era la decisin ms sabia. Era obvio
que ella senta cario por Claire e Isabelle. Bueno, cualquiera querra a Claire: era una
criatura dulce. Era ms difcil llegar a Isabelle, tan seria y reservada, pero aun as
cuando l haba entrado a la sala de estudio, la haba visto sentada junto a Emma,
murmurndole secretitos al odo.
Y el matrimonio sera beneficioso tambin para Emma. Mir sonriente el dosel
sobre la cama. Si bien el reverendo Peterson no haba dicho una palabra, Charles
estaba seguro de que l y la seora Graham se alegraran de no tener ms a Emma
viviendo en la parroquia.
Tena veintisis aos. Haca tiempo que podra haber tenido su propio hogar, su
propia familia y l estaba ms que feliz de poder darle esas cosas. Ms que feliz.
Disfrutara especialmente de ensearle lo placentero que poda llegar a ser formar
una familia.
A juzgar por el modo en que ella haba respondido a sus besos esa tarde, aqul
sera un ejercicio vigorizador.

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Captulo 4
Charles estaba en medio de un sueo muy gratificante. Tena a Emma Peterson
en su cama. Su cabello rubio miel se extenda sobre la almohada; las manos de l se
extendan sobre sus magnficos senos. Senta sus dedos acaricindole el brazo.
Humm. Otra parte de su cuerpo ansiaba sentir el delicioso contacto de esos dedos.
Cuando ella lo golpe con fuerza en el hombro, con la mano abierta, l se detuvo.
Nunca haba recurrido a ese tipo de juegos
Pap Charles, despierta!
Los ojos de Charles se abrieron de golpe. Mir la cara de Claire, a slo unos
centmetros de su nariz.
Eh Claire. Charles tena plena conciencia de estar completamente
desnudo bajo las sbanas. No deba olvidar cerrar con llave la puerta de su cuarto si
la niita tena la costumbre de caminar dormida. Hay alguna razn para que ests
aqu?
Claro, pap Charles. Tienes que venir rpido. Hay un fantasma en nuestro
cuarto.
Vaya, Claire, probablemente acabas de tener una pesadilla. Se lo has dicho a
Nana?
Claire neg con la cabeza, haciendo rebotar los rizos alrededor de su carita.
Nana est gritando demasiado fuerte.
Nana? La tranquila y sensata Nana?
Por qu est gritando Nana?
Claire puso los ojos en blanco y le dio otra palmada en el hombro.
Ya te lo he dicho. Hay un fantasma. Mam Peterson me ha enviado a buscarte.
Vamos, date prisa, pap Charles. Debes atrapar al fantasma.
Est bien.
Claire recurri a tironearlo del brazo. No haba tiempo de ponerse los
pantalones ni la nia pareca dispuesta a concederle la privacidad para hacerlo
as que arranc la sbana de la cama y se envolvi en ella. A la carrera tom un alfiler
de corbata para ajustar su improvisada toga mientras Claire lo sacaba de la
habitacin a empujones. En el corredor se encontraron con la ta Bea, que llevaba una
bata de color castao rojizo con borlas doradas, un gorro de dormir escarlata y una
expresin de reproche en la cara. Reina Bess, que pareca tan enojada como su duea,
sacudi la cola a los pies de la ta Beatrice.
En nombre de Dios, qu es todo este alboroto? No pueden dejarme morir en

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paz?
Por lo visto esta noche nadie descansa en paz, ta y si antes no hubieses
llegado tan cerca del fondo de la botella de brandy, ahora no te sentiras tan cerca de
la muerte.
Y supongo que nunca te has entonado?
Entonado? Yo dira que hiciste mucho ms que entonarte.
Otra vez Claire, tironendole del brazo.
Vamos, pap Charles. El fantasma va a escapar.
Charles se fue con Claire. Ta Bea y Reina Bess los siguieron.
Cmo te ha llamado Claire?
No importa.
Qu fantstico atuendo el tuyo.
Charles emiti un gruido. Avanzar rpido se haca difcil: las piernas se le
enredaban en la sbana todo el tiempo. Y en las escaleras se hara imposible.
Cmo os las arreglis vosotras las mujeres? pregunt, despus de tropezar
por cuarta vez.
Mejor que t, obviamente. Oh, qutate del camino y djame pasar, quieres?
Y si realmente hay un fantasma?
Estoy segura de que a estas alturas ya lo han espantado. Los chillidos de Nana
pueden orse desde aqu.
Por fin llegaron al cuarto de las nias. La seorita Peterson vestida con un
largo camisn blanco que le cubra hasta el cuello, para desilusin de Charles,
estaba intentando calmar a Nana. Cerca de ella, estaba de pie Isabelle, con Prinny en
brazos.
He trado a pap Charles, mam Peterson anunci Claire.
Eso fue lo ltimo coherente que se oy durante un largo rato.
Nana mir a Charles y lanz un grito. Reina Bess mir a Prinny y sise. Prinny
mir a Reina Bess y emiti un aullido.
La ta Bea contempl la escena y con la cabeza entre las manos murmur:
Dios mo, por favor, dime que estoy alucinando.
Prinny, ladrando salvajemente, embisti contra Reina Bess, que se eriz
duplicando su tamao y trat de huir trepando por la toga de Charles. ste, un
caballero en todo momento, asi con fuerza su sbana para evitar que lo separaran de
ella y valientemente intent reprimir la andanada de frases que pugnaban por salir
de sus labios mientras su majestad le clavaba las garras en la piel. Supuso que su
intento no haba sido del todo exitoso, al ver los ojos redondos de Claire y orle
contener el aliento.
Huy, mam Peterson, pap Charles ha dicho una palabrota.
Emma se lanz a capturar las patas traseras de Prinny y al hacerlo obsequi a
Charles con un atisbo de su bien torneado tobillo, antes de que aqul oyese el
siniestro sonido de una tela rasgndose y sintiera en sus propios tobillos el contacto
de pelo de gato y aire.

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Ta, ven y coge a tu est estupenda gata.


La ta Bea se destap los ojos.
Saba que tenas buenas piernas, Charles. Lo ve, seorita Peterson? Con
piernas como esas no hacen falta pantorrillas falsas.
Charles no poda asegurar si el calor que senta era efecto de la humillacin o de
la furia.
Seora, acorrale a su animal.
Realmente, Charles, esto no es un campo de batalla. Bueno, tal vez se parece
un poco a uno, pero puedes bajar la voz. Ests asustando a su alteza.
Har ms que asustar a esa jo!
Charles! Recuerda que eres un caballero.
juguetona gata tuya, ta, si no la coges ya!
La ta Bea cogi de la panza a Reina Bess y la levant del suelo, acercndosela a
la cara.
Ya, ya, gatita. El hombre malo no ha querido decir eso.
No he querido decir slo eso murmur Charles.
Pas revista a los daos en sus piernas, que por cierto estaban a la vista: se
vean araazos y sangre, pero todas sus partes privadas estaban cubiertas. Y tambin
lo estaban, por desgracia, todas las de la seorita Peterson. Aunque ella estaba
mirndole las piernas.
Ay, milord, sus pobres piernas. Traer agua tibia para lavarlas, quiere?
El pensar en la seorita Peterson lavndole las piernas provoc que la falda de
su toga, ahora corta, sobresaliera ostensiblemente. Pudo ver que ta Bea abra la boca
para lanzar un comentario al respecto.
Se volvi hacia Nana. Al menos ella tena la cortesa de no comrselo con los
ojos.
Alguien puede decirme de qu se trata todo esto? Nana?
Nana se estrujaba las manos.
Ay, milord, en mi vida he estado tan asustada. Me ha parecido or un ruido,
as que he subido a ver a mis niitas y entonces he visto algo en el pasillo. Cuando he
gritado, esa cosa se ha elevado flotando sobre el suelo y ha desaparecido, justo ah.
Seal un punto cercano a los estantes de la sala de estudio. He odo el chirrido y
el repiqueteo de sus cadenas, de verdad.
Ya veo. Ta Bea an sostena a Reina Bess, pero la seorita Peterson ya haba
soltado a Prinny. El perro estaba olfateando en los alrededores del sitio que haba
indicado Nana. Entonces, usted ha visto que el fantasma desapareca justo donde
est ahora Prinny?
Milord? Nana pareca confundida.
Ah repiti Charles. Donde Prinny el perro de la seorita Peterson
est ahora.
El perro de la seorita Peterson? Oh! Disclpeme, milord. Nana
desapareci dentro de su habitacin y sali en un instante con las gafas puestas.

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Ah, as est mejor. S, creo que estaba exactamente donde est ahora nuestro querido
perrito.
Charles mir fijamente a la anciana mujer.
Nana, por qu has gritado al verme aparecer?
Pensaba que usted era el fantasma que haba regresado, milord. Lo mir
con ms atencin. Es que usted lleva un atuendo un tanto, eh, extrao, no es
cierto? Es un disfraz? Ha estado en un baile de mscaras, entonces, vestido como
uno de esos seores romanos?
No, Nana. l ech una ojeada a la seorita Peterson, muy interesada en
examinar el suelo alrededor de sus propios pies (muy bonitos pies, not Charles) y
emita extraos ruiditos, como si se estuviese ahogando, pero al menos ella s llevaba
sus gafas. Usted tambin ha visto esa aparicin, seorita Peterson?
No, intent valientemente sofocar la risa, milord. Trag. Para cuando
yo he salido de mi habitacin ya haba, eh, haba desaparecido. Apretndose los
costados del cuerpo con las manos, la joven se inclin, riendo con ganas.
Me encanta que la situacin le parezca tan divertida, seorita Peterson.
Emma agit la mano hacia l, obviamente incapaz de recuperar el aliento para
hablar. Las lgrimas rodaban por sus mejillas.
S que te ves extremadamente gracioso, Charles dijo la ta Bea, aunque
me parece que la reaccin de la seorita Peterson puede ser un poquito exagerada.
Perdn, Lady Be-Beatrice dijo Emma, rompiendo a rer con fuerza
nuevamente. Isabelle y Claire tambin soltaban risitas entrecortadas.
Humm.
Charles supona que el fantasma haba sido producto de la imaginacin de
Nana. Aun as, no poda ignorar el hecho de que, aunque para la seorita Peterson y
las nias la situacin era divertida, no lo era para Nana. La anciana se esforzaba por
sonrer pero se le notaba la tensin en los ojos y en la boca.
Seoritas, si ustedes creen poder pasar aqu el resto de la noche dijo
Charles, maana les prepararemos habitaciones abajo. Les parece bien?
La seorita Peterson finalmente logr dominarse.
Por supuesto, milord. Estaremos bien.
Ta, tenemos sitio abajo, verdad?
S. Seremos muchos, la mayora de las alcobas las ocuparn los invitados;
pero estoy segura de que podemos encontrarles un lugar.
Excelente. Entonces les deseo buenas noches, seoritas.
Charles recogi del suelo el extremo hecho jirones de su sbana y con un gesto
le indic a la ta Bea y a Reina Bess que lo precedieran escaleras abajo. Apenas dobl
desapareciendo de la vista de las mujeres, oy la voz de Nana.
Vlgame Dios, seorita Peterson, su excelencia realmente tiene buenas piernas.

Emma colg el ltimo vestido en el armario. El traje de baile. Era ridculo

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haberlo trado, pero


Nunca debera haber comprado la tela. Haba sido escandalosamente
complaciente consigo misma. Una extravagancia irracional. Eso haba sido. Al ver ese
satn azul en la tienda del seor Ashford, haba enloquecido. Tena que comprarlo.
Bueno, incluso a Meg le haba gustado el color: dijo que le recordaba el cielo
vespertino a principios del otoo. Eso haba sido haca cunto?, unos cuatro
aos?
Emma desliz los dedos por la tela sedosa, siguiendo el contorno del angosto
cors, de la cintura alta, de la falda recta. Bueno, quizs era comprensible que hubiese
comprado ese gnero tan hermoso. Pero el haber dejado que la seora Croft, la
costurera del pueblo, le hiciera un vestido como se, sin duda haba sido una locura.
En qu haba estado pensando? En qu haba estado pensando la seora Croft? El
vestido era demasiado atrevido para la hija de un prroco, especialmente si se trataba
de una firme candidata a solterona. La tela apenas le cubra los senos y se adhera a
todo lo dems como una segunda piel. Al probrselo se haba escandalizado y
tambin se haba sentido encantada. El espejo le haba devuelto la imagen de una
extraa: una sofisticada, voluptuosa y magnfica extraa.
Haba colgado el vestido al fondo de su armario. No pensaba usarlo. Poda
mirarlo, quizs; soar con l, indudablemente. Pero, usarlo? Jams.
Hasta ahora. Emma acarici el vestido por ltima vez antes de cerrar la puerta
del armario. Se lo pondra para el baile. Ya estaba lastimosamente pasado de moda y
sin duda no se destacara entre las galas londinenses que se exhibiran en la fiesta,
pero eso era inevitable.
Lucira como la mujer del espejo de cuatro aos atrs? No. No se hara
ilusiones. Despus de cuatro aos ya no era la misma y adems estaba segura de que
el tiempo haba embellecido el recuerdo. Qu absurdo pensar que ella poda ser tan
hermosa La del espejo era el tipo de mujer que Charles admirara, la que no vea
nada de malo en permitir que los hombres pusieran la len Emma se ruboriz y
respir profundo. La clase de mujer para la que el arte de besar no tena secretos.
Indudablemente ella no perteneca a esa clase.
Se sent junto a la ventana, mientras el sol matinal le calentaba la espalda. Su
nueva habitacin no era mucho ms amplia que la del piso de arriba, pero estaba
mejor amueblada. La cama no era de simple madera de haya, sino de caoba, y el
armario, el lavamanos y el escritorio eran mucho ms bonitos que los de su cuarto de
la parroquia. Y sta era una de las habitaciones ms pequeas, destinadas a alojar
invitados de ltimo momento, como ella. Nana y las nias estaban instaladas en una
ms grande al otro lado del corredor.
Cerr los ojos, dejando que el calor del sol le relajase el cuello. No haba
dormido bien la noche anterior a causa del ridculo incidente del fantasma. Por qu
no haba advertido que Nana no llevaba sus gafas? Se sinti tan tonta. Pero haba
temido que realmente hubiese un intruso en el cuarto de las nias y no poda
arriesgar la seguridad de las pequeas. De modo que haba hecho lo nico que se le

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haba ocurrido: mandar corriendo a Claire a buscar a Charles.


Sonri al recordar su atuendo. Se vea tan gracioso Gracioso e increblemente
atractivo. Nana y Lady Beatrice tenan razn: Charles tena buenas piernas. Unas
piernas maravillosas. Por supuesto, nunca haba visto otras piernas de hombre
desnudas.
Y sus piernas no eran lo nico que su mirada llena de inters haba podido
observar. Tambin los brazos, el cuello, los hombros, una parte del pecho. Pareca la
estatua viviente de un dios griego. Clida. De carne y hueso.
De pronto, el sol que entraba por la ventana le pareci demasiado fuerte y se
sent en la silla que haba en el otro lado de la habitacin.
Qu le suceda? Estara enferma? Haba soado con Charles la noche entera.
Bueno, no era la primera vez que l apareca en sus sueos, aunque ahora poda
incluir muchos ms detalles. Pero no eran suficientes. No conoca su contacto. Se
ruboriz. Qu lascivia: querer tocarlo. Que l la tocara. Sentir sus brazos rodendola.
Pasar los dedos por sus msculos, por el vello que le oscureca el pecho. Sera suave
o spero? Y su piel toda esa magnfica piel cmo sera sentirla bajo sus dedos?
Tambin haba soado con sus besos. El primero, un roce breve y tentador; el
segundo, clido, hmedo, donde haba sentido sus labios, su boca, su len
Se abanic con la mano. El recuerdo de ese beso despertaba en su cuerpo
sensaciones en verdad extraas. La noche anterior realmente haba sentido palpitar
cierto lugar de su cuerpo en el que esa sensacin era nueva. Ahora perciba una
inquietante humedad en esa misma zona. Estaba hmeda y, bueno, necesitada.
Tal vez fuera hora de casarse. Hasta ese momento, nunca lo haba pensado
seriamente, pero, como haba dicho Charles, Meg ya tena diecisiete aos.
Seguramente su padre ya no la necesitaba. Tena a la seora Graham, y, aunque l
nunca lo haba expresado, Emma estaba convencida de que se alegrara si ella se
mudaba de la parroquia. Y slo podra hacerlo si encontraba marido.
Tal vez el matrimonio tambin la curara de sus nuevos anhelos.
Pero no se casara con Charles. No poda, aun cuando pareca ser la elegida por
l y por su ta. Haba credo morir de vergenza en la cena la noche anterior. Lady
Beatrice era demasiado franca para su propio bien o para el de Emma.
Seguramente no dira ese tipo de cosas delante de los invitados a su fiesta!
No, Charles haba sugerido que se casasen solamente porque no quera tomarse
la molestia de cortejar a una seorita de sociedad. Eso cambiara ese mismo da. Ese
da tendra a su disposicin una seleccin de atractivas jvenes de clase alta. No
tendra que esforzarse en lo ms mnimo. Podra sentarse en el saln y hacer que
desfilasen ante l, como si se tratase de elegir un nuevo caballo para su cuadra.
Seguramente iba a haber muchas dispuestas a venderse por un ttulo.
Ella no era de sas. Claro que no. Y de todos modos, era ridculo pensar que
Charles iba a querer a una solterona madurita una vez que hubiese contemplado el
abanico de posibilidades, todas candidatas ms jvenes.
Regres junto a la ventana. Su nueva habitacin tena una buena vista del

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amplio camino de entrada a la casa. Ahora estaba vaco, pero en unas horas estara
lleno de carruajes que llegaran trayendo su ofrenda de mujeres. Seguramente
asistira tambin una variada coleccin de hombres sin compromiso. Charles poda
elegir slo una de las damas as que tena que haber otros hombres disponibles.
Tal vez alguno se fijara en ella: por ella misma, no porque poda darle hijos.
Poda pasar. En cualquier caso, esto sera lo ms cerca que iba a estar nunca de la
Temporada y del Mercado Matrimonial londinense. Aprovechara la oportunidad
para mirar un poco.

Meg.
Emma haba visto llegar a su hermana y se haba apresurado a bajar para
recibirla.
Meg la miraba enojada.
Qu mala eres, Emma susurr.
Meg! No imagino por qu me dices algo as.
La verdad, Emma no haba esperado que la invitacin a esa fiesta despertase el
entusiasmo de Meg, pero tampoco una reaccin as: era una maravillosa oportunidad
para que la jovencita empezase a tener algo de relacin social.
T y slo t pusiste la abeja de la fiesta bajo el sombrero de pap 6, no es
verdad?
Emma se ahog.
Pap no usa sombrero.
A Meg no le hizo gracia el comentario.
Entiendes perfectamente lo que quiero decir. Has venido o no a la parroquia
a invitarme a esa fiesta ridcula?
Fue Lord Knightsdale quien nos invit. Y no es una fiesta ridcula. Podrs
soportar moverte unos das entre la flor y nata.
No hiles tan fino. T estabas ah, no es verdad? Podras haberme evitado
esto. Y no quiero moverme entre la flor y nata. La flor y nata es slo un grupo de
fanfarrones con pocas luces y jovenzuelas consentidas. Deseo estar ah afuera, en el
campo norte del hacendado Begley. He encontrado una parcela muy interesante de
Jess, qu es eso?
Al volverse Emma vio a Lady Beatrice que se acercaba. Hoy iba ataviada con un
impresionante vestido de color mora y verde y una seleccin de plumas de avestruz
ondeando entre sus rizos grises.
La aparicin indudablemente impact a Meg. Con ojos dilatados de asombro
lanz una mirada incrdula en direccin a su hermana. Emma la mir con el ceo
fruncido, deseando fervientemente que sus modales la disuadieran de hacer
comentario alguno sobre el inusual sentido de la moda de su anfitriona.
Imagen basada en un uso literal de la expresin idiomtica to have a bee in one's Bonnet, cuyo significado es
tener una idea absurda (N. de la T.)
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Lady Beatrice, me permite presentarle a mi hermana Meg?


Meg hizo una reverencia.
Le agradezco la invitacin, Lady Beatrice.
Bienvenida, querida. Lady Beatrice se volvi al seor Lambert. Lambert,
dgale a George que suba el equipaje de la seorita Margaret Peterson al cuarto
amarillo.
Enseguida, milady.
Lady Beatrice sonri y se volvi nuevamente a Meg.
Sabe, seorita Peterson? Tengo maravillosos planes para su hermana.
Emma se puso rgida.
De verdad? Meg sonri abiertamente. Obviamente haba notado la
turbacin de Emma. Y qu planes seran esos?
Emma rog que la tierra se abriese y se la tragara, pero maravilla de maravillas,
Lady Beatrice se content con una mirada picara.
Decirlos sera un poco prematuro.
Emma se permiti un pequeo suspiro de alivio.
Pero s que incluye
Lady Beatrice, eh, ha dormido bien esta noche?
Interrumpir a la anfitriona era descorts, pero Emma estaba segura de que
estrangularla era un desacierto peor. Aun as, pretender cambiar de tema hablando
de los acontecimientos de la noche anterior no era una muy buena idea. Lady
Beatrice frunci el ceo.
No, claro que no. Casi no pegu ojo, pero qu poda esperar con ese molesto
espectro y mi terrible dolor de cabeza. No beba brandy, Meg. Por lo menos no en
exceso.
Brandy? Y un espectro molesto? murmur Meg mientras Lady Beatrice se
frotaba la frente. Quizs despus de todo, esta fiesta no resulte tan aburrida.
Ssh!
Qu ha dicho, querida? Me temo que no estaba prestando atencin.
Nada, Lady Beatrice. Simplemente me alegra que el incidente de anoche haya
resultado algo sin importancia.
Emma pudo ver que los ojos de Meg brillaban de curiosidad, pero
afortunadamente Charles eligi ese momento para hacer su aparicin.
Buenos das, seoritas. La he odo decir que esta joven es su hermana,
seorita Peterson?
As es, milord.
Charles tom la mano de Meg.
Es un placer conocerla, seorita Margaret. La ltima vez que nos vimos, usted
todava usaba andadores.
Meg puso los ojos en blanco, pero aun as sonri.
Por favor, Lord Knightsdale, llmeme Meg. Nadie me llama Margaret.
Meg, entonces. Creo que encontrar a su perro en el cuarto de las nias.

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Mi perro?
Prinny dijo Emma. Tu perro Prinny.
No s por qu insistes en que Prinny es mi perro, Emma. Puede ser que yo le
pusiera nombre cuando era un cachorrito, pero para l su duea eres t.
Probablemente porque eres quien se acuerda de alimentarlo.
Esa era una discusin familiar. Emma dio un profundo suspiro e intent hablar
con calma.
Bien sabes que se supone que Prinny est para acompaarte en esos largos
paseos por el campo que insistes en dar. l te protege cuando andas sola por ah.
Humm. Y se lo has dicho a Prinny? En las raras ocasiones en que me
acompaa, se va a perseguir conejos. No lo quiero conmigo. Pisotea los especmenes.
Los especmenes? pregunt Charles.
Me interesan mucho las plantas, milord.
Milady, acaba de llegar el seor Stockley anunci el seor Lambert.
Ah, el pretendiente. Meg mir a su hermana con una amplia sonrisa. Ser
un tanto difcil evitarlo si tambin est invitado, no lo crees, Emma?
El pretendiente? Charles levant una ceja mientras Lady Beatrice los
dejaba para ir a saludar al recin llegado.
Con gusto Emma le habra retorcido el cuello a su hermana.
No le haga caso, milord. Meg slo estaba bromeando. Lanz a la jovencita
una mirada que le adverta sobre graves consecuencias si insista en seguir con el
tema. Meg la ignor.
Desde que se mud a la casa del seor Atworthy el seor Stockley ha sido una
visita frecuente (o ms bien constante) en la parroquia. Desde que Emma se instal
aqu, extrao tropezarme con l. Est realmente muy enamorado.
Ya veo. Cunto me alegra, entonces, que nos lo encontrramos ayer en el
camino e invitado a la fiesta.
S, qu afortunada casualidad, verdad? Ven, Meg, te ayudar a instalarte en
tu cuarto. Emma la cogi de un brazo y huy escaleras arriba.

Qu ha sido eso?
Qu ha sido el qu? Emma recorri con la vista la habitacin de Meg. Era
apenas ms grande que la que le haban dado a ella.
Ese galope escaleras arriba. Casi no puedo respirar.
Te aseguro que no s de qu hablas.
La habitacin de Meg daba a la parte trasera de la casa. Tena una vista muy
agradable de los jardines y el lago.
Emma, qu est pasando entre t y el marqus?
Nada! Acaso esa negativa haba sonado como un chillido? Seguro que no
. Por qu piensas que est pasando algo entre Lord Knightsdale y yo?
Emma, puede faltarme experiencia para desenvolverme socialmente, pero no

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soy idiota. Generalmente eres tan formal como un arzobispo, pero hace un momento
ah abajo actuabas como si estuvieras bailando un vals descalza sobre carbones
ardiendo. Te gustara explicrmelo?
No. Es decir, no hay nada que explicar. Soy simplemente la institutriz
suplente.
S? Y dnde estn los nios?
Cmo?
Meg prosigui, ahora con las manos en las caderas.
Los nios. Las institutrices por lo general cuidan nios, no es as?
Oh. Oh, s. Isabelle y Claire. T las conoces, Meg.
Por supuesto que las conozco, hermana querida. Si eres su institutriz, aunque
sea temporalmente, por qu no ests cumpliendo con tus obligaciones?
Tienes razn. Me voy ahora mismo. Bienvenida a Knightsdale.
Emma cerr la puerta mientras Meg rea.

As que a Stockley le gustaba Emma Por primera vez Charles se alegr de


tener un ttulo de nobleza para poder hacrselo tragar a ese afeminado. Lo observ
sacar su monculo para examinar una gran urna floreada que estaba junto a la
puerta, llegando incluso a levantar la tapa de la urna y mirar dentro.
Busca algo, Stockley?
El pequeo petimetre se sobresalt, haciendo que el jarrn se tambaleara sobre
su pedestal. Charles lo sostuvo en su lugar.
Milord, me ha asustado. Slo estaba admirando este trabajo tan delicado.
Sabe usted si pertenece a la dinasta Ming?
Ni la menor idea. Le interesa la loza?
El arte, milord. El arte. S, me interesa mucho todo lo que es valioso:
esculturas, pinturas, joyas.
En serio? Charles se preguntaba si debera guardar en lugar seguro la
plata. En qu haba estado pensando el padre de Emma al dejar a ese pillo traspasar
el umbral de la parroquia?
En qu haba estado pensando l? Acaso no era l quien haba invitado a este
tipo a venir a Knightsdale? Ahora no podra perder de vista a Emma. Ni un instante.
Era su deber como anfitrin.
Charles, las damas de la Sociedad estn aqu.
Bien. Voy enseguida, ta. Charles se volvi hacia Stockley. Espero que
disfrute de su estancia en Knightsdale. Necesita que le muestren dnde est su
alcoba?
Oh no, milord. Puedo encontrarla yo mismo. Los labios de Stockley se
movieron nerviosamente y se inclin.
Charles lo observ subir las escaleras.
Ta, no le has dado a Stockley una alcoba cercana a la de Emma, verdad?

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Por supuesto que no, Charles. Por qu clase de tonta me tomas? Lo he


cambiado a la habitacin de la seorita Russell esta maana, cuando trasladamos a la
seorita Peterson del cuarto de las nias al piso de abajo. l est en el extremo ms
alejado del ala este. No quisiramos que se equivoque de puerta por la noche,
verdad?
No, sin lugar a dudas.

Charles estaba de pie junto a una de las ventanas del despacho, contemplando
los jardines y el lago. Ya haban llegado todos los invitados. Indudablemente era un
grupo extrao. Es decir, las madres cazamaridos, sus hijas y la variada coleccin de
caballeros sin compromiso no eran tan raras. Era la incorporacin de las damas de la
Sociedad de Emma lo que haca interesante la lista de invitados. Con el agregado de
un poco de brandy, la flor y nata poda ya no ser la misma.
Charles, son las gemelas Farthington las damas que acabo de ver en el
corredor?
Charles sonri mientras Robbie Hamilton, el conde de Westbrooke, se deslizaba
dentro del despacho.
Las mismas.
Dios. Necesito brandy. Dnde lo guardis?
En aquella caja si es que queda algo. Slo asegrate de no dejar que las
gemelas lo huelan siquiera.
Robbie se detuvo, con la mano en el corcho.
Brandy y las gemelas Farthington?
Charles rio.
Tazas llenas. Encontr en mi saln a toda la Sociedad para el
Perfeccionamiento de las Mujeres (menos la seorita Peterson) embebida en brandy.
Tuve que arrojar a todas esas damas en mi carruaje y llevarlas a casa.
La sola idea me deja alucinado. Robbie llen dos vasos y le pas uno a
Charles. Cmo has encontrado las cosas por aqu, amigo mo aparte de hallar
achispadas a tus mayores?
Bien, creo. Charles sorbi el lquido ambarino, saboreando la tibieza que le
recorri desde la lengua hasta el pecho. Al parecer Paul hizo buenas inversiones,
as que hasta donde yo s estoy bien de dinero. Me ocup de todo eso cuando estuve
en Londres.
Eso es un alivio. Y la propiedad en s?
Charles se encogi de hombros.
Coles, el administrador de la finca, parece ser competente. Ayer mismo llegu
aqu y he tenido otros, eh asuntos de que ocuparme. Le promet que hablaramos
maana por la maana.
Frunci el ceo, mirando dentro del vaso mientras agitaba lentamente el
brandy. Sinti sobre el hombro la solidez de la mano de Robbie.

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Sabes que puedes contar conmigo para lo que necesites.


Charles movi la cabeza en seal de asentimiento.
Lo s, Robbie. Apret brevemente el brazo de su amigo. Lo s.
Robbie sonri.
Es slo que tengo ms experiencia en esto de ser un lord. Y en administrar
mis bienes, por supuesto.
Por supuesto.
Qu ms te dijo Coles?
Slo eso. Supongo que Paul estaba ausente la mayor parte del tiempo y se
desentendi bastante de la propiedad despus de casarse con Cecilia. Coles me dijo
sin rodeos que esperaba que yo tuviese la intencin de venir ms a menudo a
Knightsdale.
A Cecilia s que le gustaba Londres.
Y aparentemente cualquier otra finca que no fuera Knightsdale.
Robbie se arrellan en una de las sillas junto al fuego.
Necesitaba la atencin constante de la sociedad.
Dejando a sus hijas con muy poca de la suya propia.
As es. Pero muchos nios crecen educados slo por la servidumbre. Me
atrevo a decir que yo no vea a mis padres ms de cinco o seis veces al ao y
supongo que t tampoco pasabas mucho tiempo con los tuyos, me equivoco?
No. Charles tambin se acerc al fuego. Yo a mi padre no quera verlo. T
deberas recordar su mal carcter.
Robbie asinti.
Y tu madre?
No era tan distinta de Cecilia dijo Charles con un suspiro.
Y a ti te importaba?
No que yo recuerde. Pero mis sobrinas Charles tom otro sorbo de
brandy, la ms pequea me llama pap Charles.
Qu tenemos aqu? dijo un hombre desde la puerta. Conque ya eres
padre, Charles? Mis felicitaciones, aunque sera aconsejable que consiguieras una
esposa antes de comenzar a llenar el cuarto de los nios.
James! Charles se puso de pie para saludar al duque de Alvord. Cmo
est Sarah?
Bastante bien, gracias.
Esperando al prximo duque, tengo entendido dijo Robbie.
James sonri abiertamente.
Quizs.
De verdad? Charles le ofreci a James la botella de brandy. Eso se
merece un trago.
Slo asegrate de haber cerrado la puerta del despacho, James. Charles dice
que las gemelas Farthington tienen debilidad por el brandy.
En serio? Nunca lo habra adivinado. Y era la seorita Russell a quien vi

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arriba examinando la coleccin de estatuas?


Es muy probable dijo Charles. Haba un hombrecito con ella?
James levant las cejas.
No me digas que la seorita Russell tiene un pretendiente!
Robbie solt una carcajada.
Si es as, esta va a ser sin duda una fiesta interesante. Sabas que Charles
emborrach a las damas?
No las emborrach yo, Robbie. Fue la ta Bea. Yo no estaba en casa cuando me
robaron el brandy.
Entiendo, James sonri. O mejor dicho, no entiendo. Quin es el
hombrecito que est cortejando a la seorita Russell?
El seor Albert Stockley, pero no est cortejando a la seorita Russell. En
cuanto lleg lo encontr examinando el jarrn del hall de entrada y se me ocurri que
quizs se haba unido a la seorita Russell para apreciar el arte de Knightsdale.
Crees que Stockley podra ser un amigo de lo ajeno? pregunt James.
Charles se encogi de hombros.
Puede ser. El tipo no me gusta nada.
Y por qu lo has invitado? pregunt Robbie frunciendo el ceo. No es
ese fanfarrn que ha alquilado la casa del seor Atworthy?
S. Sabes algo sobre l?
No. Y t, James?
No. James los mir con una amplia sonrisa. Mi mente ha estado
concentrada en otras cosas.
Apuesto a que s. Robbie puso los ojos en blanco. Las damas de Alvord
huyeron a Brighton para dar a tu, eh mente la oportunidad de lograr una
concentracin completa.
Tena que cumplir con mi deber, despus de todo, y encargarme de la
sucesin. Y te alegrar saber que ta Gladys, Lady Amanda y Lizzie ya estn
nuevamente en casa. Lizzie vendr maana a la fiesta.
Entonces la pequea Lizzie tambin se va a unir a la manada de jvenes
seoritas aullando detrs del marqus aqu presente?
No creo que Lizzie est interesada en Charles, Robbie.
Y a m no me interesa ninguna de esas jvenes seoritas dijo Charles.
No te interesan? Entonces por qu has reunido a este cardumen de
barracudas de saln de baile? Juro que he visto a Lady Dunlee y a la seorita
Frampton lanzndose miradas feroces en el vestbulo. Si no eres t, quin es el
soltero que va a ser arrojado a sus fauces como un bocado? Robbie levant la mano
que no estaba sosteniendo el brandy. No voy a ser yo.
Bueno, no puedo ser yo, verdad? dijo James. Y si Charles no est
dispuesto
No. Yo soy muy joven para casarme.
Tambin han venido otros hombres sin compromiso dijo Charles, as que

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no hace falta que tengas miedo.


Ah, no? Yo no estoy tan seguro. Si las damas no pueden tener un marqus,
quizs persigan a un simple conde. No, cada noche, antes de retirarme a dormir har
que mi ayuda de cmara registre mi alcoba de arriba abajo para estar seguro de que
no hay ninguna seorita extraviada. Y evitar cuidadosamente todas las zonas de tu
hermosa finca que se hallen algo apartadas. Robbie bebi otro sorbo. Quizs me
pegue a tu ta Bea no tendr problema en encaminar a las seoritas invasoras;
adems tengo entendido que es bastante generosa con la botella de brandy.
Magnfica idea, Robbie aprob James. Se reclin en su silla. Sin embargo
an no entiendo por qu has invitado a toda esa gente a venir a tu casa, Charles, si no
te interesa elegir una novia. Estoy bastante seguro de que no ha sido por el paisaje
que la adorable Lady Dunlee y la encantadora seora Frampton hayan arrastrado
hasta Knightsdale a sus deliciosas hijas, vidas de matrimonio. A menos, por
supuesto, que el paisaje incluyese verte deslizando el anillo de compromiso de
Knightsdale en el dedo de alguien de su progenie.
S, entiendo. Es que yo estaba en el mercado, pero ya he hallado la novia
apropiada.
No me digas! Y quin podra ser ese modelo de novia? pregunt James.
La seorita Emma Peterson.
La hija del prroco?
No es slo la hija del prroco, James dijo Robbie, riendo por lo bajo. Era
La Sombra.
La Sombra? Qu? Ah, s, ya me acuerdo. La niita que sola seguirle los
pasos a Charles cuando ramos unos muchachos. Esa era la seorita Peterson,
verdad?
Y por si no lo has notado dijo con una sonrisa Robbie (y por supuesto
que no lo has notado, siendo como eres, un hombre casado), la seorita Peterson ha
dejado de ser una niita.
Cuidado, Robbie. Charles se sorprendi por la oleada de enojo que sinti
ante el tono ligeramente lascivo de Robbie. No tolerar ninguna falta de respeto
hacia la seorita Peterson.
Oh, yo siempre respeto a mis mayores.
Tus mayores? La seorita Peterson tiene slo veintisis aos.
Como yo, amigo mo. T eres el anciano de treinta. No, creo que la seorita
Peterson es dos meses mayor que yo: recuerdo vagamente haber discutido con ella
sobre el tema cuando cumpl diez aos.
Caballeros, no escuchemos a nuestra infancia. James levant su vaso. Se
imponen las felicitaciones. Cundo anunciars tu compromiso, Charles?
Pronto.
En el baile? quiso saber Robbie. Ese sera el momento ms apropiado.
Tal vez puedas mantener a las otras damas en la incertidumbre, as me dejarn en
paz.

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S. En el baile. Charles record el sonido del perro de porcelana hacindose


aicos contra la puerta de su despacho. Espero. Todava quedan algunos
problemillas por solucionar.

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Captulo 5
Si la Temporada londinense se parece a esto, me alegra habrmela perdido.
Meg, baja la voz. Emma le dio a su hermana un discreto empujoncito en la
espalda para hacerla entrar al saln.
All un mar de conversaciones vino a su encuentro. Elegantes damas
londinenses con vestidos a la moda hablaban con caballeros que llevaban elaboradas
corbatas y ajustadas chaquetas negras. Emma se senta ms que un poco desaliada.
Busc una cara familiar y vio a Lady Beatrice, deslumbrante en un vestido carmes
con lazos anudados color verde lima, riendo ruidosamente con el seor Begley. El
lquido en sus copas era sospechosamente similar al brandy.
Dnde estaban las otras integrantes de la Sociedad para el Perfeccionamiento
de las Mujeres? Emma localiz a las gemelas Farthington en la esquina ms alejada,
examinando una gran pintura que mostraba a una mujer desnuda, un hombre casi
desnudo y querubines regordetes dispersos por la escena. La seorita Esther seal
los hombros desnudos del hombre y le dio un codazo en las costillas a su hermana.
Por lo menos, ninguna de las damas estaba bebiendo. La seorita Russell ocupaba un
sof cercano, con las manos vacas, sin ningn vaso o taza a la vista. Emma sinti que
algo de la tensin acumulada desapareca de su cuello. No deseaba que los
londinenses se entretuvieran con espectculos lamentables a cargo de los lugareos.
Mira a esa bandada de gansas vanidosas. Meg seal con la cabeza hacia el
otro lado de la habitacin, donde un grupo de jvenes damas se apiaban alrededor
de Charles. O se dice manada de gansas vanidosas? Por fortuna Lord Knightsdale
lleva el pelo corto, porque si no fuese as, sus lindos mechones castaos ya estaran
enredados por el viento de tanto pestaeo junto.
Emma pensaba lo mismo. Era muy desagradable ver cmo las muchachas
adulaban a Charles. Sin duda eso no le hara bien a su ya exagerada autoestima. No
es que no fuera cautivador. Se vea an ms apuesto si eso era posible con traje
de etiqueta.
l levant la vista. Sus asombrosos ojos azules encontraron los de Emma a
travs de la habitacin y el extremo derecho de su boca se elev en una media
sonrisa.
Ella sinti que su vientre irradiaba un extrao calor.
Y ah viene tu admirador exclusivo, Emma. Debe de haber estado vigilando la
puerta para verte entrar.
Mi admira oh.

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El seor Stockley se deslizaba hacia ella. Nunca antes lo haba asociado con una
serpiente pero esta noche le pareci que algo en l le recordaba a ese reptil. Quizs su
inexpresividad. O su forma silenciosa o ms bien, furtiva de moverse.
Qu ridcula idea! No haba dormido lo suficiente la noche anterior. Era aquel
extrao incidente en el cuarto de las nias lo que estaba alimentando esa
extravagante fantasa.
Sigo esperando descubrir que su lengua es bfida murmur Meg. Creo
que ir a ayudar a la seorita Russell a calentar el sof.
Emma resisti el impulso de coger del brazo a Meg.
Seorita Peterson, me complace ver que Lord Knightsdale le haya permitido
acompaarnos en nuestra reunin. Quin est cuidando a Lady Isabelle y a Lady
Claire?
Emma apret los dientes.
Nana est con las nias, seor Stockley.
Ah, Nana. Una mujer madura, de confianza. Su, eh habitacin est en el
mismo piso que la de las nias y la de Nana, supongo.
Este hombre supona demasiado.
No imagino por qu podra interesarle a usted dnde est mi habitacin,
seor Stockley.
Stockley sonri con suficiencia.
No es mi intencin ser irrespetuoso, seorita Peterson. Confo en que una
mujer sensata como usted pondr el mayor cuidado en cuidar su reputacin. Es slo
que bueno no sera aceptable que usted estuviera en el mismo piso de su
anfitrin. Una joven soltera, sin una carabina presente, usted entiende. Podra dar
origen a especulaciones desagradables. La gente es tan ruin.
Emma poda nombrar a una persona ruin.
Seor, no veo por qu peligrara mi reputacin. Despus de todo, Lady
Beatrice est en la casa, que adems ahora est repleta de invitados. Cree usted que
Lord Knightsdale va a derribar la puerta y a deshonrarme en mi propia cama?
No cesa de sorprenderme, Westbrooke, lo poco que conocemos a nuestros
amigos ms ntimos. Quin habra pensado que Knightsdale se haba dedicado a
desflorar vrgenes?
Emma se ruboriz y se volvi para encontrarse con el duque de Alvord y el
conde de Westbrooke muy cerca.
Vuestra alteza, no quera decir
Por supuesto que usted no quera decir nada, seorita Peterson. El duque le
sonri, pero su expresin se endureci al mirar al seor Stockley. Sin embargo,
realmente me pregunto qu es lo que quera decir su acompaante.
Seor Albert Stockley, vuestra alteza; y no quera ofender a nadie, por
supuesto. Slo estaba advirtiendo a la seorita Peterson de un modo general, como
amigo.
Como amigo. Ya veo. El duque mir a Lord Westbrooke. Corrjame si me

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equivoco, Westbrooke, pero creo que la seorita Peterson es amiga de la infancia de


Knightsdale, no es verdad? Lo lgico es que sea l quien cuide de que ella no sufra
dao alguno mientras est bajo su techo.
As es concedi Lord Westbrooke.
Emma ya haba tenido suficiente.
Oh, basta. Verdad que el comentario de Stockley le haba ofendido, pero no
necesitaba que esos dos la defendieran. Estoy segura de que el seor Stockley slo
estaba tratando de ser un caballero. No hace falta que se aproveche de su
importancia.
Seorita Peterson, usted me ofende. Haba un inocultable brillo en los ojos
ambarinos del duque. Mi importancia es demasiado grande para aprovecharme
de ella.
As es sonri Lord Westbrooke. Alvord no es lo suficientemente fuerte
para esa tarea. Se ha vuelto demasiado sensible, ahora que es un hombre casado.
Seor Stockley dijo Emma, como probablemente habr supuesto conozco
a su alteza y a Lord Westbrooke desde que ramos nios, aunque en aquel entonces
ellos apenas notaban mi presencia.
Y tampoco la haban notado demasiado en los ltimos aos, pens Emma. Por
qu ambos estaban a su lado en ese momento?
Por supuesto que la ignorbamos, seorita Peterson admiti el duque.
Usted era una chica, y le aseguro que a nosotros no nos interesaban las chicas por
aquel entonces.
Puede agradecerme a m que la hayan tolerado dijo Charles. Ya se haba
despojado de su harn. Si por ellos hubiese sido, mis dos camaradas la habran
excluido de nuestros juegos.
Stockley haba sido hbilmente excluido del grupo. El duque y Lord
Westbrooke dieron un pequeo paso al costado, se movieron un poco hacia delante y
Stockley desapareci detrs de la altura de ambos. Tampoco poda compartir los
recuerdos juveniles. El crculo se haba cerrado, tambin en cuanto a los temas de
conversacin y Stockley haba quedado decididamente fuera. Emma lo observ
vacilar por un momento, luego girar y finalmente alejarse.
Vuestra alteza, dnde est su esposa? pregunt la joven.
Descansando. El duque sonri tan ampliamente que pareca un muchacho
. Se cansa con facilidad en estos das.
Alvord cree ser tan inteligente que ha encontrado la
Robbie! Charles indic con la cabeza a Emma.
Lord Westbrooke la mir y enrojeci.
Como estoy seguro que habr deducido, Emma dijo Charles, el duque y
la duquesa estn esperando su primer hijo.
Qu maravillosa noticia, vuestra alteza. Emma estaba conmovida por la
emocin inocultable del duque. Espero conocer a su alteza maana.
Charles. Lady Beatrice apareci cerca de Charles en compaa de un

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anciano jorobado. Es hora de pasar a cenar. Duque, como el hombre de ms alto


rango aqu, usted va a escoltar a Lady Augusta.
Ser un placer.
Lord Westbrooke resopl.
Poco prometedor. Lady Augusta parlotear hasta el hartazgo antes de que
usted haya terminado su sopa de tortuga.
La mano enjoyada de Lady Beatrice seal a Lord Westbrooke.
Y usted, milord, acompaar a Lady Barworth.
A Lady Barworth no! Las manos de Lord Westbrooke se elevaron como
para desviar un golpe, mientras el duque y Charles intentaban sin xito sofocar la risa
. Tenga piedad, se lo ruego. Soy demasiado joven para soportar informes
detallados sobre gota e indigestin.
Milord, estoy segura de que no es tan terrible.
Tienes razn, ta dijo Charles. Creo que Lady Barworth tambin habla de
las enfermedades de sus nietos.
Y dicen que el ms joven de los Barworth se est recuperando del sarampin
dijo el duque, as que te espera un verdadero placer, Westbrooke.
Dios mo. Lord Westbrooke puso los ojos en blanco.
Lady Beatrice le lanz una mirada amenazadora.
Confo en que se comporte, milord.
Por supuesto. Prometo que intentar no dormitar durante el informe mdico
de Lady Barworth y, si no logro mantener a raya a Morfeo durante toda la comida,
prometo no roncar. Lord Westbrooke sonri abiertamente. O, por lo menos, no
demasiado fuerte.
Lady Beatrice gru y se volvi hacia Emma.
Aqu est su acompaante, querida. Sacudi el brazo del anciano y le grit
al odo: ESTA ES LA SEORITA PETERSON, SEOR MAXWELL. USTED LA
MANTENDR BIEN ACOMPAADA.
Qu? Ms delgada? El seor Maxwell estaba tan encorvado que tena la
cara a tan slo unos centmetros del pecho de Emma. Sacrilegio! No les quite ni
una onza, querida ma.
Emma dio un paso atrs antes de que un poco de baba le cayera sobre el cors.
Maxwell, te ests propasando. Charles recordaba a un cielo de tormenta.
El seor Maxwell torci la cabeza para levantar los ojos hacia l.
Cmo? No hace falta ponerse irascible, milord. No saba que tena los ojos
puestos aqu. El seor Maxwell resoll riendo ostensiblemente. El slo mirar no
constituye ofensa, verdad?
Vamos, Charles dijo Lady Beatrice. Acompame al comedor. Tu seorita
Peterson est segura. El pobre seor Maxwell no puede hacer mucho ms que mirar.
El seor Maxwell no dio seales de haber odo; en cuanto a Emma, estaba
segura de tener la cara de un rojo ms subido que el vestido de Lady Beatrice. Mir a
Charles escoltar a su ta a travs de la habitacin.

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Vamos al comedor? pregunt el seor Maxwell al pecho de la joven.


Supongo que no tenemos opcin, verdad? dijo Emma, ahuyentando los
dedos errantes del seor Maxwell.

No creo haber visto un vestido como el suyo esta Temporada, seorita


Peterson. Quin es su costurera? Haba un brillo malicioso en los ojos saltones de
Lady Oldston.
Emma forz una sonrisa.
La seora Croft; es de por aqu.
Ya veo.
Qu pintoresco: aprovechar el eh talento local. Nunca lo he hecho. Quizs
se ponga de moda. Lady Dunlee se permiti una sonrisita, lo suficientemente
pequea como para no arrugar sus abultadas mejillas.
No recuerdo haberla visto en la ciudad, seorita Peterson. La tercera
gorgona, la seora Pelham, bostez. Usted debe haber debutado socialmente
hizo una pausa astutamente, enarc las cejas, y las ventanas de su nariz se
ensancharon, hace ya algunos aos.
Estoy segura de no haberla visto, o a su hermana dijo Lady Oldston. Lo
recordara. Estuvimos hace ya tiempo presentando en sociedad a nuestra querida
Amanda.
La querida Amanda pareca el resultado del cruce entre un caballo y un sapo,
de ojos saltones y dentuda (igualita a su madre).
Y yo, a Lady Caroline.
Lady Dunlee puso un ligero nfasis en el ttulo de su hija. Lady Oldston se
sonroj. Ella era simplemente la esposa de un barn; Lady Dunlee era una condesa.
Y Lady Caroline era ms redonda que su madre. En ese momento hablaba en
susurros con la seorita Oldston junto a las ventanas que daban al jardn.
Realmente creo que es todo un gesto de magnanimidad por parte de Lord
Knightsdale invitar a los vecinos dijo la seora Pelham. No le parece, seorita
Peterson? Para usted esto debe de ser todo un lujo.
Emma gru cortsmente, esperaba. Las damas parecan no esperar nada
ms coherente que eso de una provinciana como ella.
Si hubiese tenido una pizca de inteligencia, se habra escabullido
inmediatamente despus de la cena, como lo haba hecho Meg, en el trayecto entre el
comedor y el saln. Habra sido tan sencillo. Si alguien hubiese preguntado, podra
haber argumentado la necesidad de ir a ver a las nias.
Sonri, asintiendo vagamente a la siguiente gota de veneno verbal de la seora
Pelham.
No se engaaba. Haba seguido a las damas al saln con la esperanza de ver
otra vez a Charles. Tan estpida poda ser?
Increblemente estpida, concluy, al sentir saltar su corazn cuando l atraves

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el umbral. Sus ojos buscaron los de ella.


Lady Oldston suspir.
No es sumamente romntico el modo en que Lord Knightsdale, apenas entra
a una habitacin, busca a mi querida Amanda? l le ha prestado una especial
atencin en la ciudad esta Temporada. No me ha sorprendido en absoluto recibir esta
invitacin.
La seora Pelham rio.
Oh, Lady Oldston, qu gracioso! Usted sabe, por supuesto, que el marqus
est interesado slo en mi Lucinda. No es que Amanda no sea una joven agradable,
por supuesto que lo es, pero Lucinda bueno, mi querido esposo, el seor Pelham ya
ha tenido que rechazar a un conde y a un vizconde. La seora Pelham lanz un
suspiro. Nos parece que Lucinda an es demasiado joven para casarse pero mi
marido puede consentir en entregar las riendas, por as decirlo, a un caballero tan
serio y maduro como Lord Knightsdale.
Aunque qu lstima lo de las hurfanas dijo Lady Dunlee. Tan
inconveniente. Quien se case con Knightsdale tendr que cargar con las mocosas de
su hermano.
S, pero para eso estn las institutrices, no es as, seorita Peterson? La
seora Pelham sonri con suficiencia.
Emma apret los dientes. Deseara que el t ya se hubiese servido el aspecto
de la seora Pelham slo poda mejorar con una taza puesta de sombrero.
Estoy segura de que Lord Knightsdale espera que cualquier mujer con quien
se case trate a sus sobrinas con bondad y consideracin.
Y usted sabe lo que piensa Lord Knightsdale, seorita Peterson? pregunt
la seora Pelham. Qu raro.
No deje que el honor de mezclarse con nuestra clase le cree falsas esperanzas,
querida ma aconsej Lady Oldston. Tengo entendido que usted no tiene una
madre que la gue, aunque a su avanzada edad Pero no importa, deje que yo le
susurre unas palabras al odo: los marqueses no se casan con institutrices.
Claro que no concedi la seora Pelham. Si anda a la pesca de una
proposicin, bueno
Le har una proposicin, de acuerdo. Lady Dunlee ahog una risita. Le
propondr tener carta blanca.
Ser amigos especiales dijo Lady Oldston. Le dar collares, pulseras y
tambin anillos, pero nunca uno de compromiso.
Ponga los ojos en alguien que est ms a su alcance, querida dijo Lady
Pelham. Alguien como Stockley, quizs.
Seorita Peterson.
Emma levant la vista. Lady Beatrice estaba junto a la bandeja del t, taza en
mano.
Sera tan amable de servir el t?
Por supuesto. Emma habra ido a cosechar el t con tal de escapar de

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aquellas arpas. Me disculpan, seoras?


En qu estaba pensando al sentarse con esa pandilla? murmur Lady
Beatrice cuando Emma se le acerc.
Ellas se han sentado conmigo. No tena ni idea de que fuesen tan
desagradables.
Desagradables? Lady Beatrice resopl. Si ellas son desagradables, el
viejo Satn es slo un poquito travieso. Me imagino que no les ha agradado el hecho
de que Charles la haya escogido a usted para conversar antes de la cena (Charles y
sus amigos, Alvord y Westbrooke). Sonri y se inclin para acercarse un poco.
Deme las tazas de esas damas, seorita Peterson. Hoy me he levantado un poquito
torpe. Quizs el t caliente en sus delanteras derrita sus corazones de hielo.
Emma le devolvi la sonrisa.
Por favor, sea cuidadosa, Lady Beatrice.
Mucho. Desea que bae a alguna en particular?
No podra elegir a cul de todas prodigarle una atencin tan especial.
No? Pues yo s. Nunca me ha gustado ese particular tono amarillo que lleva
Victoria Pelham esta noche. Especialmente en ella, le sienta fatal. Le hace verse como
una tartaleta de limn recocida. Le hara un favor animndola a cambiar su atuendo.
Emma sonri. No esperaba que Lady Beatrice llevara a cabo tan extravagante
plan, pero unos minutos despus, la seora Pelham lanz un alarido para nada
propio de una dama.
A mi ta no le ha gustado algo de lo que dijo la seora Pelham? pregunt
Charles mientras coga una taza de t de la bandeja de Emma.
Creo que lo que no le ha gustado es la eleccin del color.
Echaron una ojeada a las damas. En medio de sus esfuerzos por secar la
delantera de la seora Pelham, Lady Beatrice se las haba ingeniado para derramar t
tambin sobre Lady Oldston y Lady Dunlee.
Tiene razn. El amarillo no le sienta bien a la seora Pelham.
Emma rio entre dientes.
Lord Knightsdale. La seorita Haverford elev hacia Charles una sonrisa
con hoyuelos. Sera tan amable de pasar las pginas de mi partitura?
Ser un placer, seorita Haverford. En un momento estoy con usted.
La seorita Haverford parece una joven muy agradable.
Emma trataba de tragarse los celos. La seorita Haverford tena diecisiete aos,
hermosos tirabuzones dorados, ojos de un azul profundo y dulces. Adems era hija
de un vizconde.
Una joven dama muy agradable, como Meg.
Emma sonri abiertamente.
No s si alguien usara esas palabras para describir a Meg. No es que no sea
agradable, joven y una dama, por supuesto, pero esas no son las primeras palabras
que me vienen a la mente cuando pienso en mi hermana.
No? Y qu palabras le vienen a la mente?

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No lo s. Emma frunci el ceo. Inteligente. Resuelta. Testaruda.


Charles rio.
Suena exactamente como una hermana mayor. Baj la voz. Necesito
hablar con usted, Emma. Renase conmigo en el jardn de invierno cuando se hayan
retirado las damas, quiere?
Eso suena muy indecoroso.
Aunque no lo sea. Pero no se preocupe: quiero hablar sobre Isabelle y Claire.
Y no puede esperar hasta maana. Emma vio a la seorita Haverford
sentada al piano, haciendo seas en direccin a ellos. Creo que la seorita
Haverford se est impacientando.
Eso parece. Charles le devolvi el gesto. No, no puede esperar. Me
promete que se reunir conmigo?
Emma lanz un suspiro.
Est bien.

Emma esper entre las sombras del jardn de invierno. Aspir el perfume
hmedo y clido de la tierra y de la naturaleza en crecimiento. La densa vegetacin
amortiguaba los sonidos, dando una sensacin de privacidad.
Eso era una locura. Debera estar arriba, en su habitacin.
Oy pasos en el sendero y se camufl entre las plantas. Y si alguien la
descubra all? Cmo explicara el estar al acecho entre el follaje?
Emma?
En la oscuridad, la voz de Charles tena un sonido an ms grave y recio.
S?
Ah.
Le tom la mano, atrayndola hacia el corazn del oscuro jardn de invierno.
Milord, bamos a hablar sobre sus sobrinas.
Ssh. Hablaremos dentro de un momento. No quiero que me encuentre
ninguna de las jvenes o de sus madres.
Emma lo imit y baj la voz.
Pensaba que todas se haban retirado a descansar.
Se supone que lo han hecho, pero las precauciones nunca estn de ms.
Charles se par debajo de las ramas de un rbol alto plantado en una maceta. Esto
servir.
No se haba molestado en soltarle la mano. Ella dio un ligero tirn para intentar
liberarse y l aument la presin de sus dedos, atrayndola hacia su cuerpo.
Era algo tan ntimo, estar de pie con l a la luz de la luna, ocultos entre las hojas.
Ella aspir el perfume de jabn y piel mezclado con el olor clido y hmedo de la
tierra y las flores.
Milord, esto es un poco indecoroso.
Humm. Slo un poco, seorita Peterson y mucho menos indecoroso de lo que

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a m me gustara que fuera.


La mente de Emma le ordenaba que retrocediera, pero su cuerpo se negaba a
obedecer.
De qu quera hablar, milord?
Charles.
Milord.
Su boca se curv en una sonrisa, su preciosa boca que estaba slo unos
centmetros por encima de la de ella.
Si insiste en llamarme milord, Emma, tendr que persuadirla nuevamente
de que use mi nombre de pila. Recuerda cmo logr esa hazaa ayer, en el carrocn?
Acaso podra olvidarlo? Todo su cuerpo, desde las uas de los pies hasta la
punta del pelo terriblemente rizado, le dola de vergenza al recordar esos labios
sobre los suyos.
Charles, entonces. Usted quera hablar acerca de Isabelle y Claire.
Humm.
Lentamente, deline los labios de Emma con la punta del dedo, cuya piel era
ligeramente spera, seca, clida. Los labios se estremecieron y el calor se acumul en
la parte inferior de su cuerpo. Retrocedi, soltndose de un tirn.
Lord Knightsdale, usted quera hablar de sus sobrinas.
l sonri abiertamente.
Bueno, as es, pero tambin quera besarla, Emma. Ayer realmente disfrut de
la sensacin que me produjo hacerlo, usted no?
Emma no tena intencin de responder a esa pregunta.
Qu pasa con sus sobrinas?
Charles suspir.
Slo deseaba sugerirle que las llevramos a pescar por la maana. Podemos ir
al arroyo y volver a casa antes de que cualquiera de mis invitados despierte. Creo que
Isabelle y Claire disfrutaran y a m me dara la oportunidad de compartir un
momento con ellas antes de tener que reunirme con el administrador y empezar a
cumplir mis deberes como anfitrin.
Eso sera maravilloso. Emma sonri. Si Charles pasaba tiempo con las
nias, las conoca mejor, las cuidaba, sera ms difcil que las dejara. Ellas necesitaban
que l fuese parte de sus vidas. Estoy segura de que les encantara. Dudo que
hayan ido de pesca alguna vez.
Nunca? Qu lstima.
Pero no necesitis que os acompae.
Claro que s, Emma. Seguramente las nias se sentiran mucho ms cmodas
en su compaa. A m prcticamente no me conocen. Le dirigi una sonrisa
ladeada. Y tambin yo me sentira ms cmodo si usted estuviera all. No tengo
demasiada prctica en el trato con niitas.
Pero sola tenerla, pens Emma. Sola saber exactamente cmo hacer sentir
cmoda a cualquier persona. Probablemente an conservaba esa capacidad. Pero se

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daba cuenta de que l y las nias de verdad podan llegar a sentirse incmodos. Y
con toda franqueza, le agradaba mucho la idea de estar al aire libre, en la quietud de
las primeras horas de la maana, con la nica compaa de Charles, Isabelle y Claire.
Se neg a examinar cul era la razn exacta de ese sentimiento.
Est bien, milord. A qu hora y dnde nos encontramos?
Yo la buscar en su habitacin. No me mire as, no habr un alma en pie para
verme, as que no vamos a escandalizar a nadie.
Y la servidumbre?
No entrar en su cuarto, Emma. Le hablar a travs de la puerta, si eso est
ms de acuerdo con su idea del decoro.
Muy bien. Sin duda, un plan as no poda tener nada de indecoroso. Ella
era la institutriz provisional de las nias, y una solterona de veintisis aos.
Entonces creo que me retirar a descansar, Lord Knightsdale, ya que me levantar de
nuevo tan pronto.
Emma vio relucir los dientes de l en la oscuridad.
An le teme a las araas, Emma?
Araas? Emma trag saliva y baj la voz. Aguz el odo, pero no percibi
ningn ruido de pasos acercndose. Si hubiese habido alguien cerca, habra odo el
chillido involuntario que acababa de dar. No le asustaban los gusanos o los
escarabajos, ni los bichos en general, pero nunca haba podido dominar su aversin
hacia las araas. Por qu menciona a las araas?
Uno de los inconvenientes de concertar una cita secreta entre los arbustos,
querida, es que ocasionalmente uno debe ser anfitrin (o anfitriona, en este caso) de
huspedes que no han sido invitados. Permtame.
Charles sacudi una gran araa negra del cors de la joven. Al verla, ella lanz
un grito que no tena nada que ver con los dedos de Charles rozndole los pechos
. Afortunadamente, su vestido tena un cuello muy alto, no haba posibilidad
alguna de que araas o dedos llegasen demasiado lejos si se desviaban por all.
Nunca antes su miedo a las araas le haba hecho estremecer los pechos de ese
modo tan extrao.
Charles sostena la repugnante criatura por encima de la cabeza de ella.
La dejo caer por su espalda? pregunt, riendo. An recuerdo con cunta
fuerza grit (y qu salto peg) cuando Robbie le dej caer aquella araa en la espalda
siendo nios.
Slo deshgase de ella, por favor. Emma se volvi y retrocedi hacia l, sin
despegar los ojos de la mano de Charles. Decididamente, no le gustaban las araas.
Por supuesto, cario. Con un movimiento rpido arroj la criatura hacia los
arbustos y rode con sus brazos la cintura de la joven, atrayndola contra su cuerpo,
en un estrecho abrazo. Emma sinti sobre el cuello la tibieza de su aliento. Quiere
que me asegure de que ningn otro monstruo maligno haya decidido invitarse a dar
un paseo sobre su cuerpo?
Slo le temo a las araas.

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Las palabras apenas lograron salir de su boca. La ancha mano derecha de


Charles ya descenda por su falda. Por fortuna no se detuvo sobre esa zona cuyo
repentino calor y humedad la haban sobresaltado. Sus rodillas temblaban, pero el
brazo izquierdo de l la mantena erguida, pegada contra su cuerpo en la seguridad
de un abrazo.
No poda respirar. La mano de l se movi de la falda a la parte de arriba del
vestido. Sinti sobre los senos la presin de la palma; los dedos se demoraban
delineando las curvas.
Sus pezones se endurecieron, como anhelantes brotes.
Estaba segura de que debera haberse sentido mortificada al ver la mano de un
hombre sobre su vestido, al sentirla. Pero el calor que la invada en oleadas no se
pareca a la mortificacin. Senta el ms escandaloso deseo, necesidad, de sentir una
mano de hombre sobre su piel desnuda.
Gimi.
La hizo girar hacia l y ella se entreg a su abrazo, buscando aferrarse a sus
hombros. Era maravilloso tocar ese cuerpo duro. Senta sobre su vientre la presin de
un bulto que le intrigaba y se frot contra l. Si tan slo estuviese un poco ms abajo.
Si tan slo presionara la zona que ms anhelaba ese contacto.
Dios, Emma.
Charles separ los dedos de una mano sobre sus nalgas, apretndola an ms
contra s. Con la otra mano abarc el contorno inferior de su cara y le acarici la
sensible piel justo detrs de la oreja mientras con el pulgar le empujaba suavemente
hacia abajo el labio inferior. La joven dej escapar su aliento en un suspiro. Luego
abri ligeramente la boca, humedecindose los labios, que tambin necesitaban que l
los tocara.
Y l los toc. Su boca se movi sobre la de Emma, chupando, lamiendo, jugando
a rozarla y escapar. Era enloquecedor. Ella necesitaba ms ms presin, ms
movimiento, ms no saba qu. Dej escapar otro gemido.
Esa seal bast para que el deseo que no poda poner en palabras le fuera
concedido. La lengua de l le llen la boca, igual que el da anterior. Le apret las
nalgas con ambas manos, atrayndola hacia l, ascendiendo luego sobre su cintura y
los costados de sus pechos. Se detuvieron un momento all, antes de continuar
deslizndose sobre la espalda y ascender hasta hundirse en su cabello.
Ella tambin necesitaba tocarlo. Desliz las manos por debajo del abrigo que se
interpona, slo para encontrarse con un chaleco. Dej que sus dedos resbalaran hasta
la espalda de l y vagaran hacia abajo hasta sentir el agradable contacto de sus
pantalones. Explor las curvas musculosas de esa zona.
Querida susurr l, con voz temblorosa, me encanta esto, pero me temo
que es mejor que nos detengamos. El suelo del jardn de invierno no sera una cama
confortable.
Cmo? A Emma le costaba pensar. Todo lo que quera era sentir. Desliz
los dedos sobre la parte inferior del cuerpo de Charles, hasta encontrar el bul

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Dej caer las manos, sintiendo que le escocan. Qu la haba impulsado a hacer
eso? Se apret contra el pecho de Charles.
Yo
Ssh. Charles pos un dedo sobre los labios de la joven.
Pero tena mis manos sobre Estaba tocando su Emma aspir con fuerza
. Me disculpo, milord, por m extremada eh Emma no poda ni empezar a
pensar en las palabras para describir lo que acababa de hacer. Bueno, le ruego me
disculpe, Lord Knightsdale.
Charles se ech a rer.
No se disculpe, seorita Peterson. Ha sido un placer tener sus manos en m
Emma gimi muerta de vergenza.
Y puede que usted recuerde que mis manos estaban en su hermoso
No lo diga!
Charles rio por lo bajo.
Est bien, no lo dir esta vez. Pero sepa que he disfrutado cada instante de
nuestro encuentro, tanto lo que han hecho sus manos como lo que han hecho las
mas, y que espero repetir la experiencia, pero sin la enojosa presencia de la ropa y en
el entorno ms confortable de mi alcoba.
Lord Knightsdale!
Charles. Por favor, Emma. Cada vez que me llama Knightsdale, espero
volverme y ver a mi hermano detrs una sensacin especialmente desconcertante
tras un encuentro bastante ntimo.
Oh. Eh. S. Ya veo.
Emma no vea nada, excepto a s misma, desnuda en la cama de Charles. Con l,
desnudo como un beb. Pero l no era una criatura. Jess, claro que no. Su
imaginacin no alcanzaba a completar los detalles de ese cuadro, pero lo que haba
vislumbrado de su cuerpo la noche de la caza del fantasma de Nana le ayudaba a
hacer un boceto. Sus hombros. Los msculos abultados de sus brazos. El vello que le
oscureca el pecho. Los msculos marcados de sus piernas. Los muslos
Deseaba sentir su piel contra la de ella. Quera deslizar los dedos sobre la
musculosa extensin debajo de sus pantalones. Senta deseos de ver ese interesante
bulto contra el que haba frotado su vientre.
Tema estar jadeando. Trag saliva y se enderez, intentando escuchar lo que
deca Charles.
Seguramente recuerda que le suger que nos casramos. Usted no acept la
propuesta (al menos creo que ese fue el meollo de su respuesta cuando arroj ese
perro de porcelana en direccin a mi cabeza). Le gustara reconsiderar su respuesta
ahora?
No. Emma no estaba en condiciones de pensar cosa alguna. Todo su cuerpo
anhelaba, palpitaba y en fin, indudablemente era incapaz de cualquier
pensamiento racional. No. Yo, eh No. Creo que me retirar. A mi cuarto. Sola.

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Charles coloc sobre su brazo la mano de Emma y la escolt fuera del jardn de
invierno. Se vea claramente que la joven haba estado ocupada en algunas
actividades interesantes entre los arbustos; pero a l no le preocupaba que ese
desalio pudiera ser objeto de comentarios. Todos los dems ya se haban retirado a
sus habitaciones.
Y, francamente, si alguien los vea, tanto mejor. Sera comprometedor para ella,
por lo que se vera obligada a casarse con l. En ese momento, ya no le importaba
cmo llegase ella a compartir su cama, siempre y cuando llegase pronto.
Dios, nunca antes haba estado tan cerca de perder el control como haca un
momento. De haber tenido un sof cerca, probablemente no se habra detenido. Por
cierto que Emma tampoco se haba esforzado en poner un freno a la situacin.
La observ mientras suban las escaleras. Tena la barbilla levantada, los ojos
fijos hacia delante. Se esforzaba en ignorarlo. Se la vea tan distante, tan duea de s
misma pero haca slo unos instantes haba respondido de un modo tan ardiente.
Se mordi los labios para reprimir un gemido al evocar ese hermoso cuerpo contra el
suyo. Dios, al sentir sobre su pantaln las manos de ella
Su nica intencin haba sido hablar de la pesca del da siguiente.
S, claro.
Llegaron al piso de los dormitorios.
Hasta maana, Lord Knightsdale dijo Emma, hablndole a la corbata de
Charles.
La acompao a su habitacin.
Ella levant la vista y tras mirarlo a la cara como dando pequeos saltitos con
los ojos, stos reanudaron el concienzudo examen de la ropa de Charles.
No es necesario, milord. Intent alejarse, pero l le aprision la mano con la
suya.
Concdame ese placer.
Otra vez levant los ojos de golpe pero ahora haba en ellos un destello de
pnico.
Seorita Peterson, por favor. No voy a deshonrarla.
No pensaba que Por supuesto que no Por favor, disculpe si le he dado esa
impresin.
Oh, no diga nada. Va a enredarse ms. Supongo que se le puede perdonar
que se sienta un tanto inquieta despus de nuestras recientes actividades, pero espero
que se d cuenta de que nunca la forzara a hacer algo que usted no quisiera.
Por supuesto que no lo hara usted.
Y all abajo, cario, lo que usted ha hecho no ha sido exactamente
disuadirme.
Emma dej escapar un sonido estrangulado y abandon todo intento de liberar
su mano.
Charles sonri mientras caminaban por el corredor. No, llevarla al jardn de

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invierno haba sido una idea insensata y estpida. No haba estado pensando con la
cabeza, sino con otra parte de su cuerpo la que an palpitaba frustrada. Era
posible que tras despedir a Emma fuese a darse un buen chapuzn en el agua fra del
lago.
Al detenerse junto a la puerta de la joven, pens en besarla otra vez. Si de todos
modos se iba a dar el chapuzn, bien poda hacer algo para que su sangre volviese a
arder. Era una lstima que el vestido no fuese ms adecuado a sus propsitos; el
cuello era demasiado alto. Algo con un escote un poco ms generoso, que dejase
vislumbrar algo de sus senos, le habra complacido mucho ms. Le habra costado
slo un momento apartar ltela
Milord?
Humm?
Podra persuadirla esa misma noche de que aceptara su proposicin de
matrimonio? La puerta de la alcoba estaba justo detrs de Emma. Qu poda ser ms
conveniente? Esa cama poda ser un esplndido escenario para sellar una promesa de
casamiento. No necesitara baarse durante la medianoche en el agua fra del lago:
podra mojar su parte ms caliente en la deliciosa y clida humedad del cuerpo de
Emma
Milord
muchas veces. Sin duda una sola no sera suficiente para enfriar su sangre.
Pero ella era virgen Alarg la mano para tocarle la mejilla.
Ella frustr su ademn.
Lord Knightsdale, preste atencin. Le sacudi la manga. No huele a
humo?
Charles aspir. El olor acre de ropa de cama chamuscada despej su mente de
cualquier pensamiento lujurioso. Algo, aparte de l, estaba ardiendo.

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Captulo 6
Charles se sent en la cama, mirando fijamente la puerta que comunicaba la
habitacin del marqus con la de la marquesa. O en este caso, la suya con la de
Emma.
Haban tenido mucha suerte la noche anterior. Una de las doncellas deba haber
dejado una vela encendida en la habitacin de Emma. Algo haba hecho caer la vela y
el fuego haba llegado a la cama. Las llamas no se haban extendido l mismo las
haba apagado con la jarra de agua que estaba junto al lavamanos. No haba hecho
falta despertar al resto de la casa. La alcoba, sin embargo, no poda usarse, por lo que
Emma haba tenido que trasladarse a la nica cama vaca que quedaba en la casa. La
de la marquesa.
La puerta entre ambas alcobas no estaba con llave. No haba podido encontrarla.
Poda entrar a la habitacin de Emma en cualquier momento y sorprenderla
durmiendo, vistindose, tomando un bao y ella poda hacer lo mismo. Pero haba
aprendido a no esperar milagros.
Se frot la frente. La noche anterior no haba dormido bien, pero
desgraciadamente la causa de su insomnio no haban sido lujuriosos sueos donde
apareca Emma.
Cmo era posible que alguien hubiese encendido y olvidado aquella vela? Le
pedira al seor Lambert que hablase con las doncellas. Tales descuidos eran
extremadamente peligrosos.
Con un suspiro sali de la cama. Era agradable sentir el fro del alba sobre la
piel desnuda.
En realidad, no crea que se hubiese tratado de un descuido de la servidumbre.
No, le preocupaba ms otra posibilidad.
Y si el problema no era que alguien haba descuidado esa vela?
Se puso los pantalones. Haba examinado el problema desde todos los ngulos
y siempre haba llegado a la misma conclusin. Alguien haba estado en la alcoba de
Emma. No haba otra forma de que la vela hubiese cado al suelo y el fuego no se
hubiese propagado al resto de la habitacin. En cuestin de minutos la llamarada se
habra extendido de la cama a la alfombra y de all a las cortinas. En la Pennsula
haba visto incendios devorar casas con increble rapidez.
Este fuego no poda haber ardido ms de unos segundos. Dios! En el mismo
momento en que l haba estado de pie en el corredor deseando el cuerpo de Emma,
alguien haba estado dentro de la habitacin de la joven. Separado de ellos por tan

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slo una puerta. Al orlos haba escapado, derribando la vela a su paso, apresurado (o
apresurada).
Pero cmo haba salido? El cuarto tena solamente una puerta, frente a la que se
hallaban Emma y l.
Charles se pas las manos por el pelo. Lo ms importante de esa cuestin era
qu le habra sucedido a Emma de no haberla retenido l hasta tarde en el piso de
abajo? Y si ella hubiese estado dormida en su cama?
Respir profundamente, ponindose la camisa. Eran demasiadas preguntas.
Quin, qu, cmo. Pero al menos ahora tena a Emma casi al alcance de la mano. Si
ella gritaba, estara a su lado en un instante.
Rasc la puerta comunicadora.
Emma?
No hubo respuesta.
Medit unos cinco segundos antes de abrir la puerta. La habitacin estaba a
oscuras. Camin silenciosamente hacia la cama. Emma estaba all, con su maraa de
rizos esparcida sobre la almohada, cubierta hasta la barbilla por las mantas. Sonrea,
como si estuviese en medio de un sueo agradable. Detestaba tener que despertarla,
pero los peces no picaran ms tarde, y sus invitados por desgracia s7.
Debera despertarla con un beso? No, nunca llegaran al arroyo si la besaba.
Emma. Tom uno de los rizos esparcidos sobre la almohada y le hizo
cosquillas en la nariz.
Ella rezong y le dio la espalda.
Emma, cario, es hora de levantarse. Le sacudi el hombro con suavidad.
Qu Sus ojos se abrieron. Huy dijo tapndose la cabeza con las
sbanas.
l la destap hasta la barbilla.
Acurdese, dormilona, que bamos a ir a pescar con Isabelle y Claire.
Es tan temprano. Y usted no debera estar en mi habitacin.
Ya s que es temprano, pero se est haciendo tarde si queremos pescar algo.
Tiene que levantarse. Vstase y traiga a las nias. Ir por el equipo de pesca y nos
encontraremos junto a la casa de verano, de acuerdo?
Emma gru.
Si me voy, volver a dormirse? l sonri abiertamente. Debera sacar
las sbanas y hacerle cosquillas en los pies?
No, no. Lo mir con el ceo fruncido. Estoy despierta. Vyase.
Est segura? Si me deja plantado ah afuera, en el fro de la maana, traer
hasta aqu un gran balde de agua del lago y se lo arrojar encima.
No me cabe duda. Ahora vyase.

Juego de palabras con dos de los significados del verbo picar: 1. Morder el cebo puesto en el anzuelo y 2. Llamar
a la puerta. (N. de la T.)
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Al or a Charles rer por lo bajo con esa risa profunda, Emma sinti algo en la
boca del estmago. Bueno, quizs no en el estmago estaba segura de que ese
extrao apetito no tena que ver con la comida. Y tena todo que ver con Charles.
No tena dudas de que l podra satisfacer esa avidez que estaba carcomiendo su
interior. Si ella se lo permitiese, claro.
Nada ms or el ruido del pestillo se arrastr fuera de la cama. Qu hara?
Durante la noche se haba despertado ms de una vez, con las sbanas retorcidas y
anudadas, el cuerpo anhelante en zonas que le avergonzaba recordar, la piel
ardiendo. Ansiaba el contacto de Charles. Deseaba regresar al jardn de invierno para
hacer nuevamente todo lo que haban hecho. Y ms.
La lujuria sera esto? Siempre haba pensado que slo los hombres eran
vulnerables a ese mal, pero aparentemente Charles se las haba arreglado para
contagirselo. Resopl. l le haba asegurado al seor Stockley que ella estaba a salvo
de sus instintos animales. Pero quizs ahora fuera Charles el que estaba en peligro. Y
dormir en la alcoba de la marquesa no ayudaba. Era una habitacin hermosa y
amplia, con una cama tambin hermosa y amplia y una preciosa puerta
comunicadora que no tena llave. Poda sorprender a Charles cuando quisiera.
Suficiente. Fue hasta el lavamanos y se salpic agua en la cara. Le agrad sentir
el lquido fro sobre su piel caliente. Se vestira y levantara a las nias. Seguro que
Prinny querra ir a dar un paseo. No haca falta tener miedo de que esa maana se
repitiera el incidente del jardn de invierno. Las nias haran de carabinas. Y ella
mantendra bajo estricto control sus propios instintos animales.
Se puso su vestido ms viejo y se recogi el pelo descuidadamente, usando
horquillas para armar una especie de moo. Completaban el conjunto una pelliza
desteida y un sombrero que haba estado considerando regalar a la seorita Russell
para el espantapjaros de su jardn.
Sali al corredor y se encamin al cuarto de las nias. Simplemente no pensara
en Charles en Lord Knightsdale como otra cosa que un contratador temporal.
Decididamente, ni siquiera considerara la posibilidad de aceptar una posicin ms
permanente en Knightsdale. l no la amaba. Slo estaba interesado en encontrar una
solucin conveniente: en ella l tendra una institutriz y una mujer para darle hijos, a
quien fcilmente poda plantar en su hacienda y olvidar durante la mayor parte del
ao. Bueno, pues ella poda tener veintisis aos, ser una solterona, pero no estaba
desesperada. Ni tampoco estaba interesada en un ttulo. Dejara que las muchachas
londinenses se disputasen la atencin del gran marqus.
Quizs probase qu tal besaba el seor Stockley.

Pap Charles! Nunca haba ido a pescar!


Emma sonri al ver a Claire corriendo hacia Charles. l mir a la nia con una
amplia sonrisa y Emma sinti una gran tristeza. Claire anhelaba tanto tener un
padre no simplemente alguien a quien llamar pap, sino un hombre que eligiese

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ser parte de su vida. Charles estara dispuesto a hacer eso?


No, si lo que planeaba era vivir en Londres y venir al campo slo para plantar
su semilla.
Emma se sonroj a causa de las extraas sensaciones que le despertaba ese
pensamiento. No saba exactamente cmo se engendraba un hijo, pero estaba
bastante segura de la estrecha relacin entre el proceso en cuestin y las actividades a
las que se haban entregado en el jardn de invierno.
Prinny casi le disloc un hombro al salir disparado para saludar a Charles.
Es necesario llevarlo con correa? pregunt Charles.
Si quiero volver a verlo. Una vez que haya gastado un poco de energa lo
soltar, pero si lo hago ahora se ir tras una ardilla y no lo veremos ms.
Bueno, deje que lo lleve yo. Venid, nias, llevarais vuestras caas de pescar
para que pueda ayudar con Prinny a la seorita Peterson?
Por supuesto, to Charles.
S, s, pap Charles. Nunca he sostenido una caa de pescar.
Bien, entonces aqu tenis. Reparti las caas y tom la correa de Prinny,
cambiando a la mano izquierda la cesta para la pesca. La seorita Peterson y yo
solamos ir a pescar cuando ramos nios, sabis? La primera vez que vinimos a este
remanso, yo era un poco mayor que t, Isabelle, y la seorita Peterson tena seis aos.
Claire se adelant, para caminar junto a Charles.
De verdad? Y pescaste algo, pap Charles?
Yo pesqu algunos, pero la seorita Peterson slo pesc un resfriado.
Charles rio. Se cay al agua y tuve que sacarla.
Yo creo que me empujaron al agua, milord.
Bueno, eso nunca qued claro, verdad? Robbie insiste en que usted se
tropez.
Con la ayuda de su pie!
Siguiendo un estrecho sendero de tierra se adentraron en el bosque. All el aire
era hmedo y ms fresco. Un reyezuelo trin en las ramas ms altas. Emma aspir el
aroma limpio y penetrante de los pinos y el olor ms suave de las hojas viejas. Oy el
arroyo murmurando sobre las rocas all arriba.
Haba pasado tantas horas de su niez en esos bosques, siguiendo a ese hombre
que ahora rea por algo que haba dicho Claire. Hasta Isabelle se haba acercado a l.
Charles Draysmith haba sido nada ms que el segundo hijo del marqus,
llevando solamente un ttulo de cortesa que, hasta donde ella saba, nunca haba
usado pero en su meique haba ms encanto que en su padre y hermano juntos.
Toda la gente lo quera: los granjeros, los tenderos, los nios del pueblo. La pequea
Emma Peterson.
l le haba dejado hacer de Lady Marian cuando jugaban a Robin Hood. O de la
princesa Ginebra, ignorada por los Caballeros de la Mesa Redonda, cierto, pero aun
as parte del juego. El duque de Alvord y el conde de Westbrooke en aquel
entonces el marqus de Walthingham y el vizconde Manders la haban tolerado,

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pero slo a instancias de Charles. La mayor parte del tiempo se comportaban como si
ella fuese invisible, excepto cuando Robbie quera reir con ella. Ms de una vez
Charles haba mediado en las discusiones de ambos y la haba rescatado del arroyo
cuando se haba tropezado con el pie de Robbie.
Este lugar es bueno para pescar, no le parece, Lady Claire?
Charles baj la cesta. Claire corri hacia la orilla.
No veo ningn pez, pap Charles.
Por supuesto que no! Los peces son criaturas astutas. No quieren que la gente
los atrape, ya sabes.
Porque entonces sern nuestro desayuno! Claire bata palmas, saltando
sobre un pie y el otro. Podemos desayunar pescado?
Quizs si es que atrapamos alguno.
Prinny descubri una ardilla y comenz a ladrar como loco.
Y si es que este perro no ahuyenta a todos los peces. Seorita Peterson,
podra ocuparse de Prinny mientras les indico a las nias cmo se hace?
Emma arrastr a Prinny un poco ms lejos del arroyo. Por un minuto se oyeron
sus ladridos de protesta, pero enseguida encontr algo interesante que olfatear al pie
de un abedul.
Quieres que te ayude a poner el cebo en el anzuelo, Isabelle?
S, por favor, to Charles.
Claire se apoy contra Charles, observndolo trabajar con el sedal de Isabelle.
Puaj dijo arrugando la nariz. Una lombriz.
Quieres verla ms de cerca? Charles rpidamente acerc la ondulante
criatura a la cara de Claire. Con un grito agudo la nia retrocedi bailoteando en
medio de risitas.
No, pap Charles. Las lombrices son babosas.
Entonces no quieres poner el cebo t sola? Te ensear cmo se hace.
Puedes ensearme a m tambin, to Charles dijo Isabelle. No soy un
beb.
Yo tampoco soy un beb. Claire se puso los pequeos puos en las caderas
y le sac la lengua a su hermana. Ensame, pap Charles.
Lady Claire, comprtese, por favor! dijo Charles, con voz risuea. Qu
le ha estado enseando su institutriz?
No culpes a la seorita Peterson, to Charles dijo Isabelle. No es su culpa
que Claire sea mala.
No soy mala. El labio inferior de Claire temblaba. Mam Peterson, no soy
mala, verdad? Mi madre siempre deca que yo era mala, pero no lo soy.
Emma solt la correa de Prinny y se acerc a abrazar a la niita.
Por supuesto que no lo eres, cario. Y estoy segura de que tu madre tampoco
lo deca en serio. Es slo que a veces los mayores nos ponemos un poco gruones.
No, seorita Peterson. Isabelle clav en los ojos de Emma una mirada seria
. Mam bueno, deca que quera un nio, ya sabe, para no tener que tener

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ningn otro beb.


Claire asinti con la cabeza.
Si ella hubiese tenido un nio, habra cumplido con su deber.
Pap necesitaba un heredero, seorita Peterson y ni Claire ni yo podamos ser
su heredero.
Por encima de la cabeza de Claire, Emma encontr la mirada de Charles. Se lo
vea tan acongojado como se senta ella.
Bueno, ahora yo soy vuestro pap, Isabelle dijo. Y me gustis tal como
sois. Cogi la barbilla de Claire entre sus dedos, inclinndose junto a Emma para
mirar a los ojos a la pequea. Y t no eres mala, Lady Claire. Por supuesto que no.
Pero s debes aprender a comportarte. Te imaginas qu dira la gente si la seorita
Peterson le sacase la lengua a mi ta?
Claire solt una risita.
Mam Peterson nunca hara eso!
Exacto. As que t tambin debes aprender a no hacerlo, al menos cuando
debas usar tus modales formales. Pero antes slo quera hacerte una broma: no
necesitas modales elegantes cuando vas a pescar, verdad?
No? Los ojos de Claire parecan enormes en su carita.
No. A los peces no les importa. Pero cuidado con las rabietas! A los peces no
les gustan; son demasiado ruidosas. Los ahuyentaras.
Nada de rabietas accedi Claire.
Charles solt la carita de Claire y mir a Isabelle.
Seorita, creo que antes de empezar esta aburrida conversacin sobre
modales yo os haba ofrecido mostraros cmo poner el cebo en un anzuelo.
Isabelle sonri.
S, pa to Charles.
Puedes llamarme pap Charles si quieres, Isabelle.
No. No, gracias. Tengo nueve aos.
Y yo tengo treinta, tontita. Con nueve no eres demasiado mayor, sin duda no
tan mayor como para no querer un pap. Charles le alarg la mano. Podra ser
nuestro secreto.
Isabelle puso su mano en la de Charles, pero sacudi la cabeza.
Mustrame cmo preparar el cebo, to Charles.
Y a m dijo Claire, empujando para acercarse. Ensame tambin a m.
Ech una ojeada a Emma. Y mam Peterson, pap Charles? Le vas a ensear
cmo poner esa lombriz babosa en el anzuelo?
Oh, a la seorita Peterson ya se lo ense hace aos, cuando ella era slo un
poco mayor de lo que eres t ahora, Lady Claire.
Claro que s dijo Emma, sonriendo. Y es un maestro muy bueno.
Usted tambin va a pescar, seorita Peterson?
No, Isabelle. Creo que ir a hacerle compaa a Prinny.
Aguarde un momento y extender la manta para que se siente.

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No se moleste, milord. Yo puedo hacerlo.


Emma sac la manta de la cesta y se alej hasta el abedul. Prinny haba gastado
suficiente energa como para contentarse con echarse a la sombra. La joven se sent
sobre la manta y mir a Charles con las nias.
Sera un padre maravilloso, si slo estuviese dispuesto a vivir en Knightsdale.
Ahora no dejis que vuestros sedales se enreden uno con el otro, nias dijo
. Voy a sentarme con la seorita Peterson y dejaros pescar solas.
De acuerdo, pap Charles. Atraparemos montones de peces para el desayuno.
No atrapis ms de los que pueda poner en la cesta.
Intentaremos no pescar tantos. Claire sonri y se volvi para mirar
fijamente el agua, como si pudiese inducir a los peces a picar.
Charles se quit el abrigo y se sent junto a Emma. Mir a las nias.
Supongo que mi hermano y su esposa no fueron los mejores padres.
Emma lanz un suspiro.
No creo que hayan sido diferentes de la mayora de los padres de la flor y
nata, pero seguramente sus hijas queran ms de ellos.
Ms podra haber sido peor. Dios, no puedo creer que Cecilia les dijese a las
nias que quera un hijo varn para que no le pidieran ms hijos.
No sabemos si realmente dijo eso, milord. Los nios a veces malinterpretan
las cosas. Escuchan trozos de conversaciones y los unen de un modo que tiene
sentido para ellos, pero su conocimiento del mundo es muy limitado.
En realidad Emma no haba dudado ni por un momento que Cecilia les hubiese
dicho a las nias exactamente lo que acababa de contarles Isabelle. La mujer haba
sido tremendamente vanidosa y egocntrica. Completamente insensible.
Charles se encogi de hombros.
Sea lo que sea lo que Cecilia haya dicho o no, est claro que las nias
necesitan padres ahora.
S. Emma vacil. En realidad no le corresponda opinar pero sinti la
necesidad de expresar lo que pensaba. Seguramente ahora l entendera que era
necesario que se quedase en Knightsdale. Cuando usted se case, milord
Querr decir cuando nos casemos, Emma. Se volvi y la mir. Usted les
agrada a las nias. Ellas Se interrumpi y frunci el ceo. De dnde ha
sacado un sombrero tan horrible?
As que justo en ese momento notaba lo que llevaba puesto Este pretendiente
s que estaba pendiente de ella.
No es horrible. Es un sombrero perfectamente adecuado, especialmente para
salir de pesca por la maana temprano.
Slo si planea usarlo para atrapar a los peces. Sera una adecuada red o ms
bien un balde. Debera deshacerse de l. De hecho, me alegrar encargarme de eso yo
mismo. Intent coger las cintas del sombrero. Emma puso las manos sobre ellas y
ech la cabeza hacia atrs.
Puede estar seguro de que no lo har. Deje quietas sus manos, Lord

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Knightsdale.
Un destello claramente malvolo apareci en sus ojos.
Pero es que anoche en verdad disfrut tanto no dejndolas quietas.
Comprtese, seor!
Debo
Pap Charles, pap Charles, he atrapado un
El resto de la frase se perdi en un fuerte chapoteo.
To Charles! grit Isabelle. Claire se ha cado al agua y no sabe nadar!
Emma salt sobre sus pies, tambaleante, pero la reaccin de Charles fue mucho
ms rpida. Estaba en el arroyo con Claire en brazos antes de que Emma hubiese
podido desenredar sus faldas.
Claire, cario dijo, son los peces los que deben salir del agua, no las
niitas las que deben entrar.
Claire tosi y farfull:
El pez se ha escapado, pap Charles.
Bueno, atrapars otro, otro da. Y te ensear (y tambin a Isabelle) a nadar.
Te gustara aprender a nadar?
S!
Emma lleg por fin a la orilla del arroyo. De pie junto a Isabelle mir a los dos
en el agua. Claire podra haber estado aterrorizada, pero sonrea abiertamente y sus
brazos rodeaban con fuerza el cuello de Charles. l estaba empapado, con la camisa y
los pantalones adheridos al cuerpo.
Se vea maravilloso. Ms que eso. La lujuria de la noche anterior regres con
fuerza y Emma pens en ir a hacerles compaa en el agua. Necesitaba enfriar su
sangre de algn modo.

Charles llev a hombros a Claire hasta Knightsdale. Ella iba charlando y riendo.
No pareca molestarle el estar mojada, pero Charles haba prometido ensearles a
nadar a ella y a Isabelle en cuanto tuviese la oportunidad. Con un lago en la finca, el
no saber nadar era demasiado peligroso para las nias. Aunque Claire era pequea
an, poda aprender lo suficiente para salvarse si cayera nuevamente. Pero Isabelle
sin duda tena que aprender. l le haba enseado a nadar a Emma cuando ella tena
slo seis aos.
Ech un vistazo a la mujer que caminaba a su lado. l le haba dado lecciones
despus de que Robbie le pusiera la zancadilla y ella, al igual que Claire, cayese al
arroyo. Al principio los otros muchachos se haban redo la nia se vea tan
graciosa con las faldas desplegadas pero l haba visto el miedo en sus ojos.
Durante las lecciones no haba demostrado miedo. Sonri. Estaba decidida a no
permitir que Robbie le hiciera pasar de nuevo por algo as.
An recordara cmo nadar? La sonrisa de Charles se hizo ms amplia. Le
gustara evaluar nuevamente sus habilidades. Quizs esa tarde, en alguno de los

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sectores del lago ms apartados. Ella podra usar su combinacin.


Pap Charles!
Claire le dio un enrgico tirn de pelo. La cambi de posicin sobre sus
hombros mientras contemplaba a Emma en el agua, que se haba quedado en
combinacin. Una combinacin mojada. Una combinacin fina y traslcida, que
dibujaba cada una de sus preciosas curvas y lo provocaba con un atisbo, una sombra
de los pliegues de la tela por encima de los muslos. Si hiciese fro, sus pezones se
endureceran como dos pequeos picos bajo la tela mojada, tentadora
Ay! El pelo est unido a mi cabeza, Lady Claire.
Lo siento, pap Charles, pero no me estabas atendiendo.
Eh.
De repente advirti que sus pantalones empapados revelaran a quien quisiera
mirarlo a qu tipo de pensamiento haba estado prestando atencin. Oblig a su mente
a pensar en temas que no tuvieran ninguna relacin con Emma. La administracin de
su patrimonio. Ah. Eso funcion de maravillas.
Ech otra ojeada a Emma. Ella observaba el suelo. Al menos supona que eso
era lo que estaba haciendo no poda verle la cara. Su horrible sombrero ocultaba
completamente sus facciones. Quizs un polica, en vez de un sombrerero, haba
diseado esa cosa. Con toda seguridad se pareca ms a un balde que a un sombrero.
Slo tendra que tramar algn accidente para librar al mundo de su insultante
existencia.
Pap Charles, como no hemos atrapado ningn pez, qu podemos comer en
el desayuno? Tengo hambre.
No te preocupes, Lady Claire dijo. Pasaremos a ver a la cocinera.
Seguramente tendr algo sabroso.
No podemos molestar a la cocinera, to Charles.
Por qu no, Isabelle? Cuando tena tu edad, yo sola molestar a la cocinera
todo el tiempo, no es verdad, seorita Peterson?
S. Emma todava no lo miraba. Bueno, lo haca cuando yo lo conoc.
Tena hambre todo el tiempo. Creo que la cocinera lo llamaba retoo de Satans, pero
le daba a usted lo mejor que tena: el pastel ms grande o la fruta ms madura.
Y usted se pona celosa, seorita Peterson?
Emma le ech una rpida ojeada y luego continu con la vista al frente.
Por supuesto que no, milord. Admiraba su capacidad para consumir
cantidades ilimitadas de comida.
Ah, pero yo era un muchacho en pleno crecimiento.
Yo soy una nia en pleno crecimiento, pap Charles dijo Claire, dando
botes encima de sus hombros. Qu crees que tendr para comer la cocinera?
Quizs tartas de grosella. Mmm. No es exactamente comida para desayunar
pero sus tartas de grosella son deliciosas. La cocinera poda no estar a la altura de
los estndares de Londres cuando se trataba de preparar una cena para la flor y
nata, pero con seguridad haba cosas que saba hacer muy bien. Baj la vista hacia

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Isabelle. Estaba demasiado callada de nuevo. Alguna vez has comido una de esas
tartas de grosella, Isabelle?
No, to Charles. Mi madre deca que engordaramos si comamos tartas y que
es muy difcil conseguir marido si eres gorda.
Charles sinti que se le caa la mandbula.
Patraas! Slo tienes nueve aos, Isabelle. Unas cuantas tartas no te
convertirn en una solterona.
Mi madre deca que nunca es demasiado pronto para pensar en el futuro. No
podemos vivir en Knightsdale toda la vida.
Charles mir fijamente a Isabelle, sin saber si rer o lanzar un juramento. Acaso
Paul no saba lo que su esposa les deca a las nias?
Yo he comido una tarta de grosella, pap Charles.
Claire! dijo Isabelle. No mientas.
No es mentira! Una vez entr a hurtadillas a la cocina y cog una. No me
gust. Me quem la boca.
Bueno, no hacer falta entrar a hurtadillas a ninguna parte dijo Charles.
Entraremos en la cocina, le daremos los buenos das a la cocinera y veremos si tiene
algo para darnos.
Ests seguro de que podemos hacer eso, to Charles? Isabelle arrug la
frente. Mi madre deca que nunca haba que molestar a la cocinera.
Por supuesto que estoy seguro, Isabelle. Charles se volvi hacia Emma.
Tena la cabeza erguida y una expresin preocupada. Seorita Peterson, usted es la
institutriz. Qu opina? Estoy en lo cierto al afirmar que podemos entrar a la cocina
impunemente?
Por supuesto, milord.
Emma sonri, pero an tena la frente ligeramente arrugada. Charles apostaba
que tambin ella gritara si oa una vez ms la frase Mi madre deca. No estaba bien
tener mala opinin de los muertos pero, bueno, en este momento no extraaba a
Cecilia.
Lo ves? dijo. Si una institutriz lo dice, debe ser verdad. Las institutrices
nunca quieren que hagamos nada divertido, no es as?
Milord! exclam Emma, ponindose las manos en las caderas. No debe
usted difamar el noble oficio de las institutrices.
Claire dijo entre risitas:
Pero lo que dice pap Charles es cierto, mam Peterson. La seorita
Hodgekiss nunca nos permite hacer cosas divertidas.
Y acaso yo no os he dejado ir a pescar?
S, pero usted no es una institutriz de verdad dijo Isabelle. Su voz an
sonaba preocupada.
Bien, yo soy un marqus de verdad. Charles baj a Claire de sus hombros
. Y digo que podemos entrar en la cocina. Se irgui todo lo que pudo y trat de
verse como el duque de Alvord en su pose ms tpica de duque. En realidad, ahora

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que lo pienso, esta es mi cocina. Yo soy el marqus de Knightsdale, o no?


El marqus de Knightsdale! grit Claire. Cuidado, cocinera!
No creo que a la cocinera le guste que le griten, Lady Claire dijo Emma.
Eso es muy cierto, seorita Peterson, se atrapan ms moscas con miel que
con vinagre, como dicen por ah.
Claire arrug la nariz.
Pero yo no quiero moscas, pap Charles.
No seas tonta, Claire. Isabelle de repente sonaba como una experimentada
hermana mayor. To Charles slo quiere decir que es ms probable que consigas lo
que quieres si pides con amabilidad, sin darle rdenes a la gente a tu alrededor.
Exactamente. Darle rdenes a la cocinera slo le har enfadarse. Necesitamos
un acercamiento ms sutil. Charles se apoy en una rodilla para poder mirar a la
cara a las nias. He comprobado que apelar al corazn de la cocinera da muy buen
resultado. T y yo, Lady Claire, somos una pareja lamentable despus de habernos
metido en el arroyo. Estoy seguro de que no podr resistir la compasin que le
inspiraremos. Crees que puedes verte digna de compasin?
Oh, s, pap Charles. Claire abri mucho los ojos y baj las comisuras de los
labios. Incluso Isabelle lanz una risita.
Muy bien. Te dejar ir delante en nuestro acercamiento conmovedor. Ahora,
Lady Isabelle dijo Charles volvindose y poniendo las manos en los hombros de la
nia. Los senta tan frgiles bajo sus dedos. Creo que haras bien en encabezar
nuestro ataque de encanto.
Ataque de encanto? Qu quieres decir, to Charles?
Bueno, he notado que tienes la sonrisa ms encantadora.
La tengo? Isabelle se ruboriz suavemente. Charles sonri abiertamente.
Claro que s. Cuando sonres, tus ojos brillan de un modo extraordinario.
Estoy seguro de que si le sonres a la cocinera nos dejar comer todas las cosas ricas
que deseemos.
De verdad?
Charles parpade. Haba estado bromeando con Isabelle, pero ahora que ella
estaba sonrindole, vea que lo que acababa de decir era cierto. Tena una hermosa
sonrisa. Iluminaba su cara delgada y angulosa con un encanto etreo que lo asombr.
Se propuso hacerla sonrer ms a menudo.
Creo que estamos listos para invadir la cocina.

De alguna manera Emma tena que convencer a Charles de que se quedara en


Knightsdale. Las nias lo necesitaban.
Se sent a la larga mesa de la cocina, sobre un banco, y observ cmo Isabelle y
Claire parecan resplandecer con la atencin de Charles. Era maravilloso que
cualquier hombre se interesase por ellas sin duda su padre nunca lo haba hecho,
pero que ese hombre fuera Charles era ms que maravilloso. Las estaba hechizando,

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como hechizaba a todo el mundo. Como la haba hechizado a ella cuando era nia.
Poco despus de que hubieron entrado en sus dominios, la cocinera le haba
obsequiado a Prinny un hueso que ste mordisqueaba contento en una esquina de la
habitacin, junto al fuego. Claire se subi al banco junto a Charles. Se sent lo
suficientemente cerca como para tocarlo. La nia le acariciaba la manga y reclinaba la
cabeza contra su hombro cuando hablaba alguien que no fuera ella. Emma
sospechaba que si Charles le hubiese dado la menor oportunidad, Claire se habra
sentado en su regazo.
Isabelle se sent frente a Charles, junto a Emma. A los nueve aos era
demasiado grande para colgarse de l fsicamente, pero lo haca con la mirada.
Emma observ que, despus de uno de los pequeos cumplidos de Charles, un ligero
rubor coloreaba las mejillas de Isabelle. Apostara a que estaba ms que un poco
enamorada de su to. Era uno de esos inocentes amores locos que se curan con la
edad.
No como el de Emma.
Emma se irgui ms en el banco. Era imposible. Aunque encantador, Charles no
era para ella. Haba decidido que iba a fijarse en otros hombres ms a su alcance. El
seor Stockley, por ejemplo
No, no iba a pensar en el seor Stockley justo ahora. En ese momento slo
disfrutara de estar all con Charles y las nias.
Tome, Lady Isabelle, coma un poco ms de pan, coma deca la cocinera, al
tiempo que pona una gran rodaja de pan fresco en el plato de la nia.
Gracias, seora cocinera. La cara de Isabelle se ilumin con una sonrisa
como rara vez mostraba. La cocinera parpade sorprendida y mir a Emma. Ambas
sonrieron.
Emma deseaba que se le hubiese ocurrido antes llevar a las nias a la cocina.
Nunca se habra imaginado que Cecilia les hubiese privado de ese refugio, con sus
altas ventanas soleadas y el tibio olor a comida recin horneada. La cocinera era una
mujer sencilla y alegre, de regazo y corazn amplios. Puede que no supiera preparar
una elegante salsa francesa pero s que saba hacer sonrer a una niita.
Y podemos comer tambin un poco de mermelada, por favor, seora
cocinera?
Emma tuvo que ahogar la risa ante la expresin congraciadora de Claire.
Por supuesto que podis, Lady Claire. Y os gustara probar mi pastel de
limn?
Oh, s, por favor.
Supongo que no tendr ninguna tarta de grosellas por aqu, verdad, seora
cocinera?
Charles se inclin hacia la cocinera y sac a relucir su sonrisa congraciadora.
Esta vez, Emma no sinti el impulso de rer ms bien de llorar. Era increblemente
atractivo.
S resulta que tengo, milord.

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Estupendo! Puedo comer una? Mir a Emma. Y usted, seorita


Peterson? Le gustara comerse una de las tartas de grosella de nuestra cocinera?
No, se lo agradezco, milord.
Est segura, seorita Peterson? pregunt la mujer. Mire que hay
muchas.
No, gracias, seora. No me gustan las grosellas, pero s me comera un trozo
de su pastel de limn.
No le gustan las grosellas, seorita Peterson? pregunt Charles cuando la
cocinera se fue a buscar las tartas. Me temo que no tiene paladar.
No a todo el mundo le gustan tanto las grosellas como a usted, milord.
Bueno, quizs eso sea bueno. Ms para m, no le parece?
Charles tom una tarta del plato que la cocinera haba puesto sobre la mesa.
Emma lo observ mientras la morda. Sus dientes eran blancos y fuertes, tan
diferentes de los del seor Stockley, torcidos y amarillentos. Un poco del relleno de
grosellas chorre por su barbilla y sac la lengua para atraparlo. Jess, hasta su
lengua pareca fuerte.
Qu tontera, la gente no tena lenguas fuertes! Aunque esa lengua s que le
haba parecido fuerte al tenerla en su
Mordi un gran trozo de pastel de limn.
Quiere un poco de leche fra, seorita Peterson? Est colorada.
Emma neg con la cabeza. Tena la boca demasiado llena y se senta
demasiado mortificada para pronunciar palabra. Charles la mir y levant una de
sus varoniles cejas.
Cejas varoniles? Pens en golpearse la cabeza contra la mesa de madera para
ver si recuperaba un poco de sensatez o por lo menos perda un poco de lujuria.
Hemos ido a pescar, seora cocinera dijo Claire. Pap Charles nos ha
mostrado cmo poner las lombrices en los anzuelos. Luego yo he atrapado un pez,
pero me he cado al agua y pap Charles me ha salvado y ahora l nos va a ensear a
nadar a m y a Isabelle.
La sorpresa dilat los ojos de la cocinera al escuchar la frase pap Charles y
luego sonri abiertamente a Lord Knightsdale. Las orejas de Charles enrojecieron.
Bien poda soportar un poco de vergenza. Isabelle tambin particip del relato,
con una voz juvenil y entusiasta, que sonaba como la de una nia de nueve aos, no
como la de una pequea adulta.
Charles tena que quedarse en Knightsdale. l traa diversin, aventura y risas, a
las vidas de las nias. Antes no lo haban extraado, porque no lo conocan. Ahora, si
se marchaba a vivir la mayor parte del ao en Londres no soportaba pensar en ello.
Sus corazones se partiran.
Emma no quera analizar si seran solamente los corazones de las nias los que
se partiran.
Ha sido fantstico, seora cocinera, pero creo que sera mejor que nos
furamos. Charles se puso de pie, sacudiendo las migas de sus pantalones. Me

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temo que Claire y yo necesitamos urgentemente tomar un bao.


Yo no necesito un bao, pap Charles. Solo tomo un bao los domingos.
O los das en que te has metido al arroyo dijo l.
Claire frunci el ceo y empez a hacer pucheros. Charles rio.
Vamos, Lady Claire, nada de rabietas. Recuerda que a los peces no les
gustan y a m tampoco. Ve con la seorita Peterson; ella y Nana te dejarn limpita.
No me gusta baarme. Claire se cruz de brazos y su cara adopt una
expresin claramente tozuda.
Quieres usar un poco de mi agua de lavanda? le pregunt Emma.
Fue como si una nube se hubiese apartado dejando paso al sol.
S! Luego voy a oler como t, verdad?
Emma rio.
S, luego vas a oler como yo.
Y t hueles muy bien. No crees que mam Peterson huele muy bien, pap
Charles?
Charles dibuj lentamente una amplia sonrisa.
Oh, s. La seorita Peterson huele realmente muy bien.
Emma estaba segura de haberse sonrojado desde la raz del pelo hasta la punta
de los pies.
Eh, bueno, vamos entonces, Claire. Ven, Prinny. Se inclin para ajustar la
correa al collar del perro. No tena sentido correr riesgos con tantos extraos en la
casa.
Charles an sonrea cuando dio un paso a un lado para dejarle salir de la cocina
delante de l. Las acompa hasta el piso de los dormitorios.
La ver ms tarde, seorita Peterson.
Y a nosotras, pap Charles? Tambin nos vers ms tarde?
Charles revolvi el cabello de Claire.
Pasar por vuestro cuarto cuando pueda, diablilla. Tengo una cita con el seor
Coles, el administrador, y luego tengo que ser el anfitrin de todas esas damas y
todos esos caballeros de Londres por eso hemos ido a pescar tan temprano por la
maana, para que yo pudiera veros antes de mis otras obligaciones.
Por favor, pasa a vernos! Tienes que decirme si es cierto que huelo tan bien
como mam Peterson.
Charles sonri abiertamente.
Por un placer as, seguramente har todo lo posible por pasar. Quizs pueda
robarle a mis obligaciones unos minutos antes de la cena. Ahora ve a tomar tu bao.
Emma y las nias casi consiguieron llegar al cuarto de las pequeas sin ningn
percance. Lo habran logrado de no haberse detenido para que Emma buscara el
agua de lavanda. Sucedi que cuando estaban a tan slo unos metros de las escaleras
al cuarto de las nias, dos jvenes salieron entre risitas de una de las habitaciones que
les quedaban de paso. Con un ladrido, Prinny sali disparado hacia adelante. Las
damas la seorita Oldston y Lady Caroline lanzaron un grito.

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No os asustis dijo Claire. Prinny es muy amistoso.


Lady Caroline tom aire, sus mejillas rellenas se arrugaron al fruncir el ceo y
elev con desdn su nariz regordeta. Tena un asombroso parecido con el cerdo
premiado del hacendado Begley, Ivy (o Ese Maldito Ivy, como l sola llamarlo).
No estoy asustada. Simplemente no me gustan los perros, esas cosas molestas
y sucias.
La seorita Oldston rio a carcajadas y sus labios dejaron al descubierto sus
grandes dientes.
Por lo menos no es un gato, Caro. Al menos no te vas a hinchar, a ponerte
colorada y a sentir picazn.
Lady Caroline volc su desagrado en la seorita Oldston.
De verdad, Amanda, tienes que controlarte. Pareces un caballo y suenas
igualito que uno.
Es mejor que verse como un cerdo. Si quieres las atenciones de Knightsdale,
deberas procurar desviar la tuya de sus tortas y bombas de crema.
Bueno, sin duda no va a elegir a una yegua esculida como t.
Pap Charles va a elegir a mam Peterson.
El repentino silencio que sigui a las ingenuas palabras de Claire era tan denso
que resultaba asfixiante. Al menos Emma senta que no poda respirar. Lady Caroline
se qued boquiabierta; los ojos naturalmente prominentes de la seorita Oldston se
agrandaron notablemente. Emma cerr los ojos por un instante, deseando poder
desaparecer detrs del enmaderado.
Pap Charles? dijo la seorita Oldston.
Mam Peterson? Los ojos pequeos y duros de Lady Caroline examinaron
a Emma.
Claire, to Charles te dijo que no lo llamases pap delante de la gente!
Claire se encogi de hombros.
He tenido que decrselo, Isabelle. Levant la vista hacia Lady Caroline y la
seorita Oldston. Mi madre y mi padre murieron en Itl hizo una pausa,
haciendo un evidente esfuerzo por pronunciar bien la palabra, en Italia. To
Charles es mi pap ahora. Y va a casarse con la seorita Peterson.
Oh, de verdad? Lady Caroline examin lentamente el viejo vestido de
Emma, su rada pelliza y el vergonzoso sombrero. Qu raro. Debo haberme
perdido el anuncio. T lo has odo, Amanda?
Lady Caroline, seorita Oldston dijo Emma. Lady Claire slo tiene cuatro
aos. Tiene una imaginacin muy viva.
Mam Peterson, yo no me he imaginado a pap Charles contigo sobre la
manta.
La manta?
Hemos ido a pescar esta maana, Lady Caroline dijo Emma. Lord
Knightsdale quiere pasar algn tiempo con sus sobrinas, naturalmente, para
conocerlas mejor, ya que ahora es su tutor. Y yo estoy reemplazando a su institutriz,

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que est cuidando a su madre enferma. Emma saba que estaba balbuceando. En
realidad no le deba la ms mnima explicacin a Lady Caroline, pero tampoco poda
permitir que corriera el chisme entre los invitados. Yo estaba llevando a las nias a
su cuarto a asearse despus de la pesca. Lady Claire se ha cado al arroyo.
Ya veo. Qu generoso de parte de Lord Knightsdale interesarse por las
hurfanas de su hermano, no te parece, Amanda?
S, Caro, muy generoso.
Aunque estoy segura de que eso cambiar una vez que se haya casado dijo
Lady Caroline con una risita condescendiente.
Yo estoy segura de que eso no va a cambiar, Lady Caroline.
Cmo poda esa muchacha malcriada decir una cosa as con Claire e Isabelle
de pie frente a ella? Emma habra deseado que Prinny fuese tan fiero como se senta
ella en ese momento. Le habra encantado dejar que el perro arrancase de un
mordisco un trozo del amplio trasero de Lady Caroline.
Oh, seorita Peterson. Lady Caroline movi la cabeza, riendo entre dientes
. Quizs si usted hubiese debutado socialmente estara ms al tanto de las
costumbres de la flor y nata.
Prinny tendra que esperar su turno. Emma deseaba arrancarle un trozo a Lady
Caroline con sus propios dientes.
Puede que no est ntimamente familiarizada con las costumbres de la flor y
nata, Lady Caroline, pero conozco a Lord Knightsdale desde que ramos nios. l
nunca abandonara a sus sobrinas.
Quizs las abandonase fsicamente para partir a Londres, pero nunca las
abandonara emocionalmente. Si las nias necesitaban algo, Emma estaba convencida
de que Charles se lo dara.
Y usted est ntimamente familiarizada con las costumbres de Lord
Knightsdale?
No, por supuesto que no, Lady Caroline. Slo quera decir
Poco importa lo que usted haya querido decir, seorita Peterson. Parece haber
olvidado algo fundamental: Lord Knightsdale tendr una esposa. Dudo que
cualquier dama de la flor y nata quiera hacerse cargo de las mocosas del hermano
de su marido.
Usted es una seorita mala! exclam Claire. Emma oy el llanto en su
vocecita. Isabelle tena una palidez fantasmal.
Y t una nia que no sabe comportarse respondi Lady Caroline. Ser
mejor que tengas cuidado con tus modales si no quieres terminar en un orfanato.
Emma haba tenido suficiente. Solt la correa de Prinny. Liberado, el perro trep
por las amplias faldas de muselina blanca de Lady Caroline. Durante el paseo por el
arroyo, sus patas haban acumulado una generosa cantidad de buen lodo de Kent.
Emma sonri abiertamente. Qu fuerte poda gritar Lady Caroline.

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Tenemos que hacer algo, Claire. Isabelle se sent en la cama de Claire. La


seorita Peterson haba bajado para unirse a los invitados; Nana estaba dormitando.
Se supona que Claire dormira la siesta y que Isabelle leera. Pero Isabelle decidi
que eso era demasiado importante para postergarlo. No podemos dejar que to
Charles se case con ninguna de esas damas de Londres.
Claire se sent, frotando a lo largo de su mejilla el suave extremo de su vieja
manta.
Pap Charles va a casarse con mam Peterson.
Yo espero que s, pero no podemos darlo por sentado, Claire. Creo que sera
mejor que hicisemos algo para asegurarnos de que se casen.
Prinny entr silenciosamente y se subi de un salto a la cama de Claire.
Despus de tanto juguetear durante la pesca de la maana y de la emocin de
perseguir a la seorita Oldston y a Lady Caroline a lo largo del corredor, estaba
excepcionalmente tranquilo. Apoy la cabeza en el regazo de Isabelle y dej que le
acariciara las orejas.
Cmo hacemos eso, Isabelle?
Esa era la pregunta con la que todo el tiempo haba estado luchando Isabelle
desde que la seorita Peterson las haba llevado a rastras hasta su cuarto. La seorita
Peterson se haba enojado tanto que no poda hablar. Slo caminaba nerviosamente
por la habitacin, con pasos pesados, farfullando y disculpndose torpemente con las
nias por lo que haban hecho aquellas mezquinas damas londinenses.
Creo que tenemos que encargarnos de que la seorita Peterson y to Charles
pasen juntos todo el tiempo que sea posible.
Podemos ir a pescar todas las maanas. A m me ha gustado.
No, creo que tienen que estar a solas, Claire: slo ellos dos.
Por qu?
Isabelle se encogi de hombros.
No estoy segura de por qu. Pero la seora Lambert estaba hablando con
Nana la semana pasada sobre una tal seorita Wendle que vive en la casa donde
trabaja la hermana de la seora Lambert. La seorita Wendle estuvo a solas con Lord
No-s-qu y se casaron de inmediato. Creo que la seora Lambert le iba a contar ms
a Nana, pero entonces me vio y se call.
Claire apoy el mentn en sus rodillas.
Mam Peterson duerme ahora en la habitacin de mam. Hay slo una puerta
entre su cuarto y el de pap Charles.
Isabelle asinti con la cabeza.
Tal vez si ponemos algo que la seorita Peterson necesite, como su cepillo del
pelo, en el cuarto de to Charles, ella tendr que entrar a buscarlo.
Y llevmonos ese sombrero feo que llevaba hoy.
Isabelle lanz un suspiro.
S. Deseara que hubiese una manera de deshacernos de algunos de sus
vestidos: no son tan bonitos como los de las damas de Londres.

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A pap Charles eso no le importa.


No lo s, Claire. Yo creo que a los hombres les gustan las mujeres que llevan
ropa bonita. Mam siempre quera la ltima moda. Una vez la o discutir con pap
sobre eso.
Bueno, si estaban discutiendo debe ser porque a pap no le gustaba la ropa
que ella usaba.
No, estaban discutiendo sobre el precio de la ropa de mam. Y cuando se
reconciliaron, terminaron juntos en la habitacin de mam. Isabelle frot el lomo
de Prinny. Es bueno que las habitaciones de to Charles y de la seorita Peterson
estn una junto a la otra. Intentaremos reunirlos all y tal vez la ropa no importe
tanto.
Est bien. Podemos hacer eso en cuanto me despierte de mi siesta. Nana dijo
que todos los huspedes de la casa iban a ir a dar un paseo alrededor del lago, as
que mam y pap no estarn en sus habitaciones.
Isabelle asinti, pero su mente estaba todava inmersa en el problema de la
ropa. Habra deseado que la ropa de la seorita Peterson fuese ms bonita, pero no
haba nada que Claire y ella pudieran hacer al respecto. Pero quizs s haba algo que
podan hacer para que las damas de Londres se vieran menos atractivas. Dibuj una
amplia sonrisa.
Hagamos que esas mujeres mezquinas se pongan ms feas.
Es imposible hacer ms fea a la gorda dijo Claire. Parece una cerda.
S, pero una cerda bien vestida.
No tan bien vestida ahora que Prinny ha apoyado sus patas por toda su falda.
Claire se inclin hacia adelante y dio unas palmaditas en la cabeza a Prinny.
Perro bueno.
Prinny le lami la mano.
S, pero recuerdas que la que se parece a un caballo, la seorita Oldston, dijo
que era una suerte que Prinny no fuera un gato?
Claire movi la cabeza asintiendo.
Dijo que la gorda se pondra toda colorada y tendra picores si Prinny fuese
un gato.
Y que se hinchara, aunque es difcil imaginar ms gorda a Lady Caroline.
Claire solt unas risitas.
Reina Bess es una gata.
Exactamente. Isabelle sonri abiertamente. Y apuesto a que a Reina Bess
le encantar conocer la alcoba de Lady Caroline.

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Captulo 7
Emma todava estaba furiosa cuando se uni a los otros invitados para dar un
paseo alrededor del lago. Se mantuvo tan lejos como pudo de Lady Caroline y de la
seorita Oldston lo que tambin significaba quedarse alejada de Charles. Las
jvenes se amontonaban a su alrededor como abejas sobre limonada derramada.
Cmo podan esas seoritas malcriadas haber dicho cosas tan aborrecibles
delante de Claire e Isabelle? No alcanzaba a entenderlo. Crean que las nias eran
sordas? O estpidas? Si Prinny no hubiese llenado de barro sus vestidos, Emma
habra hecho qu? Qu poda hacer ella? Slo era la institutriz provisional.
Bonito da, no es cierto, seorita Peterson?
Poda aceptar la proposicin de Charles. Le gustara ver las caras de esas
maliciosas muchachas cuando se hiciese ese anuncio. Y si ella fuese en realidad la
marquesa, podra hacer que echaran a esas arpas arrastrndolas de las orejas.
Seorita Peterson?
Emma parpade. El seor Stockley estaba a su lado, mirndola
inquisitivamente.
Lo siento, seor. Estaba distrada. Deca usted que
Era slo un comentario sobre el clima, seorita Peterson.
Sobre el clima?
As es. Hace un da muy bonito, no le parece?
S. Cierto. Muy bonito.
Emma buscaba a alguien que la rescatara de la conversacin extremadamente
aburrida del seor Stockley, pero no apareca salvador alguno. La mayora de los
caballeros estaban reunidos en torno a las damas ms jvenes, que seguan apiadas
en torno a Charles. Lady Beatrice y la Sociedad para el Perfeccionamiento de las
Mujeres haban preferido quedarse dentro. Emma esperaba que Charles hubiese
guardado el brandy bajo llave. El duque de Alvord estaba hacindole compaa a
su esposa que dorma la siesta. Al menos eso era lo que l haba dicho, pero Emma
haba notado en su cara la misma expresin resuelta de Charles aquella noche en el
jardn de invierno. El conde de Westbrooke haba ido a recoger a Lizzie, la hermana
de Alvord, y Meg probablemente estaba fuera investigando el jardn de csped.
Est usted disfrutando su estancia en Knightsdale, seorita Peterson?
Eh, s. Por supuesto. Y usted, seor? Est satisfecho con su habitacin?
Debera estarlo. Aunque la casa del seor Atworthy era cmoda, no se
comparaba a Knightsdale.

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Muy satisfecho. Estoy muy interesado en las mansiones. Ya sabe: la


arquitectura, el mobiliario, las estatuas.
De verdad?
Oh, s. Ha tenido la oportunidad de explorar Knightsdale, seorita Peterson?
Ahora como institutriz, o quizs cuando era nia? Tengo entendido que usted y el
marqus son amigos de la infancia. Ha jugado en los ticos o en los stanos? En
algn extrao armarito o en algn desvn?
El entusiasmo haca brillar los ojos del seor Stockley. Bueno, Meg poda
sentirse extremadamente animada por causa de una ramita cualquiera.
Probablemente era ms comprensible el entusiasmo por una casa que por una mala
hierba. Knightsdale era una mansin imponente.
No, seor Stockley, las nias y yo nos hemos quedado en las partes
principales de la casa. Y yo no era exactamente una amiga de la infancia de Lord
Knightsdale, era ms bien un incordio de la infancia. Puede preguntarle a Lord
Westbrooke o a su alteza. O al mismo Lord Knightsdale, por supuesto.
El seor Stockley rio entre dientes.
No creo gozar de la simpata de Lord Knightsdale.
Decir slo eso era quedarse corto. Charles miraba al seor Stockley igual que
Reina Bess de Lady Beatrice miraba a Prinny. Con desdn. O con asco.
Estoy segura de que l lo llevara a recorrer Knightsdale si usted se lo pidiese,
seor Stockley. O quizs la seora Lambert, el ama de llaves, estara dispuesta a
mostrarle la casa.
Y usted, seorita Peterson? Estara dispuesta?
Seor Stockley, le aseguro que yo no sera una gua adecuada.
Al dejar atrs una curva en el sendero, llegaron a un claro donde se alzaba una
pequea cabaa gtica. Las damas y la mayora de los caballeros se haban acercado
para examinar la estructura. Charles retrocedi, con las manos en las caderas y la
mirada fija. Miraba a Emma.
Qu d? tosi. Qu es esto?
Una casa gtica, milord.
S que es una casa gtica, seorita Peterson. Lo que deseara saber es por qu
est aqu. Abarc con un amplio gesto los rboles y el lago.
No la haba visto antes, milord? pregunto el seor Stockley.
No, no la haba visto.
No me sorprende dijo Emma. No estaba la ltima vez que usted vino de
visita, milord. La difunta marquesa la hizo construir poco despus de su matrimonio.
Charles gru.
Hay alguna otra monstruosidad ensuciando la finca, seorita Peterson?
Ninguna nueva, milord. Creo que todos los otros caprichos fueron
construidos por vuestro padre, abuelo o bisabuelo.
Gracias a Dios. Tema tropezar con una rplica del establo de Prinny en
Brighton.

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Emma esperaba que un entusiasta de la arquitectura como el seor Stockley se


uniese al grupo lanzando exclamaciones a propsito del edificio, pero apenas le ech
una ojeada despus de haber escuchado que era una estructura relativamente nueva.
Se alej, caminando hacia adelante. Emma suspir.
Contenta de haberse librado de su pretendiente? pregunt Charles.
Ssh. Emma ech una ojeada a los dems, pero estaban todava admirando
los vitrales. El seor Stockley no es mi pretendiente.
Me alegra mucho or eso, cario.

Charles no deseaba ser el gua de esa partida de idiotas que paseaban alrededor
del lago. Lo que l quera era pasar tiempo con Emma. Solos. Persuadirla a aceptar su
proposicin. Podan, por ejemplo, comprobar si esa ridcula casa gtica tena una
cama cmoda y una slida cerradura. Por supuesto que l iba a averiguarlo. Uno
nunca sabe cundo puede sorprenderlo una tormenta.
Al menos Stockley se haba quitado finalmente del camino. Charles coloc sobre
su brazo la mano de Emma. La quera con l, y si ella no se mova de su lado, no sera
asediado por ninguna de esas jvenes de risitas tontas.
Alvord y Westbrooke haban eludido sabiamente esta invitacin. Ya les dira
algunas palabras cuidadosamente escogidas cuando los viera ms tarde. Adems del
seor Stockley, los nicos hombres y usaba ese trmino con mucha flexibilidad
que estaban ayudndolo a escoltar a las damas eran tres simplones. El seor William
Dunlee, un joven corpulento tambin conocido como el Gordinfln, segundo hijo
del conde de Dunlee; el granujiento seor Frampton el Granos, hijo mayor de
un barn; y el seor Oldston, acertadamente apodado el Sapo en honor de los
prominentes ojos que eran una caracterstica familiar, heredero de Sir Thomas. Los
tres haban ido juntos a la universidad y, hasta donde Charles saba, se las haban
ingeniado para escapar de all sin obstruir sus cerebros con el menor vestigio de
conocimiento.
De dnde haba sacado su ta tal variedad de vegetales? Si esos retoos y esas
seoritas de risita tonta representaban el futuro de la nobleza britnica, Inglaterra
estaba en serios problemas. En ese mismo momento el Gordinfln, el Granos y el
Sapo se estaban arrojando acianos entre ellos. Sus abrigos y pantalones estaban
plagados de abrojos y las tontas jovencitas que los miraban, rean como si fuera el
espectculo ms divertido que les haba tocado presenciar.
Damos un paseo, seorita Peterson?
Me encantara.
Tiene que salvarme de estos idiotas, Emma exhort l apenas salieron del
alcance del odo de los dems.
Son un poco infantiles.
Un poco? En la Pennsula tuve a cargo muchachos mucho ms jvenes que
stos. Algunos no haban terminado de crecer y aun as eran soldados admirables y

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valientes.
Me imagino que la guerra hace madurar a las personas.
S, no se equivoca.
Pase la mirada sobre el lago, recordando el da que haba recorrido ese sendero
por ltima vez. Entonces era un poco ms joven que esos tres bufones que estaban
junto a la cabaa. Seguramente no era tan idiota como ellos.
Por un instante cerr los ojos, resistindose a recordar. Tal vez s haba sido
como esos muchachos y con una idiotez mucho menos inocente. Al salir de la
universidad se haba sentido perdido, enojado. Necesitaba hacer algo, y eso con
frecuencia haba sido beber, apostar y putaear.
Cuando la esposa de James, Sarah norteamericana y ferviente republicana
haba denigrado el sistema britnico de primogenitura, Charles haba argumentado
que no todos los herederos eran tan malos tipos como el primo de James, Richard,
dispuesto a recurrir al asesinato para heredar. Haba insistido en que l no senta
envidia de su hermano.
Haba hablado con absoluta sinceridad.
Haba mentido.
Ayud a Emma a sortear la raz de un rbol que haba crecido a travs del
sendero.
Nunca haba codiciado el ttulo, eso era verdad, pero s haba envidiado a su
hermano. Paul nunca haba estado sin rumbo en la vida. Jams. Siempre haba sabido
qu quera. A los veinte aos, al encontrarse con la superficialidad de la flor y nata,
Charles haba ansiado tener esa seguridad.
Si no hubiese seguido a James al ejrcito, no s qu habra sido de m.
Probablemente habra terminado siendo un libertino derrochador.
Tonteras. Estoy segura de que le habra ido bien en lo que hubiese
emprendido.
La mir. Ella haba hablado con absoluto convencimiento, como si no hubiese
duda de que l podra llevar a cabo cualquier tarea que se propusiese.
Usted realmente lo cree, verdad?
Por supuesto.
Sus ojos lmpidos, de color marrn dorado, le devolvieron una mirada firme
desde detrs de las gafas. Record cmo sola ella mirarlo cuando era nia. Aquello
era idolatra; esto era diferente. Esto era la confianza de una mujer adulta. Emma
crea en l.
Su confianza estaba construida en el aire, por supuesto basada en fantasas
juveniles. Ella no lo conoca. No lo haba visto durante veinte aos, desde que era
un muchacho. Sin embargo, l quera creer que ella tena razn. Deseaba conservar
siempre a su lado la certidumbre de Emma.
Csese conmigo, Emma. Por favor. Haba sonado demasiado entusiasta?
La joven deba creer que era un luntico. Pero sera una decisin sensata por parte de
ella. Moder su voz. Nuestro casamiento resolvera tantos problemas. Nos

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libraramos de esos londinenses idiotas. Mis sobrinas tendran una madre y usted
obtendra una casa propia. Su padre podra casarse con la seora Graham sin que
para usted eso fuese ninguna molestia. Le sonri abiertamente, inclinndose para
acercarse a ella. Y yo obtendra la preciosa oportunidad (muchas preciosas
oportunidades) de engendrar un heredero. Qu dice?
La quemante bofetada de Emma habl por s misma.

Pon el pescado sobre la almohada, Claire. Creo que ser lo mejor.


Isabelle estaba de pie en la habitacin de Lady Caroline, con Reina Bess en
brazos. Su alteza les haba concedido el favor de acompaarlas una vez que Isabelle la
hubo convidado con un poco de trucha. Ahora maullaba y se retorca un poco.
Isabelle la sujet con ms fuerza.
Un minuto, gatita. Claire te est preparando un rico bocadillo.
Miau!
Sobre la almohada, Claire. Pon la mayora del pescado sobre la almohada. All
es donde la seorita apoyar la cara.
Lo s. Claire dibuj una amplia sonrisa. Queremos asegurarnos de que la
cara de la seorita cerdita se hinche.
As es pero tampoco pongas demasiado. Si nota olor a pescado, sospechar.
No apoyar la cara en algo que huele a pescado.
La cocinera dijo que este pescado es muy fresco. Claire coloc un pedacito
ms de pescado sobre la almohada. Ah est. Listo.
Isabelle deposit a Reina Bess sobre la cama. Su alteza camin sobre el
cubrecama y luego se sent en la almohada, consumiendo delicadamente cada trocito
de pescado. Busc ms de esa golosina y al no encontrar nada, se lami las patas,
bostez, se estir y finalmente salt de la cama, deslizndose fuera de la habitacin.
Creo que eso ser suficiente dijo Isabelle.
Claire fue brincando hasta la puerta.
No veo la hora de que la seorita cerdita regrese del lago.
Esperemos que se acueste a dormir una siesta antes de la cena.

Emma estaba tan enojada que no poda ver con claridad. A ciegas se alej
dando zancadas por el sendero. A su espalda oy la voz de Charles que la llamaba,
pero lo ignor. Luego oy a una de las encantadoras jvenes londinenses hablando
con l. Esperaba que fuese la gorda Lady Caroline. Aquel torpe estpido realmente se
mereca pasar un rato con esa arpa.
Deseara haber tenido a mano otro perro de porcelana. Lo habra estrellado por
encima de la cabeza de Lord Arrogante. Casarse con l slo para solucionarle sus
problemas? Para que l pudiera tener un heredero y librarse de sus molestas
perseguidoras? El fanfarrn arrogante! Ese idiota enervante y frvolo! Y cmo se

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atreva a mencionar a la seora Graham? La seora Graham no era un problema.


Pap nunca se casara con esa mujer. l respetaba demasiado a su propia familia.
Debera estar en casa, cuidando a su padre. Pero Isabelle y Claire tambin la
necesitaban. No poda dejarlas a merced de esas malvadas jvenes londinenses,
desalmadas, crueles y maliciosas.
Qu pasara si Charles se casaba con una de esas muchachas? Qu les
sucedera a Isabelle y Claire?
Pero ella no poda casarse con Charles slo para proteger a sus sobrinas
verdad?
Avanz dando traspis, bajando por la orilla hasta la gruta. Siempre haba
amado su silenciosa paz. Ahora necesitaba esa serenidad para recuperar su propia
calma.
Desgraciadamente, no era la nica que haba buscado la soledad de la gruta. Se
detuvo en la entrada y mir con atencin. El seor Stockley estaba de pie junto a la
estatua de Poseidn. Se comportaba del modo ms extrao. Primero tir del tridente.
Luego intent torcer el brazo de la estatua. Le golpe el pecho y le mir el interior de
la boca. Hasta meti la mano en el pequeo estanque en la base de la estatua y palp
el agua. Finalmente se puso de pie, sec la mano en sus pantalones y se encogi de
hombros antes de dirigirse hacia el muro de piedra. Meti los dedos en las grietas
entre las rocas.
Obviamente preferira estar solo. Pero al volverse para salir de all, el pie de
Emma hizo que un guijarro suelto resbalara dando pequeos saltitos y yendo a
rebotar contra la pared. El seor Stockley dio un grito ahogado y se gir para hacerle
frente.
Disclpeme, seor. No quera molestarlo. Crea que no habra nadie aqu. Ya
me voy.
No, por favor, qudese, seorita Peterson. El seor Stockley respir hondo y
se enderez el chaleco. No esperaba Me ha cogido por sorpresa, eso es todo.
Sonri del modo ms ofensivo. De pronto haba algo empalagoso en su voz.
Acrquese. Arque las cejas repetidas veces. Acompeme.
Acaso ese hombre pensaba que lo haba seguido? Evidentemente, Lord
Knightsdale no era el nico estpido arrogante en los alrededores.
No, no, de verdad, yo
El seor Stockley se acerc pavonendose. Emma debi reprimir una risita. Le
recordaba a un gallo en el corral. Sin embargo, tena una mirada cmplice.
No pensaba que Usted no me haba dado ninguna seal alentadora
Stockley torci hacia arriba la comisura derecha de sus labios. Necesita un hombre,
no es as?
Cmo?
Un hombre. Ustedes las mujeres son todas iguales. Remilgadas y correctas
por fuera pero tan necesitadas por dentro. Especialmente las mujeres como usted.
Las mujeres como yo?

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Emma estaba segura de que la pregunta haba salido como un chillido. Dio un
paso atrs pero el seor Stockley la detuvo, ponindole una mano en el brazo.
Como usted. Cuntos aos tiene, treinta?
Veintisis. No es que le importara la edad, pero no quera cuatro aos extra
agregados al total.
Veintisis. Ya prcticamente se ha quedado para vestir santos. Sin demasiadas
esperanzas de hallar alivio para sus instintos en una cama matrimonial. Y usted
realmente quiere satisfacerlos, no es cierto?
Emma esperaba no haber asentido con la cabeza. Nunca admitira que senta
algo tan vulgar como deseo de satisfacer sus instintos. Anhelos, quizs, pero no
instintos. Bueno, tal vez hubiese algo de instintivo. Desde que Charles la haba
besado especialmente desde el encuentro en el jardn de invierno se haba
sentido febril e inquieta. Claro que haba tenido el instinto de abrir la puerta que
comunicaba ambas habitaciones.
Seor Stockley, no tengo la menor idea de qu est usted hablando.
Permtame explicrselo, entonces.
El seor Stockley emple la boca, pero no precisamente para hablar. Sus manos
se cerraron alrededor de los brazos de Emma y la atrajeron de un tirn hacia su
cuerpo. Presion sus labios contra los de ella.
La joven senta curiosidad. Lo admita. Charles era el nico que la haba besado.
Besar sera una actividad placentera en s misma, o acaso el placer que se pudiera
sentir dependera de la habilidad del hombre que besaba?
Lo cierto es que no senta deseos de besar al estpido Marqus de la
Insolencia en ese momento. Tal vez el seor Stockley fuera un cambio conveniente,
incluso un antdoto contra esa irritante atraccin que senta hacia el Lord Zopenco.
No lo era.
El seor Stockley ola a cebolla, col y sudor. La tomaba de los brazos con
demasiada fuerza y apretaba los labios de Emma contra sus propios dientes. No
senta nada de la maravillosa fiebre que haba experimentado con Charles. No, se
senta aburrida. Incmoda. Deseaba fervientemente estar en otro lugar. Cerr con
firmeza los labios y dese que terminara pronto.
Venga esta noche a mi alcoba. La voz del seor Stockley sonaba
particularmente grave. Le indicar cul es. Sus manos comenzaron a deambular.
Emma se retorci para evitar sus dedos, pero eso slo pareci alentarlo. Ella estaba
empezando a alarmarse.
Emma?
Las manos del seor Stockley cayeron pesadamente, y retrocedi de un salto.
Est usted ah dentro, Emma?
S. Emma debi aclararse la garganta y respirar hondo para que su voz
fuera perceptible al responder. S, Lord Knightsdale, estoy aqu con el seor
Stockley.
Charles apareci en la entrada de la gruta. Sus ojos parecan medir la distancia

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entre ella y su acompaante. Emma trag saliva y carraspe una vez ms.
Solamente estbamos bes eh, buscando las piedras que estn sueltas y
apartndolas del camino para evitar que alguien se tropiece con ellas. La
muchacha mir hacia el suelo para unir la accin a las palabras, pero en el suelo no se
vea ni el ms diminuto guijarro. El seor Stockley est muy interesado en
conquis muy interesado en construcciones, las construcciones. Estatuas y y ese
tipo de cosas. Yo estaba ayudndole, ah, a buscar, hum, estatuas, eh, interesantes.
Emma saba que el rubor de su cara poda compararse con el de uno de los
vestidos de Lady Beatrice. Realmente senta que sus mejillas estaban tan calientes
como para iluminar el rincn ms oscuro de esa gruta en penumbras.
Charles y el seor Stockley la miraban fijamente. Sonri.
Charles se gir para mirar a Poseidn.
Supongo que han notado la escultura en medio de la gruta.
S dijo Emma. Estbamos buscando ms.
Charles contempl el pequeo espacio vaco. Emma sigui su mirada sobre las
paredes rocosas y el suelo de piedra.
Aqu dentro?
No, eh, por supuesto que no. Hablaba en general. En el futuro. En algn otro
lugar.
En algn otro lugar, s. El seor Stockley hizo una reverencia. Si me
disculpa, milord?
Charles asinti con la cabeza. El otro sali huyendo.
Emma dijo Charles una vez que estuvieron solos, le gustara explicarme
lo que acaba de decir?
Emma se esforz an ms por sonrer.
No.

Algo andaba mal. Emma pareca estar tan nerviosa como un caballo indmito.
Qu haban estado haciendo ella y Stockley ah dentro? No poda haber estado
besando a ese afeminado.
Se acerc. Ella dio un paso hacia atrs.
Est usted bien, Emma?
Por supuesto que estoy bien. Por qu podra no estarlo?
No lo s. No se la ve muy tranquila. Stockley ha hecho algo para ponerla
nerviosa?
No! Tom aire, haciendo que sus hermosos pechos sobresalieran de un
modo interesante de contemplar. No. Claro que no. El seor Stockley no me ha
perturbado en lo ms mnimo. Estoy perfectamente bien. Qu raras ideas tiene usted,
milord.
Humm. No trat de besarla, verdad?
Besarme!

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El marqus desnudo

Charles jurara que la respuesta de Emma haba sido un chillido. Dio un paso
para acercarse a ella, que volvi a retroceder, quedando contra la pared de la gruta.
Creo que se ha quedado sin espacio para la retirada, cario.
Tonteras. No estoy retrocediendo.
No? Se inclin hacia adelante, poniendo ambas manos sobre la pared, una
a cada lado de la cabeza de la joven. Me alegra or eso. Es necesario que hablemos,
cielo. Por qu me ha abofeteado?
Baj los ojos, clavndolos en la corbata de l.
Disclpeme. No ha estado bien por mi parte.
Eso no responde a mi pregunta, Emma. Le levant la barbilla con el borde
de su mano. No era mi intencin ofenderla.
No, por supuesto que no. Ella lo mir a los ojos y otra vez baj la vista (l
habra jurado que le miraba la boca). Sac apenas la pequea lengua rosada y se
humedeci los labios. Su voz son ligeramente agitada. No deberamos regresar
con el grupo? Estoy segura de que Lady Caroline est preguntndose dnde est
usted.
Dios, estoy seguro de que as es. De hecho, debe estar resoplando en el
sendero, pisndome los talones.
Charles no poda desperdiciar tan preciosa oportunidad. Como Emma haba
hecho notar, podan interrumpirlos en cualquier momento. Dej que su mano se
deslizara desde la barbilla de ella, hasta abarcar todo el contorno inferior de la cara.
Poda ser que les quedaran slo unos segundos de privacidad. Por qu malgastarlos
en conversar? Ms tarde averiguara el porqu de la bofetada. Sonri. Poda estar a
punto de recibir otra, pero correra el riesgo. No poda tenerla tan cerca, en esa
intimidad, sin robarle un beso.
Se inclin para posar sus labios sobre los de la joven. Ella despeda un perfume
dulce, limpio, a limn y lavanda. Su piel era tan suave; la lnea de la mandbula, tan
delicada. Roz con sus labios los de Emma y ella gimi, apoyndole las manos en el
pecho. Por un instante temi que la intencin de la joven fuera apartarlo de un
empujn, pero luego desliz los dedos por su cuello hasta enredrselos en el pelo.
La levant, apretndola contra su cuerpo. Sus senos tiernos cedieron a la
presin del pecho masculino. Empez a juguetear con los labios de la joven,
hacindole cosquillas con los suyos, explorando la comisura con la lengua. Ella abri
la boca y l se desliz dentro.
Tena una boca hermosa y pequea. Clida. Hmeda. Con su lengua recorri
toda esa boca, el paladar, la lengua. Emma an era demasiado inocente para saber
qu hacer, pero l s que saba. Le enseara. Le acarici toda la boca con su lengua y
ella emiti un suave sonido de placer. Su cabeza cay de nuevo contra el hombro de
l; la boca de la joven se abri ms, ofrecindole espacio para continuar explorando.
Emma era tan generosa.
l haba tenido su racin de prostitutas y viudas. Esos encuentros haban sido
razonablemente placenteros cpulas vigorosas, gratificantes pero con poca

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generosidad involucrada. Amistad, a veces. Necesidad mutua, frecuentemente. Pero


generosidad? Esta inocente entrega, esta confianza que senta en Emma? Nunca.
Era asombrosamente ertico.
Movi la boca para besarla en el cuello, justo detrs de la oreja. Podra aflojar el
maldito cuello de su vestido? Posiblemente, pero no quedaba tiempo. Si algn
invitado o invitada preguntaba por el marqus, Stockley se asegurara de decirle
dnde encontrarlo.
Ah, ahora s que no quedaba ms tiempo. Oy el sonido de unos pasos
arrastrndose por el sendero. Se enderez.
Emma.
Mmmm?
Emma, amor mo, en un segundo vamos a tener compaa.
Compaa?
S. La bes con fuerza en los labios. Podemos continuar con esta
interesantsima discusin ms tarde, pero a menos que quieras escandalizar a
quienquiera que sea que est a punto de entrar en esta hermosa gruta, ser mejor que
hagas algo para que no se note tanto que acaban de besarte intensamente.
La joven abri mucho los ojos y se irgui en el preciso momento en que la
inconfundible voz de Lady Caroline lo llamaba.

Emma esperaba que su desorden interno no se reflejase en su apariencia. Lady


Caroline le dirigi una mirada dura, pero luego desvi su atencin a Charles.
Lo extrabamos, milord.
Usted me halaga, Lady Caroline. Debo haber estado fuera de su vista apenas
unos minutos.
Cada minuto sin su presencia es una eternidad, milord.
Emma puso los ojos en blanco. No le preocupaba que Lady Caroline notara la
descortesa de su gesto; la atencin de la joven no se apartaba de Charles. Por lo que
concerna a Lady Caroline, Emma haba dejado de existir.
Eso era bueno. Necesitaba algunos minutos para volver a controlar sus
emociones.
Bueno, haba satisfecho su curiosidad. Besar al seor Stockley haba sido tan
encantador como vaciar orinales, pero besara Charles
Ay, Dios mo.
Ninguna de las sensaciones que haba despertado la boca de Charles sobre la
suya era ni remotamente parecida al aburrimiento. Bueno, su inters haba
comenzado en el momento en que l haba entrado en la gruta. Le haba bastado
verlo para que su juicio se esfumara. l haba intentado que hablaran. Por qu ella
no le haba dicho exactamente lo que pensaba de su insultante proposicin
matrimonial, si es que su sugerencia poda dignificarse llamndola de ese modo?
Un planteamiento tan racional la superaba. Lo haba visto y su estmago haba

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empezado a realizar extraas proezas gimnsticas. Slo se le haba ocurrido una cosa
que hacer con su boca y no era precisamente hablar. Despus de que el seor Stockley
se marchase, y Charles se hubiese acercado, la respiracin de ella se haba vuelto
irregular. Y su corazn haba aleteado como un pjaro intentando escapar de una
jaula. Una extraa tibieza lquida no, no poda ni pensar en eso.
Qu le estaba ocurriendo? Se supona que estaba enojada con ese hombre! l
haba sugerido que se casaran para su propia conveniencia, no porque la amara. Ella
era simplemente una mujer que estaba a mano, una mujer que le organizara la vida
con muy poco esfuerzo por su parte. Alguien a quien podra embarazar fcilmente y
dejar en el campo sin mayor inconveniente.
Embarazar fcilmente ja! Mientras l se apretaba contra ella, podra haberle
pedido que fuera a Londres caminando hacia atrs y ella habra intentado
complacerlo. Deba estar bastante seguro de que accedera sin decir ni po a
cualquiera que fuese el procedimiento para engendrar hijos. Acaso ella no tena
orgullo?
Aparentemente, no. Mirndolo, de pie junto a Lady Caroline y Poseidn, senta
nuevamente ese extrao calor lquido acumularse en la parte inferior de su cuerpo.
Cmo era posible que en un momento dado quisiera abofetearlo con toda su fuerza
y al siguiente lo abrazase como si nunca fuera a soltarlo?
Era una idiota un vegetal, una casquivana.
Nos unimos al grupo, Lady Caroline?
Emma entrecerr los ojos. Si Charles poda ser encantador con esa serpiente,
poda serlo con cualquiera. Incluso con su antigua compaera de juegos. No
significaba nada. Deba recordar eso. Era un seductor experto: no haba aprendido a
besar as estudiando o luchando contra Napolen. Eran aos de prctica.
Pues bien, poda irse a ejercitar sus habilidades amatorias con alguna otra
estpida muchacha.
Pero no con Lady Caroline. Emma no poda dejar que se casase con esa arpa.
Las pobres Isabelle y Claire pagaran el precio. Y por la misma razn, no poda
casarse con la seorita Oldston. Y con la seorita Pelham? Dudoso. Su madre era
una gorgona; costaba imaginar que la hija pudiera ser muy diferente. Y la pobre
seorita Frampton tena tantos granos como su hermano.
Quizs la seorita Haverford fuera una candidata. Era bastante juiciosa. A
Emma no se le ocurra nada objetable excepto, por supuesto, su extremada juventud.
Y quizs era un poquito insulsa. Pero con los aos podra ganar carcter.
Seorita Peterson?
Charles la miraba expectante, como si no fuera la primera vez que le haca la
pregunta. Emma sonri y puso la mano en el brazo que le ofreca; Lady Caroline iba
agarrada del otro lado.
No extraa Londres, Lord Knightsdale? pregunt Lady Caroline. El
teatro, las fiestas, los bailes? Ech una ojeada a Emma. Oh, lo siento conoce
Londres, seorita Peterson?

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Emma apret los dientes.


No, Lady Caroline, no he tenido el placer.
No? Lady Caroline trat de parecer amable, pero sus ojos (esos ojos
pequeos, de expresin dura, parecidos a los de un cerdo) la delataban.
Resplandecan maliciosamente. Qu pena. Pero me imagino que la vida en el
campo tiene sus ventajas, no es verdad? El ritmo lento. Las actividades familiares.
Deber ser bastante cmoda para, eh le sonri a Charles, para algunas
personas concluy.
Para una solterona como yo, pens Emma. Lady Caroline no pronunci las
palabras, pero stas flotaban en el aire.
Charles rio.
A m me gusta mucho el campo, Lady Caroline. Estoy algo cansado de la
ciudad. Le sonri a Emma. Sin embargo, estoy seguro de que usted disfrutara
visitando Londres, seorita Peterson. Tal vez se pueda organizar un viaje para dentro
de poco.
Lady Caroline le lanz a Emma una mirada asesina capaz de atravesarla de lo
aguda que era.
No s si habr un viaje a Londres en mi futuro, milord dijo Emma.
Apostara a que lo habr, seorita Peterson. De hecho, estara dispuesto a
poner mi dinero en esa apuesta.
Va a llevar a sus sobrinas a Londres, entonces, milord? Lady Caroline le
mostr los dientes a Emma en algo que se pareca a una sonrisa. Es un viaje tan
educativo los museos, la pera, la Torre. Lo disfrutar, seorita Peterson. Me
imagino que para una institutriz como usted, ser el paraso.
Charles tosi.
S. Mir a Emma con ojos que bailoteaban maliciosamente. Ser muy
educativo. Y quizs yo pueda ayudarla, seorita Peterson. Creo que podra daros
algunas clases.
Apuesto a que podra, pens Emma, pero clases de qu y a quines?
Muchas ms como la que acababa de darle y estara obligada a casarse con l, aunque
casi valdra la pena con tal de ver la mirada en la cara de la querida Lady Caroline
cuando se anunciara el compromiso.
Acaso haba enloquecido? Qu diablos estaba pensando? Con toda seguridad,
Lord Knightsdale no le dara ni una ms de sus clases.

He encontrado el sombrero, Isabelle.


Bien. Ves el cepillo de la seorita Peterson?
Claire mir sobre el tocador de Emma.
S. No es muy elegante.
Eso no importa. Lo necesitar esta noche. Vamos, pongmoslo en la
habitacin de to Charles.

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Isabelle tom la delantera hacia la puerta comunicadora. Empuj para abrirla y


vio a Henderson, el ayuda de cmara de to Charles, doblando corbatas. Retrocedi
deprisa y al hacerlo, le pis el dedo del pie a Claire.
Ay!
Henderson levant la vista.
Puedo ayudarla en algo, Lady Isabelle?
Eeh Isabelle entr en la habitacin. Slo estbamos buscando a to
Charles.
Buscabais a vuestro to? Y qu podrais estar haciendo con el sombrero de
la seorita Peterson?
No es muy bonito dijo Claire. Se lo prob. No cree que parece un balde?
La cara de Henderson se retorci como si algo oliera mal.
No me corresponde hacer comentario alguno sobre la ropa de la seorita
Peterson.
Pero si le correspondiese, seor Henderson? lo interrog Isabelle. Dira
que este sombrero es muy elegante?
Henderson pareca luchar consigo mismo. Con un suspiro admiti:
No, no puedo decir que ese sombrero sea particularmente elegante.
Creo que la seorita Peterson estara mejor sin l, no cree usted?
Lady Isabelle
Lo que pasa es que no queremos que se vea mal al lado a esas damas de
Londres, seor Henderson explic Claire.
No, comprendo
Esas damas de Londres son malas.
Lady Claire
Con una sonrisa, Isabelle empuj a Claire de regreso a la habitacin de la
seorita Peterson.
Bueno, ya que to Charles no est aqu, nos vamos a ir. Adis, seor
Henderson.
Cerr la puerta y lanz un suspiro.
Qu mala suerte que el seor Henderson haya estado en la habitacin de to
Charles.
Claire se encogi de hombros.
Mientras hablabais, puse el cepillo de mam Peterson debajo de los papeles
sobre el escritorio de pap Charles.
Isabelle sonri abiertamente.
Buen trabajo, Claire.
Claire fue brincando hacia la puerta que daba al vestbulo, agarrando el
sombrero de las cintas y balancendolo.
Apuesto que a la seorita Russell le gustara esta cosa para el espantapjaros
que tiene en su jardn.

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Captulo 8
Emma vio a la seora Graham cuando regresaba del lago. La mujer estaba de
pie en el hall de entrada de Knightsdale, mirando a su padre y riendo.
Se le hizo un nudo en el estmago. De modo que Lady Caroline no era la nica
arpa revoloteando por el paraje de Knightsdale.
Gracias por el paseo, milord dijo Lady Caroline detrs de ella. Se volvi
para ver a la muchacha pestaear repetidas veces mirando a Charles. La descarada
puso una mano en su amplio pecho y la otra en el brazo de l. Me temo que estoy
un tanto fatigada por el esfuerzo. Creo que subir a dormir una siesta.
Esperaba que Charles la acompaara?
Vamos, Caro. La seorita Oldston sonaba casi tan impaciente como lo
estaba Emma por causa de la pose afectada que haba adoptado Lady Caroline.
Le ver ms tarde, milord. Lady Caroline roz a Emma al pasar y sigui a
la seorita Oldston escaleras arriba.
Emma apret los puos. Deseara tener algunos de los abrojos que el
Gordinfln y los otros haban estado arrojando cerca de la casa gtica le encantara
verlos decorando el amplio trasero de Lady Caroline.
Respir hondo. Estaba siendo extremadamente infantil. Esos sentimientos eran
indignos de ella.
Ech una ojeada a la seora Graham y su mal humor se dispar nuevamente. La
mujer tena la audacia de sonrerle, como si compartiera su impaciencia hacia esa
estpida Lady Caroline. Emma no comparta nada con la seora Harriet Graham.
Nada.
Excepto a su padre. Cuando l le sonri a la seora Graham, el estmago de
Emma se retorci.
No. l slo estaba siendo corts. No traera a esa mujer a formar parte de la
familia. No poda hacer eso.
Reverendo Peterson, justo el hombre que estaba buscando dijo Charles. Y
la seora Graham. Bienvenidos a Knightsdale. Espero que no le importe si tomo
prestado a su acompaante por un momento. Tengo un pequeo problema que
discutir con l.
Por supuesto que no, milord. La seora Graham le sonri a Charles. Al
menos ella no se deshaca en pestaeos al mirarlo.
Excelente. Lambert Charles se dirigi al mayordomo, que andaba rondando
por ah detrs, acompae a la seora Graham al saln azul. Le devolvi la

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sonrisa a la mujer. De verdad, sern solamente unos minutos, seora.


Por favor, tmese su tiempo, milord. No tengo prisa. La seora Graham
mir a Emma, quien apretaba los dientes. Le gustara acompaarme, Emma?
No.
Emma vio que Charles se pona rgido. Su padre frunci el ceo. Quizs haba
sido un tanto brusca.
No, gracias. Estoy un poco cansada. Estaba usando la excusa de Lady
Caroline? Jess! No poda caer tan bajo. Es que, eh
Entiendo, no se preocupe dijo la seora Graham. Estar bien.
Creo que Lady Beatrice est en el saln con algunas de las damas mayores,
seora dijo el seor Lambert.
Charles arrug el entrecejo.
Algunas de las damas mayores, Lambert? Usted no se est refiriendo a la
Sociedad, verdad?
S, milord. El seor Lambert carraspe. No obstante, me tom la libertad
de poner el brandy a buen recaudo.
Bien hecho.
Emma lanz una mirada a su padre y vio el reproche en sus ojos. Luchaba con
su conciencia. Era su hija y su conciencia gan el combate.
Supongo que puedo quedarme abajo unos minutos ms y acompaar a la
seora Graham. Si me disculpan, pap, milord?
Emma se concentr en la sonrisa agradecida de su padre mientras segua a la
seora Graham hacia el saln azul.

Puedo ofrecerle una copa de brandy, reverendo? Charles hizo pasar al


reverendo Peterson a su escritorio.
La voy a necesitar, milord?
Charles sonri abiertamente.
Espero que no.
Entonces, tomar una copa, gracias.
Charles le alcanz el brandy al padre de Emma, indicndole con un gesto que
tomara asiento, mientras l permaneca de pie junto a la chimenea. Unos nervios
repentinos le impedan sentarse.
No haba esperado sentirse nervioso.
El prroco prob un sorbo de brandy. Charles senta sobre l los ojos del
reverendo, que lo observaba con detenimiento.
No le voy a hacer un examen sobre declinaciones o conjugaciones, Lord
Knightsdale, ni a pedirle que traduzca a Csar.
Charles rio.
No y menos mal. No s si podra defenderme bien.
Tonteras. Usted era un excelente estudiante cuando quera. Tengo

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entendido que le fue muy bien en la universidad.


Charles se encogi de hombros. No tena la intencin de hablar sobre latn.
Quera hablar sobre Emma.
Seor, la razn por la que quera hablar con usted Bien, me gustara
Charles carraspe y volvi a empezar. Quisiera su permiso para
S? Slo dgalo, muchacho. No puede ser tan malo.
Quisiera casarme con su hija, seor.
El reverendo Peterson permaneci tieso en su silla, como hipnotizado.
Con Emma?
Por supuesto, con Emma. Meg es demasiado joven.
Bueno, no tanto en realidad, pero estoy de acuerdo en que para usted Emma
sera una mejor eleccin. Meg no est interesada en hombre alguno, hasta donde yo
s. Emma lo est, pero se rehsa a admitirlo.
Entonces tengo su permiso para proponrselo?
Claro que s. Aunque ser ella quien decida, por supuesto.
Por supuesto. Y an no estoy listo para proponrselo.
Teme que no acepte?
Charles rio.
Bueno, a decir verdad, ya me ha rechazado, pero creo que con el tiempo
puedo hacer que cambie de idea.
El reverendo Peterson asinti con la cabeza.
Ella lo ha idolatrado durante aos, como sabe.
Bueno, s, lo saba aunque le dir que en este momento no est actuando
exactamente como si me idolatrara.
El reverendo lanz un suspiro.
Emma no est muy feliz actualmente, Lord Knightsdale, y me temo que yo
sea el culpable.
Qu quiere decir, seor?
Ahora era el turno del prroco para ponerse incmodo. Tom un gran trago de
brandy.
Usted sabe que mi esposa muri antes de que Meg cumpliera un ao. Fue un
parto difcil y Catherine nunca se recuper del todo. Yo estaba destrozado, al igual
que Emma, por supuesto. Ella slo tena nueve aos, pero resolvi tomar el lugar que
su madre haba dejado vaco. Se hizo cargo de Meg y de la casa. Nunca deb
habrselo permitido, pero en ese momento me pareci que le haca bien. Le daba algo
que hacer, un propsito, si se quiere. Y yo
El prroco cerr los ojos, apretando los labios como en un repentino acceso de
dolor.
Seor, no es necesario que
El reverendo Peterson levant la mano.
No, milord, quisiera continuar. Con un suspiro apoy el vaso sobre la mesa
que haba junto a l. Apret las manos, inclinndose hacia delante, con los antebrazos

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sobre las rodillas. No me interesaba en absoluto casarme de nuevo. Emma se


encargaba de todo. Yo poda vivir inmerso en mis investigaciones, en mis textos de
griego y latn antiguos. Era feliz (eso crea yo). Y pensaba que Emma y Meg tambin
eran felices.
Estoy seguro de que lo eran.
Quizs. Pero la vida contina. Las cosas cambian. No es un pensamiento muy
profundo, lo s, pero es muy cierto. Harriet se mud al pueblo despus de la muerte
de su marido (hered una pequea cabaa aqu) y cuando la vi por primera vez
despus del servicio, bueno, algunos sentimientos que crea muertos haca mucho
tiempo, revivieron. Se ofreci como voluntaria para ayudar con la iglesia no por
atrevida, ya me entiende, sino porque verdaderamente disfruta el trabajo de arreglar
las flores y preparar el altar, ese tipo de cosas. Tambin haba participado
activamente en su antigua iglesia y le haba resultado reconfortante. Nos hicimos
amigos y ms tarde nuestra amistad se hizo ms profunda.
Comprendo, seor. No es necesario ahondar en detalles que usted preferira
mantener en privado.
El prroco rio, sonrojndose ligeramente.
Oh, no tema, no lo har. Sacudi la cabeza. Hemos obedecido las
enseanzas de la iglesia, a duras penas. Y cada da se nos hace ms difcil. Estoy
seguro de que me comprende.
Charles sonri abiertamente.
Creo que s.
El prroco le devolvi la sonrisa.
Entonces usted no piensa que soy demasiado viejo para no, no importa. El
quid de la cuestin es que deseo casarme con Harriet y ella quiere casarse
conmigo. Pero s que a Emma no le gusta la idea. Siento que estara traicionndola.
Bueno, debo decir que no le gusta demasiado la seora Graham.
El prroco resopl.
Decir slo eso es quedarse corto. Se pas la mano por el cabello que ya
estaba encaneciendo. Harriet y yo lo hemos discutido y realmente no entendemos
su reaccin. Ella est absolutamente segura de que nunca ha hecho nada para insultar
o herir a Emma. De hecho, tenan una relacin amistosa hasta que demostr mi
inters.
Y Meg qu piensa de un nuevo matrimonio? Ella sabe que usted quiere
volver a casarse?
Oh, s. Meg es muy diferente de Emma bueno, Meg no tuvo que asumir
todas las responsabilidades que asumi Emma. Creo que a Meg no le interesa
demasiado, siempre que nuestro matrimonio no interfiera con sus actividades y ella
pueda seguir cavando en el lodo. Se parece mucho a m en ese aspecto, slo que mi
pasin son los clsicos y la de ella, las plantas.
El reverendo Peterson cambi de posicin en su silla.
A menudo he pensado Es decir, pienso Bueno El padre de Emma

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levant la vista para mirar a Charles directamente a los ojos. Vamos, no vaya a
malinterpretar lo que voy a decirle, joven. No estoy recomendndole que se tome
libertad alguna con mi hija. Pero he empezado a pensar que si Emma tuviese una
idea ms concreta de lo que es el amor entre un hombre y una mujer, podra
comprender mis sentimientos. Si ella hubiese experimentado la atraccin por un
hombre, quizs entendera que el matrimonio es ms que Bueno, tal vez entendera
algo sobre el amor entre los esposos. Que el amor que Harriet y yo nos tenemos no
amenaza el amor que tengo por ella y por su hermana. Que no estoy traicionando a
su madre ni menospreciando sus esfuerzos durante todos estos aos. Que ella
siempre tendr en mi corazn el lugar de hija, no necesita seguir llevando mi casa.
Charles se sent frente al prroco.
Entonces Emma no ha tenido nunca un pretendiente?
No. No ment al decirle que ella lo adoraba a usted. Suspir. Pensndolo
ahora, debera haber insistido en que asistiera a una Temporada. Alguna de mis
hermanas la habra presentado gustosa. Pero Emma no quera dejar a Meg y yo no
quera que mi cmoda rutina se alterase. La amargura se col en su voz. Ahora
estoy pagando por mi egosmo.
Vamos, seor, nada de reprocharse a s mismo, por favor. Creo que usted me
hizo un favor, sin que ninguno de los dos lo supiramos. Me parece que Emma y yo
nos llevaremos de maravilla. Charles sonri abiertamente. Slo me falta
convencerla a ella de eso.

Realmente no haba razn alguna para estar all, pens Emma mientras el seor
Lambert les abra la puerta del saln azul y entraba detrs de la seora Graham. Se
habra dado cuenta de eso en cuanto el seor Lambert dijo que la Sociedad estaba
all, si no hubiese permitido que la culpa nublase su pensamiento.
Harriet! La seora Begley elev su taza de t cuando entraron Emma y la
seora Graham. Y la seorita Peterson. Qu encantadora visita. Lady Beatrice,
conoce a la seora Graham?
Emma inspeccion el saln mientras la seora Begley se ocupaba de las
presentaciones. El seor Lambert haba dicho que el brandy estaba a salvo, pero los
ojos de las damas estaban sospechosamente brillantes. Las gemelas Farthington
estaban sentadas juntas en el sof, riendo entrecortadamente, mientras la seorita
Russell contemplaba con sonrisa beatfica un jarrn con rosas.
Un placer conocerla, seora Graham. Lady Beatrice estaba ataviada con un
conjunto de color castao rojizo y verde Pomona 8 adornado con plumas en colores
que alternaban, dando la desafortunada impresin de una ciruela pudrindose.
Un t, seoras?
S, por favor dijo la seora Graham. Sera muy agradable tomar un t.
Lady Beatrice les sirvi t y luego meti la mano en su costurero, de donde sac
8

Es el nombre que se daba al color verde manzana en la Inglaterra de la Regencia. (N. de la T.)

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con una sonrisa triunfal una botella de brandy.


Os apetece un toque de crema francesa?
La seora Graham rio.
Oh, no. Me quedara dormida antes de ver el fondo de la taza.
Emma frunci el ceo mientras coga su taza de t, tambin sin brandy.
El seor Lambert ha dicho que haba guardado eso. Se mordi los labios
tan pronto como pronunci la frase. No estaba all para criticar.
Lady Beatrice se encogi de hombros y guard la botella en el costurero.
El seor Lambert puede ser un excelente mayordomo, pero cuando de astucia
se trata, no puede competir conmigo.
Vaya, seorita Peterson, no nos mire as dijo la seora Begley. Tampoco es
que cedamos a este gusto todos los das. Pues ayer tomamos nuestro t sin una gota
de brandy, verdad, seoras?
Ni una sola gota. La seorita Esther Farthington sacudi lentamente la
cabeza.
Y hoy apenas hemos tomado una gota. La seorita Rachel Farthington
suspir.
La seorita Russell sonrea a las rosas.
Se preocupa demasiado, seorita Peterson, si me permite que se lo diga. La
seora Begley seal con su taza a Emma, mientras las gemelas asentan con la
cabeza. Usted tiene slo veintisis, no sesenta y seis. A veces acta como si fuese
una dama anciana.
Las gemelas interrumpieron abruptamente sendos gestos de asentimiento y en
idntico gesto fruncieron el ceo.
Alguien de sesenta y seis no es una anciana. La seorita Esther dio un
golpecito sobre la mesa con su taza. Nosotras tenemos setenta y no somos
ancianas, Lavinia.
Claro que no. La seorita Rachel mene el dedo. Alguien de ochenta y
seis puede que sea una anciana, pero alguien de sesenta y seis nunca.
La seora Begley levant las manos y por poco derram el t.
Lo que quiero decir, seorita Peterson, es que usted es todava soltera,
casadera, atractiva
Con cada adjetivo, las gemelas Farthington parecan hincharse como reyezuelos
enojados, con las plumas erizadas. La seora Begley les lanz una mirada
hostigadora.
Eso es lo que quiero decir, usted es todava joven demasiado joven para estar
constantemente preocupada por el decoro.
La seora Graham solt una risita ahogada.
Crea que eran las muchachas jvenes quienes ms tenan que preocuparse
por el decoro, Lavinia.
Y yo no soy joven dijo Emma. Esa era una conversacin extremadamente
estpida. Mi hermana Meg es joven.

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Su hermana Meg es una verdadera criatura. Las nias de su edad necesitan la


compaa de carabinas. Sin embargo, usted La seora Begley hizo una pausa,
golpeando suavemente sus dientes con la taza.
Usted es un botn de rosa en su segundo da complet la seorita Russell.
Todas se miraron fijamente como si hubiese hablando una de las sillas. La
seorita Russell las mir parpadeando.
Qu diantre quieres decir, Blanche? interrog la seora Begley.
Seorita Peterson sus ptalos ya se han desplegado un poco. Estn ms
relajados. Ms abiertos.
Lady Beatrice resopl.
Poco probable.
No, yo comprendo lo que quiere decir Blanche dijo la seorita Rachel. Y
tiene razn.
La seorita Esther asinti con la cabeza.
Meg es como un botn de rosa nuevo, fresco, bien cerrado
pero Emma ha estado ms tiempo al sol. La ha rozado ms el viento.
La han visitado ms abejas
Seorita Esther, no estoy segura de hacia dnde va esta metfora, pero est
comenzando a sonar bastante indecorosa. Haba evidente irritacin en la voz de la
seora Graham.
Slo estn diciendo que Emma tiene suficiente experiencia como para ser
interesante explic la seora Begley. Con lo cual estoy bastante de acuerdo.
Emma se irgui de repente.
No tengo experiencia alguna.
No de naturaleza ntima, por supuesto. Al menos, eso es lo que yo supongo
Lavinia!
Bueno, Harriet, seguro que tiene ms experiencia de vida que una jovencita
de diecisiete aos dijo la seora Begley.
En los odos de Emma an quemaba la palabra ntima. Resopl, intentando
actuar como si la conversacin no se le estuviera escapando.
Oh, s. Nueve aos ms de experiencia, para ser exacta.
Y cada uno de esos aos es importante, seorita. En el matrimonio no todo
ocurre en el dormitorio, como sabr. Los hombres s que le permiten a una emerger
de entre las sbanas de vez en cuando, para comer, leer los diarios, conversar. Es
mucho ms atractivo tener una esposa (o un marido, en nuestro caso) con algunos
pensamientos interesantes dndole vueltas en la cabeza
Sbanas? Emma senta cmo un suave rubor le suba por el cuello. De golpe se
le present la imagen de Lord Knightsdale vestido slo con sus sbanas, la noche en
que haba ido al cuarto de las nias a cazar fantasmas.
Usted est sazonada, seorita Peterson dijo la seora Begley. Es mucho
ms apetecible para un hombre de paladar refinado.
Seora Begley dijo la seora Graham, del modo en que usted lo dice,

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parece que Emma fuese un filete.


A esto le vendra bien un poco ms de sazn, a menos que yo est
equivocada. Lady Beatrice le agreg otro toque de brandy a su taza. Lavinia
tiene razn, seorita Peterson. Usted se preocupa demasiado por el decoro. Necesita
correr algunos riesgos divertirse un poco. Ya no es una muchacha en su primera
Temporada y, s, s que usted nunca ha asistido a una Temporada, pero el concepto
es aplicable. La sociedad, al menos aqu en el campo, le dar ms libertad que la que
usted parece dispuesta a concederse. Sostuvo en alto la botella de brandy birlada.
Un poco de descarro hace bien, seorita Peterson. Es aburrida aquella mujer que slo
conoce el decoro.
Y ningn hombre quiere una mujer aburrida complet Lady Begley.
Y menos an mi sobrino.
Emma escupi un sorbo de t de vuelta a la taza.
Me he perdido algo? pregunt la seora Graham.
No. No hay nada que perderse. Nada en absoluto. Lady Beatrice simplemente
ha bebido demasiado licor. Est aturdida. Ofuscada. Confundida.
Emma estaba horrorizada. Ahora todas las damas de la Sociedad conocan la
opinin de Lady Beatrice sobre el matrimonio de su sobrino (y eran damas con poco
sentido del decoro y con lenguas veloces).
Yo no estoy confundida, seorita. Charles necesita un heredero; sus sobrinas
necesitan una madre. A quin ms va a elegir? Es decir, observe a la competencia.
Lady Caroline
La seorita Esther imit el gruido de un cerdo.
La seorita Oldston.
La seorita Rachel relinch.
Lady Beatrice asinti con la cabeza.
Y adems se parece extraordinariamente a un sapo. Como toda su familia.
Despus est la seorita Frampton.
Granujienta. La seora Begley arrug la nariz.
La seorita Pelham.
Con una madre detestable.
Nuevamente todas miraron fijamente a la seorita Russell.
Bueno, es la verdad. La seorita Pelham tiene una madre detestable. Yo no la
querra como suegra.
Exactamente. Lady Beatrice asinti con el consiguiente balanceo de plumas
. Solamente nos queda usted.
Y Meg, Lizzie y la seorita Haverford, as como tambin incontables damas
de la flor y nata que no han asistido a esta fiesta.
Lady Beatrice puso los ojos en blanco.
A Meg slo le interesan las malas hierbas, y a Lizzie el conde de Westbrooke.
La seorita Haverford es uno de los nuevos botones de rosa de los que hablaba la
seorita Russell demasiado joven. No me imagino a Charles pidindola en

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matrimonio.
La seorita Haverford no es demasiado joven dijo Emma. Tiene
diecisiete, la misma edad que Meg y Lizzie. Una edad perfectamente aceptable para
el matrimonio.
Lady Beatrice resopl.
No para Charles. l se aburrira tanto, se dormira antes de poder
Lady Beatrice, por favor. La seora Graham mir con el ceo fruncido a la
ta de Charles. Emma es una seorita bien criada y soltera.
Lady Beatrice la mir de igual manera.
Y as se quedar si no se mueve. Charles es como una ciruela esperando que
la recojan. Puede comerla si quiere. Slo necesita estirar el brazo y cortarla del rbol
de los solteros.
La seora Begley cogi la botella de brandy.
Dios mo, Lady Bea, no se ponga potica con nosotras.
Bueno, es la verdad. Parte de atrapar un marido es encontrar uno que est
maduro. Charles lo est. El ttulo le pesa sobre los hombros. Alguien lo recoger
antes de que termine este ao; puede muy bien ser la seorita Peterson. Lady
Beatrice se inclin hacia Emma. Vamos, muchacha. Vaya a cosechar al hombre
antes de que alguna otra jovencita le coja la delantera.
Emma mir con fijeza a Lady Beatrice. Cmo responda una a un comentario
semejante? Le contestaba que ella quera algo ms del matrimonio?
Pero exactamente qu? Amor, por supuesto, pero qu haba de las
inquietantes sensaciones que la inundaban siempre que pensaba en el cuerpo firme
de Charles contra el suyo?
Bien, creo que ya hemos divagado lo suficiente acerca de la horticultura
matrimonial dijo la seora Graham con una sonrisa. Esta especulacin es
infundada hasta que Emma haya recibido una proposicin de Lord Knightsdale. Y
estoy segura de que ella preferira considerar el tema en privado, no es as, querida?
Emma emiti un sonido que la seora Graham debi haber interpretado como
de asentimiento. La mujer desvi la conversacin por canales ms aceptables. Flua
alrededor de Emma: chismes sobre familias vecinas, sobre los invitados de Londres.
Emma estaba agradecida: era el primer sentimiento positivo que haba tenido hacia la
seora Graham desde que se haba dado cuenta de que la mujer era para su padre
ms que una simple dama de la parroquia.
Intentaba pensar con claridad, pero no lograba borrar de su mente las imgenes,
las sensaciones de su encuentro con Lord Knightsdale en la gruta. Su olor. Su sabor.
La sedosa aspereza de su lengua llenndole la boca.
Senta calor. Se derreta. Por lo menos haba algo en su cuerpo que sin duda
estaba hmedo.
Fij la vista en su taza de t. Quizs ese desagradable seor Stockley tena
razn: quizs ella tena instintos. Pens en la puerta entre su alcoba y la de Lord
Knightsdale. La puerta cuya llave se haba perdido. La puerta que permaneca

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siempre abierta.
Se abanic con la mano en un vano esfuerzo por enfriar su sangre.
Se siente bien, querida? le pregunt suavemente la seora Graham.
Emma asinti con la cabeza. Esperaba que ninguna de las otras damas hubiese
notado sus mejillas encendidas. Qu diran si supieran que haba recibido una
especie de proposicin matrimonial? Bien, indudablemente Lady Beatrice
considerara las palabras de Charles como una proposicin matrimonial hecha y
derecha, pero no lo era para Emma. Ella quera que le hablasen de amor, no de
conveniencia. De pasin, no de practicidad. Era mucho pedir?
Probablemente. Despus de todo, Charles era un marqus. Para l, el
matrimonio era un deber.
Pero si oyese de l palabras de amor aceptara ser su esposa?
Qu ridiculez. Ni siquiera iba a pensarlo. Estaba segura de que l le hablara de
amor cuando las ranas criasen pelo.
Y no esperaba ver ranas peludas mientras viviera.

Jess! Emma asom la cabeza fuera de su alcoba y prest atencin. Qu poda


ser ese ruido?
Aaaaah! Mam! Achs! Aaaaah.
Lady Caroline sali de su habitacin como una tromba y vol por el corredor,
gritando y estornudando. Se asomaron otras cabezas. Emma, al ver a Meg, se dirigi
a la habitacin de sta.
Qu est sucediendo, Emma?
Ambas observaron a Lady Caroline aporrear la puerta de su madre.
No tengo ni idea.
Finalmente, la doncella de Lady Dunlee respondi a los golpes.
Qu desea, milady? Oh! Oh, Dios mo! La doncella se cubri la cara con
el delantal y comenz a gemir.
Oh, por el amor de Dios, Mary. La voz estridente de Lady Dunlee poda
orse por encima del jaleo. De qu se trata todo este gritero? No se puede tener
un momento de pa? Lady Dunlee apareci en la puerta. Se le cay la mandbula,
abri los ojos como platos y luego ella empez a chillar.
Lady Beatrice roz a Emma al pasar, con Reina Bess siguindola
tranquilamente.
Lady Dunlee, por favor, clmese usted.
Que me calme? Que me calme! Me calmar. Mire a mi hija.
Emma mir, al igual que todos los otros invitados que estaban en el corredor.
Los ojos de Lady Caroline estaban tan hinchados que parecan dos hendiduras, tena
la cara cubierta de manchas rojas que sobresalan de la piel y la nariz le goteaba. Se
sorba la nariz, estornudaba y se rascaba.
Ya veo. Lady Beatrice carraspe. Lamento que Lady Caroline est

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indispuesta.
Indispuesta? Usted llama a esto una indisposicin? Pues yo lo llamo un
desastre.
Bueno, indudablemente es un episodio desafortunado. Quizs se sentira
mejor si se acostara.
Lady Caroline lanz un grito y ocult la cara en el hombro de su madre.
No? Lady Beatrice se balance sobre sus tacones. Cul es exactamente
el problema, Lady Dunlee?
La dama seal a Reina Bess, quien haba decidido sentarse junto a las faldas de
Lady Beatrice y asearse la pata trasera.
Esa criatura es el problema.
Lady Dunlee, no seale a mi gata de ese modo. Lady Beatrice se movi
para escudar a Reina Bess. Estoy segura de que ella no quera molestar a su hija.
Ja! Pues entrese que Lady Caroline es muy sensible a los gatos.
Ha estado sobre mi almohada, mam. S que ha estado ah. Me senta bien
hasta que me acost a descansar.
Lady Dunlee se irgui cuan alta era.
Qu estaba haciendo su gata en la cama de mi hija?
No tengo ni idea. Reina Bess no tiene debilidad por la carne de cerdo.
Carne de cerdo? Lady Dunlee frunci el ceo con tanta fuerza que sus
cejas se unieron formando una V encima de la nariz. Qu tiene que ver la carne
de cerdo?
Es que Bess es un animal muy inteligente. Habra credo que con slo echarle
una ojeada a su hija se habra dado cuenta de que no poda haber nada interesante en
su habitacin.
Lady Dunlee tom aire, escandalizada.
Lady Beatrice, est usted comparando a mi hija con un con un cerdo?
As es.
Lady Caroline solloz con ms fuerza cuando los curiosos que se haban
congregado alrededor intentaron en vano ahogar la risa.
Por favor, que vengan mi marido y mi hijo, y que traigan nuestro carruaje
dijo Lady Dunlee. Nos vamos.
Lady Beatrice sonri.
Que tengan un hermoso viaje.

Pobre Lady Caroline.


Meg resopl.
No creo que de verdad lo lamentes.
Emma rio.
No, la verdad es que no, pero siento como si debiese hacerlo. Realmente se la
vea tan abatida pero lo nico que pensaba al mirarla era en cmo su cara ahora

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haca juego con sus modales. Es una joven bastante desagradable.


Lo es, sin duda. Meg se volvi para regresar a su habitacin.
Eh, Meg?
S?
Emma jugueteaba con su falda.
Realmente me pregunto cmo entr Reina Bess a la habitacin de Lady
Caroline crea que ella se cuidaba bastante de dejar la puerta cerrada.
Meg se encogi de hombros.
Quizs esta vez se le olvid. Se adentr unos pasos en la habitacin. Emma
permaneci en el umbral.
Lo ests pasando bien, Meg? Casi no te veo.
Meg se volvi para mirar a Emma.
Emma, quieres entrar?
Pues s, si t quieres, claro. Tengo unos minutos. Sera bonito conversar. Me
pregunto en qu andas metida. No has ido a caminar con las otras jovencitas esta
tarde.
No he ido a caminar, porque es aburrido eso de caminar sosegadamente
alrededor del lago. Ya he caminado alrededor de ese lago y mejor acompaada.
Mejor acompaada?
En mi propia compaa. Sin esas detestables seoritas londinenses
descerebradas y sus estpidos acompaantes.
Pero se supone que esta fiesta es para que adquieras refinamiento social, Meg.
No deseo esa clase de refinamiento social. Ya he aprendido a no comer con las
manos y a no hablar con la boca llena. No necesito aprender a apualar por la
espalda o a subestimar a otros.
Pero
Por primera vez, Emma ech una ojeada a la habitacin de Meg. Parpade. A
excepcin de la cama, todas las superficies horizontales estaban cubiertas de plantas.
Sobre el escritorio haba ramitas y flores dispuestas en hojas de papel. Pedazos de
loza con cosas verdes se alineaban en el alfizar junto al asiento al pie de la ventana.
El tocador estaba cubierto por una variedad de hojas.
Meg.
No empieces, Emma.
Pero qu ests haciendo?
Qu te parece que estoy haciendo? Recogiendo especmenes, por supuesto.
No vengo muy a menudo por Knightsdale, ya lo sabes. He hallado algunas plantas
interesantes aqu.
Emma examin el desorden que tena delante pero por una vez decidi que no
quera discutir con Meg. Ella no era su madre.
De pronto las lgrimas le quemaron los ojos. Pestae para no llorar.
Meg, qu piensas de la seora Graham?
La jovencita le lanz una mirada aguda.

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Qu quieres decir?
Emma se acerc a inspeccionar las plantas diseminadas junto al asiento al pie de
la ventana.
Crees que pap se va a casar con ella?
Probablemente.
Y eso no te molesta? No te molesta que ella vaya a ocupar el lugar de
mam?
Emma Meg apret las manos detrs de la espalda y lanz un suspiro.
Quieres sentarte?
No puedo.
Meg mir a su alrededor. Incluso las sillas estaban cubiertas con ramitas u hojas.
Ah, s. Entiendo. Lo siento. Eh, podemos sentarnos sobre la cama.
No, no es por eso. Emma mir a Meg. Es que estoy demasiado inquieta
para sentarme.
Ah. Bien, eh, lo que pasa es, Emma, que en realidad no recuerdo a mam. Yo
no tena ni siquiera un ao cuando muri. T eres la nica madre que he conocido.
Y no te importa que la seora Graham ocupe Emma trag ms lgrimas
, ocupe mi lugar?
Emma. Meg se frot la frente. Hace aos que ya no necesito una madre.
T eres mi hermana. Y siempre lo sers. Estoy segura de que no dudars en decirme
lo que piensas de mi comportamiento, de mis planes, de mi futuro. No preveo
demasiados cambios en nuestra relacin.
De verdad?
De verdad.
Emma se sorbi la nariz y se sent en la cama de Meg, quien se acomod al otro
lado.
Pero lo que s creo, es que la seora Graham le har bien a pap dijo Meg.
Cmo? En qu sentido podra hacerle bien a pap?
A l le gusta, Emma. Creo que la ama. Pap ahora sonre ms.
Antes tambin sonrea.
S, lo s, pero esto es diferente. Simplemente parece ms feliz, como si
estuviese entusiasmando por algo distinto de sus mohosos libros viejos y sus
traducciones.
Pero nos tiene a nosotras. Emma tiraba del cubrecama de Meg.
Creo que se est dando cuenta de que no nos tendr para siempre. l espera
que algn da nos casemos. Y entonces se quedar solo.
No.
S, Emma. No es que tenga intenciones de casarme pronto, pero s s que con
el tiempo podra casarme. Y tambin t deberas pensarlo. S que pap no desea que
sacrifiques tu vida por l. Ya has hecho suficiente.
Yo no estoy sacrificando mi vida. Qu idea ms ridcula.
S que t no lo tomas como un sacrificio, pero piensa no quieres tener tu

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propia casa?
Tengo la parroquia para cuidar.
Pero y nios? Yo creera que quieres tener hijos.
Quizs.
Emma consideraba a Meg como si fuese una nia y estaban tambin Isabelle
y Claire. Por supuesto que le gustaban los nios. Si se quedaba y llevaba la casa de su
padre, no tendra hijos para criar, eso era cierto. Y si su padre se casaba con la seora
Graham, tampoco tendra una casa que llevar. No le hara falta a nadie.
Se rode la cintura con los brazos.
Pap no se casar con la seora Graham si yo no quiero que lo haga.
Quizs no pero t no quieres manejarle as la vida, verdad? Usar el amor
que te tiene para controlarlo, para imponerle lmites. l nunca nos ha hecho eso.
Siempre nos ha dejado seguir a nuestro corazn.
Qu quieres decir? Adnde hemos seguido a nuestro corazn? An
vivimos en casa, no?
Eso es precisamente lo que quiero decir. Pap me deja salir y perder el tiempo
con mis hierbas y mis cosas. A ti no te oblig a participar de la Temporada (y a m
tampoco, aunque habra sido muy fcil para l haberme mandado a Londres con
Lizzie esta primavera). Nunca insisti en que te casases, y t indudablemente ya
tienes edad como para justificar que lo hubiese hecho.
Emma desvi la mirada de Meg.
Nunca me han hecho una proposicin matrimonial.
Porque nunca te ha interesado ninguno de los hombres del pueblo.
Qu quieres decir? Emma frunci el ceo. Siempre he bailado en las
reuniones, no es verdad? He sido perfectamente corts y agradable.
S, corts y agradable. Nunca apasionada.
Meg! Qu sabes t de pasin?
Nada, en realidad. Pero tengo ojos, Emma. Miro. Y en realidad soy una
observadora bastante hbil. Meg rio por lo bajo. Quizs por estar buscando
siempre sutiles diferencias entre plantas similares. En todo caso, percibo cuando hay
romance en el aire. Una muchacha que est interesada en un hombre, brilla. Sus ojos
se iluminan, su piel se ruboriza, la respiracin se le acelera. Se la ve ms animada. A
ti se te ve siempre igual, aunque ests hablando con una anciana carabina o con un
joven lord que es un excelente partido.
Qu ridiculez. Estoy segura de que te equivocas. Yo creo que pap nunca nos
ha empujado a ninguna de las dos a nadar en las aguas sociales porque estaba
demasiado absorto en sus libros para que le importara.
Meg rio.
Bien, ah tienes. Sin duda pap prefiere evitar las molestias y hasta ahora (es
decir, hasta que la seora Graham se mud al pueblo) creo que estaba contento con
dejar las cosas como estaban. Pero ya no creo que lo est.
No? Emma no lo haba notado inquieto. Bueno, estaba el incidente del

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despacho cuando ella los haba sorprendido a l y a la seora Graham. Realmente


prefera no recordarlo.
Emma, si pap ama de verdad a la seora Graham, debera casarse con ella.
Tonteras. No la ama. Est encaprichado, eso es todo. Supongo que la seora
Graham es una mujer atractiva para su edad. Sabe cmo seducir a un hombre. No la
culpo, de verdad. Estoy segura de que la vida de una viuda debe ser bastante
precaria. Slo deseara que encontrase otra vctima para asegurarse un futuro
confortable.
Emma, t no creers eso, verdad?
Emma se encogi de hombros.
No s lo que creo. Lo que s s, es que no puedo vivir en la misma casa que
esa mujer.
No creo que vayas a tener que hacerlo.
No? Emma sinti que el alivio la inundaba. Sonri. Entonces crees que
pap entrar en razn?
No creo que sea pap quien necesita entrar en razn.
Emma frunci el ceo.
Qu quieres decir?
Quiero decir que creo que no vas a seguir viviendo en la parroquia por
mucho tiempo ms. Te he dicho que soy bastante observadora (aunque en este caso,
hasta un ciego lo vera). Cuando hablas con Lord Knightsdale, no te ves como si
estuvieses hablando con una anciana carabina.
Qu?
Meg sonri abiertamente.
En el instante en que se acerca Lord Knightsdale tus ojos se iluminan, el rubor
te enciende la cara y tu pecho se agita.
Emma puso los ojos como platos y la mandbula se le cay sobre la cama. Mir
fijamente a Meg. No poda querer decir Seguramente no estaba insinuando que
Cerr la boca de golpe y la mir enojada.
Lo que agitar ser mi mano en el aire para arrojarte algo, miserable remedo
de hermana!
Meg cay de espaldas sobre la cama, riendo, mientras Emma coga la almohada
que tena ms a mano y se la arrojaba a la cabeza.

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Captulo 9
Charles miraba fijamente la pila de papeles sobre su escritorio. Necesitaba un
secretario.
No, necesitaba una esposa. Emma. En la gruta haba hecho algunos progresos
interesantes en el cortejo. Si Lady Caroline no hubiese ido tras sus pasos.
Un ligero golpe en la puerta.
Adelante.
Apareci el seor Lambert, trayendo una gran pila de cartas.
El correo, milord.
Pngalo sobre el escritorio, Lambert.
Lambert pestae ante la montaa de papeles que ya ocupaban la superficie del
escritorio.
Dnde, milord?
Charles lanz un suspiro.
Buena pregunta. Dmelo a m, entonces.
Muy bien, milord. Y supongo que se habr enterado de la partida de Lord
Dunlee y su familia.
De verdad? Un poco repentina, no? Dijo por qu se marchaban?
Creo que quien insisti en irse fue Lady Dunlee, milord.
Lady Dunlee? Y por qu querra marcharse? Yo habra dicho que estaba
bastante interesada en los festejos.
Interesada? Pareca tan concentrada como un oficial francs en la lnea de
batalla. Haba llegado a pensar que sin duda ella planeaba hacerlo prisionero para
entregarlo a su hija, esa joven tan parecida a un cerdo.
Lambert se aclar la garganta.
Una de las doncellas de arriba le confi a la seora Lambert que Lady Beatrice
insult a Lady Caroline.
Charles arque las cejas.
Qu raro. La ta Bea no acostumbra ir por ah atacando ferozmente a
jovencitas.
Creo que Lady Caroline insult a Reina Bess.
A Reina Bess? Y por qu la ta Bea hara tanta alharaca por un personaje de
la historia britnica?
No a la reina verdadera, milord. A la gata Reina Bess. Al parecer, Lady
Caroline es muy sensible a los gatos. La mascota de Lady Beatrice entr en la

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habitacin de la dama y ella estaba sufriendo las consecuencias (Lady Caroline,


quiero decir, no Reina Bess). Estaba muy manchada, segn me dijo la seora
Lambert.
Entiendo. Gracias por informarme, Lambert.
Entonces, pens Charles mientras Lambert cerraba la puerta tras de s, una
seorita menos que evitar. Qu lstima que la ta no hubiese ofendido antes a Lady
Caroline. Si se hubiese ido antes del paseo por el lago, su encuentro con Emma en la
gruta podra haber sido significativamente ms gratificante. Quizs a estas alturas
hasta sera un hombre comprometido.
Necesitaba planificar cuidadosamente su campaa. A juzgar por el modo en
que ella haba respondido en la gruta, l no le era indiferente, pero s que actuaba de
un modo absurdo. Nunca le haba explicado el porqu de la bofetada. l tan slo le
haba propuesto matrimonio. Ni siquiera la haba besado, eso haba venido despus y
entonces no haba dado seales de querer abofetearlo.
No, ninguna seal, en absoluto. Se movi en la silla, pensando en la joven, en su
suavidad, su calor, en cmo se haba entregado y abierto a l. Dios. Y la culpa de que
la hubiese besado era de ella, que haba estado mirndole los labios del modo ms
voraz. Por simple cortesa la haba invitado a probarlos.
Estara feliz de drselos a probar ms de una vez. Realmente le encantara
saborearla a ella, cada centmetro de su cuerpo, cada curva, cada lugar secreto.
Ocupado, Charles?
Charles se sacudi la dulce lujuria que haba encendido su imaginacin.
En realidad no. Pasa, Robbie.
Robbie examin el aspecto del escritorio mientras se acercaba.
Me parece que debieras estarlo.
Lo s. Creo que ya me he encargado de los asuntos ms urgentes. Charles
baj la vista y la fij en el desorden que tena ante s. Pero no estoy del todo seguro.
Necesitas un secretario.
Lo s, maldita sea. Necesito muchas cosas desde que muri mi hermano y
hered el maldito ttulo. No puedo conseguir todo al mismo tiempo.
Est bien. Robbie tom la licorera y se sirvi brandy. Me parece que
tambin necesitas un trago.
Gracias. Charles cogi el vaso que le alargaba su amigo. Tu ausencia esta
tarde tampoco ha facilitado las cosas. He tenido que quedarme a hacer de niera de
esas jovencitas y esos muchachos enervantes que la ta Bea ha reunido para esta
maldita fiesta.
Robbie sonri abiertamente, repantigndose en la silla junto al escritorio de
Charles.
Por qu crees que me ofrec tan rpido para ir a buscar a la hermana de
Alvord? Maldita la gana que tena de andar pesadamente alrededor de tu hermoso
lago con ese grupo de vegetales.
Pensaba que tal vez queras pasar un tiempo con la sensual Lizzie.

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Lizzie sensual? Robbie solt una carcajada. La pequea Lizzie es


como una hermana, Charles. Lo sabes. Preciosa, encantadora, pero sensual? Si
apenas ha dejado los andadores.
No exactamente, Robbie. Ya tiene diecisiete aos. Ha debutado socialmente
esta Temporada. Alvord ya podra estar recibiendo proposiciones matrimoniales
puede que ya tenga unas cuantas.
Robbie frunci el ceo y luego se encogi de hombros.
No. Lizzie no est lista para casarse estoy seguro de eso. James no la
obligar. De hecho qu ha sido eso?
Charles tambin oy un ruido sordo.
No lo s. No suena como si viniese del corredor.
Has mirado fuera?
No ha sonado como un golpe al aire libre dijo Charles, pero mir
igualmente por la ventana. Nada. Me ha sonado a algo pesado que hubiese cado
sobre madera.
No, tienes razn. Robbie se levant y asom la cabeza por la puerta del
despacho. El corredor est vaco. Quizs tienes ratas muy grandes dentro de tus
paredes.
Charles arrug el entrecejo mirando la ordenada biblioteca.
Sinceramente espero que no.

Despus de la cena, Emma se sent junto a Sarah, la duquesa de Alvord, en el


saln. Le gust instintivamente esa americana alta y pelirroja. Calculaba que tena
ms o menos su edad, quizs uno o dos aos menos.
Mi marido dice que usted es una amiga de la infancia, seorita Peterson.
As es, vuestra alteza. Bueno, no estoy segura si era exactamente lo que se
dice una amiga. Me temo que era ms bien una molestia. Lord Knightsdale dice que
el duque y Lord Westbrooke me llamaban Sombra.
La duquesa rio.
Y su hermana y Lizzie tienen la misma edad, no es cierto? Tambin son
amigas?
As es. Emma busc con la mirada a su hermana. Por una vez Meg no se
haba escapado temprano. Estaba sentada con Lizzie y se rean de algo. Se haba
hablado de enviar a Londres a Meg con Lizzie para la Temporada, pero mi hermana
no est muy interesada en bailes y fiestas de sociedad.
No?
No. Le interesa mucho ms salir al campo a buscar nuevas muestras para su
coleccin de hierbas.
Me alegra or que tiene esa pasin. Sin embargo, no me sorprendera si con el
tiempo se interesa ms por los hombres y el matrimonio. A la mayora de las
muchachas les sucede eso. La duquesa rio. Ense en una escuela para seoritas

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en Filadelfia, as que he pasado algn tiempo observando a jovencitas.


Emma asinti con la cabeza, pero no estaba segura de que la duquesa tuviese
razn. Esa tarde Meg haba dicho que pensaba que algn da se casara; era un
comienzo. Y era verdad que en aquella reunin la variedad de candidatos no era
demasiado atractiva. El Gordinfln no es que fuera un premio haba partido con
su familia. El Granos y el Sapo necesitaban muchos aos ms de refinamiento antes
de estar listos para la vida matrimonial. Lord Westbrooke era un buen partido, pero
Lizzie haba estado enamorada de l desde siempre, aunque el conde no pareca ser
consciente del inters de la jovencita por l.
Necesitaba llevar a Meg a Londres para una Temporada, era tan simple como
eso. Bueno, simple si se casaba con Charles; no tan simple si tena que depender de
las hermanas de su padre.
No iba a casarse con Lord Knightsdale.
Y cmo le est yendo al nuevo Lord Knightsdale, seorita Peterson?
Cmo? Emma mir fijamente a la duquesa. Qu quiere decir?
Me refiero a Charles. Sabe cmo le est yendo? Cuando habl con l en
Londres, me dio la impresin de que no tena demasiadas ganas de heredar el ttulo.
Por supuesto que en ese momento no haba razn alguna para suponer que lo
heredara, su hermano era joven y saludable. Charles se est adaptando bien a ser
marqus?
Vuestra alteza Que Charles no deseaba ser marqus? Nunca lo haba
dicho, verdad? Por supuesto jams haba esperado heredar ese ttulo. Ese deba ser
el motivo de su ansiedad por casarse: para poder terminar pronto con el
desagradable asunto y continuar con su vida. En realidad no lo s. Lord
Knightsdale no me confa sus cosas.
No lo hace? Estaba segura de que James me haba dicho La duquesa
frunci el ceo, luego sacudi la cabeza. No importa. Debo haberme confundido.
Por favor, disclpeme. Se ruboriz. En estos das no soy del todo yo misma.
Emma sonri.
No necesita disculparse, vuestra alteza. Cmo se siente?
Bien. Es slo que me canso con mucha facilidad, pero me han asegurado que
eso pasar pronto. La duquesa sonri. Doy por hecho que sabe que estoy en
estado.
S. Me temo que no es ningn secreto.
No hay demasiados secretos en la flor y nata, verdad? La duquesa rio.
No es que desee ocultar mi embarazo. Es slo que estoy acostumbrada a llevar una
vida ms privada. El casamiento con un duque britnico ha trado aparejada la
necesidad de acostumbrarme a algunas cosas.
S, la vida ha de ser muy diferente aqu. Emma trat de imaginarse dejando
a su familia y su lugar para cruzar el Atlntico. Extraa mucho su pas?
No. La duquesa se alis la falda. Oh, de vez en cuando me pongo un
poco nostlgica, pero en realidad ya no tengo un hogar en los Estados Unidos. Mi

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madre muri cuando yo era pequea; mi padre, el ao pasado fue su muerte lo que
me hizo venir a Inglaterra.
Levant la vista y le sonri a alguien por encima del hombro de Emma. Al
volverse, Emma vio al duque de Alvord encabezando a los hombres que entraban al
saln despus de haber bebido su oporto despus de la cena.
No, Emma oy decir a la duquesa, ahora mi hogar est en Inglaterra.
Los ojos del duque hallaron a su esposa y una amplia sonrisa le ilumin la cara.
Sin duda estaba locamente enamorado de ella, pens Emma mientras lo
saludaba y se excusaba para que l pudiese ir a sentarse en el sof junto a su
duquesa. Se dedic a observarlo durante la velada. Su expresin era agradable pero
reservada al hablar con la mayora de la gente, pero al mirar a su esposa su rostro
expresaba ternura y un fuego especial le iluminaba los ojos.
Le encantara hacer que un hombre la mirase de ese modo. Charles lo hara?
Resopl. La seorita Russell hizo una pausa en la crnica de los males de su jardn y
le dirigi una mirada alarmada. Sonriendo, Emma tosi como aclarndose la
garganta.
Charles solamente quera tener a mano un ama de cra y una niera. Lo mir
fugazmente. Estaba hablando con sir Thomas y lord Haverford. Sus miradas se
cruzaron y l le sonri.
Ella se mir las manos, esperando que los frenticos latidos de su corazn no se
oyesen en toda la habitacin.
Le gustara tener hijos. Meg no se haba equivocado en cuanto a eso. Le gustara
tener un beb con los lmpidos ojos azules de Charles.
Vio al seor Stockley paseando la vista por el saln y se volvi rpidamente.
Quizs si se retiraba al sof del extremo ms lejano podra evitar su enojosa atencin.
Cuando ella estuviese en estado, se vera tan feliz a Charles, tan orgulloso de
ella, tan protector como se notaba al duque con su duquesa? No. Estara en Londres,
una vez que estuviese seguro de que su semilla haba prendido. Tal vez ni siquiera se
molestase en volver a Knightsdale para el nacimiento. Por qu debera hacerlo?
Mejor quedarse en Londres, bebiendo y frecuentando prostitutas. Le dio un tironcito
a su falda. Probablemente no lo volvera a ver hasta que no fuese hora de empezar a
buscar el siguiente pequeo Draysmith.
Seorita Peterson, se siente bien?
Qu? Emma alz los ojos y se encontr con el ceo fruncido de Charles.
S, por supuesto que me siento bien. Por qu me lo pregunta?
Estaba gruendo de nuevo.
Yo no gruo.
No? Humm. Entonces quizs eran gemidos.
Emma se sonroj.
Claro que no eran gemidos.
No? Me gustara hacerle gemir.
Ya lo ha hecho. Emma se tap la boca bruscamente pero la expresin de Lord

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Knightsdale no haba cambiado. Al parecer las palabras no haban salido de su boca.


Puedo acompaarla?
No veo modo de evitarlo.
l rio entre dientes y se sent junto a Emma, un poco ms cerca de lo necesario.
Su pierna le rozaba la falda. En realidad sus cuerpos no se tocaban pero ella habra
jurado que senta el calor del cuerpo de l a lo largo del costado.
A menos que fuera el calor de su propio cuerpo el que estaba sintiendo. Y si
fuese as y l tambin lo sintiese? Intent alejarse.
Vamos, no sea quisquillosa, seorita Peterson.
No soy quisquillosa.
Debi haber hablado demasiado alto, porque Lady Beatrice mir en su
direccin y comenz a acercarse. Emma se sinti aliviada, bueno, principalmente
aliviada, de poder evitar un tte- - tte con Lord Knightsdale.
Ests fastidiando a la seorita Peterson, Charles? Lady Beatrice se
acomod en una silla.
Por supuesto que no, ta la estoy fastidiando, seorita Peterson?
No. Emma supuso que el hacer palpitar el corazn de una con tan slo
acercarse no poda considerarse fastidioso.
Algo inquietante, quizs. Perturbador? Indudablemente.
Hablando de fastidiar, ta, creo que te llevas el premio en esa categora.
Lambert me ha dicho que insultaste a Lady Caroline hasta tal punto que ella y su
familia abandonaron Knightsdale.
Lady Beatrice se encogi de hombros.
Ella insult primero a Reina Bess.
Dios mo, ta, pareces Claire. Reina Bess es una gata.
Y Lady Caroline es una cerda.
Emma ahog una risita. Lord Knightsdale se volvi a mirarla con fijeza.
Supongo que usted est de acuerdo con la observacin de mi ta.
Eh?
Por supuesto que lo est. Cualquiera que tenga ojos estara de acuerdo
conmigo. Y una cerda desagradable, adems. Estamos bien, libres de ella. Lady
Beatrice sonri, elevando sus impertinentes para inspeccionar el saln. Se me
ocurren algunos otros idiotas cuya ausencia mejorara esta fiesta. Sus anteojos se
detuvieron en el Granos y el Sapo, que rean con disimulo junto a la puerta que daba
al jardn. En qu crees que andan metidos esos dos?
En nada bueno, estoy seguro. Ir a averiguarlo, quieres?
Espera un momento. Quizs se les pase. A continuacin los impertinentes
de Lady Beatrice se detuvieron en el seor Stockley. Humm, ese hombre me resulta
conocido.
Ha estado aqu desde ayer por la maana.
Lo s, Charles. No, esto me tiene inquieta desde el instante en que lo vi. Es
como tener una palabra en la punta de la lengua: no puedo caer en la cuenta de por

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qu me resulta familiar. Qu sabe de l, seorita Peterson?


No demasiado, Lady Beatrice. Ha alquilado la casa del seor Atworthy, quien
decidi quedarse en Londres.
Nadie se queda all despus de la Temporada, seorita Peterson. Lady
Beatrice frunci el ceo. Muy raro.
Usted se qued, no es verdad, Lady Beatrice?
Oh, no. Qu desagradable, Londres en verano. De lo ms aburrido, tambin.
Pero pensaba que haba venido de Londres por la fiesta.
Sobreviv a Londres.
Charles sonri.
Yo me qued en Londres poniendo en orden los asuntos de mi hermano,
seorita Peterson. No estoy tan en contra como mi ta de un Londres sin la flor y
nata.
Y quin es ese seor Atworthy? Ahora Lady Beatrice frunca el entrecejo
. El apellido no me suena.
Ta Bea, ser mejor que muevas los ojos hars que el pobre Stockley estalle
en llamas con el calor de tu mirada fija en l a travs de esa lupa.
Eso podra ser bueno dijo Lady Beatrice, pero baj los impertinentes.
Tambin el seor Atworthy es relativamente nuevo en el vecindario dijo
Emma. Creo que le gan la casa en una partida de cartas al heredero de los
Bannister poco despus de la muerte del viejo seor Bannister.
Ah, Bannister. A l lo recuerdo. Seguro que t tambin, Charles. No tenas la
misma edad que su heredero?
Creo que Bannister tena la edad de Paul.
Humm. Entonces, de qu vive Stockley?
No estoy segura respondi Emma. No lo he interrogado.
Lady Beatrice levant una ceja con incredulidad.
Seguramente le ha hecho usted algunas preguntas por simple cortesa.
Emma se encogi de hombros.
Creo que dijo que su familia se dedicaba al trfico martimo.
Trfico martimo. Lady Beatrice pronunci la frase como si fuese una
maldicin.
Quizs mi padre sepa algo ms sobre l.
Espero que as sea, si lo dej meterse en su casa.
Lady Beatrice, el seor Stockley no se met
La mano de Lord Knightsdale se pos sobre la rodilla de la joven. El contacto la
sobresalt y se detuvo en mitad de la frase.
Parece un tanto agitada, seorita Peterson. Quizs podra bajar la voz.
Cmo se atreva a decirle cmo comportarse?
l rio por lo bajo.
No, no me golpee. Suelte el aire lentamente. Ms tarde ser un placer dejar
que su lengua me azote. Baj la voz hasta un susurro que slo ella poda or. Que

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me azote o me haga otras cosas.


Lord Knightsdale! No saba a qu se refera, pero estaba segura de que
fuera lo que fuese, iba en contra de las buenas costumbres.
Stockley Stockley En cualquier momento me va a venir a la mente.
Seguramente, ta. Sin embargo, creo que debo ir a charlar con los seores
Frampton y Oldston antes de que lleven a cabo la travesura que estn planeando,
cualquiera sea. Si me disculpan
Lord Knightsdale lleg a la puerta del jardn justo a tiempo para capturar al
lechn que el seor Frampton pensaba introducir en el saln.

Puedes creer que en el mundo exista gente tan idiota, Henderson? Qu


tienen en la cabeza, para que se les ocurra soltar un cerdo dentro de la casa?
De acuerdo a mi experiencia, milord, los hombres jvenes de la edad de los
seores Frampton y Oldston a menudo no piensan en absoluto.
Yo no era tan estpido, o s?
Henderson se llev la mano a la boca, tosi y se volvi para colgar el abrigo de
Charles.
Creo que usted puede haber hecho una o dos cosas que fueron un tanto
irreflexivas, milord. Pero no involucraron al ganado.
Humm. Quizs. Pero Charles oy un ruido en la puerta comunicadora.
La sangre se le subi a distintas zonas del cuerpo, y no principalmente a la cabeza.
Trag saliva e intent pensar con claridad. Creo que por hoy hemos terminado,
Henderson. Me las puedo arreglar solo.
Henderson carraspe.
Estoy seguro de que puede, milord. Por favor, no haga ninguna estupidez.
Est bien. Lo intentar. Gracias. Hasta maana. Charles camin hacia la
puerta comunicadora, haciendo un gesto con la mano para que Henderson se fuera.
Se detuvo antes de abrir la puerta.
Buenas noches, seor Henderson articul en silencio.
Henderson se encogi de hombros, hizo una reverencia y sali.
Bien, Emma.
Charles tena pensado decir algo ms, pero la visin de Emma en camisn, con
su cabello rizado, rubio oscuro, flotando como espuma sobre sus hombros, lo dej sin
aliento y tambin sin la mayora de sus procesos mentales racionales. Eso,
sumado al pequeo detalle de que ella estaba de pie entre ambas habitaciones, le
dificult tremendamente concentrarse en algo distinto de la parte de su cuerpo que
se haba endurecido y en qu cosas preferira hacer en cualquiera de las dos, por
qu no en ambas?, camas deliciosamente mullidas que tenan a su disposicin.
Cul, ah, es el problema?
Emma levant los brazos para echarse hacia atrs el cabello y al hacerlo el
camisn le marc los pechos. Charles cerr los ojos, rogando poder conservar el

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dominio de s mismo. Y no estar babeando. Se frot la cara con la mano y trag


saliva.
Alguien se ha llevado mi sombrero, milord, y tambin mi cepillo del pelo. Los
he buscado por todas partes y no puedo encontrarlos.
La voz sonaba ms lejana. Charles abri los ojos y vio a la joven caminando
hacia el fuego.
Dios, dame fuerzas. Su bonito camisn, delgado, de tela ya gastada, apenas
ocultaba la lozana de sus formas. El fuego detrs de ella marcaba el contorno de sus
maravillosos senos de pezones oscuros. Su delgada cintura, que se destacaba an
ms, entre esos pechos y caderas generosos. Sus caderas, sus muslos, la deliciosa
sombra oscura que cubra
Un caballero, discretamente le habra alcanzado a la dama una bata.
Los caballeros llevaban vidas extremadamente aburridas.
Qu le ocurre? susurr ella con voz severa. Apoy ambas manos sobre las
caderas, estirando y ajustando ms la tela, ofrecindole una vista an mejor de ese
cuerpo delicioso. Est ah parado como un nio bobo.
Perdn. Charles desvi la mirada de sus formas y se dedic a observar la
cama. Mala eleccin. Empez a recorrer con la vista el suelo, detenindose para
corroborar que no estaba anunciando su atraccin demasiado descaradamente.
Gracias a Dios se haba puesto una bata. Cualquier evidencia fsica de su admiracin
estaba oculta por los generosos pliegues. Deseo eh, quera saber qu necesita.
Mis disculpas. Cul es el problema?
Mi sombrero, alguien ha robado mi sombrero. Emma estaba de pie
sealando el armario abierto delante de ella.
Est segura? Feliz de tener algo que hacer, adems de desear a Emma,
Charles fue a inspeccionar el armario. Aqu est dijo, levantando el sombrero que
haba usado esa tarde en el lago.
Ese sombrero no. El otro.
El otro?
El que us para ir de pesca.
Charles parpade.
Seorita Peterson, ningn ladrn que se precie de serlo robara su sombrero
de pesca.
Pues no est aqu.
Quizs la doncella ha pensado por equivocacin que usted lo haba
desechado.
Y por qu iba a pensar eso?
Porque usted debera haberlo desechado. Creo que la mujer ms pobre del
barrio de los burdeles en Londres se avergonzara de ser la duea de ese vetusto
sombrero.
Bueno, de todos l
Seorita Peterson, realmente pensaba que ese sombrero era atractivo?

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Emma se sonroj. Charles poda verla debatindose entre la sinceridad y el


sincero deseo de ponerlo en su lugar.
No admiti finalmente, pero eso no significa que me guste la idea de que
alguien se lleve mis cosas.
Est bien, entiendo que eso es preocupante. Charles trataba de pensar.
Ahora perciba su perfume (una embriagadora mezcla de lavanda, limn y aroma a
mujer). Ha dicho que le faltaba algo ms?
Mi cepillo del pelo.
l frunci el ceo.
Es valioso?
Bueno, no.
Es posible que se le haya traspapelado?
Dnde?
Emma hizo un gesto indicando su tocador. Completamente vaco, ni la menor
posibilidad de que el cepillo se hubiese perdido en esa superficie tan limpia.
Podra haberse cado al suelo?
Charles se arrodill para mirar debajo del tocador. Emma se inclin cerca para
mirar por encima de su hombro. Al menos eso es lo que l supuso que estaba
haciendo. Sinti que el camisn le rozaba el brazo y volvi la cabeza.
Oh Dios. Se encontr mirando de frente el encantador, hermoso, maravilloso,
increble vrtice de sus piernas. Slo un delgado trozo de tela se interpona entre l y
el vello oscuro y rizado que poda distinguir sobre su
Trag saliva. Intent no olvidarse de respirar y aspir el olor almizclado de su
lugar secreto. Le bastara alargar el brazo, para atraerlo hacia su boca. Podra hundir
la cara all y luego tambin otra parte de su cuerpo.
No lo veo, y usted? pregunt la seorita Peterson.
Qu Charles, que estaba en cuclillas, se incorpor de un salto y su cabeza
golpe con fuerza contra la parte inferior del tocador. Vio las estrellas y al
inclinarse Emma sobre l, vio pechos.
Su pobre cabeza! Dnde se ha golpeado? Djeme ver la parte de atrs.
Lo atrajo hacia ella. Si ahora simulase perder el equilibrio caera de cara entre
esos suaves globos redondos que se mecan tentadoramente cercanos a su boca. Poda
ver los deliciosos pezones oscuros frotndose contra el camisn. Deban tener un
sabor dulce, aunque no tan dulce como
Estoy bien dijo con voz ronca, mientras se soltaba con dificultad. Se asegur
de que su bata estuviese bien cerrada antes de intentar ponerse de pie. Francamente,
estaba sorprendido de que el generoso corte de la prenda cubriese la tremenda
atraccin que senta.
Est seguro? Le veo un poco raro.
No, no. Se aclar la garganta. Estoy bien. De verdad. Apenes Apenas un
golpecito, ve? Se toc la parte de arriba de la cabeza e hizo una mueca de dolor.
Lo ve? Est lastimado.

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Se estir para tocarle otra vez la cabeza, no era la parte de su cuerpo que ms
anhelaba sentir el contacto de la joven. l movi las caderas hacia atrs para no
empalarla con su virilidad. Uno o dos pasos hacia atrs, un tropezn bien calculado,
y aterrizara de espaldas sobre la cama con el delicioso peso del cuerpo de ella
encima.
Lo ve? Le duele tanto que est comenzando a transpirar.
La asi de los hombros y la hizo volverse, empujndola delante de l hacia su
habitacin. Tena que alejarse de la cama de ella antes de derribarla all como el
animal en celo que era.
Estoy bien, seorita Peterson. Sencillamente esplndido. Mejor imposible.
Qu est haciendo?
Usted necesita cepillarse el cabello. Estoy seguro de que debo tener un cepillo
para prestarle. De hecho, hasta puedo cepillrselo yo.
Podra llegar a morirse, pero tocar su pelo el de la cabeza era una idea
mucho ms cuerda que cualquiera de las que en ese momento estaba considerando.

Lord Knightsdale estaba comportndose de un modo muy peculiar. Por qu la


empujaba hacia la habitacin de l? Acaso tena intenciones indecentes? Ella tena
que ponerse firme; clavar los tacones9, literalmente.
Pero no poda obligarse a detenerlo. En realidad no le tema. Y senta
curiosidad. Deseaba saber cmo era su habitacin aunque lo fuera desde haca
poco tiempo. Pero aun as, quera ver el lugar donde l disfrutaba de su intimidad.
Y si conoca un par de cosas ms, pues bien, tena unas extraas ansias de que as
fuera. Quizs la seora Begley y Lady Beatrice tenan razn: se preocupaba
demasiado por el decoro. Necesitaba correr algunos riesgos.
Se detuvo en el umbral. El mobiliario oscuro y pesado y las cortinas azules y
doradas deban ser eleccin de su padre o de su hermano. Aun as haba muchos
toques masculinos que slo podan ser de Charles: los alfileres de corbata arrojados al
descuido sobre la cmoda, el escritorio atestado de papeles, el
Mire! Emma meti la mano entre los papeles y sac su cepillo del pelo.
Cmo ha llegado esto aqu?
No lo s. Charles le quit el cepillo y lo examin. Perdone que se lo diga,
pero no me parece que esto pueda tentar a un ladrn.
No, pero cmo ha llegado a su habitacin? Alguien ha podido haber estado
mirando sus papeles?
Y cepillndose el cabello al mismo tiempo? Lo dudo. Charles revolvi
entre las cosas que haba sobre su escritorio. Parece que todo est en orden.
En orden?
Se rio entre dientes.
Juego de palabras con la expresin idiomtica dig her heels in: literalmente clavarle los tacones y que significa
rechazar hacer algo pese a los esfuerzos de otro por persuadirnos. (N. de la T.)
9

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Corrijo. Parece que no faltara nada.


Bien. Entonces slo coger mi cepillo y regresar a mi habitacin.
Charles puso el cepillo fuera de su alcance.
Me parece que eso no va a ser posible. Me he ofrecido a ser su doncella y
estoy decidido.
El corazn de Emma empez a palpitar del modo ms inquietante.
Eso es ridculo. Puedo cepillarme el pelo yo sola.
Seguro que puede. Charles la sent en su tocador y le pas las manos por el
cabello. Pero esta noche se lo cepillar yo. Es el precio que debe pagar por
perturbar mi velada hacindome buscar sus pertenencias perdidas.
No era mi intencin molestarlo
Charles rio.
Oh, seorita Peterson, si usted supiera
Comenz a deslizar el cepillo por el cabello de Emma.
Ella cerr los ojos para sentir mejor los largos movimientos con que le cepillaba
el pelo. Tenan la dosis exacta de suavidad y firmeza. Las cerdas le masajeaban el
cuero cabelludo, y se abran paso a travs del cabello, separndolo, sin darle tirones.
Sus manos anchas lo alisaban, apartndoselo de la frente, sacndolo de detrs de las
orejas, levantndolo del cuello.
Usted ya ha hecho esto antes.
Quizs.
No tiene hermana ni esposa.
Usted pregunta demasiado.
Entonces les haba cepillado el pelo a sus amantes. Ese pensamiento le rest
placer a la experiencia.
No se enoje, querida. Ella sinti sus labios en la frente y abri de repente
los ojos. l sonri. Crame, nunca lo he hecho as. Su voz era extraamente ronca
. Mmm. No, nunca fue as.
Sus labios rozaron la sien de la joven, deslizndose hasta la mejilla. Ella hizo un
leve sonido e instintivamente lade la cabeza. l rio por lo bajo y comenz a
mordisquear un punto sensible justo detrs de la oreja.
Ella aspir bruscamente. Tena una sensacin tan rara en los pechos. Sera
posible que sus pezones estuviesen haciendo eso, fuera lo que fuese? Se estaban
volviendo puntiagudos. Tema mirar la imagen del espejo. Y entre sus piernas, tena
una clara sensacin de humedad.
Milord
Ssh, Emma. No tenga miedo. Slo estamos jugando. Prometo mantener mis
labios por encima de sus hombros y mis manos por encima de sus caderas, de
acuerdo?
Eh
Su mente qued en blanco cuando las manos de Charles llegaron a sus pechos.
Oh!

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Mmm. Exquisitos. Sus pechos son tan hermosos, cario. Son perfectos.
Pero
Ssh. No se preocupe. Reljese. No le parece delicioso?
Claro que Emma no poda negar que la sensacin era deliciosa.
Pecaminosamente deliciosa. Charles tena las manos sobre sus pechos y los
masajeaba. Con las manos ahuecadas los tomaba desde abajo, levantando su peso.
Acariciaba los costados con sus dedos. Emma dej caer la cabeza hacia atrs, contra el
pecho de l. Arque la espalda, elevando sus senos.
As, cario. Dios, es tan bueno tocarte.
Los labios de l trazaron el contorno de su cara.
Abra los ojos, amor. Mire al espejo.
No
Pero los abri. Y lo que vio fue sobrecogedor. Su boca abierta, la cara encendida.
La cara de l contra suya, la sombra de su barba de das, el azul brillante de sus ojos,
ahora cargados de lujuria? Esa extraa luz sera lujuria? Y sus manos, sus dedos,
oscuros contra la blancura del camisn. Uno de sus dedos le toc el pezn y ella se
estremeci.
Emma.
La atrajo hacia arriba entre sus brazos, apretndole los senos contra su pecho.
Las manos de l subieron para rodearle la barbilla y el contorno de la cara y con sus
labios abri los de ella, mientras su lengua arremeta dentro de su boca, llenndola.
Tena que asirse de los hombros de l para no caer al suelo. Se dej caer contra el
cuerpo de l.
Las manos de Charles bajaron lentamente por su espalda, pero se detuvieron al
llegar a la cintura. Su boca se desliz hasta llegar a la base del cuello, donde se
detuvo. Ella deseaba que esas manos llegasen a sus nalgas y la boca a sus pechos.
Acaso haba enloquecido?
Poniendo las manos contra sus hombros lo empuj y l afloj la presin del
abrazo.
Qu me est haciendo? Dios mo, estaba jadeando.
Charles tambin.
Qu es lo que me est haciendo usted a m?
Dgamelo usted dijo ella. Usted es quien se ha sentido as antes.
l rio.
No exactamente. Respir profundo y sonri abiertamente. Estamos
seducindonos mutuamente, cario. Me encantara levantarla en brazos ahora mismo
y llevarla hasta esa deliciosa cama detrs de m para continuar explorndonos. A
usted tambin le gustara hacer eso?
No.
Mentirosa. La bes una vez ms, brevemente y luego la hizo girar en
direccin a su propia habitacin. Pero probablemente tiene razn. Debera volver a
su cama sola.

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Emma casi corri hasta la puerta.


No confa en m, cario? O es de s misma de quien duda?
Buenas noches dijo y cerr la puerta, dejando detrs la risa suave de
Charles.
Que duerma bien le susurr l a travs de la madera.
Emma toc la puerta suavemente, luego camin resueltamente a su gran cama
vaca.
Tena la plena seguridad de que no iba a pegar ojo.

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Captulo 10
Charles levant la vista hacia el dosel y suspir. Ya casi amaneca. Ira a nadar.
Diablos, si anoche hubiese ido al lago despus de haber cerrado Emma la puerta
comunicadora, su sangre se habra enfriado lo suficiente como para permitirle dormir
un poco. El caso era que haba dado vueltas en la cama toda la noche. Su cuerpo
simplemente no consegua relajarse. Tom su almohada y la puso sobre la parte
menos relajada de su cuerpo.
Bueno, deba haber dormido un poco porque haba tenido algunos sueos
esplndidos. Poda haber algo ms exquisito que sentir los pechos grandes y suaves
de Emma en sus manos, su delicioso peso descansando sobre sus palmas? Mmm.
Quizs el sabor de sus pezones. Al tocarla all le haba gustado verla temblar
gritara cuando su boca los rodeara?
Cerr los ojos, sonriendo. Dara cualquier cosa por mecer esos pechos otra vez,
por hundir su cara entre ellos. Por tocar esos tobillos torneados, subir por las piernas
bien formadas, los muslos blancos como la leche, hasta el delicioso tringulo oscuro
que le haba parecido tan tentador la noche anterior. Y besarla all
Empuj la almohada hacia abajo. No poda postergar la ida al lago ni un minuto
ms.
Con las piernas colgando fuera de la cama, agarr sus pantalones. Se los puso
de un tirn, los aboton bien y se ech encima una camisa.
Si tan slo l no fuese un caballero, podra haber tenido a Emma en su cama la
noche anterior. Habra sido tan fcil. Algunos besos ms. Unas caricias ms. Si l
hubiese dejado que sus manos, y su boca, vagasen ms abajo Cerr los ojos,
imaginando la sedosa humedad, el sabor dulce.
Podra haberla hecho gozar plenamente sin despojarla de su virginidad. Lo
habra hecho con mucho gusto.
Y quizs podra haberle enseado a darle placer a l.
Esperaba que el agua del lago estuviese realmente fra.
Sali de su habitacin y camin sigilosamente por el corredor. No quera
despertar a nadie: no quera que nadie especulase sobre los motivos que podra tener
el marqus para andar paseando a esa hora intempestiva, a una hora en que podra
haber estado pasando un momento delicioso en la tibieza de la cama de Emma.
Por qu se resista a l? Sin duda pareca disfrutar cuando l la tocaba. Acaso
tena miedo? Era sa la razn para que no hubiese accedido a casarse con l?
Tendra que conseguir con paciencia que perdiese esos nervios virginales.

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La provocara. La tentara. Le hara sentir su roce, se parara cerca de ella, la


tocara ligeramente cuando estuviesen hablando. La hara arder por l, para que ese
fuego consumiese sus miedos. Dibuj una amplia sonrisa. Y estaba seguro de que
poda traspapelar una gran variedad de pequeos objetos en la habitacin de Emma.
Cmo haba terminado el cepillo de ella entre sus papeles? Se encogi de
hombros. Era extrao pero no se quejaba. Para nada. Esperaba que ese tipo de
cosas extraas ocurriesen muchas veces ms.

Emma se cepillaba el pelo; y recordaba las manos de Charles haciendo la misma


tarea. Bueno, cuando l lo haba hecho no pareca una tarea, era No saba cmo
definirlo. Era indescriptible. Sentir sus manos enredndose entre sus rizos, sus
palmas anchas alisndole la piel, sus dedos tocndola Trag saliva.
Dej el cepillo y ocult entre las manos sus mejillas encendidas. Los dedos de l
haban estado sobre sus pechos. Sobre sus pez No poda ni pensarlo. Pero poda
sentirlo. Su cuerpo palpitaba con ese recuerdo.
Al menos l no haba tocado su piel desnuda. Al menos llevaba camisn.
Y si no hubiese sido as? Cmo habra sido sentir sus dedos sobre la piel?
Intent respirar profundamente mientras se abanicaba con la mano.
La noche entera se haba retorcido entre las sbanas. No consegua sentirse
cmoda. Su cuerpo estaba demasiado sensible. Deseaba que se abriese la puerta
comunicadora y que Charles entrase a concluir aquello que haba empezado. Fuera
cual fuese el final.
El seor Stockley haba hablado de instintos. Emma lanz unas risitas que
tenan un toque de histeria. Esas sensaciones eran ms que instintos. Eran fiebre,
enfermedad locura. Al otro lado de la puerta poda encontrar lo que la curara.
Y si abra esa puerta y le deca que s, que se casara con l si apagaba el fuego
que haba encendido en sus venas?
Pens que l con gusto la complacera.
Sera tan terrible? Sospechaba que los hijos eran el producto de esa actividad.
A ella le gustaran los nios. l necesitaba un heredero. Ambos seran felices.
Y luego l partira a Londres.
Un hombre fecundara a una mujer la primera vez que hiciera lo que fuese que
le haca? Tendran quizs que repetir el procedimiento ms de una vez? Muchas
veces? Quizs si Charles disfrutaba los esfuerzos lo suficiente, se quedara en
Knightsdale, al menos por un tiempo. A las nias eso les gustara.
Pero y a ella?
Qu haba del amor?
Arroj su cepillo sobre el tocador. Estaba tan confundida necesitaba aclarar
sus pensamientos. Sacara a Prinny a dar un paseo matinal. As Isabelle podra
dormir hasta ms tarde si quera. Sin duda ella no iba a dormir.
Se visti, cogi su sombrero bueno y camin sin hacer ruido por el corredor.

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Prinny haba decidido que prefera estar con las nias. Emma sospechaba que Claire
estaba usando su encanto para convencer a la cocinera de que le diera unos cuantos
huesos escogidos y los estaba llevando a escondidas a su cuarto.
Hall a Prinny en la cama de Claire.
Prinny? susurr. Las orejas del perro se movieron nerviosamente y levant
la cabeza. Ven, vamos a dar un paseo.
Las uas de Prinny dieron unos golpecitos en el suelo pero Claire ni se movi.
Emma lo sujet con una correa hasta que hubieron salido de la casa y el perro
hubo gastado un poco de su energa. Entonces decidi que se arriesgara a perderlo
antes de que Prinny le dislocara el brazo. Sali disparado delante de ella
persiguiendo a una ardilla.
Estara Meg por ah afuera, en algn lugar de la hacienda, recolectando
especmenes? A menudo madrugaba para ir a buscar plantas.
Emma se detuvo en el amplio csped y mir la casa detrs de ella. El sol
empezaba a iluminar sus muros de arenisca y arrancaba destellos a las ventanas. Esa
prolija fachada siempre haba sido su preferida entre las de todas las mansiones de la
zona: Westbrooke haba sido reformada tan al azar a lo largo de los siglos que ahora
era una mezcolanza arquitectnica; el castillo de Alvord le daba sensacin de
encierro.
Si se casaba con Charles sera la seora de Knightsdale.
Baj hacia el lago. Le agradaba la seora Lambert, el ama de llaves. Sera fcil
llevarse bien con ella. Adoraba a Isabelle y a Claire. Estara cerca de Meg, podra
vigilarla de cerca. Y estara cerca de su padre.
En qu estaba pensando? La casa, las nias nada de eso era realmente
importante. Lo que importaba era Charles. La amaba o ella era solamente una
solucin simple para un problema urgente? Podra soportar un matrimonio por
conveniencia?
No, no con Charles. No, por la forma en que le haca sentirse.
Lo necesitaba demasiado. Lo saba. Andara colgada de l cuando estuviese en
el campo y lo aorara cuando se fuese a la ciudad. Eso no sera bueno para ninguno
de los dos. A l la situacin llegara a molestarle y a ella se le partira el corazn.
Oy a Prinny ladrar ms fuerte, all adelante.
Prinny!
Los ladridos eran cada vez ms altos. Habra encontrado a Meg? Necesitara
ayuda su hermana? Emma se recogi las faldas y ech a correr hacia el lago.
Oa a Prinny, pero no poda verlo. Deba estar tras aquellos arbustos que ella
tena delante. Se agach para pasar debajo de una rama colgante, entre dos arbustos
demasiado crecidos.
Pri
Resbal; se detuvo y qued boquiabierta.
Buenos das, seorita Peterson.
Oh.

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Cerr los ojos, apretndolos fuerte y los volvi a abrir. La visin no haba
desaparecido. El marqus de Knightsdale estaba de pie bajo un rbol junto al lago,
desnudo como Dios lo trajo al mundo. Bueno, no tanto. Llevaba una toalla alrededor
de la cintura, toalla que Prinny intentaba frenticamente quitarle.
Trag saliva, con la boca seca de repente. Haba visto bastante de l la noche de
la caza del fantasma en el cuarto de las nias, pero entonces estaba algo ms cubierto
por una sbana. Esa maana una porcin bastante mayor de ese cuerpo esplndido
se le ofreca a la vista. La fuerte columna del cuello; la amplitud de los hombros; los
msculos de los brazos que se marcaban mientras aferraba la toalla. El vello rizado,
de un tono castao claro, se esparca sobre su pecho, formando una lnea hasta el
ombligo, que continuaba bajando, no poda precisar cunto ms. La toalla no le
permita verlo. Afortunadamente. S. Era una verdadera suerte que la toalla no le
permitiese verlo.
Prinny tirone otra vez del extremo que tena cogido por el hocico y la toalla se
desliz un poquito.
Cree que podra intentar que su perro me soltase, cario? A menos que
quiera ver todava un poco ms de m de lo que est examinando en este momento.
No es que me oponga, por supuesto. Siempre es un gusto complacer a una dama.
Simplemente le dar a Prinny la dichosa toalla, quiere?
No!
Emma dio un salto para coger del collar a Prinny. Le coloc la correa e intent
persuadirlo de que soltara su preciado botn. Luchaba por mantener la vista fija en las
mandbulas de Prinny y no en las piernas de Charles. En sus pies desnudos. En los
dedos de los pies.
Prinny, perro malo! deca la joven. Su voz sonaba dbil a sus propios odos.
Olvdate de los dedos de los pies del marqus, se repeta a s misma. Prinny,
suelta esa toalla ahora mismo!
Prinny grua. No tena inters en cooperar.
Lo siento, milord se disculp Emma, mirndolo desde donde estaba en
cuclillas con Prinny. Parece que oh! Se qued mirando fijamente la toalla. Un
bulto muy grande sobresala del cuerpo de Charles. Se ha dislocado algo?
Qu quiere decir?
Algo anda mal, milord. Ve? Estir la mano hacia la protuberancia.
NO LO TOQUE.
Emma se ech hacia atrs instantneamente.
No es necesario que grite. Le duele mucho?
Todo el cuerpo de Charles, al menos todo lo que ella tena a la vista, enrojeci
vivamente.
S. Me duele muchsimo. Voy a morir en unos cinco segundos si usted no se
vuelve y cierra los ojos en este mismo momento.
Su voz sonaba cortante. Ella levant la vista hasta su cara. El marqus tena los
labios apretados.

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El marqus desnudo

No hay algo que pueda hacer para ayudarlo?


S, hay algo. Estoy seguro de que usted puede curar esta dolencia, pero no
hoy. Hoy usted va a volver a cubrirse los ojos con las manos y a mantenerlas all hasta
que yo se lo diga. Nada de espiar. Entendido?
No soy uno de sus soldados, milord.
Soldados. Oh, Dios. Slo haga lo que le digo, seorita Peterson. Por favor? Se
lo ruego.
Oh, muy bien. Emma no deseaba empeorar su sufrimiento, pero no le
gustaba que le gritasen. De todos modos, supona que haba que tener algunas
consideraciones para atender a un hombre que obviamente estaba sufriendo. Se
volvi pero taparse los ojos implicaba soltar a Prinny. Milord dijo, empezando
a volverse.
Alto ah, seorita Peterson.
Pero oh!
Emma sinti un tirn en la correa y acto seguido Prinny escap corriendo hacia
el lago, arrastrando la toalla de Charles en la boca. Con un brusco ademn se tap los
ojos.

Charles luchaba por ponerse los pantalones. Miraba con ansias el lago. Ahora
ms que nunca necesitaba un chapuzn helado. Que Emma hubiese podido
observarlo con tanto detalle Dios, eso haba sido una lenta tortura. Y ella ni
siquiera saba lo que le estaba haciendo, qu era lo que estaba mirando. Realmente le
encantara mostrrselo. Si tan slo pudiese llevarla ahora a su cama. Podra aliviar
algo de esa tensin. Un poco de alivio facilitara la tarea de abotonarse los malditos
pantalones.
Si no se casaba pronto con ella, iba a volverse loco, absoluta y completamente
loco.
Milord, no debera estar aqu afuera sin ponerse la ropa.
Habla como una institutriz, seorita Peterson. Por fin venci la resistencia
del ltimo botn. Est espiando?
No! dijo ella con un grito agudo. Pero no debera estar aqu afuera
nadando as. Podra venir cualquier persona.
Ya ha venido cualquier persona. De un tirn, Charles se puso la camisa.
Exactamente. Meg probablemente anda por aqu, buscando especmenes en
algn sitio. Y si ella hubiese tropezado con usted? O la seorita Oldston, o la
seorita Pelham, o?
O las damas de la comisin de Almack's10. Cario, las damas londinenses ni
se movern de sus camas hasta dentro de algunas horas y cuando lo hagan, no van
10

Club exclusivo de la alta sociedad londinense, fundado en 1765. Era seal de distincin y poder ser admitido
como miembro. (N. de la T.)

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El marqus desnudo

a salir corriendo al aire libre. Tomarn su chocolate, se ocuparn de acicalarse y


quizs bajen a la hora del almuerzo. No me preocupa la posibilidad de encontrarme
con cualquiera de ellas cerca del lago cuando el sol acaba de salir.
Bueno, y con Meg?
Meg est (o estaba, cuando sal) en la cocina, hablando con la cocinera. Le
advert que iba a nadar.
Charles sonri, recordando la sonrisa cmplice de la jovencita. Apostara a que
Meg se imaginaba por qu haba sentido la necesidad de ir a darse un chapuzn
matinal. Seguramente tena ms idea del tema que su preciosa hermana, ajena a todo
esto.
Puede destaparse los ojos, Emma. Ya estoy presentable.
Emma gir. Inmediatamente baj los ojos hacia los pantalones de l.
Seguro que est bien, milord? Alarg otra vez el brazo, como para tocarlo.
Charles aguard, con la esperanza de que lo hiciera, pero no, se detuvo y alej la
mano. En verdad parece estar mejor. Hace un momento haba algo en su cuerpo
que a todas luces no andaba bien. Lo ha notado? La joven se ruboriz y enderez
los hombros. S que no debera traer a colacin un tema tan ntimo, pero pareca
dolerle tanto Se ha hecho examinar por un cirujano?
Por el amor de Dios, mujer, no hay nada fuera de lugar en mi cuerpo, como
me complacer mostrarle una vez que acceda a casarse conmigo. La agarr,
atrayndola a sus brazos. Quizs se lo muestre antes, si contina torturndome de
este modo.
Milord!
Charles ya haba tenido suficiente de mirar y hablar. Era hora de tocar haca
rato.
Durante un instante ella se debati en su abrazo y luego se dej caer contra l.
Su boca se abri gustosa al sentir el roce de los labios de l. Estaba aprendiendo.
l la sabore lentamente, completamente. No haba prisa. Estaban seguros ah
junto al lago y era cierto que ninguno de los huspedes saldra tan temprano. Y si
los viesen y la seorita Peterson quedase comprometida? Pues bien, l tena
intenciones honorables. Completamente honorables.
Ella hizo con la garganta un ruidito extrao, parecido al ronroneo de un gato.
Charles se apoy contra el tronco del rbol, llevndola consigo, acariciando el costado
de uno de sus pechos. Con un gemido, la joven se arque en direccin a sus manos.
Le frot el pezn con el pulgar y ella se fundi contra l. Desliz una mano por la
espalda de la joven, hasta sus nalgas, apretndola contra su pobre cuerpo que arda
por ella.
En ese momento lo que ms deseaba en el mundo era tener all una cama
agradable y mullida.

Emma se estaba derritiendo. Senta pesadas las extremidades, las rodillas no le

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El marqus desnudo

respondan ya no poda mantenerse en pie. Haba un anhelante vaco all abajo, en


su vientre y un perturbador latido hmedo entre sus piernas. Estara enferma? Sin
duda se senta febril. Debera alejarse de Charles. Lo hara, en un momento. Cuando
pudiera moverse.
Entonces fue cuando el dedo de l le toc el pezn. Y ya no fue capaz de pensar
ms. Slo de sentir. Jess! Poda sentir a Charles. Necesitaba sentirlo.
Sus labios rozaron la mandbula de ella, que se volvi apenas, inclinando la
cabeza contra el brazo de l, dndole espacio a esa boca para recorrer lo que quisiera.
Lo que ella quera que la boca recorriera.
El primer destino elegido por los labios de l fue un punto en la parte de arriba
del cuello, justo debajo de la oreja. All se enroscaron ardientes zarcillos de deseo. l
se movi lentamente bajando por la garganta, regando el camino con besos suaves y
hmedos, quitndole el aliento. Ella gema.
Emma tena tanto calor. Senta que arda. Sus pechos estaban hinchados.
Necesitaban que l los tocase. Necesitaba sentir, como la noche anterior, esas manos
sobre su cuerpo. Jade, arqueando la espalda, empujando los pechos hacia arriba,
rogndole silenciosamente que la tocase.
Y l la toc. Con una mano la tom de la cara, le acarici el cuello y luego los
hombros. Con la otra, atrajo contra s la parte inferior del cuerpo su. Empuj una
pierna entre las de Emma, quien se acurruc contra l. Era maravilloso sentir la
presin del muslo firme y musculoso contra la parte de ella que ms lo ansiaba.
Empez a mecerse.
Eso es mi amor. S, Emma. As, suave.
Le afloj el cuello del vestido y desliz la mano debajo de la tela. Sus dedos
directamente, sin obstculos le tocaron la piel. Ese contacto la sobresalt. O lo
habra hecho, de haber sido capaz de sobresaltarse. Pero no lo era. La extraa
necesidad febril que la consuma acaparaba sus emociones.
Y entonces los labios de l le tocaron el pecho. Ella le enred los dedos en el
cabello, abrazndolo fuerte. Sinti en el pezn la lengua spera de l, que empez a
chupar un pecho, succionando. Con la otra mano le masajeaba las nalgas,
impulsndola a mecerse apretndose cada vez ms contra la pierna de l.
Algo le estaba sucediendo a Emma.
Charles. Habl con un hilo de voz.
Ssh, Emma. Todo va bien. Vamos, corazn. Puedes hacerlo. Vamos, amor mo.
Yo estoy aqu. Todo est bien. Yo te sostengo. No te voy a soltar.
Emma se senta salvaje. Lujuriosa. Enloquecida. Desesperada.
Algo le estaba sucediendo. Estaba tan tensa. Charles mamaba un pecho y
despus el otro. Senta sobre sus pezones el aire fresco de la maana y el calor del sol.
Su cuerpo estaba expuesto al mundo, para que lo viera Charles. No le importaba
nada. La dominaba la necesidad. Jadeaba, retorcindose contra Charles, quien la
guiaba tomndola de las nalgas, ayudndola a frotarse contra l.
No era suficiente. Ya no le bastaba con eso. Haba algo que iba ms all.

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El marqus desnudo

Charles la apret ms fuerte contra l, mientras deslizaba la mano donde hasta


haca un instante haba estado su muslo. Una vez all, la mano se ahuec y los dedos
empezaron a frotar la zona, movindose de arriba abajo, hasta llegar a un pequeo
punto, especialmente sensible
Emma estall. La boca de l captur los extraos sonidos que haca mientras
algo poderoso lata a travs de ella. Y luego se derrumb contra l. Se senta tan dbil
que no poda levantar la cabeza. La dej apoyada sobre su pecho mientras poco a
poco se calmaban los violentos latidos de su corazn.
Qu hermoso, Emma susurr Charles. Qu hermoso.
Con una de sus manos an le masajeaba las nalgas, mientras con la otra le
acariciaba el cabello. Ella estaba acurrucada contra su muslo. Todava la recorran
pequeos temblores. Cerr los ojos. Quera permanecer exactamente donde estaba,
para siempre.
Junto al lago, colgada del cuerpo del marqus de Knightsdale, a la vista de
cualquier transente, con la parte superior del vestido enrollada alrededor de la
cintura.
Emma lanz un quejido, se separ de Charles y ech a correr hacia la casa,
arreglndose el vestido mientras se alejaba.

Qu le has hecho a Emma, Charles?


Qu quieres decir con que qu le he hecho, ta?
Charles levant la vista de sus papeles. Esa maana su ta estaba ataviada con
un vestido violeta y verde manzana. Se pregunt, no por primera vez, cmo su
costurera poda soportar el perpetrar tales crmenes contra el buen gusto.
No quiere salir de su habitacin. Dice que est indispuesta.
S? Y por qu yo debera tener algo que ver con su indisposicin?
La ta Beatrice se inclin sobre el escritorio y lo espet con la mirada.
Porque Lavinia Begley ha dicho que ha visto a Emma venir corriendo desde el
lago esta maana temprano. Pareca tener algn problema con su vestido. Y luego,
pocos minutos ms tarde, has aparecido t con Prinny.
Charles realmente tema estar ruborizndose.
La seorita Peterson ha tenido un, eh, accidente con su vestido. Yo he trado al
perro para que ella pudiese volver inmediatamente a arreglar el problema.
La ta Bea resopl.
O quizs volvi para escapar del problema. Exactamente cmo ha sucedido
el accidente?
En realidad no puedo decirte cmo ha sucedido.
No puedes? Qu gracioso. No quieres, ms bien.
Ta, espero que no ests insinuando que yo le he hecho insinuaciones
indecorosas. Indecorosas? Ms bien escandalosas. Ignor el pensamiento. Mis
intenciones son absolutamente honorables.

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El marqus desnudo

Oh, deja esa actitud altanera. No te estoy reclamando nada. Hazle todos las
insinuaciones que te parezca, pero desliza un anillo en el dedo de la muchacha antes
de deslizar otra cosa entre sus muslos.
Ta!
Por el amor de Dios, Charles, no eres virgen, verdad?
Eso no te incumbe pero ahora que lo dices, pensaba que t s lo eras.
Charles parpade. La ta Beatrice realmente se haba ruborizado: el color no
combinaba con su conjunto.
Y eso dijo ella, no es asunto tuyo.
Correcto. Estoy de acuerdo. No es asunto mo.
El pensamiento era Haban corrido rumores No, no poda dejar que su
mente pensase en eso Bueno, si su ta haba tenido un amante, el tipo deba haber
sido daltnico. Aunque uno supondra que ella se habra quitado No, no quera
pensarlo.
Emma, sin embargo, es virgen. Su ta hizo una pausa y levant una ceja.
Lo es, no es verdad? Es decir, todava? T no la?
NO!
Bien. Sin embargo, creo que algo le has hecho. Se encogi de hombros.
Las muchachas jvenes son tan asustadizas hoy en da. Probablemente slo le has
dado un beso un poco demasiado intenso, aunque est ese asunto del vestido
La ta lo observ con cuidado. Charles permaneci inexpresivo.
Humm. Bien, lo que sea que haya sucedido, obviamente le ha perturbado. Ve
arriba y disclpate. Disclpate muy amablemente. Muy concienzudamente. Quiero
anunciar vuestro compromiso en el baile.
Mientras suba las escaleras, Charles admiti que esa maana haba dejado que
la pasin le nublara el juicio. Estaba completamente seguro de que el beso que l le
haba dado en el carrocn el da de su llegada haba sido el primer beso de Emma. Y
ese beso haba sido un simple roce de labios. Bueno, con Emma nada era simple.
Pero nunca debera haberla llevado tan lejos y tan rpido en el camino de la
seduccin como lo haba hecho junto al lago.
Golpe la puerta.
Emma?
Vyase.
Ech una ojeada al corredor. Las seoritas Farthington le devolvieron sendas
miradas cargadas de inters. Las salud con una inclinacin de cabeza y sigui
camino a su propia habitacin.
Golpe la puerta comunicadora.
Emma?
Vyase!
Es necesario que hablemos, cario. Empuj la puerta. Esta no se movi.
Ha puesto algo contra la puerta, Emma?
S. Su voz se oa apagada, como si hubiese estado llorando.

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El marqus desnudo

Cario, no tenga miedo de m. Djeme entrar. Prometo que slo hablaremos.


No la tocar ni la perturbar de ninguna manera.
El silencio fue la nica respuesta a sus palabras. Charles lo tom como una seal
alentadora.
Emma, debe tener preguntas que hacerme. Entiende lo que ha pasado en el
lago?
NO!
La negativa fue un gemido cargado de lgrimas, seguido por un indudable
sonido de llanto. Charles tuvo una sensacin muy rara, como si el corazn le diese un
vuelco en el pecho.
Djame entrar, Emma. Podemos hablar tranquilos. No querrs que alguien
escuche por accidente nuestra conversacin, verdad?
No.
Esta vez percibi adems una nota de pnico en su voz. La oy caminar hasta la
puerta y empujar algo fuera del camino. Ella abri la puerta. Sus pobres ojos estaban
hinchados de tanto llorar.
Emma. Rompi su promesa sin pensarlo dos veces. Con dificultad logr
pasar por el estrecho espacio que dejaba la cmoda que ella haba puesto frente a la
puerta, y la atrajo con suavidad hacia l, abrazndola estrechamente. Emma,
cario, lamento haberte perturbado as. No quera asustarte.
Ella suspir y se reclin contra l.
Ven.
La condujo hasta la amplia silla que haba junto al fuego y la sent en su regazo.
Apoy su cabeza sobre el hombro de l, acaricindole el cabello, como lo habra
hecho con Isabelle o Claire.
Le encantaba sentir el peso del cuerpo de ella relajado contra el suyo. Estaba
asombrado de no sentir deseo. Oh, el deseo estaba ah, por supuesto, pero como una
orquesta que toca en el saln de baile cuando uno est de pie en la terraza.
Maravillosa, mgica, pero slo es msica de fondo.
Se senta extraamente contento. Dej descansar su propia mejilla sobre la
cabeza de ella, besndole el pelo, respirando su aroma dulce.
Qu es lo que me ha hecho? susurr ella contra su pecho.
Cmo responder a esa pregunta?
Te he hecho el amor, cario.
La sinti tensa.
Entonces, estoy eh Estoy e-embarazada?
La situacin le habra hecho rer, si no hubiese sido por la angustia de Emma.
No, Emma, no ests embarazada.
Est seguro?
Completamente seguro, cario. Es imposible que ests embarazada.
Pero me sucedi algo muy extrao.
De nuevo susurraba. Tena que retener el aliento para orla.

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El marqus desnudo

Me senta tan salvaje. Tan necesitada. Anhelaba que usted me no s


queme llenase de algn modo.
Charles respir profundamente, no pudiendo evitar un estremecimiento. Ahora
s senta lujuria. Y sta amenazaba con arrasar con todas sus buenas intenciones.
Saba exactamente cmo poda llenarla.
Tena sus labios en mis eh ya sabe. Como un beb al que se amamanta. Y
luego, yo yo estall. Algo en mi interior palpitaba y, y senta calor en todas partes
y mi piel estaba roja y luego todo se relaj.
Mmm. Dios, l era quien iba a explotar. Eh, parece algo un poco
incmodo. Te gust, cario?
Ella permaneci en silencio un minuto y Charles pens que su propio corazn
se detendra.
S susurr finalmente. Me gust.
Suspir y la abraz ms fuerte.
Me alegro.
Pero cmo sabe que no estoy en estado?
Porque Qu poda decir? No le pareca que ella estuviera lista para
escuchar los detalles. Porque a m tambin tiene que sucederme algo, cario, para
hacer un beb. Y eso no ha sucedido hoy.
Oh. Levant la vista hacia l. Lamenta que eso no haya sucedido?
Dios, tena que besarla. Le roz la frente con los labios.
Un poco, cario, porque es algo muy agradable. Pero yo saba que no era el
momento adecuado.
Ella baj la cara antes de que l pudiese saborear sus labios. Los dedos de la
joven retorcan uno de los botones del chaleco de l.
Entonces, usted ha hecho bebs antes?
No! Al menos estaba casi seguro que ninguno de sus otros encuentros
haba resultado en un nio.
Entonces cmo sabe que es agradable?
Charles se senta desesperado.
Simplemente lo s, Emma. Tendrs que confiar en m en cuanto a eso. Es algo
que los hombres sabemos.
A m eso me suena a patraa.
Pues no lo es. Ahora, me perdonas por lo de esta maana?
Ella asinti con la cabeza.
Supongo que s. Pero tengo una pregunta ms.
S? Charles sinti un vuelco en el estmago cuando ella baj la vista y se
mir las manos. Por qu presenta que esa iba a ser la pregunta ms difcil?
Usted ha dicho que me haba hecho el amor.
S.
Eso significa que me ama?
Charles sinti como si le acabasen de dar un puntapi en el estmago.

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El marqus desnudo

Emma haba sentido tanto miedo y vergenza. Vergenza al pensar en cmo se


haba comportado junto al lago; miedo cuando pensaba que poda estar en estado.
No estaba casada. Cmo podra criar a un nio? Dnde viviran? El calor de la
vergenza la invadi. Su padre, Meg se escandalizaran, se sentiran tan
desilusionados.
No poda imaginarse qu dira su padre.
Ech la llave a la puerta que daba al corredor y empuj la cmoda contra la
puerta comunicadora. No quera ver a Charles. Se llev las manos a las mejillas
encendidas. Oh, Dios. l haba visto sus pechos. Haba apoyado la boca en ellos, en
sus pez Cerr los ojos, apretndolos con fuerza. l la haba tocado. Y ella se haba
retorcido contra l como, como No saba cmo qu. Todo el incidente superaba su
experiencia.
No, no soportaba pensar en lo que haba sucedido en el lago, y sin embargo en
las ltimas horas no haba podido pensar en otra cosa, cuando no estaba llorando,
aterrorizada de estar encinta.
Estaba poseda por Charles. Era una locura. Al cerrar los ojos, lo vea como si
tuviese su imagen marcada a fuego en los prpados. Lo vea de pie a la luz de la
maana, como un dios griego, vea sus hombros anchos, los msculos de sus brazos,
su pecho. Centmetros y centmetros de clida piel.
Se rode con los brazos; y sinti las manos de l deslizndose sobre su cuerpo,
sobre las nalgas, sobre los pechos. Senta sus labios, la lengua en su piel, la boca
succionando. Senta ese vaco hmedo y palpitante entre las piernas. El calor invadi
su piel, volvindola ms sensible.
Qu le suceda? Esa enfermedad iba ms all de la lujuria que haba sentido en
el jardn de invierno, ms all de los instintos sobre cuya presencia le haba advertido
el seor Stockley. Esto era una verdadera locura.
Entonces, cuando Charles haba llamado suavemente a su puerta, haba tenido
miedo tanto de dejarlo como de no dejarlo entrar. Al verlo de pie all, no poda decir
si l era su salvacin o su perdicin. No importaba. Fuera lo que fuese, lo necesitaba.
Casi haba llorado de alivio al sentir el contacto de esas manos, atrayndola
contra su pecho. Aspir su perfume, ese olor a limpio del lino y el jabn, y ese aroma
tan masculino.
Estaba tan calmado. Sus manos y su voz le infundieron tranquilidad. l haba
hecho que se aflojase el apretado nudo de miedo y vergenza que tena en estmago.
Era Charles. Era el muchacho que ella haba idolatrado cuando era nia, el que
haba secado sus lgrimas al encontrarla llorando sola junto al arroyo del bosque. Era
el joven con el que haba soado cuando estaba dejando atrs su niez. Era el primer
hombre que haba besado, el nico que la haba tocado.
Dej que la sentase en su regazo. All se senta abrigada y protegida. No haba
ni rastros de esa tensin y confusin que haba sentido en el lago. Bueno, quizs

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El marqus desnudo

algn rastro. Pero mnimo. Senta la firmeza de su hombro debajo de la mejilla y la


mano acaricindole el cabello. Algo comenz a palpitar cerca de su cintura.
Qu es lo que me ha hecho? le haba preguntado.
Te he hecho el amor, cario haba sido la respuesta.
Se haba puesto tensa. Una vez haba odo a la seora Lambert decir esas
palabras a una doncella embarazada.
Oh, l te hizo el amor, verdad, muchacha? Te ofreci un revolcn, eso es lo
que hizo, y t estars pagando por ello dentro de algunos meses, con un beb llorn.
Entonces, estoy eh. Estoy e-embarazada?
No, Emma, no ests embarazada.
Haba tanta seguridad en su voz. Deba saber. A los hombres les enseaban esas
cosas.
Haba sentido un alivio infinito, as que le haba descrito sus sensaciones en el
lago, cmo la locura la haba dominado. l no pareci escandalizarse. Bueno,
probablemente l no lo vea como algo escandaloso. Ya lo haba hecho antes, con
otras mujeres. No era nada especial para l.
Eso se haba hecho dolorosamente evidente al hacerle la ltima pregunta.
Usted dijo que me haba hecho el amor.
S.
Eso significa que me ama?
El silencio que haba seguido prcticamente no dejaba duda acerca de cul era
su respuesta, por lo que tambin ella haba querido dejar en claro sus propios
sentimientos.
Y lo haba abofeteado.

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El marqus desnudo

Captulo 11
Creo que nuestro plan no est funcionando, Isabelle. Parece que mam
Peterson y pap Charles estn peleados.
Isabelle asinti con la cabeza. Ella y Claire estaban sentadas en el descansillo,
mirando al grupo que parta para un da de campo. El to Charles se haba acercado a
la seorita Peterson ms de una vez, pero ella siempre se haba alejado.
Tenemos que pensar en otra cosa, Claire. Isabelle frunci el ceo. Haba
estado tan segura de que el cepillo escondido iba a juntar al to Charles y a la seorita
Peterson. Hay alguna otra cosa de la seorita Peterson que podamos poner en la
habitacin de to Charles?
Qu tal su camisn, Isabelle? Escondamos eso!
Isabelle asinti.
Sin duda va a necesitarlo. Creo que slo tiene uno.
Pues si tiene ms, tambin los esconderemos. Claire se levant cuando el
ltimo husped hubo salido del vestbulo. Vamos. Lo esconderemos bien; as
mam Peterson y pap Charles tendrn que buscarlo un buen rato.

No marcha bien, Lavinia.


Yo no perdera las esperanzas todava, Lady Bea. No se trata de una
competicin. Lord Knightsdale no es tonto. Nunca elegira a simplonas como Lucinda
Pelham o Amanda Oldston.
Supongo que la seorita Haverford es una muchacha lo suficientemente
agradable. Lady Beatrice se encogi de hombros. Estoy segura de que ella podra
conseguirlo.
Quizs, pero es demasiado joven, como usted misma ha dicho.
Lady Beatrice asinti. Estaba sentada con la seora Begley en la sala de da,
bebiendo t slo t.
Me gustara que Charles se comprometiese con la mente, no slo con el ya
sabe. Si se casa nada ms que para tener un heredero, me temo que slo se quedar
en Knightsdale el tiempo justo para lograr ese objetivo. La propiedad (y las nias) lo
necesitan aqu de un modo ms permanente.
Exacto. No, creo que la seorita Peterson es la nica opcin vlida.
Entonces, qu podemos hacer nosotras para asegurarnos de que el idiota de
mi sobrino elija bien?

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El marqus desnudo

Humm. No estoy segura. Tendremos que pensarlo. Quizs deberamos


conseguir el apoyo de la Sociedad.
Lady Bea resopl.
No creo que haga dao alguno. Parece que el muchacho se las est arreglando
para arruinar las cosas l slito.

Emma estaba furiosa y cuanto ms pensaba en la escena final con Charles en su


alcoba, ms aumentaba su furia. Lord Knightsdale se haba tomado increbles
libertades con su persona, y no saba si la amaba? Ella podra haber bailado una
cuadrilla al ritmo de los titubeos de l mientras le deca entre dientes que saliera de la
habitacin. Lo haba echado de su cuarto con un portazo, casi sin darle tiempo a su
trasero para cruzar el umbral.
Tambin estaba furiosa consigo misma. Estpidamente haba supuesto que las
actividades fsicas a las que se haban entregado reflejaban algo ms que lujuria por
parte de l. Resopl. Era una pattica e ingenua virgen de veintisis aos, acaso
pensaba que los hombres sentan amor por las prostitutas a las que frecuentaban? Su
estmago dio un vuelco. Ella significara para Charles ms de lo que significaba una
prostituta?
Subi a zancadas al cuarto de las nias. Llova. La mayora de los huspedes
haban decidido pasar su da de campo dentro de la ridcula rplica del Panten 11 que
el abuelo de Charles haba cometido la locura de construir. A Emma no le interesaba
escuchar todos los ooh y aah acerca de las estatuas. Haba regresado sola.
Nana, dnde estn las nias? Al or su voz, Prinny sali a la carrera de la
habitacin de Claire, ladrando como loco. Ssh, caballerete. Est perturbando la paz.
Visitando a la cocinera basta, t, bestia salvaje!
Emma frunci el ceo. Cundo era la ltima vez que les haba dado sus
lecciones a Claire e Isabelle? Haba sido extremadamente negligente con sus
obligaciones. Pues bien, eso iba a cambiar. Al da siguiente empezaran con las
lecciones a primera hora de la maana.
Muy bien. Llevar a Prinny abajo, a la galera larga, para que corra un poco.
Todos los huspedes estn de da de campo en el Panten.
Al llegar a la galera, Emma vio que se haba equivocado. El seor Stockley
estaba all, dedicado a admirar la larga fila de antepasados Knightsdale dispuestos
con artstico esplendor sobre las paredes de la galera. Emma se detuvo, inclinndose
para coger del collar a Prinny. De ningn modo quera repetir su experiencia con el
seor Stockley en la gruta, especialmente teniendo tan reciente su perturbador
encuentro junto al lago con el malvado marqus. Haba empezado a arrastrar a
Prinny hacia las escaleras cuando se detuvo a observar la extraa conducta del seor
Stockley.
Se refiere al Panten de Agripa o Panten de Roma, un templo circular dedicado a todos los dioses, construido
por Agripa a comienzos del Imperio Romano. (N. de la T.)
11

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El marqus desnudo

Estaba mirando detrs de las pinturas. Emma parpade. Efectivamente, volvi a


hacerlo. Cuidadosamente separaba el marco de la pared y espiaba detrs. Luego
meta la mano en ese espacio y la mova de arriba abajo. En qu demonios estaba
pensando?
A Prinny tambin le pareci que esa actividad era algo inusual. Comenz a
ladrar. El seor Stockley dio un salto y por poco derrib de su pedestal el busto del
seor Randall, el to abuelo de Charles.
Seorita Peterson. Pensaba que estaba de da de campo.
Emma entr en la galera. No tena opcin. Prinny estaba decidido a investigar
el rarsimo comportamiento del seor Stockley.
La joven se dio por vencida y solt el collar del perro. ste sali despedido a
oler las botas del seor Stockley. El hombre arrug la nariz y retrocedi.
Podra llamar a su perro, seorita Peterson?
Prinny es realmente muy amistoso, seor Stockley.
Puede ser. Sin embargo, el hecho es que no me gustan los animales.
Comprendo. Emma no se sorprendi. Ya haba decidido que el seor
Stockley era un individuo desagradable. Se inclin para asir a Prinny del collar, pero
el perro se le escap bailoteando. Prinny, ven aqu ahora mismo!
Prinny estornud, perdiendo repentinamente inters en el seor Stockley. Fue a
olfatear la pared detrs del to abuelo Randall.
Yo dira que no tiene usted demasiado control sobre su perro, seorita
Peterson.
En realidad Prinny es el perro de mi hermana.
El seor Stockley levant una ceja, claramente dudando de esa afirmacin.
Ya veo. Luego levant una de las comisuras de su boca y su voz adquiri el
mismo tono empalagoso que haba usado en la gruta.
Oh, Jess! Otra vez haba empezado a dirigirle esos ondulantes movimientos
de cejas.
Tambin veo que estamos bastante solos. Not que yo me haba separado del
grupo en el Panten, no es as?
Seor Stockley!
l rio entre dientes, ponindole las manos en los hombros. Retorcindose
intent liberarse de l. La asi con ms fuerza.
Nos interrumpieron la ltima vez que tuvimos unos momentos a solas, no es
verdad? Pensaba que quizs usted poda encontrar el camino a mi habitacin. La
atrajo ms hacia l. No importa. Ser un placer ocuparme de usted ahora.
No, por favor. Casi se ahog. Cmo poda haber besado a ese hombre en la
gruta? Era obvio que no usaba regularmente polvo para dientes. Prinny tena mejor
aliento que l.
Seor Stockley, le aseguro
Vamos, seorita Peterson Emma usted ya no es una jovencita. No hay
necesidad de falsas protestas.

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El marqus desnudo

No tienen nada de falsas. Deseara que me soltase, seor!


Desea que le meta una mano bajo las faldas. Lo s. Ser un gusto complacerla.
Bajo sus faldas! Ni siquiera Charles haba puesto sus manos debajo de sus
faldas, aunque la idea le resultaba extraamente atrayente. Pero indudablemente no
con esa repugnante serpiente.
Intntelo y grito.
Oh, y quin va a orla? Su perrito, tal vez? El seor Stockley resoll. Y
qu va a hacer el perrito? Retarme a duelo? Me muero de miedo. Se inclin,
acercndose ms a ella, con un brillo muy desagradable en los ojos. Pero gracias
por la advertencia. Me asegurar de taparle la boca antes de taparle su
Emma no esper por ms detalles. Grit con todas sus fuerzas, pero el seor
Stockley era rpido. Su boca cubri violentamente la de la joven, antes de que sta
hubiese alcanzado a vaciar una mnima parte de sus pulmones.
No importaba. La haban odo. El seor Stockley la solt y grit mucho ms
fuerte de lo que ella jams habra esperado gritar. Prinny, su salvador, gru.
Maldito
Prinny dej caer el delicado tejido de lana azul que tena en la boca y mostr los
dientes, sin duda listo para tomar otro pedazo del trasero del seor Stockley. El
hombre entr en razn. Se volvi y huy, ofreciendo a Prinny y a Emma la fugaz
visin de un trasero blanco como la nieve.

Buenos das, seorita Peterson.


Dnde est su pretendiente?
Emma levant la vista del libro que estaba leyendo y mir fijamente a las
gemelas Farthington.
Perdn?
Se refieren a pap Charles, mam Peterson.
Emma mir a Claire con el ceo fruncido.
Vuelva a sus letras, seorita.
Las gemelas Farthington soltaron risitas entrecortadas.
Pap Charles dijo la seorita Esther.
La seorita Rachel sonri.
Apuesto a que Lord Knightsdale sera un muy buen padre.
Y a que sera muy bueno para ganarse ese ttulo, si t me entiendes susurr
la seorita Esther, dando un codazo en las costillas a su hermana.
Las risitas de las damas se hicieron ms audibles.
Oh Dios mo, s. Esos hombros
esas piernas.
Mmm. Le quedan bastante bien los pantalones, no crees?
Seoritas, por favor! Emma senta las mejillas encendidas. Mir otra vez a
Claire. Ella e Isabelle miraban a las gemelas con ojos brillantes llenos de inters.

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El marqus desnudo

Han venido a la sala de estudio por alguna razn en particular?


Oh, no.
Slo pasbamos por aqu.
Nadie slo pasaba por el piso ms alto de Knightsdale.
Ya nos vamos.
Le diremos al marqus dnde puede encontrarla.
Est bien. Por favor, no se molesten. Emma observ a las dos ancianas
damas mientras salan. Esperaba que llegasen abajo sanas y salvas.
Veamos, qu suponis vosotras que ha sido eso? Claire e Isabelle se
limitaron a soltar unas risitas.

Acabo de ver a Lord Knightsdale entrando en su despacho.


Emma coloc la rosa roja de tallo ms largo en el centro del florero que estaba
arreglando en el saln.
Le agradezco la advertencia, seorita Russell.
No, no se lo estoy advirtiendo, se lo estoy contando. La seorita Russell se
inclin acercndose. Est solo.
Eh?
La dama asinti enrgicamente con la cabeza.
Sera el momento perfecto para usted sabe.
Emma se enderez las gafas.
No, no s.
No sabe? La seorita Russell frunci el entrecejo. Lavinia dijo que la vio
regresar del lago con su vestido cado
S, bueno, gracias, seorita Russell. Me asegurar de tomar nota de dnde
anda Lord Knightsdale. Qu bien ha hecho usted en decrmelo.
La seorita Russell sonri abiertamente.
Saba que querra saberlo. Yo termino de arreglar las rosas por usted.
Gracias. Muy amable.
Emma sonri y sali prcticamente corriendo de la habitacin, apurada por
alejarse del despacho de Lord Knightsdale tanto como pudiera.

Seorita Peterson Emma tiene un momento?


Emma sac la cabeza del armario que estaba inspeccionando en la sala de
estudio.
Usted tambin no, seora Begley.
No tengo ni idea de a qu se refiere. La seora Begley mir a Claire y a
Isabelle. Nias, por qu no llevis a pasear a Prinny? Tengo que hablar dos
palabras con la seorita Peterson, en privado.
Es sobre el to Charles? Isabelle sonri.

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El marqus desnudo

Claire tambin sonri abiertamente.


Las seoritas Farthington ya le han dicho a mam Peterson lo buen pap que
sera.
Ya se lo han dicho? Pues bien, yo tambin deseo hablar sobre Lord
Knightsdale, as que sed buenas y dejadnos solas.
Nias!
Volvemos enseguida, mam Peterson.
Estoy segura de que Prinny necesita realmente un paseo, seorita Peterson.
Emma observ salir a las nias y luego se volvi a la seora Begley.
Mam Peterson?
Emma se sonroj.
A Lady Claire realmente le encantara tener una madre. Me pareci lo mejor
para ella permitirle que me llame mam, aunque se supone que lo hace solamente
en privado.
La seora Begley asinti y carraspe.
Entonces, las gemelas Farthington han pasado por aqu, verdad? A veces
pueden ser un par de mentecatas.
Emma hizo un gesto de asentimiento.
Sin duda.
Sin embargo, en este caso no se equivocan. Lord Knightsdale sera un padre
excelente.
Lady Begley
Lady Begley levant la mano.
No, esccheme sin interrumpirme, seorita Peterson. Usted no tiene una
madre que la aconseje, y s que usted y la seora Graham no son las mejores amigas.
Seora Begley, por favor
Usted necesita hablar, con una seora que tenga marido, sobre la, eh vida de
casada. Sobre el lecho matrimonial. Sobre las relaciones conyugales.
Seora Begley! Emma estaba segura de que iba a estallar en llamas, de lo
que le ardan las mejillas.
Veamos, s que usted tiene casi treinta aos
Tengo veintisis, seora Begley.
Veintisis, entonces. A su edad la mayora de las muchachas estn casadas y
tienen una familia numerosa. Pero usted ha vivido como en un refugio, cuidando a
su padre y a su hermana.
S, s.
Simplemente no quiero que tenga miedo de ya sabe.
No, no, no tengo miedo de de nada.
Porque a algunas muchachas no les gusta demasiado. Me imagino que, con el
hombre equivocado, puede llegar a ser incmodo, o incluso desagradable.
De verdad, no necesita
Pero el, eh, acto conyugal es realmente bastante agradable. Usted sabe lo que

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El marqus desnudo

un hombre y una mujer hacen juntos en la cama


Eh
No, nadie se lo ha dicho, verdad? Bien, los hombres, ellos toman su, su
cosa. La seora Begley hizo un vago gesto en direccin a su cintura. Y la ponen,
eh, donde va. Otro gesto igualmente vago hacia su cintura. La primera vez puede
doler un poco, pero despus puede ser bastante encantador. Y hay generalmente
algunos besos y acercamientos y y ms besos. La cara de la seora Begley adopt
una expresin extraa, casi de ensoacin. El hacendado es muy bueno en eso, ya
sabe.
No! No, por favor, no se sienta
Emma no quera pensar en el corpulento hacendado Begley y en la seora
Begley haciendo cualquier cosa que involucrase una cama y cosas localizadas en
cualquier lugar cerca de la cintura de una persona. El hacendado Begley ya ni
siquiera tena una cintura.
La seora Begley sonrea abiertamente.
De veras que es muy bueno en eso. Vaya, anoche Suspir y sacudi la
cabeza. Bueno, eso no viene al caso. El punto es, seorita Peterson, que el lecho
matrimonial puede ser un lugar muy confortable. Y estoy bastante segura de que
Lord Knightsdale sabe cmo complacer a una mujer. Vaya, si yo no tuviese a mi
hacendado y fuese unos aos ms joven
S. Gracias. Le aseguro que ya lo he entendido.
La seora Begley se inclin hacia adelante.
Pero entiende que sta es su mejor oportunidad? Quizs la nica? No
quiero ser grosera, seorita Peterson, pero las mujeres de treinta aos
Veintisis!
La seora Begley agit la mano desdeosamente.
Las mujeres de veintisis, si prefiere, ya prcticamente se han quedado para
vestir santos. Pocos hombres, si es que hay alguno, estn interesados en alguien de
esa edad cuando pueden escoger entre la nueva cosecha de frescas jovencitas. Lo que
quiero preguntarle es: para qu se est reservando usted exactamente?

Emma dio una agitada vuelta por el jardn. Si vea a otra integrante de la
Sociedad para el Perfeccionamiento de las Mujeres, huira dando gritos. Al doblar
una esquina vio a Lady Beatrice. Afortunadamente, la ta de Charles no la haba
visto. Emma retrocedi agachndose tras un rosal.
Seorita Peterson.
Se volvi para ver de dnde provena ese susurro. La voz no pareca pertenecer
a ninguna de las damas de la Sociedad.
Aqu, seorita Peterson.
La duquesa de Alvord, sentada en un banco debajo de un rbol, la saludaba
agitando la mano. Rio cuando Emma lleg hasta all.

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El marqus desnudo

De quin se esconde?
Emma sonri.
De Lady Beatrice.
Ah. Bien, sintese aqu a mi lado. Simularemos estar conversando. Si viene
para este lado, estoy segura de que le parecer descorts interrumpirnos.
Emma no estaba para nada segura de la cortesa de Lady Beatrice, pero
afortunadamente la dama no fue para ese sector del jardn.
Si no le molesta que se lo pregunte, seorita Peterson, por qu se est
escondiendo de Lady Beatrice?
Temo que venga a detallarme las razones por las que debo casarme con su
sobrino. Emma se ruboriz. Debo parecer muy vanidosa pero hoy ya han
logrado abordarme otras cuatro damas para darme ese mensaje, por lo que esperaba
escuchar la misma cosa de la ta de Lord Knightsdale.
Qu interesante. Y usted no desea casarse con Charles?
Emma observ con atencin la cara de la duquesa. Hete aqu una mujer, una
mujer joven, que seguramente la entendera. Era obvio que ella estaba completamente
enamorada de su marido, y el duque estaba muy enamorado de su esposa.
Lord Knightsdale no me ama.
Oh. La duquesa parpade. l le ha dicho eso?
No, pero es obvio, no?
No para m. De hecho, s creo que James dijo que Charles estaba bastante
interesado en usted.
Emma sacudi la cabeza.
Oh, l quiere una esposa necesita una, ahora que es marqus. Y yo soy una
opcin conveniente. Eso es todo.
Est usted segura? He notado cmo la siguen sus ojos cuando est en una
habitacin con l.
Emma se sonroj, y su corazn comenz a palpitar.
Seguramente lo ha imaginado usted!
No, no creo. La duquesa sonri. l le ha prestado especial atencin? Ha
buscado verla en privado? La ha besado, quizs? Riendo, le aclar. No necesita
responder a esas preguntas en voz alta. No voy a tener la audacia de entrometerme
en su vida privada.
Emma se alis la falda. El seor Stockley la haba besado y l indudablemente
no la amaba. La deseaba, quizs, pero amor? No. Por qu iba a ser diferente el
inters de Charles?
Bueno, Charles le haba propuesto matrimonio.
Esto
era
tremendamente
vergonzoso,
pero
necesitaba
obtener
desesperadamente algunas respuestas. Se oblig a confiarse a la duquesa.
Lord Knightsdale ha, eh, tenido conmigo atenciones un tanto especiales, tanto
es as que yo, yo Cmo poda decirlo? La duquesa permaneca sentada,
tranquila, esperando. Emma se record a s misma que necesitaba consejo. Yo yo

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le pregunt si me amaba, y l
l le dijo que no? La duquesa pareca consternada. Pero usted acaba
de decirme que l no le haba dicho que no la amaba.
No! S. No lo s. En realidad l no dijo que no me amaba, slo se qued
sentado ah, mirndome fijamente, boquiabierto como un, como un enorme bacalao!
Emma se sorbi la nariz. Se sobresalt al sentir resbalar las lgrimas por sus
mejillas. Las limpi con el reverso de la mano y se mordi los labios, pero no pudo
evitar hipar.
Quera taparse la cara y llorar a rienda suelta. Se senta tan pequea tan
perdida como si tuviese la edad de Claire.
Dijo que yo le gustaba muchsimo, que por supuesto senta cario hacia m.
Sigui y sigui, enredndose ms y ms en sus palabras. Trag saliva, con la cara
ardiendo. Creo que l solamente me desea dijo en un susurro.
Seorita Peterson Emma. La duquesa le dio una palmadita en la rodilla.
Por favor, eso no es tan malo. En realidad, yo creo que es bastante bueno. Tome,
squese los ojos.
Emma tom el pauelo que le ofreca la duquesa, algo le haba pasado al suyo,
y se reclin. Se sorbi la nariz, hipando nuevamente.
Dnde tuvieron esa conversacin?
Emma se sonroj.
En mi habitacin.
En la alcoba de usted?
S. Es vergonzoso, lo s, pero
No, no. No me escandaliza. Eso est bastante bien. La duquesa sonri. Yo
conoc a mi marido en la alcoba de una posada. En la cama. Desnuda.
Emma se qued boquiabierta. La duquesa era americana. Quizs no, no poda
imaginarse que las costumbres americanas fuesen tan distintas.
La duquesa rio.
Una especie de comedia de enredos nos condujo a esa situacin, y nos llev
un buen tiempo superar todos los obstculos, pero s creo bueno, en realidad me
hace feliz decirlo que James me dese desde el preciso instante en que me vio. Se
ruboriz. Y vio bastante de m. Y yo tambin lo dese a l. Un poco de deseo (o
mucho) es muy bueno, siempre que lleve al matrimonio, por supuesto.
El deseo es bueno? Emma nunca haba escuchado a su padre dar ese
sermn.
S, yo creo que s, si por deseo se entiende una fuerte atraccin fsica. El
matrimonio es una relacin muy fsica, ya sabe.
Oh.
Emma no recordaba el matrimonio de sus padres ella era demasiado pequea
cuando muri su madre pero la seora Begley haba hecho alusin a besar y a algo
que suceda antes de los besos. Y sin duda sus encuentros con Charles haban sido
extremadamente fsicos. Emma se sonroj, recordando ese encuentro tan fsico junto

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al lago.
Claro que s. Sin el componente fsico, no habra bebs. La duquesa dibuj
una amplia sonrisa, ponindose la mano sobre el vientre. Lo que hay que recordar,
Emma, es que los hombres no se sienten a gusto hablando. Son mucho mejores
haciendo.
No entiendo.
Bien, lo que quiero decir es que los hombres y las mujeres son diferentes. No
es que me crea una experta, por supuesto, pero he estado meditando sobre el asunto
recientemente.
Comprendo. Emma disimul su desilusin. Haba esperado hallar
respuestas y en vez de eso se encontraba con perogrulladas.
La duquesa rio.
No, no soy una simplona sin remedio. Por supuesto que los hombres parecen
diferentes, pero lo que muchas mujeres nunca llegan a comprender es que en
realidad ellos son diferentes.
Todava no lo entiendo.
Por supuesto que no. Es un concepto difcil de captar. Pas semanas, meses,
en malentendidos con James porque yo no comprenda eso. Sonri. Bueno,
tambin estuve intentando imaginarme los procesos mentales de un noble ingls
todo un desafo para una americana republicana, se lo aseguro. Nunca entender el
sistema britnico de primogenitura o bueno, esa no es la cuestin, verdad? Se
inclin acercndose. Los hombres no piensan de la misma manera que lo hacemos
nosotras, Emma. Por ejemplo, suponga que otra mujer la ignorase al salir de la
iglesia. No quiero decir que le volviese la cara; nada tan obvio como eso.
Simplemente que no la saludase. Qu pensara usted?
Emma frunci el ceo.
Supongo que me preguntara si la he ofendido de alguna manera.
Exactamente. Puede que usted lo pensase y se preocupase por el asunto,
preguntndose qu poda haber hecho.
S, supongo que hara eso.
La duquesa asinti con la cabeza.
Las mujeres analizan cada una de las emociones, estudian cada accin,
siempre esperando que haya algn significado para deducir. Los hombres no hacen
eso. Estoy convencida. Si un hombre ignorase a James no es que alguien vaya a
hacerlo, tiene que soportar a cada adulador Suspir y sacudi la cabeza. Le
deca, si un hombre ignorase a James, l simplemente supondra que el otro no lo
haba visto. Sonri. Es bastante ms agradable ser as, en realidad: hace la vida
mucho ms simple.
Emma arrug el entrecejo.
Me temo que an no me doy cuenta qu tiene que ver eso con Charles.
Cuando le pregunt a Charles si l la amaba, Emma, le pidi que analizase lo
que senta por usted. Probablemente l no saba la respuesta porque nunca se haba

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detenido a pensarlo. Slo saba que la deseaba. La duquesa sonri abiertamente.


Supongo que no estaban sentados como mojigatos cada uno en una silla mientras
tenan esa conversacin en la alcoba de usted.
Emma se ruboriz terriblemente.
Bueno, no, pero entonces, cmo se puede saber si lo que un hombre siente
por una es amor o deseo?
Emma, todava est usted pensando como una mujer. Probablemente en la
mente de Charles no hay diferencia actualmente entre una cosa y la otra. Una vez que
l haya satisfecho sus deseos ms urgentes, ser capaz de darse cuenta de que la ama.
En este momento no est pensando tanto con la cabeza como con la duquesa se
sonroj, otra cosa.
Con otra cosa?
Tengo la certeza de que Charles estar encantado de contarle todo acerca de
eso. No soy lo suficientemente audaz para intentar contrselo yo misma.
Sarah.
La duquesa se volvi y una amplia sonrisa le ilumin la cara.
Aqu estoy, James.
Emma observ aproximarse al duque. Tambin l sonrea y su cara tena la
expresin tierna que adquira slo al mirar a su duquesa. Pero esta vez Emma not
tambin otra cosa.
Los ojos del duque tenan un destello que le resultaba familiar. Lo haba visto en
los ojos de Charles cuando la miraba.

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Captulo 12
Charles se sent en su despacho, rodeado por montaas de papeles. Sin duda
necesitaba un secretario. Jurara que haba ms papeles ahora que la ltima vez que
se haba sentado all. Se reproduciran?
Reproducirse. Se recost en la silla, con las manos entrelazadas detrs de la
cabeza. Cmo le encantara estar ocupado con Emma engendrando pequeos
Draysmith. La joven haba estado exquisita junto al lago. Tan receptiva. Tan slo
contemplar su inocente pasin le haba excitado tanto
Se mora por tocarla sin capas de tela entre ellos. Por sentir el contacto de su
piel; en todas partes. Por entrar en ella
Se movi en la silla. Esa palpitante expectacin era casi insoportable.
Dios, el orgasmo de Emma contra su mano lo haba transportado al paraso.
Bueno, en realidad, al purgatorio. El paraso habra sido llegar juntos a la cima, l
dentro de ella, sobre una buena cama mullida.
Sin embargo no haba sabido utilizar el tiempo que haba estado en la
habitacin de Emma. Frunci el ceo y apoy los codos sobre el escritorio, pasndose
las manos por el cabello. Todo haba marchado bien hasta el final, hasta que ella le
haba preguntado si la amaba. Tendra que haber previsto esa pregunta, pero no lo
haba hecho.
Era una pregunta que haba evitado escrupulosamente durante tantos aos
Por qu las mujeres tenan que hablar de amor? Cuando era ms joven, muchas
de sus compaeras de cama haban terminado sus encuentros con esa pregunta: las
amaba? Eso haba arruinado una cpula completamente satisfactoria. Se haba
sentido atrapado. Todas ellas queran algo de l: una promesa, una linda chuchera
algo. Las muchachas del campo queran algunas monedas extra; las viudas, una
proposicin de matrimonio.
Todas ellas queran poseer un pedazo de l, aunque slo fuese un pedazo de su
corazn. l no lo entregaba. No quera ataduras. Le gustaba demasiado su libertad.
Aprendi a acostarse slo con profesionales, mujeres que entendan que entre
ellos todo era estrictamente fsico bueno, tambin econmico, por supuesto.
Mujeres que tenan claras las reglas. Las emociones aparte de la satisfaccin y
quizs algo de amistad no tenan lugar en la cama.
Pero esto iba ms all de la cama, verdad? Aqu se hablaba de matrimonio.
Familia. Hijos. Un linaje que continuar.
Qu extrao. Desde que haba empezado a interesarse tan especialmente por

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Emma, el ttulo no le pesaba ms. La aplastante depresin que siempre haba sentido
al pensar en estar atado a Knightsdale haba desaparecido. En vez de eso senta
expectacin.
Por Emma.
Si aquel annimo ladrn no les hubiese disparado a Paul y a Cecilia en los
Alpes italianos, provocando la destruccin del carruaje al caer por la ladera de la
montaa, l no habra regresado a Knightsdale para encontrar a Emma Peterson
hecha toda una mujer. Eso, el no saber que un tesoro como Emma viva en Kent,
habra sido la tragedia de su vida. Si su hermano apareciese hoy en la puerta, estara
feliz de verlo. Le devolvera alegremente todos sus deberes y se ira, pero se llevara
con l a Emma, si pudiese. Bueno, y antes de partir compartira con Paul sus propias
ideas acerca de la forma adecuada de criar a dos nias.
Amaba a Emma? Si el amor era esa necesidad devoradora que bulla en l cada
minuto del da y de la noche especialmente de la noche y casi lo abrumaba cada
vez que estaba cerca de ella entonces s, la amaba. Necesitaba tenerla en su cama,
no slo una vez, sino todos los das. Varias veces por da. De varias maneras distintas.
Sus labios dibujaron lentamente una sonrisa. Iba a disfrutar tanto hacindole conocer
los placeres del lecho conyugal.
Y l mismo conocera algunos placeres. Podra hundirse en ella y dejar que su
semilla fluyese dentro de su vientre, sin necesidad de condn o de salirse. Ella era
virgen y frtil. Se esperaba que l le diera hijos.
Deseaba ver su cuerpo ms redondeado y pesado por llevar dentro a sus bebs.
Ver a sus hijos alimentndose de la leche de sus pechos. Criar con ella a Isabelle y a
Claire. Despertar cada maana con la cabeza de ella sobre la almohada. Envejecer y
arrugarse junto a ella, conocer su cuerpo de mujer tan bien como el propio o incluso
mejor.
Dibuj una gran sonrisa. S, la amaba.
Se lo dira y luego le dara el anillo de compromiso de Knightsdale. Lo sacara
ya mismo. Estaba en la caja fuerte ah en el escritorio. El ladrn no se lo haba llevado,
Cecilia an lo tena puesto cuando trajeron su cuerpo a Inglaterra.
Frunci el ceo. El abogado no haba podido detallarle las pertenencias robadas,
aunque s haba insistido en que un ladrn italiano haba causado las muertes. Paul,
Cecilia, todos sus sirvientes haban sido asesinados. No haba testigos. Crandt, el
abogado, confi en los investigadores italianos que haban examinado el lugar del
accidente. Todo el equipaje haba sido desgarrado, como si el ladrn estuviese
buscando algo en particular. Incluso los asientos de los coches los que haban
resistido a la cada de la montaa mostraban tajos hechos con cuchillo y les haban
sacado el relleno.
Por qu? Paul se habra convertido en un traficante? Llevara secretos de
Estado? Charles no haba podido descubrir nada en Londres. Haba dejado de
intentarlo. Qu sentido tena? Paul estaba muerto.
Abri la caja fuerte. Todas las joyas de la familia estaban all. Bueno, quizs no

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todas. Se rio por lo bajo mientras sacaba el anillo de compromiso y lo deslizaba


dentro de su bolsillo. El verano que l tena siete aos antes de que Emma se
mudase a Knightsdale el to abuelo Randall haba venido de visita. l y Paul
simulaban que el to era un pirata. Se haban pasado el verano cavando alrededor de
la propiedad, en busca de joyas escondidas y doblones de oro. Probablemente el to
abuelo Randall se haba desternillado de risa, cuando haba estado lo suficientemente
sobrio para notar a qu jugaban.
Cerr la caja fuerte. Quin sabe, podra haber sido verdad. Randall tena algo
que haca recordar a un pillo. El escultor que haba hecho su busto aquel verano
haba capturado bien ese algo.
Sonri mientras sala del despacho. Quizs les contase la historia a las nias.
Apostara que a Claire le iba a encantar salir a buscar tesoros.

Cada vez que Emma mir a Charles durante la cena, se encontr con que l la
estaba mirando. Era tremendamente desconcertante. Ella estuvo empujando una
juda por todo su plato mientras intentaba escuchar al hacendado Begley hablar de
sus perros de caza. No poda mirarlo sin recordar la conversacin con su esposa unas
horas antes. No poda mirarle la cintura sin ruborizarse. No apartaba su atencin de
la cara del hombre. De sus labios. l y la seora Begley besndose? Y
acurrucndose, sea lo que fuese que significara eso. No poda ser lo que Charles
haba hecho con ella, o s?
Emma ocult su juda debajo de una hoja de repollo. Haba perdido el inters
por la comida.
Se volvi para hacerle una pregunta al seor Frampton que estaba sentado al
otro lado. l respondi con entusiasmo, exhibiendo una significativa cantidad de
carnero masticado para que Emma inspeccionase. Nuevamente centr su atencin en
las judas que tena en su plato.
Poda ser que la duquesa de Alvord tuviese razn? Era posible que ella le
importase a Charles?
Lo mir otra vez, slo un instante. Estaba escuchando a Lady Haverford, con la
cabeza cortsmente inclinada hacia la dama, pero al notar la mirada de Emma le
dirigi una sonrisa que se fue ampliando lentamente haciendo aparecer los pliegues
ms asombrosamente atractivos en su mejilla derecha.
Oh, Dios mo. Los ojos de Emma se retiraron una vez ms hacia su plato.
Estaba ansiosa de que sirvieran el segundo plato, aunque slo fuese por un cambio
de paisaje.
Charles tena de nuevo ese destello en sus lmpidos ojos azules. Y esa mirada
enfocada en ella, como si no hubiese nadie ms en la habitacin como si, por un
instante, Lady Haverford hubiese dejado de existir.
Caballeros dijo Lady Beatrice cuando se sirvieron los dulces, propongo
que pasen de su oporto por esta noche y nos acompaen a las damas en el saln para

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jugar a las charadas.


Ese anuncio fue recibido con refunfuos desde todos los puntos de la mesa.
Charadas no, Lady Bea pidi el conde de Westbrooke. Tenga piedad, por
favor.
El duque de Alvord se rio.
Vamos, Westbrooke, apostara a que guardas en tu interior un actor frustrado.
Pues perderas, Alvord. Odio actuar y ms todava odio adivinar.
Ta dijo Charles, el propsito es entretener a nuestros invitados, no
torturarlos.
Pues yo adoro jugar a las charadas, Lady Beatrice. La seorita Pelham se
inclin hacia adelante para dirigirse a la ta de Charles sentada en el otro extremo de
la mesa. Soy bastante buena en eso, as que ser un placer estar en el equipo de
Lord Westbrooke. La joven dirigi algunos enrgicos pestaeos a Lord Westbrooke.
l adopt una expresin de acosado.
Emma le ech una ojeada a Meg, quien puso los ojos en blanco, haciendo gestos
sin disimulo a Lady Elizabeth. Lizzie, con las cejas fruncidas y los labios apretados,
miraba enojada a la seorita Pelham.
Nosotras vamos a jugar, verdad, Rachel? gorje la seorita Esther
Farthington desde la izquierda del seor Maxwell.
Claro que s, pero slo si estamos en diferentes equipos respondi la
seorita Rachel desde la derecha del seor Maxwell.
El seor Maxwell continu atacando la bandeja de dulces, que algn sirviente
incauto haba colocado a su alcance.
Cuando estamos en el mismo equipo nos peleamos le confi la seorita
Esther a la larga mesa.
No nos ponemos de acuerdo en nada.
Discutimos terriblemente.
Es mucho mejor separarnos.
Las gemelas Farthington sonrieron afablemente, y con idnticas sonrisas, a los
dems invitados, quienes las miraron con ojos dilatados de asombro.
S, bueno dijo Lady Beatrice, rompiendo el atnito silencio, si todo el
mundo ha terminado de comer, deberamos pasar al saln. Seor Maxwell, SEOR
MAXWELL. Lady Beatrice grit en un intento por captar la atencin del anciano.
AHORA VAMOS A JUGAR A LAS CHARADAS.
Ensaimada? No me gusta la ensaimada. Lo que me gusta son estos pastelitos.
No quedan ms?
NO.
Lady Beatrice se puso de pie, dando por terminada cualquier otra posible
discusin y condujo a las damas al saln. Los hombres las siguieron, protestando.
Yo designar los miembros de cada equipo veamos, cuntos somos?
Lady Beatrice ech una ojeada a la habitacin.
No podemos contar a Maxwell susurr Charles al odo de Emma.

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Empezar a roncar en el instante en que se acomode en su silla.


Charles, no puedes meter en cintura a tu ta? farfull Lord Westbrooke
detrs de ellos. Charadas Dios mo!
Las gemelas parecen muy contentas de tomar parte en el juego dijo Emma.
Lord Westbrooke resopl.
Seguro.
Ya has odo a la seorita Pelham, Robbie dijo Charles. Es una experta.
Ser un placer para ella darte toda la ayuda que necesites.
Como si eso fuese a mejorar la experiencia. Yo creo que ha decidido que a ti
no puede conseguirte con sus maas, Charles, as que me ha visto a m. He estado
eludindola todo el da. Tuve que reclutar a Lizzie para que me ayudase a
defenderme en el Panten esta tarde ella y Meg me hicieron compaa para que la
querida seorita Pelham no pudiese arrinconarme y pretender sonsacarme una
promesa de matrimonio.
Seguramente no es para tanto, Lord Westbrooke.
Claro que es para tanto, seorita Peterson. Y por qu tanta formalidad ahora?
Por cierto que no me llam usted milord el da que Charles la rescat del arroyo,
hace algunos aos.
Hace algunos aos? Yo slo tena seis y usted me puso la zancadilla.
Yo no hice eso. Mi pie era perfectamente visible: no fue mi culpa que usted se
tropezara con l, o s?
Su pie no era perfectamente visible hasta que lo plant enfrente de los mos.
Nios interrumpi Charles, algn da daris por zanjada esta discusin,
no es cierto? O an reiris por esto cuando tengis la edad de las gemelas
Farthington?
Oh, no lo s es tan divertido irritar a Emma.
Emma abri la boca para protestar pero se detuvo al ver la risa en los ojos de
Robbie.
Le pido disculpas, finalmente, seorita Peterson? Le digo (slo por
caballerosidad, por supuesto) que la culpa fue toda ma?
l estaba bromeando. Todos estos aos, ella haba estado guardndole rencor,
pensando que l haca lo mismo y todo haba sido una broma. l disfrutaba la
pelea verbal. La hallaba divertida.
Emma se relaj y sonri. Haba sido demasiado seria? Quizs. Discutir sobre
un incidente de la niez, sin importancia, era ridculo. Sonri abiertamente.
Oh, por favor, no se disculpe ahora especialmente si slo lo hace por
caballerosidad.
Robbie fingi enjugarse la frente.
Bien, qu alivio. Estoy seguro de que el esfuerzo de ser un caballero sera
demasiado para que lo soportase mi pobre corazn.
Indudablemente, demasiado confirm Charles.
Lord Westbrooke! Lady Beatrice agit la mano hacia Robbie. Deje de

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intentar esconderse ah. Estar en el equipo con las seoritas Oldston, Rachel
Farthington, Margaret Peterson, con Lady Elizabeth, y con las seoritas Frampton y
Pelham.
Oh, Dios farfull Robbie. No voy a salir de esta habitacin a menos que
tenga a Meg de un lado y a Lizzie del otro. Proteccin. Necesito proteccin.
Emma rio por lo bajo.
Tambin necesita proteccin, Lord Knightsdale? Usted es mejor partido que
Robbie.
Charles suspir.
Emma, querida ma, por qu contina llamndome Lord Knightsdale? Ha
podido decir muy bien Robbie. De hecho, he odo antes mi nombre en sus labios.
Baj la voz y se inclin ms cerca. Creo que he saboreado mi nombre en sus
labios.
Estamos en una reunin, milord. Comprtese.
Entonces en privado no es necesario que me comporte?
Emma enrojeci, recordando en detalle el encuentro junto al lago.
Humm dijo Charles. Est algo ruborizada, cario. Tal vez est pensando
en nuestro encuentro de esta maana? En realidad ah s que me he comportado.
Crame.
Milord, cmo puede decir eso?
Porque s exactamente qu habra hecho en caso de no haberme comportado.
En esa ocasin he ejercido un extremo control de m mismo, como lo he hecho ms
tarde en su habitacin. Necesitamos hablar, amor mo.
Emma contuvo el aliento. Quera decir algo especial al usar esas palabras? En
su mirada se vea claramente el inconfundible destello.
Charles, deja de susurrarle al odo a la seorita Peterson y ven aqu dijo
Lady Beatrice.
Emma cerr los ojos, con el deseo de hallarse en su alcoba al abrirlos
nuevamente. No. Cuando los abri, all estaba Lady Beatrice gesticulando en
direccin a ella.
Vamos. Charles, t y la seorita Peterson se os uniris a los seores Stockley y
Frampton y a las seoritas Esther Farthington, Oldston y Haverford.
Por qu Alvord no est obligado a jugar? Robbie se las haba ingeniado
para colocar un sof entre l y la seorita Pelham.
Creo que nosotros los viejos casados estamos disculpados, Westbrooke.
El duque sonri, sentndose junto a su esposa.
Esos divertimentos estn reservados para los no comprometidos.
Eso es ridculo. Y usted, hacendado? Querra participar?
No, no, Westbrooke. Me basta con mirar. Pero lo alentar a usted.
Y usted, seorita Russell? Seguro que le gustara participar.
Oh, no, milord. No, gracias, no.
Robbie ech una ojeada a la habitacin.

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Seor Maxwell?
Un ronquido fue la respuesta del seor Maxwell.
Qu le haba dicho? le murmur Charles a Emma.
Djese de rodeos, seor. Lady Beatrice le entreg a Robbie un trocito de
papel. Usted y la seorita Pelham
Emma se cubri la boca para ocultar la sonrisa que le provoc la expresin de
Robbie. Llamarle mirada feroz a la que haba en sus ojos era quedarse corto. Lady
Beatrice tambin pareci notarlo. Hizo una pausa y mir fijamente a Robbie antes de
continuar.
Y Lady Elizabeth y el seor Oldston pueden hacer la representacin.
Nos sentamos, seorita Peterson? Esto puede llegar a ser ms entretenido
que la mejor farsa de Drury Lane12.
Emma dej que Charles la condujese hasta un sof. Antes de que pudieran
sentarse, el seor Stockley ocup uno de los extremos.
Por favor, acompeme, seorita Peterson. El seor Stockley dio una
palmadita en el sitio libre que haba junto a l.
Sera grosero ignorar su invitacin. Emma se sent en el borde del sof, tan lejos
de l como pudo, lo cual no era lo suficientemente lejos, ya que el sof era muy
pequeo. Le complaci verle hacer una mueca de dolor al sentarse. Era la marca de
Prinny. El seor Stockley lo pensara dos veces antes de mirarla moviendo as las
cejas.
Tambin poda pensarlo dos veces debido a las furiosas miradas de Charles
desde una silla vecina.
Luego de entregarle el papelito a la seorita Pelham, Robbie se haba instalado
de brazos cruzados contra el manto de la chimenea. La seorita Pelham y el seor
Oldston iniciaron un acalorado intercambio de susurros; Lizzie escuch por unos
minutos y luego fue a pararse junto a Robbie.
Ah, seorita Peterson. El seor Stockley le ech una ojeada a Charles
mientras se inclinaba para susurrarle a Emma. Sobre lo de esta tarde ay.
Emma sonri.
Se ha hecho dao, seor Stockley?
No es nada. No hay de qu preocuparse.
Emma dese que Prinny estuviese cerca. Estaba segura de poder persuadirlo
para que tomase una muestra de mayor tamao de la persona del seor Stockley.
Esta tarde? El ceo fruncido de Charles hizo aparecer un profundo surco
entre sus cejas. No estaba usted en el Panten esta tarde, Stockley?
Stockley se sobresalt y nuevamente hizo una mueca de dolor al apoyar el peso
del cuerpo sobre su trasero herido.
S, milord, estuve all un rato.
Encontr al seor Stockley en la galera larga, examinando los cuadros,
milord. Emma mir al seor Stockley. Muy concienzudamente.
12

Se refiere al Royal Theatre de Londres (N. de la T.)

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Connoisseur, Stockley?
Un poco, milord. Simplemente un estudioso. Siempre a la bsqueda de
conocimiento.
Emma pestae y examin ms cuidadosamente al seor Stockley. La nota
amenazadora que haba odo en su voz esa tarde estaba all otra vez.
De verdad? Tambin en la voz de Charles haba un tono de crispacin.
Yo que usted sera extremadamente cuidadoso sobre el tipo de conocimiento que
perseguira, especialmente si involucrase de cualquier modo a la seorita Peterson.
Emma pestae otra vez. Charles estaba casi gruendo, como un perro con el
pelo erizado.
Violacin!
Emma gir nuevamente la cabeza en direccin a los jugadores de charadas. La
seorita Rachel Farthington rebotaba en su asiento, gritando. El seor Oldston tena
los brazos alrededor de la seorita Pelham, quien luchaba salvajemente. Robbie y
Lizzie se desternillaban de risa.
Qu demonios? Charles se adelant, pero el seor Oldston solt a la
seorita Pelham. De hecho, ambos se pusieron en cuclillas frente a la seorita Rachel,
sonriendo y alentndola.
Charles mir a Lady Beatrice con el ceo fruncido.
Ta, les has dado me imagino que no les has hecho representar La violacin
de las Sabinas
Milord dijo la seorita Pelham, con evidente enojo, usted no era quien
deba decirlo!

Emma se escabull a su cuarto tan pronto como pudo. Las charadas no haban
tenido xito. Tras examinar los papelitos para ver qu otros ttulos haba escogido su
ta, Charles haba declarado que todos eran indecorosos. Lady Beatrice haba
manifestado su desacuerdo y ambos haban salido al corredor a discutir el asunto. No
bien la cola del vestido color mora y anaranjado de Lady Beatrice hubo traspasado el
umbral, los hombres huyeron hacia el saln de billar. Para cuando Lady Beatrice y
Charles regresaron, el grupo de invitados estaba severamente diezmado.
Desgraciadamente, el seor Stockley no era uno de los que se haban marchado.
Segua revoloteando cerca de Emma, lo cual enfureca a Charles. Aunque a Emma no
le agradaba el seor Stockley, se dio cuenta de que las disputas verbales constantes le
agradaban menos an. Al quinto comentario mordaz de Charles, ella ya tena dolor
de cabeza.
Y ahora no encontraba su camisn. Revis el armario una vez ms, aunque era
muy poco probable que no hubiese mirado bien la vez anterior. Tena un guardarropa
muy reducido: no haba sitio para que un camisn errante se escondiera. No poda
estar en el armario.
Pues bien, no pensaba dormir con el vestido puesto. Pasara la noche en

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combinacin.
Por lo menos su cepillo no se haba ido otra vez a pasear por ah. Se sent frente
al tocador y empez a soltarse el pelo. Mir la puerta que conectaba su habitacin
con la de Charles. Cmo haba terminado su cepillo entre los papeles de l? Era
posible que tambin su camisn estuviese ahora all?
La idea hizo que su piel floreciese con una tonalidad rojo fuego. No le iba a
hacer falta el camisn para no sentir fro esa noche. En ese momento incluso la
combinacin le resultaba de demasiado abrigo.
Se mir largamente al espejo y un mal pensamiento se instal en su mente.
Y si esa noche no usaba la combinacin? Y si dorma cubierta tan solo por las
sbanas? Nadie se enterara.
Empez a sentir en la piel un cosquilleo muy extrao.
Tena veintisis aos. Era una mujer adulta. Si se le ocurra pavonearse por su
alcoba tan desnuda como haba llegado al mundo, quin podra oponerse? Ni
siquiera tena una doncella que pudiera escandalizarse.
Antes de perder el valor se puso de pie y se quit la combinacin. El aire
nocturno le puso la piel de gallina en los brazos e hizo que sus pezones se
endurecieran como pequeos guijarros.
Se dej caer nuevamente en la silla. El tapizado de seda se notaba fresco contra
sus nalgas: ligeramente resbaladizo, suave pero con un levsimo toque spero. Se
estremeci, irguindose en la silla.
Tom su cepillo, concentrndose en deslizarlo por el cabello largo y rizado. Al
principio miraba al frente, la vista fija en los ojos que le devolva el espejo, tratando
de ignorar el resto del reflejo como si se fuese a quedar petrificada si se permita
mirar su propio cuerpo.
No le haca falta mirar. Senta. Cerr los ojos, concentrndose en las nuevas
sensaciones: el fuego que entibiaba su piel; su cabello resbalando sobre los hombros,
acaricindole los senos, hacindole cosquillas en los pezones; la libertad de su
cuerpo mientras se mova, sin estar limitado por el ms leve roce de tela.
Senta los pechos ms grandes, ms sensibles, los pezones anhelantes. Otra
parte de ella tambin estaba anhelante. Las sensaciones eran casi demasiado intensas.
Jade, abriendo los ojos.
En el espejo vio cabello rizado color rubio oscuro y vislumbr su piel desnuda.
Reuni la mata de cabello en sus manos y la sostuvo recogida para poder mirarse.
Vio que junto con los brazos se elevaban sus pechos. Eran grandes, dorados por el
resplandor del fuego, con pezones redondos e insoportablemente duros.
Saba que a los hombres les gustaban. No haba crecido en un convento: haba
sorprendido a ms de uno mirndole esa parte del cuerpo. No le gustaba que se la
comieran con los ojos. Elega vestidos con cuello alto como convena a la hija de un
prroco. Ech una ojeada al armario. Bueno, el traje de baile de satn azul era la nica
excepcin y nunca lo haba usado en pblico. Se atrevera a estrenarlo para el baile?
Le gustara a Charles? Tena un canes tan pequeo que a l slo le llevara un

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El marqus desnudo

instante bajrselo hasta la cintura.


Dej caer el cabello. Tras un instante de vacilacin, tom sus pechos en las
manos, levantndolos, sintiendo su peso. Charles lo haba hecho la noche en que le
haba cepillado el cabello, pero entonces ella llevaba camisn. l le haba tocado la
piel desnuda junto al lago. La haba visto con toda claridad a la luz de la maana. Le
haba puesto su boca, su lengua, sobre los pezones.
Sinti humedad entre las piernas y se levant de un salto. No quera manchar el
hermoso asiento de seda.
Mir la combinacin que, por esa noche, haba desechado. No senta fro en
absoluto. No iba a usarla. Se meti en la cama, se quit las gafas y apag la vela.
No poda ponerse cmoda. Haca un momento haba notado que sus pechos
estaban especialmente sensibles, pero ahora senta una sensibilidad parecida al dolor
en todo su cuerpo. Si se estiraba de espaldas, senta la friccin de las sbanas contra
los pezones y las nalgas. Extenda las piernas y perciba entre ellas el profundo latido
de la necesidad. El vaco y la avidez la consuman. Se puso de costado, pero la
sensacin de dolor no desapareca. Boca abajo era an peor: deseaba frotarse contra
la cama. Senta tanto calor, estaba ardiendo. Febril.
Si se tocaba donde el anhelo era ms intenso, donde la haba tocado Charles, se
curara?
No. No poda hacer eso. Le escandalizaba demasiado aunque era discutible
qu poda escandalizar demasiado a una solterona llena de lujuria como ella,
retorcindose desnuda en su cama. Aun as, mantuvo las manos bien metidas debajo
de la almohada y trat de dormir.
Consigui dormitar. Soaba con Charles desnudo junto al lago. Con sus
hombros. Los msculos de sus brazos. Su pecho, salpicado de vello rizado y castao
claro que formaba una lnea hasta el ombligo, y continuaba debajo de la toalla. Y
entonces despertaba, frustrada. Su imaginacin no poda proporcionar los detalles
de lo que aquella toalla haba mantenido oculto.
Tras despertar de golpe cinco o seis veces, se dio por vencida. Quizs si se pona
la combinacin, podra apagar ese fuego que estaba haciendo estragos en su cuerpo.
Estaba buscando sus gafas cuando oy un crujido y luego un sonido como si se
raspase algo. Se incorpor en la cama, tirando de las sbanas para cubrirse. Algo se
mova en el otro lado de la habitacin. Algo blanco emerga de la pared
Intent llenar de aire sus pulmones. Grit tan alto como pudo, pero a ella no le
son fuerte en absoluto. Despus se sumergi bajo las mantas y empez a rezar como
la hija buena de un prroco que haba sido alguna vez y que prometi volver a ser si
solamente sobreviva a aquella noche.

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Captulo 13
Charles dej el libro a un lado. Haba ledo la misma pgina al menos veinte
veces. Al final reconoci que esa noche no iba a entenderlo.
Qu diablos habra estado haciendo Stockley con Emma en la galera larga esa
tarde? Y adems se haba pasado toda la noche rondndola. Al menos ella no haba
mostrado indicio alguno de disfrutar de las atenciones de ese hombre.
Ms le vala que no las disfrutase. Ella era suya. Slo necesitaba hacer que
admitiese ese hecho.
Volvi a mirar la puerta comunicadora. Dios, le encantara ir ahora mismo
adonde estaba ella. Necesitaba verla. Hablarle. Abrazarla. Necesitaba
Se movi cambiando de posicin. Iba a tener que ir a darse otro chapuzn en el
lago. Jams conseguira dormir en ese estado de excitacin. Demonios, ni siquiera
estaba seguro de poder abotonarse los pantalones. Tena que convencer a Emma de
casarse con l antes de que cierto rgano estallase y con l, toda esperanza de
continuacin para el linaje de los Draysmith.
Se incorpor y sac las piernas de la cama, con un estremecimiento. Nunca
haba estado en un estado tan doloroso. Tena que aliviarse pronto. En la posada local
haba mujeres complacientes. Nan se ocupara de l: haba pagado sus servicios
antes. Pero no quera hacer una visita a El Hombre Verde.
En honor a la verdad, la idea de llevar a la cama a cualquier otra que no fuese
Emma no le resultaba en absoluto tentadora. No, tendra que irse al lago. Emma lo
haba arruinado. Si ella no se casaba con l, se enfrentaba a la perspectiva de una
larga e incmoda vida llena de chapuzones nocturnos.
Iba a coger sus pantalones cuando oy un extrao ruido que provena de la
habitacin de Emma. Se qued inmvil, con el corazn palpitante. Haba odo antes
ese ruido apagado, durante la guerra. Las mujeres que estaban demasiado
aterrorizadas para llenar de aire sus pulmones y gritar con fuerza hacan ese ruido.
Sali precipitadamente de la cama, ignorando sus pantalones y tomando en su
lugar el candelabro. Necesitaba ver al enemigo y, si era necesario, el pesado
candelabro de latn dejara una buena marca en la cabeza de un hombre.
Abri de un empujn la puerta comunicadora, sosteniendo en alto la vela.
Nadie. Registr la habitacin entera. No vio a nadie, ni siquiera a Emma. Se acerc a
la cama. Haba un gran bulto en el medio, debajo de las sbanas. Con cautela cogi
un extremo y las arranc con un solo movimiento veloz.
Haba encontrado a Emma. Estaba hecha un ovillo, con la cabeza hundida entre

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las manos, su glorioso cabello desplegado a su alrededor y su precioso, blanco y


suave trasero desnudo.
Dios, haba empezado a jadear.
Emma tom aire y se levant de un salto, retorcindose para girar la cabeza
hacia l.
l ya ni siquiera poda jadear. No poda respirar. Mir sus senos generosos que
se movan junto con su cuerpo y la boca se le sec tanto como se le endureci otra
parte del cuerpo.
Le haba visto el pecho junto al lago, pero esto era mucho mejor. Sus ojos
siguieron la larga lnea del cuello, las delicadas clavculas, la exquisita trayectoria de
sus pechos nveos, sus esbeltas costillas.
Emma? dijo con voz ronca.
Charles? Alarg la mano para coger sus gafas. Ests desnudo.
Eh t tambin, cario.
Dios, los ojos de ella ya no le miraban la cara. Estaban fijos en su parte ms
obviamente masculina. Muy obvia y muy masculina en ese momento.
Era eso lo que estaba debajo de la toalla esta maana?
S. Charles reprimi una risa ligeramente histrica. Por lo general lo llevo
conmigo.
Pero cmo entra en tus pantalones?
Se pliega para guardarlo. Charles puso cuidadosamente el candelabro sobre
la mesa de noche. Trag saliva de nuevo, y con voz ligeramente temblorosa pregunt
. Te gustara tocarlo?
Emma dud, con evidente curiosidad.
Puedo?
Por favor.
Alarg la mano con cautela. l vio acercarse sus dedos pequeos y cerr los ojos
por un momento mientras senta un roce como de alas de mariposa. Era delicioso,
pero demasiado fugaz.
Todos los hombres tienen estos estos apndices?
Dios, iba a derramar su semilla con slo escuchar esas preguntas.
S, cario. Es una parte importante para hacer bebs. Te gustara tocarlo otra
vez? Te prometo que no me lastimars.
Lastimarlo, no. Enloquecerlo de lujuria, sin duda.
Acerc la mano nuevamente. Esta vez ella dej explorar a sus dedos,
recorriendo a lo largo, rodeando su grosor, incluso acariciando los sacos que
colgaban entre las piernas. Se movi para darle ms espacio para explorar, abriendo
ligeramente las piernas. Se mordi los labios, asido con fuerza al poste de la cama. El
sudor le goteaba por la espalda. Sin duda iba a arder por combustin espontnea. Lo
nico que esperaba era tener antes la oportunidad de hundirse en el cuerpo de
Emma.
Cuando hago esto, se mueve solo dijo Emma, acaricindolo. Efectivamente,

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dio un salto sobre la palma de la joven. Apret los dientes, saboreando las oleadas de
placer que se propagaban desde la mano de ella. Es tan duro y tan suave, pero la
punta es blanda y y hmeda. Con el dedo unt esa humedad por el resto del
miembro, que nuevamente dio un salto sobre su mano. Ella solt una risita,
deslizando los dedos hacia arriba hasta llegar a la espesa mata de vellos en la base.
Y el vello que tienes aqu es an ms rizado que tu cabello.
Ante un gruido de l, ella retir la mano.
Ests seguro de que no te estoy lastimando?
S. Estoy completamente seguro. Dios, se haba estremecido al decirlo?
Carraspe. Completamente seguro.
Tu voz suena rara.
Porque estaba ebrio de lujuria. Sus rodillas estaban a punto de ceder. Jurara que
iba a desplomarse sobre la cama, una muy buena idea, pero primero haba algo que
deba traer de su habitacin.
Emma. A Charles le alegr mucho que su cerebro an fuese capaz de
formular un pensamiento coherente. Qudate exactamente exactamente dnde
ests. No te muevas. Para nada. Regreso en un momento. Jrame que no te vas a
mover.
Bueno Emma se sonroj y alarg la mano hacia la ropa de cama. Su
mano fracas en el intento, al encontrarse con la cama vaca. Dnde estn las
mantas?
Las traer ms tarde. Ahora no las necesitas. Te doy mi palabra. Son
totalmente innecesarias. Superfluas. Hasta irritantes. As ests perfecta. No te
muevas. Por favor.
Ella dej escapar un pequeo suspiro.
Muy bien.
Bien. Esplndido. Maravilloso. Qudate quieta.
Charles retrocedi hasta la puerta, sin despegar los ojos de Emma. Ella no se
mova. De hecho, sus ojos estaban clavados en la parte ms prominente del cuerpo de
l. Era cada vez ms prominente, l poda sentirlo. Seguro que su crecimiento tena
un lmite? Ya senta un anhelo casi insoportable.
Respir. Senta un doloroso anhelo, pero no iba a tardar mucho en satisfacerlo.
Seguramente encontrara alivio esa misma noche. De lo contrario, morira. Esa era la
verdad. Si no se deslizaba dentro de su cuerpo clido y apretado antes del amanecer
l iba a iba a no saba qu iba a hacer, pero seguramente nada bueno. Como
mnimo, gritar. Ms bien iba a salir disparado por los corredores de Knightsdale,
completa y absolutamente loco.
Recuerda qudate justo ah le repiti al llegar al umbral de su habitacin
. No te muevas.
Le llevara slo un segundo encontrar el anillo de compromiso. Saba
exactamente dnde estaba. Dentro de un momento lo deslizara en el dedo de Emma.
Y luego l se deslizara dentro de su cuerpo pero eso no le tomara slo un

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momento. No. Era la primera vez de Emma. Se tomara todo el tiempo del mundo.
Esperara hasta que ella le rogase que lo hiciera.
Si es que consegua esperar tanto. Lamentablemente, no estaba seguro de
cunto podra prolongar el momento en esta ocasin en particular. A excepcin de su
primera vez, siempre haba logrado aguantar el tiempo que hiciera falta, eso era para
l motivo de orgullo. Pero esa noche
Esa noche tema no estar a la altura de las circunstancias. No poda no poda
fallar, por el bien de Emma, pero ella le afectaba mucho ms que cualquiera de las
otras. Era casi como si estuviese ante un acto completamente diferente, un acto que
nunca antes hubiese realizado.
No te muevas repiti una ltima vez.
Ella alz la mano para quitarse el cabello de la cara. Ese movimiento hizo que
sus pechos se elevaran, balancendose. Una belleza.
Vuelvo ya mismo.
Morira, literalmente, caera muerto ah mismo, si ella de repente recordaba que
era una correcta y formal seorita inglesa.

Emma observaba a Charles retroceder hacia la puerta. Esa, eh, parte de su


cuerpo que ahora se destacaba era la cosa ms extraa que haba visto en su vida.
Sobresala rgida de la lnea del cuerpo y pareca hacer reverencias cuando Charles
caminaba. l obviamente haba deseado que lo tocara ah, pero pareca haber sentido
dolor cuando ella lo haba hecho. Era tan extraa al tacto: dura y blanda, caliente y
suave.
Qu sera lo que necesitaba ir a traer de su habitacin?
En qu estaba pensando ella? Probablemente haba ido a buscar un arma. l
haba venido en respuesta a su grito, no? Slo se haba sobresaltado al verla
desnuda
Jess! Nuevamente alarg la mano para coger las mantas. Dnde estaban? Se
arrastr hasta abajo de la cama y las vio en el suelo.
Habas prometido que no te ibas a mover.
Levant bruscamente la cabeza. Charles estaba de pie en la puerta, tan desnudo
como se haba ido.
Pero no me quejo. Sonri. Sus ojos resplandecan. Esa es una postura
muy atractiva, cario.
Jess! Estaba a cuatro patas, cada centmetro de su cuerpo expuesto para que l
lo examinara. Se dej caer de bruces en la cama. l rio por lo bajo y camin hasta ella.
Todava no llevas nada encima mascull con la cara contra el colchn. Era
agradable sentir la frescura de las sbanas contra sus mejillas ardientes.
Correcto. No preveo que vaya a necesitar la ropa en un futuro inmediato. De
hecho, espero que se convierta en una verdadera molestia.
Dios! Sinti la caricia de su mano ancha deslizarse por su espinazo, desde el

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cuello hasta las nalgas. El colchn se movi, luego sinti que ambas manos
descendan por su espalda. La parte de delante del cuerpo de la joven empez a
palpitar. Hundi an ms la cara en la cama. Las manos de l bordeaban ahora los
costados de su cuerpo, rozando sus pechos, metindose entre sus muslos. Separ las
piernas. Tena que luchar consigo misma para no levantar su cuerpo y dejar que las
manos de l se deslizasen por debajo.
Dnde est tu arma? Jade mientras uno de los dedos de Charles recorra
la hendidura entre sus nalgas.
Qu arma?
Ella gimi. Las manos de l le rozaban los muslos, tan cerca de donde ella las
deseaba.
Te estoy lastimando, cario?
Ella oy la risa en su voz.
No jade. No iba a dejar que la distrajera ms. No es por eso por lo que
has ido a tu habitacin, para traer un arma? Has entrado aqu porque yo haba
gritado, no es verdad?
Tienes razn, ha sido por eso.
Las manos de l dejaron de tocarla. Ella casi rompi a llorar. La cama se movi
otra vez y l apareci ante ella. La cosa que sobresala apuntaba hacia Emma, como si
quisiera que la acariciara nuevamente. Ella cogi las sbanas para abstenerse de
alargar la mano hacia esa cosa.
Exactamente de qu se supona que deba rescatarte, Emma? No veo nada
amenazador.
Ella levant la cabeza. Deba admitir que en ese momento en la habitacin no
haba nada.
Haba algo all. Hizo un gesto con la barbilla. Algo blanco, que sali de
esa pared.
Que sali de la pared? Puedes ser un poco ms especfica?
Emma se ruboriz.
Bueno, no llevaba gafas en ese momento.
Ah, otro fantasma como el que vio Nana.
No. Bueno, estoy segura de haber visto algo Emma estaba casi segura
pero qu poda haber sido?
Aqu?
Charles tena una espalda muy atractiva. Sus msculos se flexionaron y se
marcaron mientras recorra la pared con las manos.
Es aqu donde crees haber visto tu fantasma, Emma?
S.
Su cuerpo se estrechaba desde los hombros hasta la cintura delgada y las
musculosas nalgas. En el jardn de invierno las manos de ella las haban tocado. Pero
aquel da llevaba pantalones. Cmo sera cmo sera tocarlas desnudas?
Yo no veo nada, Emma.

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Eh.
La lujuria la consuma. Su mente estaba embotada, todo su cuerpo palpitaba. Se
avergonzaba de sentir eso, pero quera que Charles volviese a su cama. Que le
mostrase ms de lo que le haba mostrado en el lago. Ella quera conocerlo todo.
Incluso si l no la amaba.
No importaba. Ella s lo amaba.
l era el motivo de su total desinters por los otros hombres. Meg tena razn:
haba mirado a buenos partidos del mismo modo en que miraba a viejas carabinas;
excepto a uno. Charles la haba arruinado para todos los dems.
Lo haba amado desde el momento en que l sec sus lgrimas en el bosque
cuando ella tena seis aos, cuando le haba dejado que fuese su sombra, pese a las
burlas de Robbie y James. l haba sido su Sir Lancelot, su Robin Hood.
Y cuando creci, l haba sido el hroe de todas las novelas de Minerva Press 13
que haba ledo en secreto encerrada en su cuarto. l la haba visitado en sueos,
reconfortndola cuando estaba cansada o desanimada, cuando criar a Meg y llevar la
casa para su padre la haban abrumado. Al principio l slo le pasaba un brazo por
los hombros y le besaba la frente. Pero despus de verlo con esa mujer annima en la
terraza para el baile de bodas de su hermano, haba empezado a soar que la
envolva en sus brazos, apretndola contra l y besndola en los labios.
Y ahora? Oh, Dios. Ahora sus sueos eran ardientes, tentadores. Frustrantes.
An les faltaban algunos detalles cruciales.
Bien, esa noche conocera esos detalles. Dios, si Charles no volva a la cama en
ese mismo momento, iba a llorar. Tena veintisis aos. Nunca haba estado con un
hombre. Como le haba preguntado la seora Begley, para quin se reservaba?
Aunque tuviera que suplicarle a Charles, no iba a salir virgen de esa cama.
Al volverse l, los ojos de la joven bajaron hasta su cintura. Emma sonri. No
sera necesario suplicar.

Ni rastro de fantasmas, cario.


Eh.
Dios, los ojos de Emma se haban clavado en la parte de l que ms la anhelaba.
Sonri. Quizs eso no era enteramente verdad. Su corazn la anhelaba ms. Nunca
haba pensado que un sentimiento as fuera posible. Si Emma le pidiese que esa
noche slo la abrazase, estara dispuesto a hacerlo.
Dese fervientemente que ella quisiera de l ms que eso. Mucho, mucho ms.
Que quisiera todo. Cada milmetro del cuerpo que arda por ella.
Se aclar la garganta y trat de liberar su mente de su tremenda necesidad.
Creo que mejor me quedo aqu contigo esta noche. Para protegerte. No te
parece?
Editorial inglesa especializada en novelas de ficcin sentimental y ficcin gtica, muy de moda en esta poca.
(N. de la T.)
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El marqus desnudo

Los ojos de ella subieron lentamente de la ingle a la cara, detenindose en su


recorrido para examinar el vientre, el pecho, la garganta. Cuando finalmente las
miradas se encontraron, l se sinti feliz de ver reflejada en sus ojos una inocente
necesidad.
S. La lengua de ella se asom para humedecer los labios. S, podra ser
una buena idea.
Cario, confa en m: es una idea maravillosa. l se sent en la cama. Y se
me ocurren algunas cosas que podemos hacer para librar tu mente de cualquier tipo
de fantasmas.
De verdad? susurr Emma. Y cules seran esas cosas?
l alargo el brazo lentamente y le acarici el costado de un pecho.
Implican tocar.
Mmm. Los ojos de Emma se cerraron y su lengua asom otra vez. Tocar
es bueno.
Ponindole una mano sobre el hombro, l la hizo girar con suavidad para que
quedara boca arriba.
Muy bien.
Le acarici el otro pecho y rodendolo con sus manos lo levant. Le llenaba la
mano, pesaba lo justo. Con el pulgar traz un crculo alrededor del pezn, bordeando
el centro.
Emma hizo un ruidito extrao con la garganta. Arque la espalda, para que el
pudiese tocarla mejor.
Dios, cario, eres perfecta.
Siento siento que estoy ardiendo dijo ella. La vio tragar, observ
cmo se mova su preciosa garganta. Por favor. Te necesito. Necesito que me
toques. En todas partes.
l desliz el dedo por el interior de su pecho, hasta el cuello y all frot con el
pulgar el punto donde perciba los latidos.
Amor, no te imaginas cmo me encanta escucharte decir eso. Y estar an
ms encantado de complacerte en un momento.
No. Ahora.
Ay, cario. Qu exigente! Veo que estoy destinado a ser tu esclavo en lo
cual me convertir, de buena gana, con una condicin.
Cul?
Que te cases conmigo. Tom el anillo de compromiso de Knightsdale de la
mesa de noche, donde lo haba puesto antes de ir a cazar fantasmas. No te pondr
un dedo (o cualquier otra cosa) encima hasta que accedas a casarte conmigo.
Est bien. Emma alarg la mano para tomar el anillo. Charles lo alej de
ella.
No, no, mi amorcito impaciente. Esta es una eleccin que ests haciendo para
siempre. Piensa si puedes. Una vez que deslice este anillo en tu dedo, estars
comprometida. Sers mi esposa, la madre de mis hijos.

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El marqus desnudo

Charles hizo una pausa, escuchando sus propias palabras. El zafiro del anillo
familiar capturaba la luz de la vela. Al drselo a Emma un lazo ms lo una a
Knightsdale. Esperaba sentir un nudo en la boca del estmago. Sentirse atrapado.
Pero no. Se senta seguro. Saba que Emma era la mujer para l.
Adems senta expectacin. Muchsima. Su cuerpo delicioso se extenda ante l,
cada centmetro resplandeca a la luz de las velas. Tan pronto como le hubiese puesto
ese anillo
Di que s, Emma. Te necesito.
Ella mir el anillo y luego a l.
Pero me amas?
l sonri.
S, cario, creo que s. S que nunca he sentido antes lo que siento por ti. Slo
pensar en ti me hace sentir feliz entre otras cosas.
Qu otras cosas?
Charles rio.
Excitado. Hambriento. Duro. Loco de deseo.
Oh. Eso suena un peln incmodo.
Es ms que un peln incmodo, amor. Me temo que el matrimonio contigo es
mi nica cura. Si me rechazas, morir aqu mismo en tu cama y muy posiblemente el
linaje Draysmith muera conmigo. El ttulo pasar al querido primo Aubrey, quien,
segn ta Bea, es reacio a (o incapaz de) engendrar un heredero.
Est siendo ridculo, milord.
Claro que no estoy siendo ridculo, seorita Peterson. Estoy siendo completa y
totalmente franco. La ma es una situacin desesperada. Estoy sufriendo. Si usted no
consiente aqu y ahora en desposarse conmigo, voy a enloquecer. Estoy seguro de
ello.
Eso no es posible.
S que lo es, cario. Confa en mi palabra. Mientras hablamos siento que mi
cordura se va debilitando. Di que te casars conmigo. Por favor. Di que s.
Emma dibuj una amplia sonrisa.
S.
Charles rio.
S? Eso es todo?
S, por favor.
No me amas?
No lo creo.
Charles frunci el ceo. Haba supuesto Haba pensado que si l la amaba,
ella lo amara a l, por supuesto que no.
Ella gir quedando tendida de costado, se incorpor apoyndose en el codo y
alarg la mano para frotar la arruga entre las cejas de l.
No creo amarte, tontito s que te amo. Te he amado desde que tena seis
aos, aunque entonces no lo senta del mismo modo que ahora.

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El marqus desnudo

No, supongo que no. Se sinti mareado de alivio.


He tratado de negarlo, de ignorarlo, pero el sentimiento no ha desaparecido
aun cuando t no me decas que me amabas.
Lo siento
Emma apoy los dedos en sus labios.
Basta de charla. Yo tambin estoy al borde de la locura. Dijiste que me tocaras
si acceda a casarme contigo. Ya lo he hecho, as que
Ah, s. Qu torpeza de mi parte, hacerte esperar. Dame tu mano izquierda,
cario. Desliz su anillo en el dedo de la joven. Ah est. Le bes la palma.
Bueno, creo que ya has cumplido con tu parte del trato, verdad? No puedo dejar de
cumplir con la ma.
S. Por favor. Ahora.
Soy su esclavo y estoy para obedecerle. Dnde preferira la seora que la
tocase primero?
Emma se ruboriz.
Tengo que decirlo?
Humm, quizs yo pueda adivinar. En la nariz? En las cejas? En la mejilla?
Charles dej que sus labios siguieran a sus palabras, besando sucesivamente
cada parte de la cara de Emma, quitndole las gafas y ponindolas sobre la mesa de
noche.
No. S. Oh.
No es usted muy coherente que digamos, seorita Peterson.
Ella se puso como un tomate y lo mir a los ojos.
Los pechos, Lord Knightsdale. Me gustara que me tocase los pechos.
Ah, sus pechos. Qu excelente idea. Sus pechos son muy hermosos, verdad?
Estara encantado de tocarlos. Embelesado.
Charles sonri cuando Emma se arque hacia arriba al rozarle l uno de sus
hermosos pechos con el borde de la mano.
Vio que sta iba a ser una noche estupenda.

El contacto de las manos de Charles era maravilloso. Eran grandes y clidas, se


movan sobre ella. Esto era mucho mejor que la vez junto al lago. Una cama blanda y
una puerta cerrada s que mejoraban la experiencia de hacer el amor. Como tambin
la mejoraba la ausencia de ropa. Indudablemente. Desliz sus dedos sobre los
msculos firmes y curvados de la parte superior de los brazos de l.
Haba un problema. Las manos de l evitaban escrupulosamente la zona que
ella ms deseaba que tocasen. Gimi y se arque hacia arriba, para incitarlo a tocarle
esa parte de su cuerpo. l rio por lo bajo.
Qu impaciente eres, cario. Voy a llegar cada precioso rincn de tu cuerpo.
Tenemos toda la noche.
Quiero que llegues a ese rincn en particular ahora.

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El marqus desnudo

Ah, veo que me he comprometido con una fierecilla. Con una autoritaria
llev un dedo hasta su pecho, subiendo desde las costillas hasta justo debajo del
pezn, tenaz hizo un crculo alrededor del pezn, evitando el centro anhelante,
fiera. Con el pulgar le dio un capirotazo a la dura protuberancia. Ella chill,
elevando las caderas.
Eso ha sido un sonido de placer?
S. Jess, s. Tu boca. Tu lengua. Las necesito ah, como en el lago. Por favor.
As?
Inclin la cabeza. Su lengua rasp el dolorido pezn, por fin. Lo chup,
llevndoselo a la boca. Sinti que la recorra una oleada de placer, que baj hasta
llegar al lugar caliente y hmedo entre sus piernas. Enred los dedos entre los rizos
de l, retenindolo contra su pecho. Deseaba que no se detuviera jams.
l sigui descendiendo con sus caricias hasta llegar a la cintura, donde abri la
mano abarcndole el vientre. Ella se retorci. Si tan slo su mano bajase unos pocos
centmetros
Cario, puedes retorcerte cuanto quieras no voy a darme prisa.
Baj la vista hacia ella, sonrindole. Pareca tan satisfecho de s mismo, tan
seguro. Ella levant la mano y le rode la mejilla. l le dio vuelta a la mano y bes su
palma.
Es un juego, cielo, jugamos a provocarnos. Cada roce te acerca ms al lmite.
El pulgar le roz el ombligo. Ms y ms cerca, un pequeo roce tras otro, hasta
que con el ltimo, estallas.
Humm. Entonces yo tambin debera tocarte?
Emma le alis el vello rizado que le sala del pecho, explor sus tetillas y luego
emprendi el largo viaje bajando por esa misteriosa lnea que iba desde el vientre
hasta
l tom aire y retrocedi bruscamente. Ya no sonrea.
No deseas que te toque?
Emma, me encantara la prxima vez. Esta vez no durara ni un segundo. Y
quiero que lo disfrutes. Frunci ligeramente el ceo, inclinndose hacia su pecho
. Tanto como sea posible, tratndose de tu primera vez.
Qu oh!
Emma no entenda, pero dej de interesarle entender en el preciso momento en
que los labios de Charles le tocaron el pezn. Empez a chuparlo intensamente,
mientras uno de sus dedos se deslizaba introducindose en el hmedo calor del
centro de su cuerpo.
Ella elev las caderas, tomndolo de los hombros. Necesitaba algo a lo que
asirse en medio de esa vorgine de sensualidad en que la haban arrojado la boca y
las manos de l. Jade, meneando las caderas. Necesitaba sentir a Charles sobre ella.
Como leyndole la mente, la apret contra s. Mientras, su dedo continuaba
jugueteando con ella, frotando su humedad sobre la pequea protuberancia
exquisitamente sensible que se esconda all. Nunca haba conocido o imaginado

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El marqus desnudo

algo as. Sus senos contra el pecho de Charles, los cuerpos desnudos, apretados. Esto
era tan superior a esa vez en el lago. Esto era
insoportable. Reteniendo el aliento empez a palpitar contra la mano de
Charles, con los pezones erectos y sintiendo que todo su interior se volva lquido.
Ahora, cario le susurr al odo, mientras an ests hmeda.
Movindose entre sus piernas, l puso esa cosa que sobresala de su cuerpo,
all donde antes haba estado su dedo. Lentamente, empuj para entrar en ella.
Qu?
Ssh. Reljate, cario.
Avanz un poco en su interior. Ella sinti que algo dentro de su propio cuerpo
se estiraba.
Creo que ah no va a caber, Charles.
Ssh. No pienses. Va a entrar. Dios mo, Emma, ests tan estrecha.
Eso es bueno?
La voz de l sonaba como si sintiera dolor. Tambin a ella le dola un poco.
Eso es maravilloso. Empuj hasta que estuvo completamente dentro de
ella.
Ay. Emma intent moverse, pero el peso de l la mantena clavada a la
cama.
No te muevas. Su cara estaba sepultada en el cuello de Emma.
Una vez superada la conmocin inicial, le gust cmo se senta tenerlo dentro.
El dolor estaba cediendo. Desliz sus manos acariciando la espalda de l, perlada de
sudor.
As es como se hacen los bebs, amor. l se incorpor sobre sus codos y
movi las caderas. Yo derramo mi semilla, las caderas de l se flexionaron,
empujndolo an ms dentro de ella, profundamente entraba y sala, dentro
otra vez de ti.
Arremeti hacia delante y se qued all. Emma sinti algo caliente que
chorreaba dentro de ella.
Aaah. Charles se relaj encima de ella, que le acariciaba el pelo. A Emma le
costaba un poco respirar, pero estaba bien.
Tambin le costaba un poco pensar. En ese momento todo lo que poda hacer
era sentir el peso del cuerpo de l, el dolor entre las piernas. Y la sensacin de estar
colmada. l todava estaba ah, todava dentro de ella.
Entre ellos se haba forjado un lazo permanente, que iba ms all de la obvia
unin fsica. Ella an no entenda qu era, ni poda explicarlo, pero saba que haba
ocurrido.
Se senta completamente casada.
Dios, Emma.
Charles levant la cabeza y mirndola debajo de l, le sonri; el corazn de ella
dio un vuelco. Los ojos de l tenan una mirada de posesin. No, era ms que eso.
Aceptacin? Se sinti como si acabase de cruzar una puerta y ahora estuviese con l.

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El marqus desnudo

Slo ellos dos. Juntos. Ella le devolvi la sonrisa.


Mmm. Al parecer, tampoco l estaba lcido. Inclin la cabeza y la bes
lentamente, profundamente. Sin duda, esto era posesin: ella estaba llena de l. De su
lengua y de su
Soy demasiado pesado para ti. Se levant de encima de ella. Se sinti vaca
y con fro. Y probablemente ests dolorida.
No.
S. Sali de la cama.
Adnde vas? Emma no deseaba pasar sola el resto de la noche. Has
dicho que te quedaras para protegerme.
No te preocupes, cario. No pienso irme de tu cama durante un rato largo.
Desapareci a travs de la puerta comunicadora. Lo oy hurgando en su armario.
Ahora s. He tomado la precaucin de cerrar mi puerta con llave no
queremos sorprender al pobre Henderson, verdad?
Emma se ruboriz.
No. Claro que no.
Tras cerrar con llave tambin la puerta de ella, regres a la cama. Tena algo en
la mano.
Qu es eso?
Una corbata vieja. Lo siento, el agua est un poco fra. Desliz su mano
entre las piernas de ella.
Qu ests haciendo? Emma trat de cerrar los muslos, pero la mano de
Charles ya estaba all. Ella se escabull en la cama. Est fra.
Lo s, amor. Lo siento. Slo estoy limpindote.
Limpindome?
Charles le mostr la corbata manchada de sangre.
Tu virginidad, cario. Es slo un poquito de sangre y suceder solamente esta
vez.
Deja que yo lo haga. Emma estaba avergonzada. Detestaba la suciedad.
No, amor. Me gusta hacerlo. Te he hecho mucho dao?
No. Slo un poco.
Lo siento. Confa en m, cuando hagamos esto otra vez, slo sentirs placer.
Charles an estaba pasndole la corbata hmeda por el cuerpo. Era una
sensacin rara, que l hiciese por ella algo tan ntimo. La ligera aspereza del lino y
el fro del agua hicieron que su vientre se estremeciese. Y l en realidad estaba
mirndola. Peinaba con sus dedos el pelo que creca ah. Eso tena que ser indecoroso.
Eeh Qu haba estado diciendo Charles? Oh, Dios, su dedo se deslizaba
alrededor de, eh y poda sentirlo abriendo los, eh, labios de la, oh. Ha sido muy
agradable al principio. Trag saliva, nuevamente intent cerrar las piernas, pero l
no le dejaba. Sopl sobre su cuerpo, hacindole estremecerse.
Y ser muy placentero la prxima vez que lo hagamos: al principio, en la
mitad y al final. Dej caer la corbata manchada y levantando hacia ella la cara,

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El marqus desnudo

sonri abiertamente. Sabes?, creo que debera besar tu herida para que mejore.
Qu qu quieres decir?
Esto.
Emma miraba fijamente mientras Charles inclinaba la cabeza. No poda querer
decir No, no era posible
Sinti su aliento clido sobre el lugar secreto entre sus piernas y un instante
despus la deliciosa humedad de su lengua spera.

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El marqus desnudo

Captulo 14
Charles soaba que tena la mano de una mujer sobre una parte muy privada de
su anatoma.
No era el contacto seguro de una prostituta experimentada. No, ste era un roce
dubitativo, breve, como si la mujer sintiera temor de lo que estaba haciendo. No
tengas miedo. Por favor, Dios, no temas. Gir lentamente y se puso boca arriba,
abriendo las piernas para darle ms espacio a esos dedos curiosos para que hiciesen
su magia. Y sin duda magia era lo que estaban haciendo.
Unos dedos delicados lo rozaron y se retiraron. Regresad, no os vayis.
Contuvo el aliento, permaneci inmvil, todas sus plegarias concentradas en esa
mano pequea. Dios lo oy. Los dedos regresaron para recorrerlo y meterse en su
entrepierna. Una palma suave lo sujetaba; los dedos se elevaban y lo acariciaban. El
roce era demasiado leve, demasiado provocativo. Necesitaba ms. Los dedos lo
rodearon. Dio un salto cuando lo tocaron y ellos huyeron. Pero regresaron. Gracias a
Dios. Indecisos, cautelosos, se deslizaron sobre l. Y entonces Dios
Todopoderoso. Jurara que sinti el levsimo roce hmedo de una lengua pequea,
algo as como la lengetada de un gatito, justo sobre la punta.
El sudor se acumul sobre su pecho y empez a gotear por los costados. La
ingle le arda. Por favor, por favor. Deseaba sentir su boca sobre l. Lanz un
gemido.
Te estoy lastimando?
Abri los ojos de golpe. No era un sueo. Haba un gran bulto, tamao
Emma, bajo las sbanas. Al levantarlas para espiar debajo, vio unos ojos muy
abiertos e inquietos que le devolvan la mirada. Esas preciosas manos an estaban
sobre l.
No. Le temblaba la voz. Trag saliva y se aclar la garganta. Para nada.
Por favor, no permitas que te interrumpa.
Emma sonri y desliz el dedo hacia arriba otra vez.
Realmente te agrandas del modo ms extrao. Es bastante notable. Cuando te
toqu por primera vez esta maana estabas ms pequeo y ms flojo. Poda casi
cubrirte con mi mano. Apoy la mano, midindolo desde la punta de sus dedos
hasta el nacimiento de la palma. Ahora ests mucho ms largo, y lo envolvi
con sus dedos, grueso. Ests tambin mucho, eh, ms tieso.
S. Estos comentarios estaban empezando a parecerle increblemente
erticos. Mucho, eh, cierto.

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El marqus desnudo

Puedo hacerte lo que me hiciste anoche?


Es decir? l le haba hecho unas cuantas cosas, pero ni se acercaba a la
cantidad de cosas que habra querido.
Besarte. Se lo acarici de nuevo. Aqu.
S. Sin duda. Besar cualquier parte de mi persona es perfectamente
permisible. Adelante, por favor. Trat de llevar aire a sus pulmones. Me
encantara que me besaras ah. O que simplemente me lamieras.
As?
Le pas la lengua a todo lo largo. l elev las caderas. Sus dedos asieron con
fuerza las mantas.
S. Exactamente. Justo. As.
Lo hizo una vez ms y l se dio cuenta de que no poda aguantar ms. La
levant y la puso a su lado.
No he terminado.
Otro da, cario. No puedo esperar ms.
Esperar qu cosa?
Esto.
Le dio la vuelta, ponindola boca arriba. Esperaba que no estuviese demasiado
dolorida por la noche anterior, porque realmente no poda esperar. Nunca haba
sentido esa locura con ninguna otra mujer. La bes, acaricindole la lengua con la
suya, mientras sus dedos la acariciaban abajo. Ya estaba hmeda. Casi llor de alivio.
Le encantaba el sabor de ella. Le encantaba el contacto de sus pechos contra l.
Abandon la boca de ella para chuparle los pezones. Emma jade y se arque. Con la
lengua marc un camino descendente por su cuerpo. Las piernas se separaron, bien
abiertas. Levant las caderas y l la sabore, dndole pequeos golpecitos con la
lengua en su pequea protuberancia dura. Emma gimi y l arremeti hacia su
interior, deslizndose por el estrecho pasaje cuyas contracciones lo envolvan, dando
la bienvenida a la semilla que plantaba en su vientre.
Luego de algunos momentos recobraron la racionalidad.
Qu deliciosa manera de despertar. La bes, quedndose dentro de ella.
As vas a saludarme todas las maanas?
Ella sonri.
Quizs. Frunci ligeramente las cejas. No ests escandalizado?
l mene las caderas, movindose otra vez dentro de ella.
Parezco escandalizado?
Ella recuper el aliento.
No.
l le beso la punta de la nariz.
No se me ocurre ni una sola cosa que t puedas hacer en nuestra cama que
me escandalice, cario. Mi cuerpo es tuyo para que lo explores. Con pesar, empez
a salir de ella cuidadosamente. Slo que ahora no. Si no aparecemos pronto entre
los invitados, vamos a escandalizar a una parte significativa de la flor y nata.

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Oh. Claro que s. El rubor encendi hasta los hermosos pechos de Emma.
Lady Oldston
Exactamente. Lady Oldston o la seorita Pelham se irn corriendo a Londres
para divulgar la interesante noticia de que el nuevo Lord Knightsdale ha pasado el
da en la cama con la hija del prroco. Estoy seguro de que Lady Dunlee ser una de
las ms interesadas en la noticia.
Oh. Emma gimi, tapndose los ojos.
No te preocupes. El matrimonio lo cura todo. Le tom la mano izquierda,
dndole la vuelta para que ambos pudieran ver el anillo de compromiso de
Knightsdale. Slo hemos anticipado nuestros votos matrimoniales, cario. Sonri
. Como temo que los anticiparemos nuevamente varias veces antes de que tu padre
haya terminado de anunciar el matrimonio. No importa. Nos casaremos pronto. Si he
logrado embarazarte, el beb llegar slo uno o dos meses antes de tiempo. Le bes
el dedo, justo encima del anillo de compromiso. Espero que tu sueo no sea una
boda muy elaborada.
Por supuesto que no.
Bien.
La bes por ltima vez y se incorpor en la cama. Si no se obligaba a salir de la
cama en ese mismo momento, intentara poseerla una vez ms. A l no le importaba
demasiado los chismes, pero no quera hacer las cosas desagradables para Emma.
Deberamos decrselo a las nias.
l asinti.
S. Sern las primeras en saberlo, quieres? Y tambin se lo diremos a la ta
Bea y a Meg, por supuesto. Tu padre va a venir al baile, as que podemos decrselo
esta noche.
Crees que se sorprender?
No, no lo creo. Charles no quera decirle que lo ms probable es que su
padre sintiese principalmente alivio. Ya le he pedido permiso para hacerte la corte.
Ya lo has hecho?
Por supuesto que lo he hecho. No tienes que sorprenderte tanto. Realmente
pensabas que era un tipo con tan malas intenciones que no hablara con tu padre
antes de hacerte la corte?
Bueno, Emma se encogi de hombros, haciendo que sus pechos desnudos
se moviesen de manera cautivadora, supongo que ni siquiera haba pensado en
ello.
Charles gru y se oblig a ponerse de pie. Si miraba a Emma una vez ms,
poda jurar que se arrojara sobre ella otra vez. Desvi la vista y mir al suelo. Y vio
que all haba algo que brillaba a la luz de la maana. Se agach a recogerlo.
All donde Emma haba visto su fantasma la noche anterior estaba el para nada
fantasmal dije de un reloj de bolsillo.

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SALLY MACKENZIE

El marqus desnudo

Qu es eso? Emma se movi rpidamente sobre la cama para ver lo que


Charles se haba agachado a recoger del suelo.
Es el dije de la cadena de un reloj. Le mostr sobre su palma un disco liso
de oro. Un dobln espaol. Sopes la moneda. Demasiado slido para que lo luzca
un espectro.
Emma mir el dije de oro en forma de moneda y la palma ancha que lo
sostena. El fuerte antebrazo, el musculoso brazo superior, los hombros, el pecho
Crees que podras ponerte algo de ropa?
Humm? Charles sonri. Te distraigo, cario? Quizs tu mente vaga
hacia otras cuestiones?
Emma se recost sobre sus talones, extendi las rodillas y tomando su cabello
con ambas manos lo retir de sus hombros. La cara de Charles se puso tensa. Sus ojos
se centraron en los pechos, descendiendo luego hasta un punto apenas visible entre
los muslos separados.
En las ltimas horas se haba convertido en toda una entendida. Ella se inclin,
estirndose levemente hacia adelante para evaluar el inters de l.
Yo dira que usted tambin se ha distrado, Lord Knightsdale. Se ha distrado
muchsimo.
Charles mir hacia abajo y sonri.
Entiendo. Me pondr los pantalones.
Si puedes!
Charles se detuvo.
Me ests ofreciendo ayuda para que mis pantalones me queden ms
cmodos?
Emma se desliz fuera de la cama y camin hacia l. Si se detena a pensarlo,
ella misma se escandalizara de su atrevimiento: dnde se haba ido la hija del
prroco, la solterona tan preocupada por el decoro? Cuando Lady Beatrice la haba
instado a correr unos cuantos riesgos, seguramente no se haba imaginado esto:
Emma desnuda, pasendose tranquilamente hacia el igualmente desnudo sobrino de
Lady Bea.
Me complacer ayudarte a hacer lo que haga falta dijo, envolviendo con la
mano su muy grande y muy interesado miembro.
Cario. Sus manos se movieron sobre sus pechos. Tenemos que
vest tirnos. Lo sacudi un estremecimiento cuando ella le frot la punta con un
dedo. Ahora. Lamentablemente. Suavemente, hizo que su mano lo soltara.
Muy pero que muy lamentablemente. Pero recuerda lo que estabas haciendo. Esta
noche, despus del baile, puedes reanudar tu asistencia.
Pero an no estamos casados.
Amor, morir si esperamos para continuar nuestras exploraciones de alcoba a
que tu padre nos declare marido y mujer. Vemonos esta noche. Querrs?
Emma admita que no quera esperar algunas semanas para experimentar de
nuevo las cosas asombrosas que Charles le haba hecho. No estaba segura de poder

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SALLY MACKENZIE

El marqus desnudo

esperar siquiera algunas horas.


Est bien
Estamos comprometidos. Charles bes el dedo que llevaba el anillo de
Knightsdale. Muy pronto estaremos casados pero no lo bastante pronto. No
quiero pasar la noche en mi propia cama, a menos que ests all conmigo, pero lo
har si insistes. Si necesitas esperar, yo lo intentar.
Emma rio. Charles pareca estar al borde de la desesperacin.
S que es una pena desperdiciar una puerta que no se puede cerrar con llave,
verdad? Quiero decir, si se esperase de m que no te dejara entrar, la puerta tendra
una llave, no es verdad?
Claro que la tendra. La bes en el cuello, justo debajo de la oreja. Tienes
una mente maravillosa, adems de un maravilloso cuerpo. Tan inteligente. Por
supuesto que deberamos compartir la cama. Qu tontera de nuestra parte no
habernos dado cuenta antes.
Emma le lami la tetilla.
A m no me gustara desperdiciar ms tiempo, y a ti?
No. Ni un solo minuto. Pero s que es necesario que nos ocupemos de otras
cosas en este momento.
La hizo volverse y le dio una palmada en el trasero desnudo. Ambos
contuvieron el aliento al or el sonido del golpe juguetn y sentir el contacto entre la
mano y las nalgas.
Vstete dijo Charles, con voz ronca. Ahora.

Charles se puso la camisa. Vestirse era muy buena idea. La ropa sin duda
ayudaba a concentrarse en los asuntos inmediatos, siempre que no tuvieran que ver
con Emma. l se detuvo en el umbral de la habitacin de ella.
Ests vestida?
S. No hay peligro en entrar.
El cabello an le caa sobre los hombros pero al menos el resto de ese hermoso
cuerpo ya estaba aprisionado bajo la ropa. l se puso en cuclillas en el lugar en que
haba encontrado el dije de reloj.
Puedes recordar algo ms sobre el fantasma que viste? Pas la mano sobre
la alfombra pero no hall ms pistas.
Bueno, no llevaba gafas, as que no pude verlo (o verla) bien. Supongo que los
fantasmas pueden ser femeninos.
Emma.
S, bueno, o un chirrido y un araazo, como si se abriera una puerta una
puerta con goznes oxidados. Y luego vi algo blanco saliendo de la pared. Y despus,
eh, grit y me escond debajo de las sbanas.
Humm. Charles se puso de pie y se volvi para mirar la pared. Y crees
que es aqu donde apareci el fantasma?

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SALLY MACKENZIE

El marqus desnudo

Creo que s.
Charles examin la superficie.
Cuando yo era un muchacho, mi to abuelo Randall nos visit un verano
fue antes de que t vinieras a Knightsdale.
Desliz los dedos por la pared, buscando salientes o depresiones extraas.
El to abuelo Randall era la oveja negra de la familia: mi padre se enoj
muchsimo cuando el to apareci en la puerta de casa y todava ms cuando se
qued todo el verano y le pag a un escultor local para que inmortalizase en piedra
su poco atractivo semblante.
He visto el busto en la galera larga.
No era el ms atractivo de los Draysmith.
No, ni se compara con el actual marqus.
Charles sonri.
Claro que no. Sigue pensando eso, cario. Quiero que tu corazn palpite
fuerte (y otras cosas, eh, tambin respondan) cuando pienses en m.
Permanecer en silencio para no arriesgarme a alimentar tu ya floreciente
sentido de la importancia.
Por favor, no te contengas. Soportar todos los aplausos que me prodigues.
Charles taladraba la pared con la mirada. Se sorprendera si pudiera encontrar
la ms mnima protuberancia o depresin en aquella maldita superficie.
En cualquier caso, el to abuelo Randall pas una buena parte de su estancia
ese verano bebindose el brandy de mi padre y durmiendo la mona. Paul y yo
creamos que era un pirata: incluso puede que nos haya contado una o dos historias
sobre alta mar, pero como por lo general estaba borracho, en realidad no le creamos.
Aun as, el buscar tesoros enterrados era una forma divertida de pasar un verano,
incluso para Paul, a quien en general no le gustaba demasiado mi compaa.
A Paul no le gustaba la compaa de casi nadie.
Charles se encogi de hombros.
Apenas lo conociste. No puede haber sido fcil asumir el ttulo siendo tan
joven: slo tena catorce aos cuando muri nuestro padre.
No, supongo que tienes razn.
Con las manos en las caderas Charles mir fijamente la pared. Poda darle un
puntapi, pero probablemente esa no fuera una forma razonable de comportarse.
Adems de contarnos historias de piratas, el to abuelo Randall nos cont que
haba un laberinto de pasadizos dentro de las paredes de Knightsdale. Un da
lluvioso nos pusimos a mirar pero al no encontrar nada, decidimos que era otra de
las historias de borracho de Randall. Ahora no estoy tan seguro.
No estaba para nada seguro. El fantasma de Nana, el fuego en la primera
habitacin de Emma, la aparicin de la noche anterior alguien estaba recorriendo
Knightsdale a voluntad y l no crea que fuese un espritu. Pero dnde demonios
estaba la puerta al maldito pasadizo?
Humm. Ayer el seor Stockley estaba mirando detrs de los cuadros de la

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galera larga dijo Emma, de pie a un par de metros, examinando un paisaje.


En serio? Charles estaba listo para atravesar la pared de un puetazo.
S. Y en la gruta se comportaba de manera extraa. Emma levant una
esquina del cuadro.
No era el nico que se comportaba de un modo extrao. A ti tambin se te
vea bastante peculiar cuando llegu a la gruta. Casi culpable.
No s de qu ests hablando. Oh!
Qu es?
Aqu hay una pequea palanca, o algo as. Espera. No puedo
Djame ver.
No empujes. Est justo ah.
Charles sigui los dedos de Emma. El cuadro era demasiado pesado para
separarlo de la pared por completo, pero podan moverlo lo suficiente como para
deslizar las manos. S, Charles senta la palanca. No muy lejos del marco, no podra
haber metido la mano mucho ms all de este punto.
No puedo moverla. Se mover para abajo? Emma estaba intentando espiar
dentro del oscuro espacio detrs del cuadro, donde haba metido antes la mano.
Creo que s. S. l tir con fuerza hacia abajo. Hubo un chirrido y
Mira! Emma gir, llevndose por delante a Charles.
Parte de la pared se haba abierto.
Pon algo ah dentro, por favor, en caso de que se cierre del todo cuando suelte
la palanca.
Est bien. Emma mir a su alrededor y manote su cepillo del pelo. Listo.
l solt la palanca. La puerta permaneci abierta. Emma ya haba empezado a
entrar.
Qu ests haciendo? La cogi del brazo. Sal de ah. Eres tan mala como
Prinny cuando encuentra la madriguera de un tejn.
Aqu dentro hay mucho polvo y est muy oscuro. Ve a traer una vela, Charles.
Charles estaba bastante seguro de que no le gustaba que le dieran rdenes de
esa manera.
Entiendo por qu Meg te encuentra difcil.
Emma retrocedi lo suficiente hacia la entrada del pasadizo como para mirarlo
enojada.
Qu quieres decir?
Quiero decir que no traer una vela hasta que no hayas salido de donde ests.
Emma frunci el ceo y adelant la barbilla.
Oh, no la traers, verdad?
l esper, con el rostro impasible. Haba aprendido ese truco cuando trataba
con soldados cuya juvenil exaltacin a veces los llevaba a comportarse de manera
inapropiada. En tales casos, el silencio sola ser la rplica ms efectiva.
Oh, muy bien, si vas a ponerte testarudo al respecto
Pues s.

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Emma retrocedi.
No creas que vas a evitar que me asome siquiera. Por lo menos debes dejarme
que eche un vistazo ah dentro.
Debo hacerlo? Charles encendi una vela.
S. Recuerda que si no hubiese sido por m, nunca habras resuelto el
problema de cmo abrir esa puerta.
Oh, creo que en algn momento lo habra resuelto.
Atraves la abertura.
Charles! No voy a escabullirme en las entraas de Knightsdale, por Dios.
Slo quiero entrar ah contigo.
No hay mucho espacio. El pasadizo es muy estrecho a ojo, apenas medio
metro. l deba ponerse de costado para moverse en cualquier direccin. Y est
muy sucio.
No me molesta un poco de polvo.
Charles mir la manga de su camisa, que haba sido blanca.
Es bastante ms que un poco de polvo, cario. Las doncellas no quitan el
polvo aqu dentro, sabes?
Por supuesto que lo s. No vas a disuadirme, as que ms vale que dejes de
intentarlo y te hagas a un lado.
Est bien. Al menos recgete el pelo y ponte una cofia. No querrs que las
araas se instalen en tus rizos.
Emma se qued inmvil.
Hay araas ah dentro?
S. Montones. Gordas y negras, y tambin flacas y de color castao, con patas
largas
Ests seguro de que hay araas?
Charles se encogi de hombros. Tendra que haberse acordado antes de cunto
tema Emma a las araas.
Y telaraas. Ya sabes cmo se pegan a las manos y a la cara y no puedes
quitrtelas.
Tal vez yo no Quizs sera mejor si me quedase aqu fuera. En caso de que
no puedas salir. Podra ir a buscar ayuda.
Charles sonri.
Excelente idea.
Emma se acomod el cabello detrs de la oreja. Un esfuerzo vano. Su cabellera
era demasiado abundante y rizada para quedarse amablemente en su lugar sin tener
que recurrir a fuertes horquillas.
Qu piensas hacer, Charles? No puedes simplemente salir disparado por
esos pasadizos.
Esos pasadizos llenos de araas.
Emma se estremeci.
Exactamente. Necesitas un plan. Se mordi el labio. Sera fcil que te

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desorientases.
Es verdad. Emma tena razn. Iba a necesitar un plan. Retrocedi hacia la
habitacin.
Espero que esa no sea tu mejor camisa.
l rio.
Ahora seguramente no lo es.
Quizs deberas deshacerte de ella sin llamar la atencin una vez que
termines con tus exploraciones. No querrs que al seor Henderson le d un ataque.
Tal vez debera hacerla desaparecer. Charles intent sacudir la parte ms
polvorienta de su ropa. Oh, mira, hete aqu a una de esas araas.
Emma retrocedi con un chillido.
Mtala.
Qu sanguinaria eres. Ests segura?
S.
l rio y tras sacudirse a la pobre araa, la aplast en el suelo con la suela del
zapato.
Y yo que pensaba que eras un alma compasiva y bondadosa.
Lo soy. Las araas son lo nico que no puedo soportar. Emma examin la
mancha en el suelo.
Est bien muerta, cario. Sonri. No tienes que tener miedo. Es un placer
protegerte de las araas malvadas del mundo.
Emma lo mir con el ceo fruncido.
No me cabe duda. Bueno, adnde crees que va este pasadizo? Supones que
es posible entrar a todas las habitaciones de la casa por una puerta secreta?
Lo dudo. Me imagino que el pasadizo va desde las habitaciones del lord y su
esposa hasta una salida al exterior que est oculta.
Y el fantasma que vio Nana en el cuarto de las nias?
S, tenemos esa pista. Tambin me he preguntado cmo ocurri el incendio
por el que tuviste que trasladarte aqu.
Emma se sonroj.
No tena que trasladarme a esta habitacin. Podra haber compartido la de
Meg.
No habras podido compartir la habitacin con Meg. Tiene un cuarto muy
pequeo, con una cama igualmente pequea y, si interpreto correctamente los
rumores de la servidumbre, una superabundancia de materia vegetal.
Bueno
Y, si hubieses estado alojada con tu hermana, amor mo, para m hubiese sido
mucho menos conveniente.
Lo cual habra sido algo muy bueno! Emma se puso an ms colorada.
Lo cual indudablemente no habra sido muy bueno. Haberse perdido lo de
anoche (y lo de esta maana) habra sido una tragedia que no querra imaginar.
S. Bueno. Humm. Volviendo al asunto que estbamos discutiendo De qu

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estbamos hablando?
De los pasadizos, cario. Charles sonri, pensando en el estrecho pasadizo
de Emma. Pasadizos del tipo arquitectnico, desgraciadamente.
Emma se ruboriz y lo mir frunciendo el ceo. Abri la boca, luego la cerr.
Obviamente haba pensado dos veces lo que iba a preguntar.
Me parece que debe haber ms entradas dijo Charles. Creo que la nica
manera de descubrir la respuesta es que vaya a explorar un poco.
Ests seguro de que luego vas a poder salir?
Examinar este mecanismo de cierre para ver cmo funciona.
Emma abri bien la puerta, lanzando una nerviosa ojeada a la oscuridad
plagada de araas.
No veo nada por aqu.
Probablemente est en la pared interna. Dudo que el pestillo est oculto
para qu? Me imagino que la idea es que la persona pueda abrir la puerta desde el
pasadizo.
A menos que temas que alguien salga a hurtadillas por esa puerta.
Es verdad.
Charles elev la vela para arrojar ms luz sobre el problema. Quienquiera que
abriese la puerta probablemente no sera ms alto que l, por lo que no crea que el
pestillo estuviese a demasiada altura sobre la pared. Tampoco debera estar
demasiado lejos de la puerta misma: el pasadizo era muy estrecho para permitir
maniobrar mucho. Eso dejaba un rea limitada, pero todava no poda encontrarlo.
Cierra la puerta y veamos si puedo abrirla.
De ninguna manera.
Entonces cmo vamos a averiguar cul es el mecanismo?
No lo s slo s que esta puerta va a permanecer abierta. Si la cierro y t no
puedes abrirla no, no quiero ni pensarlo.
Pero, Emma
No. No discuta intilmente, milord. No voy a arriesgarme a sepultarlo dentro
de las paredes de Knightsdale.
Eres una mujer muy testaruda.
S, me lo han dicho.
Charles la mir enojado. Ella le devolvi una mirada igual. Estaba claro que la
joven no iba a dar su brazo a torcer en ese asunto.
Entonces qu propones t? Las palabras de l eran casi un gruido.
Por qu no ves si puedes llegar por el pasadizo al cuarto de las nias? All
debe haber una puerta, porque es donde Nana vio a su fantasma. Subir y har que
Isabelle, Claire y Prinny hagan ruido. Eso debera ayudarte a localizar la entrada, no
es verdad?
Supongo que s.
Y esta puerta quedar abierta. De hecho, haremos que el seor Henderson la
custodie, as nadie podr venir detrs de nosotros y encerrarte ah dentro.

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Dudo que eso suceda.


Emma lo asi por los brazos.
Cmo puedes decir eso? Algo muy extrao est sucediendo y no sabemos
quin est detrs de todo esto.
No sabemos? Yo apuesto con seguridad a que es Stockley. De hecho, creo
que pondr a uno de los lacayos a vigilarlo. No me gust ese tipo, desde el instante en
que lo vi.
Pero el seor Stockley es un vecino nuevo. Cmo podra tener noticia de
estos pasadizos secretos?
Esa es una pregunta interesante, verdad? Sospecho que la respuesta tambin
es igualmente interesante. Ahora, si me disculpas
Emma se le colg del brazo.
Trae al seor Henderson primero.
Emma.
Trae al seor Henderson primero o me pongo a gritar y a patalear en el suelo.
Charles sonri. No poda imaginarse a Emma haciendo un berrinche, pero
pareca que hablaba muy en serio.
Trae al seor Henderson, Charles.
Oh, est bien. Si insistes

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Captulo 15
Emma mir a Charles desaparecer dentro de la abertura.
Se asegurar de que nadie toque esta puerta, verdad, seor Henderson?
pregunt por quinta vez.
S, seorita Peterson.
Despus de fijarse que no hubiese araas, meti la cabeza dentro del oscuro
pasadizo. Charles no haba avanzado mucho.
Ten cuidado.
Le ech una ojeada y sonri.
Lo tendr. Es demasiado estrecho para moverse muy rpido.
No te quedars atrapado?
No. Vendrs a rescatarme si no puedo salir? Te enfrentars a las araas?
Sin duda enviar a alguien a buscarte. A Emma no le gustaba para nada la
idea de que Charles se quedase atrapado entre las paredes de Knightsdale. Le traa
imgenes gticas de esqueletos y fantasmas. Da unos golpes en la pared.
Para qu?
Slo hazlo.
Muy bien. No hay suficiente espacio aqu para hacer mucho ms que golpear
cortsmente. Charles dio unos golpecitos.
Es suficiente. Podemos escucharte. Si te quedas atrapado o te pierdes, golpea
y te encontraremos. Har que los hombres derriben las paredes para llegar a ti, si
hiciese falta.
No s, Emma. Knightsdale tiene cientos de aos. No estoy seguro de que
debamos romper una pared.
Deje de bromear, milord. Estoy segura. Ahora vaya lo ms rpido posible. El
seor Henderson estar aqu montando guardia; yo me voy a esperarlo al cuarto de
las nias. No se pierda.
Como usted diga, seora. Har lo posible para que eso no suceda.
Emma sali y se sacudi cautelosamente por las araas.
Se asegurar de que nadie cierre esta puerta, seor Henderson?
S, seorita Peterson. No necesita preocuparse. Nadie va a cerrar la puerta.
Han estado sucediendo cosas extraas, seor Henderson. Ninguna
precaucin es demasiada.
Seorita Peterson, por favor. No dejar que nada le pase a su excelencia.
No, no, por supuesto que no. Emma dio un profundo suspiro. Estaba

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dejando que su imaginacin se desbocase. Slo estoy un poco nerviosa. No todos


los das se descubre un pasadizo secreto en la habitacin de uno.
El seor Henderson sonri.
En eso tiene razn, seorita. Ahora, si me lo permite, le sugiero que vaya al
cuarto de las nias a encontrarse con su excelencia.
S. S, voy para all.
Y por favor, insstale que regrese a su habitacin inmediatamente le pidi el
seor Henderson. Me temo que su ropa necesitar algo de atencin.
Emma recorri apresuradamente el corredor. Dnde estara Charles? Cunto
habra avanzado? No quedara atrapado, verdad? No, por supuesto que no. Era una
tonta al preocuparse. Quienquiera que hubiese estado usando los pasadizos no haba
quedado inmovilizado entre sus paredes, as que no haba razn alguna para pensar
que eso le pasara a Charles. Tampoco era corpulento como el hacendado Begley.
Al llegar al cuarto de las nias Prinny la salud con sus acostumbrados ladridos
frenticos.
Lo he llevado a dar un paseo esta maana, seorita Peterson.
Gracias, Isabelle. Lamento que el cuidado de Prinny haya recado sobre ti. Ha
sido un descuido por mi parte.
No se preocupe. Me gusta llevarlo a pasear.
Emma acarici a Prinny y al levantar la vista vio a Isabelle y Claire mirndola
con ms inters del acostumbrado.
Dormiste bien anoche, mam Peterson?
Isabelle le dio un codazo a Claire. Emma se sonroj. Sin duda las nias no
podan estar enteradas de sus actividades nocturnas. Bueno, como no poda
responder esa inocente pregunta sin una terrible cara de culpa, opt por ignorarla.
Nias, recordis la noche en que Nana crey ver un fantasma? Podrais
ayudarme a encontrar el punto donde crey haberlo visto?
Aqu, mam Peterson, en la sala de estudios. Estoy segura de que era aqu,
junto al estante de mis muecas.
Creo que tienes razn, Claire. Emma dio unos golpes en la pared y aguz el
odo. Nada.
Qu est haciendo, seorita Peterson?
Vuestro to ha descubierto algunos pasadizos en el interior de las paredes,
Isabelle. Est explorndolos. Creemos que debe haber una puerta que da a esta
habitacin.
Pasadizos secretos! Claire empez a saltar y a aplaudir.
No vas a poner ni un pie ah dentro, Lady Claire dijo Emma. Son oscuros
y sucios y estn llenos de araas.
Me gustan las araas.
A Emma se le cay la mandbula.
Te gustan?
Claire asinti con entusiasmo.

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S, me oh, mira a Prinny.


Prinny haba estado olfateando vigorosamente la base de la pared durante
varios minutos. De repente empez a ladrar y a revolver con las patas delanteras
como si quisiese cavar a travs de los paneles.
Qu pasa, Prinny? Claire se agach y trat de obtener una respuesta del
perro.
Emma trataba de obtenerla de la pared.
Charles! Golpeaba con tal fuerza el panel que temi romperlo. Charles,
ests ah? Silencio, Prinny! No puedo or nada. Charles!
Seorita Peterson dijo Isabelle, si to Charles quiere salir de la pared, creo
que sera mejor si nos moviramos para dejarle espacio.
Emma respir hondo.
S. Probablemente tienes razn. Retrocedi. Claire, puedes mover
tambin a Prinny?
Ahora haba mucho espacio para que la puerta se abriera. Emma esper. Nada.
Prinny ladraba intentando abalanzarse sobre la pared, pero Claire lo mantena
controlado.
No debera haber sucedido algo a estas alturas? Emma hizo la pregunta al
aire.
No ha pasado tanto tiempo, mam Peterson.
Ha pasado una eternidad, deseaba decir Emma, pero se contuvo. No serva
de nada regaar a la nia.
Bueno, asegrate de tener bien sujeto a Prinny. Si la puerta cuando la puerta
se abra, no queremos que salga disparado hacia el interior del pasadizo. Nunca lo
sacaramos de ah dentro.
Eso es muy cierto dijo una voz de hombre.
Charles!
Una porcin de pared se haba abierto y all estaba Charles de pie, sonriendo,
con la cara manchada de polvo y telaraas en el cabello. Se vea maravilloso. Emma
deseaba abalanzarse sobre l y darle un abrazo.
l debi ver la mirada en sus ojos. Su sonrisa se hizo ms amplia y abri los
brazos.
Qu, no hay un beso para m, Emma? Vas a dejarte desanimar por un poco
de polvo y el miedo de encontrar una o dos araas?
Charles! Es decir, Lord Knightsdale Emma seal con un gesto a Isabelle
y Claire, que los miraron con ojos enormes al or bromear as a Charles.
Vas a besar a la seorita Peterson, to?
S, claro.
Claro que no!
Pero t quieres besarlo, no es verdad, mam Peterson?
Emma abri la boca, pero no fue capaz de mentir. Sinti que una oleada de
rubor le cubra la cara.

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Ha dado resultado! Claire dio un salto, soltando a Prinny. Isabelle, ha


dado resultado!
Prinny! Emma se abalanz sobre el perro, pero Charles lo agarr de la pata
trasera antes de que desapareciera en el interior de los muros.
Supongo que deb haber cerrado esto antes. Charles cerr firmemente la
puerta de un empujn. Qu es lo que ha dado resultado, Claire?
Claire dijo Isabelle, tal vez sera mejor si no les
Pero Claire no se detuvo. Bailaba emocionada.
Isabelle es tan inteligente. Dijo que tenamos que hacer que vosotros
estuvierais juntos a solas, as que escondimos el cepillo del pelo de mam Peterson en
tu habitacin, pap Charles. Pero eso no dio resultado, as que luego escondimos el
camisn de mam Peterson. Y eso s dio resultado! Se van a casar.
Claire, slo porque to Charles quiera besar a la seorita Peterson no significa
que vayan a casarse.
Bueno, Isabelle dijo Charles, espero que tu intencin no sea besar a
hombres con quienes no piensas casarte.
No, pero Isabelle se puso detrs de la oreja el fino cabello rubio
blanquecino. Vas a casarte con la seorita Peterson, to?
As es. Y t y Claire viviris aqu con nosotros y seris nuestras primeras
hijas. Os gustara?
Isabelle asinti con la cabeza. Se mordi el labio, pestae y luego arroj los
brazos al cuello de Charles.
S dijo entre sollozos. S, pap, me gustara muchsimo.

Charles les hizo prometer a las nias que guardaran el secreto de su


compromiso con Emma hasta el da siguiente. No quera que toda la casa lo supiese
antes de que l se lo dijera a ta Bea y al padre de Emma. Lo anunciaran formalmente
en el baile de esa noche. Antes, sin embargo, necesitaba asearse. Estaba cubierto de
polvo y telaraas y probablemente tambin de unas cuantas araas.
Te ha llevado una eternidad salir de la pared dijo Emma. Caminaban de
regreso a sus habitaciones desde el cuarto de las nias. Debes haber estado ah
Prinny olfate y empez a ladrar.
S, lo o. Me ha costado algunos minutos darme cuenta de dnde estaba el
cerrojo. Es una palanca, pero estaba en una zona de la pared ms baja de lo que
esperaba y se accionaba para arriba, no para abajo. Tambin estaba bien aceitada.
Emma le lanz una rpida ojeada.
He notado que esta puerta no chirriaba como la de mi habitacin.
S. Sospecho que el que t, Nana y las nias estuvieran durmiendo abajo ha
sido una invitacin para que nuestro misterioso visitante hiciese del cuarto de las
nias su base nocturna de operaciones.
Entonces me alegro mucho de que hayas puesto esa silla tan pesada delante

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de la puerta pero, cuntas puertas ms hay?


No lo s. Sin duda voy a asignar a uno de los lacayos ms fuertes para que
vigile a Stockley.
Pero y si no es el culpable? Y aun si lo fuera, qu podra querer?
No lo s. Al menos no tendremos que preocuparnos mucho tiempo ms. Una
vez que anunciemos nuestro compromiso, la mayora de mis invitados harn sus
bales de viaje y se marcharn en busca de otros campos donde ir a cazar. Aqu el
zorro ya ha sido atrapado.
Buenos das, Charles. Seorita Peterson. La ta Bea eligi justo ese momento
para salir de su cuarto. Qu es esa historia de zorros atrapados?
Charles vio que la mirada de la ta Bea se centraba en la mano izquierda de
Emma. Apostaba a que ella podra reconocer el anillo de compromiso de Knightsdale
desde la otra punta de un saln de baile.
Ta, eres justo la persona con quien queramos hablar. Tienes un minuto?
Mi tiempo est completamente a vuestra disposicin, Charles. Por favor,
pasemos a mi sala de estar.
Esplndido. Charles dej que las mujeres caminasen delante, luego cruz el
umbral y cerr firmemente la puerta tras de s.
La sala de estar de la ta Bea estaba decorada en agradables tonos de verde,
acentuados por una gran gata anaranjada sobre el asiento junto a la ventana. Reina
Bess bostez, se estir y sigui dormitando. La ta Bea observ nuevamente la mano
de Emma.
Como tal vez hayas notado, ta, Emma lleva el anillo de compromiso de
Knightsdale.
Ta Bea sonri.
S, s que lo he notado. Es perfecto. Estoy tan feliz.
Abraz a Emma, a Charles y luego a Reina Bess. A su majestad no le hizo muy
feliz que perturbaran su sueo. De un salto baj del asiento junto a la ventana y con
paso airado se dirigi a la otra habitacin.
Cundo haremos el anuncio? pregunt la ta Bea. En el baile de esta
noche, supongo?
Eso sera lo mejor. El reverendo Peterson estar aqu antes del baile para
cenar. Yo ya tena su permiso para cortejar a Emma, por supuesto esta noche le
comunicaremos que ella ha aceptado mi peticin de mano.
Estupendo! Y os casaris el ao prximo en St. George's, en Hannover
Square14. La ta dio un saltito que les record a Claire. Ser el evento de la
Temporada.
Lamento desilusionarte, ta, pero eso no va a ser posible. Nos casaremos en
Knightsdale tan pronto como se lea el consentimiento al matrimonio.
La ta Bea hizo una pausa en su vals alrededor de la sala de estar.
St. George's era la iglesia donde se celebraban las bodas de la mayor parte de la flor y nata londinense en la
Inglaterra de la Regencia. (N. de la T.)
14

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No podis casaros tan pronto. La gente va a hablar.


Que hablen todo lo que quieran.
La ta Bea se volvi hacia Emma.
Seorita Peterson Emma; sin duda usted quiere una gran boda en Londres.
En realidad, Lady Beatrice, me hara mucho ms feliz que nos casase mi
padre aqu en Knightsdale. Nunca he estado en Londres. Me sentira abrumada.
Bueno, s, entiendo. Pero casaros tan pronto
Tengo veintisis. No tiene sentido demorarse ms.
S, bueno. La ta le lanz una mirada a Charles. l levant una ceja y junt
las manos detrs de la espalda. La dama dud, pero luego prosigui. Emma, s
que no tienes una madre para aconsejarte, as que no comprendes las repercusiones
de una boda tan apresurada. La cuestin es, querida ma, que si os casis con tanto
apuro la gente supondr que habis anticipado vuestros votos matrimoniales.
Emma se puso tan colorada como la bata de la ta Bea.
La ta mir otra vez a Charles.
Ah. S. Est bien, entonces. Supongo que tendremos boda este mismo mes.
Charles le sonri.
Realmente creo que eso sera lo mejor. Se alej de la puerta. Cambiando
de tema, ta, has podido recordar algo sobre el seor Stockley? La otra noche decas
que haba algo en l que te resultaba familiar.
La ta asinti.
Sentaos, por favor dijo acomodndose en una gran silla tapizada, mientras
Charles y Emma se sentaban juntos en el sof. Confieso que mi mente ha estado en
otras cuestiones les dirigi una amplia sonrisa, que se han resuelto para mi
mayor satisfaccin. Ahora, en cuanto al seor Stockley la ta Bea mir enojada
una gran pintura floral que decoraba la pared. Yo creo que tiene alguna conexin
con el to Randall.
Con mi to abuelo Randall?
Charles se inclin hacia adelante, apoyando los codos en las rodillas. Nunca
haba hablado con alguien del to Randall, excepto con Paul cuando jugaban a los
piratas. Poda ser que alguna vez hubiese intentado hablar del to, pero la abrupta
reaccin de su padre a sus preguntas ms simples lo haba desanimado de seguir con
el tema.
Es cierto que Randall era un pirata?
Creo que l habra preferido el trmino corsario, Charles, pero s, creo que
lo era. Randall parti hacia alta mar cuando era un muchacho t no lo conociste,
verdad, Emma?
No, no creo dijo Charles. La ltima vez que Randall nos visit fue el ao
en que cumpl siete aos. Muri poco despus. Una noche se bebi demasiados vasos
de ginebra y se cay de un muelle.
La ta Bea resopl.
Esa es la versin de tu padre.

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Haba otra? Nunca la o.


Ni yo. La ta Bea se encogi de hombros. Slo que nunca cre esa versin.
Randall beba, por supuesto a veces mucho. Pero no perda el control. No creo
posible que haya estado tan borracho como para no saber dnde estaba. Creo que lo
ayudaron a llegar al puerto.
Crees que Randall fue asesinado? Charles no poda disimular su sorpresa
. Le comunicaste tus sospechas a mi padre?
Por supuesto que lo hice George simplemente se rio de m. Estaba feliz de
poder borrar a Randall de su lista de responsabilidades. La ta Bea se volvi hacia
Emma. Mi hermano y su to nunca se llevaron bien. Crecimos todos juntos; Randall
tena la misma edad que George. Pap muri cuando yo tena dos aos y George
cuatro, as que el abuelo nos cri. Mi madre tampoco estaba conforme con el arreglo.
La segunda esposa del abuelo (la madre de Randall), era uno o dos aos ms joven
que mam. Toda la situacin era incmoda y extraa.
Reina Bess regres despreocupadamente a la habitacin y salt al regazo de la
ta Bea, quien le acarici las orejas con aire ausente.
Randall insista en que George lo llamase to Randall, supongo que porque
saba que eso le haca enojarse. Randall siempre estaba bromeando y mi hermano no
tena sentido del humor. Cuando George hered el ttulo, las cosas se pusieron peor.
Randall no trataba a George con el respeto que ste crea merecer. Yo lo quera pero
fue casi un alivio cuando parti a alta mar.
Humm. Saba que para mi padre no haba sido un placer recibir la visita de
Randall dijo Charles, pero nunca me puse a pensar sobre ello. El placer no era
una emocin con la que mi padre estuviera familiarizado.
Exactamente. George era un cascarrabias viejo y seco, dijo la ta Bea. Y
siempre enojado, adems. A menudo deseaba que Randall fuera mi hermano en vez
de George.
Aun as, no puedo imaginarme que a mi padre le hubiese gustado que
alguien asesinara a su to, sin importar cunto le haya disgustado ste.
Claro que no. George habra investigado a fondo si hubiese credo que
Randall haba sido asesinado: morir asesinado no era un fin decoroso para un
Draysmith. Pero un trgico accidente eso poda pasarle a cualquiera, incluso a un
miembro de una familia tan eminente como los Draysmith de Knightsdale. George
acept la explicacin fcil y obvia.
Pero usted no dijo Emma.
No. La ta Bea sacudi la cabeza y sus tirabuzones grises rebotaron. Claro
que no.
Durante algunos minutos acarici a Reina Bess en silencio.
Randall estaba preocupado la ltima vez que estuvo en casa dijo finalmente
. Jurara que lo estaba. Beba mucho.
Estaba borracho la mayor parte del tiempo record Charles.
La ta Bea lanz un suspiro.

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Cierto. Eso era inusual. Haba algo que le molestaba. Se mordi el labio.
Incluso bromeaba sobre la muerte. Bueno, yo crea que estaba bromeando, pero luego
hizo esculpir su busto con ese extrao escultorcillo. Dijo que no vivira para siempre
y que deseaba asegurarse de que la posteridad lo recordara como un Draysmith.
La voz de la ta Bea se haba tornado ligeramente chillona.
Ta, no hace falta que nos cuentes esto, especialmente si remueve recuerdos
tristes.
La ta Bea se sec los ojos con su pauelo. Por una vez aparentaba sus sesenta
aos.
No, quiero controslo, Charles. No pienso muy a menudo en Randall, pero
cuando lo hago, me siento tan triste. Es la incertidumbre lo que ms me molesta.
Siento que se ha cometido una injusticia, que el espritu de Randall no descansa en
paz.
No pensar que su espritu vaga dentro de los muros de Knightsdale,
verdad?
Charles se alegr de que Emma hiciera esa pregunta. Esperaba que la ta Bea no
chocheara hasta el punto de creer que Knightsdale estaba habitado por fantasmas.
Por supuesto que no, querida. Estaba hablando en sentido figurado.
Sacudi la cabeza y sonri. Si hay algn espritu suelto por los corredores de
Knightsdale, debe ser el de George. Estaba furioso con respecto a ese busto. Que un
oscuro artista local lo hubiese esculpido iba en contra de su sentido de la decencia. Si
Randall estaba decidido a hacer su contribucin a las efigies de la galera larga,
George quera que el trabajo lo hiciese un artista reconocido en Londres. De ninguna
manera deseaba que en Knightsdale se exhibiesen obras de una calidad inferior. Pero
perdi la batalla como siempre que discuta con Randall. Eso no contribua a
mejorar su carcter.
Charles decidi que ya era hora de que la conversacin volviera al punto
principal.
Pero y Stockley, ta?
Eso es lo que me resulta tan frustrante. Estoy casi segura de que Randall dijo
algo sobre ese hombre la ltima vez que estuvo en casa, pero simplemente no puedo
recordar qu. Os juro que me he devanado los sesos.
Pero, Lady Beatrice, el seor Stockley no tiene la edad suficiente como para
haber tenido algo que ver con la muerte de Lord Randall.
No, por supuesto que no no me refera a este seor Stockley. Me imagino
que era su padre a quien Randall conoca.
Pero cmo pudieron haberse conocido? resopl Charles. No me imagino
que Stockley haya pertenecido a la flor y nata.
Randall no frecuentaba a la flor y nata, Charles. Recuerda que parti para
alta mar siendo apenas un muchacho. La ta Bea se rio. Me resulta tan difcil
imaginrmelo en Almack's como imaginarme a George en un en un burdel
ordinario. En uno de lujo, bueno, quizs. Pero no, George prefera visitar a la seora

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Borden para satisfacer ese tipo de necesidades.


Charles mir fijamente a su ta. La seora Borden? Esa agradable dama, ya
entrada en aos, que haba vivido en la cabaa junto al gran roble y le haba regalado
pastillas de limn?
Estoy bastante segura de haber odo decir al seor Stockley que su familia se
dedicaba a la navegacin record Emma. Quizs Lord Randall trabaj en uno de
los barcos de la familia Stockley.
Bah! Dudo que la familia Stockley haya sido alguna vez duea de un barco.
No parece venir de una familia rica; y para comprar un barco hace falta dinero.
Y estoy seguro de no haberme cruzado nunca antes con nuestro seor
Stockley. Charles ahuyent de sus pensamientos la perturbadora imagen de su
padre y la seora Borden. Se concentr en Stockley. Si hubiese conocido en Londres a
ese irritante petimetre sin duda lo recordara. Si se moviese en los crculos de la
flor y nata nos habramos encontrado en algn momento.
Eso es muy cierto. La ta Bea frunci el ceo y dej de acariciar a Reina
Bess. Su alteza protest por la falta de atencin, maullando y dando un cabezazo
contra la mano de la ta, quien le hizo una prolongada caricia desde la nariz hasta la
punta de la cola. Deseara poder recordar.
Deseara poder echar a puntapis a Stockley.
A Charles no le haca ninguna gracia tener bajo su techo a un personaje
sospechoso, especialmente a uno que mostrara inters por Emma. Menos todava si
por las noches poda entrar en la habitacin de ella. Bueno, eso no iba a ser un gran
problema. Si Stockley decida darse una vuelta por la alcoba de Emma se iba a llevar
una sorpresa. Charles no tena ninguna intencin de dejarla dormir sola otra vez.
Lady Beatrice dijo Emma, saba usted que existen pasadizos secretos en
el interior de los muros de Knightsdale?
Humm? Era obvio que la mente de la ta Bea an estaba concentrada en el
asunto Stockley. Pasadizos secretos? Crea que George haba hecho cerrar las
entradas con clavos al heredar el ttulo.
De manera que t conocas su existencia?
Por supuesto, Charles. En realidad no eran secretos: los usbamos con
bastante frecuencia para escaparnos de nuestras clases.
Yo no saba que existan. Pensaba que era slo otro de los cuentos de borracho
de Randall.
La ta Bea se encogi de hombros.
Como te dije, pensaba que George haba hecho clavar todos los accesos.
Supongo que los pasadizos ocultos tampoco eran demasiado compatibles con las
nociones de decencia de tu padre. Los invitados podan (y lo hacan) cometer todo
tipo de actos inmorales. Por qu lo preguntis?
Porque alguien los est utilizando de nuevo.

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Captulo 16
Quin estaba utilizando los pasadizos ocultos? Emma consideraba la pregunta,
mientras Betty, la doncella de Lady Elizabeth, la peinaba para el baile. Charles estaba
seguro de que se trataba del seor Stockley, pero l senta antipata por ese hombre.
Bueno, a ella tampoco le gustaba, pero eso no significaba que l estuviera recorriendo
a hurtadillas el interior de los muros de Knightsdale. Por supuesto, ella lo haba visto
hacer algunas cosas extraas. Mirar detrs de los cuadros no era una ocupacin
corriente entre los invitados. Como tampoco lo era examinar con tanto detenimiento
las estatuas y la construccin de piedra de la gruta. Era casi como si estuviese
buscando algo. Pero qu?
Si tan slo Lady Beatrice consiguiese recordar qu era lo que haba dicho Lord
Randall haca tantos aos Emma lanz un suspiro.
No le gusta el peinado, seorita?
Oh, no es eso, Betty. El peinado est muy bien. De hecho Emma se mir al
espejo y qued boquiabierta. Oh. Oh, Dios mo. Est ms que muy bien, Betty te
ha quedado maravilloso.
Bien, eso pensaba yo.
Emma apenas oy las palabras de la doncella. Tena la vista clavada en su
propio reflejo. Lady Beatrice le haba ofrecido amablemente prestarle a su Claudette.
Por fortuna, Lizzie, que estaba por ah cerca, haba visto la expresin de Emma y
haba insistido en enviarle a Betty. Gracias a Dios! Emma no slo encontraba
intimidante a Claudette, sino que no deseaba ir a su primer baile luciendo como
Lady Beatrice. Pero nunca habra imaginado que podra verse como ahora.
Tengo que irme, seorita. Todava tengo que peinar a la seorita Margaret y a
Lady Elizabeth.
Ve, Betty. Aqu ya has hecho magia. Gracias.
Emma continuaba con la vista clavada en el espejo mientras Betty sala de la
habitacin. La muchacha deba pensar que ella era una completa idiota, pero no le
importaba.
Estaba bueno, lo ms cercano a hermosa que poda esperar. Ms cerca de lo
que nunca haba soado que fuera posible. Betty haba domado sus salvajes rizos
para que se vieran elegantes y seductores. Recogidos de modo informal, esperando
que un hombre viniese a arrancar algunas horquillas para que cayeran sobre sus
pechos.
Se ruboriz. Saba quin era el hombre que ella esperaba que hiciese

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exactamente eso.
Y el traje de baile de satn azul poda tener cuatro aos, pero se vea tan bien
como ella lo recordaba mejor, en realidad. Le gustara a Charles?
Se sentira tentado de ver lo que el generoso escote del vestido apenas
ocultaba?
Cerr los ojos. Esperaba que s. Claro que lo esperaba. Le encantara sentir sus
manos sobre los pechos, sobre los hombros. Imagin los dedos deslizndose sobre
ella, seguidos por sus labios trazando una lnea descendente hacia
Se le endurecieron los pezones y todo su cuerpo empez a palpitar.
Qu hermosa manera de saludarme, cario.
Sinti el aliento de Charles rozarle la clavcula y sus dedos deslizndose debajo
del canes para jugar con sus pezones. Tambin deseaba que su boca estuviera ah. Se
arque hacia atrs, y volvi la cabeza. Tena junto a su mejilla los pantalones de l,
ajustados y reveladores. Ella sonri y puso la mano justo ah.
l tom aire y movi bruscamente las caderas hacia atrs.
Qu audacia, Emma.
Lo sien
No lo sientas, cario. Me encanta tu audacia desgraciadamente, ahora no
sabemos hasta dnde podra llevarnos. Debemos asistir a ese baile y adems estar
presentables. Nada de arrugas o manchas que puedan despertar sospechas. Baj la
cabeza hacia ella, con una amplia sonrisa. Pero despus del baile, por favor, no
dudes en ser todo lo audaz que puedas imaginar. Y si tu imaginacin titubea, ser un
placer hacerte algunas sugerencias. Le mordisque el lbulo de la oreja.
Vendrs a mi habitacin esta noche, Emma? Hars el amor conmigo en la cama
ancestral de los Draysmith?
Oh, s. Nuevamente la invadi el deseo y se le hizo difcil pensar
coherentemente. Por qu tenemos que ir al baile esta noche?
Porque es nuestro baile de compromiso. Porque la gente se escandalizar si
yo, el anfitrin, no me presento. Y porque necesitamos contarle a tu padre que vamos
a casarnos. Sospecho que le gustara saberlo.
S. Emma suspir, intentando pensar en algo que no fuese Charles y esa
cosa deliciosa y mgica que tena escondida en los pantalones.
Emma.
Humm? Percibi una nota de seriedad en la voz de l.
La seora Graham tambin estar all.
Oh.
Emma aguard la confusa mezcla de emociones que la embargaba siempre que
se mencionaba a la seora Graham.
Aparentemente la lujuria no dejaba espacio para ningn otro sentimiento fuerte.
La seora Graham. S. Nada todava. Lo que s record fue cmo esa tarde
en el saln azul, la seora Graham haba intentado protegerla del asedio de las damas
de la Sociedad.

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Estoy seguro de que tu padre apreciara mucho si pudieras arreglrtelas para


ser agradable con la seora Graham. Creo que de verdad le gustara tener tu
bendicin, o al menos tu consentimiento, para su matrimonio.
Emma esperaba resentirse ante la sola mencin de la palabra matrimonio,
pero de nuevo, no sinti demasiado excepto por la emocin que brot al pensar en
su propio matrimonio.
Est bien. Se preguntaba si al ver a la seora Graham el enojo y la pena
bulliran nuevamente en su interior.

A Charles le habra gustado mucho ms despojar a Emma de su hermoso


vestido, acostarla sobre la cama y hundirse profundamente en ella. Podra haberlo
hecho, si no hubiese sabido que el escndalo sera inmenso. Y claro que deseaba ver a
su padre y que se leyese el anuncio del matrimonio tan pronto como fuese posible. El
anillo de compromiso en el dedo de Emma era suficiente para que l considerase
aceptables sus actividades de alcoba, pero preferira ponerle la alianza antes de que
su heredero empezase a crecer en su vientre. Si fuese posible. No estaba dispuesto a
dormir solo para asegurar ese resultado. No tena problema en tener un beb
ochomesino.
Dios, ella estaba preciosa esa noche. Al entrar y verla con los ojos cerrados, la
cabeza echada hacia atrs, los pechos erguidos y sus deliciosos pezones endurecidos
claramente contra el satn Y luego su mano pequea contra su cuerpo.
Era casi ms de lo que poda soportar sin llevarla directamente a la cama. Ese
vestido azul era obsceno. No dejaba mucho a la imaginacin o, ms bien, incitaba a
un hombre a imaginarlo todo. Ms vala que ningn hombre hiciese eso esa noche.
A duras penas, Charles apart su mente de sbanas y piel desnuda.
Emma, en realidad he venido hasta tu cuarto para algo. Busc en su bolsillo
y sac el collar que haba guardado all al ver actividades ms placenteras al alcance
de sus dedos. Esto hace juego con tu anillo. Hay tambin una pulsera y una
diadema, pero creo que para esta noche bastar con esto.
Le pas los zafiros alrededor del cuello y ajust el cierre.
Oh, Charles. Emma puso los dedos sobre las piedras. Sacudi la cabeza.
Es hermoso, pero no puedo aceptarlo.
Por supuesto que puedes. Vas a ser mi esposa, mi marquesa. Si alguien le
hubiese dicho en Londres que alguna vez l iba a decir las palabras esposa y
marquesa sin soltar ninguna palabrota, lo habra llamado mentiroso. Era
asombroso cmo podan cambiar las cosas en tan poco tiempo. Si te sirve de
consuelo, en realidad estas joyas no son un regalo. Vienen con el ttulo. Creo que
algn da t tendrs que drselas a la esposa de nuestro hijo.
Emma lo mir parpadeando.
Esa oracin contiene demasiados conceptos nuevos para que yo los asimile.
Entonces no lo hagas slo sonre y usa el collar. La levant y rodendola

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con sus brazos le roz los labios, cuidando de no arrugarle el vestido. Vamos a ver
si ha llegado tu padre.
Emma descubri que s tena espacio para sentir algo ms que lujuria. De pie en
la puerta del escritorio, al tomar del brazo a Charles, una mezcla de emocin,
preocupacin, vergenza, arrepentimiento y amor, se agit en su interior.

Gracias por llevar a pap a tu despacho. No habra soportado decrselo


delante de alguien ms.
Puede que la seora Graham est con l. Quieres que le pida que espere
fuera?
S. No. Oh, no lo s. Se mordi el labio. Ya no s lo que siento.
No? Entonces, sugiero que entremos. Creo que tu padre te conceder el lujo
de expresar cualquier sentimiento que surja espontneamente. S que yo lo har a
menos que decidas sentir una fuerte aversin hacia mi presencia.
Imposible.
Bien. Entonces, despus de usted, seorita Peterson.
Emma alarg la mano rpidamente, deteniendo a Charles.
No crees que? Es decir, no estarn No deberamos llamar primero?
Charles sonri.
Dudo que tu padre est haciendo otra cosa en mi escritorio que examinar mi
coleccin de libros, Emma.
Ests seguro? La puerta est cerrada.
Es verdad. Y supongo que la seora Graham no tiene una carabina ah dentro
con ella.
Exactamente!
Y estn esperndonos no creo que se sientan especialmente apasionados.
Pero esa forma de pensar s que promete. Ests insinuando que necesito cuidar mi
virtud cada vez que estemos solos detrs de una puerta cerrada?
Por supuesto que no!
Qu desilusin.
Charles abri la puerta y Emma entr en el estudio. Su padre estaba solo, de pie
junto al escritorio, las manos en los bolsillos. Se lo vea solitario y un poco triste.
Ms viejo, con los hombros algo encorvados. Emma not que tena el cabello gris,
seguramente el color no habra cambiado en los das que ella haba estado en
Knightsdale.
Cundo haba sido la ltima vez que lo haba mirado realmente? Acaso lo
haba observado alguna vez?
Pap.
l se volvi y sonri.
Emma y Lord Knightsdale.
Por favor, Charles, seor. Usted va a ser mi suegro, ya sabe. No puedo tenerlo

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llamndome milord todo el tiempo.


Emma vio que la cara de su padre se iluminaba. l la mir.
Emma? Vas a casarte con Charles?
S, pap. Por qu senta los pies pegados al suelo? Debera estar
arrojndose en brazos de su padre. Sin duda l esperaba eso. Dnde est la seora
Graham?
Est esperando en otra habitacin. Ha pensado bueno, ella no es parte de
nuestra familia, en realidad.
Debera serlo.
La cara del padre se inmoviliz.
Qu?
He dicho que debera serlo. La seora Graham debera ser parte de nuestra
familia, pap, si t la amas. La amas?
Eh. Su padre respir hondo. S, la amo, pero ninguno de nosotros
quera T eres mi hija, Emma. Eres la primera a quien le debo lealtad.
No. Al darse cuenta de que estaba diciendo lo que realmente pensaba,
Emma se qued estupefacta. No estaba simplemente pronunciando palabras para
liberar a su padre. No, creo que al primero que le debes lealtad es a ti mismo, pap.
Al menos en este caso. Y a la seora Graham a Harriet. Emma dio un hondo
suspiro, estremecindose. Meg piensa que deberas casarte con Harriet. Ella lo vio
antes que yo: que ahora sonres ms. Que ests ms feliz.
Emma
Que te emociona algo ms que tus viejos libros y tus traducciones. Creo que
tiene razn. Yo debera haberlo notado tambin, pero fui demasiado egosta y lo
lamento. Nunca fue mi intencin impedirte que siguieras a tu corazn.
Las lgrimas rodaban por la cara de Emma. El nudo en su estmago se afloj.
Cuando su padre abri los brazos, sus pies se movieron por fin. Se precipit hacia l,
con los brazos abiertos y lo abraz fuerte.
Al levantar los ojos vio que tambin l estaba llorando.

Qu noticia ms interesante, seorita Peterson. Lady Oldston se ahog


con sus propias palabras, como si fuese Reina Bess escupiendo una bola de pelo.
S, efectivamente. La seorita Pelham tom aire. Nunca lo habra
imaginado por otro lado, usted es una amiga de la infancia, no es verdad?
As es. Una vieja amiga. Lady Oldston sonri al enfatizar la palabra
vieja. Hay algo reconfortante en la familiaridad, supongo.
Las seoritas Oldston y Pelham se limitaron a lanzar miradas furiosas. Emma
intent sonrer.
Al menos las damas de la Sociedad estaban felices por su compromiso. Se
amontonaron alrededor de Emma cuando se hubieron marchado las damas
londinenses.

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Bien hecho dijo la seora Begley. Me alegra ver que ha seguido mi


consejo.
En nueve meses esperamos tener ya un heredero dijo la seorita Rachel
Farthington.
O antes! La seorita Esther le dio un codazo a la seorita Rachel y soltaron
sendas risitas entrecortadas.
Veo que emple bien el tiempo en el despacho de Lord Knightsdale susurr
la seorita Russell. Levant la vista, luego baj la cabeza otra vez. Ah viene l.
Un poco de decoro, seoras, si sois tan amables pidi la seora Begley.
Todas miraron a Charles y sonrieron. l arque las cejas sorprendido, pero les
devolvi la sonrisa.
Buenas noches, seoras. Si disculpis a Emma, se supone que ella y yo
debemos abrir el baile.
Claro.
Adelante.
Oh, Dios mo, s.
S que le quedan bien los pantalones.
El comentario de la seorita Esther se oy por todo el saln de baile en medio
del silencio que sobrevino antes de que la orquesta iniciara la primera pieza.
Creo que acaban de hacer que me sonroje dijo Charles, conduciendo a
Emma hasta la pista de baile.
Bueno, no ha mentido. Emma se ruboriz. Acababa de venirle a la mente,
como un relmpago, la imagen detallada de lo que cubran esos pantalones.
Humm. Charles baj ms la voz. Te has puesto de un hermoso tono
rosado, cario. Me pregunto qu te ha hecho coger ese color tan agradable. Me lo
dirs?
No. De ningn modo. Estaba segura de que la fulminara un rayo si se lo
deca. O an peor, una de esas arpas, Lady Oldston o la seorita Pelham, la oiran.
S lo que yo estoy pensando. Charles la hizo balancearse mientras giraban
. Estoy pensando qu hermosa ests con ese vestido pero cunto ms hermosa
estars sin l.
Charles!
Estoy imaginando que te tiendes desnuda sobre mi cama esta noche.
Charles! El grito debi de haber sonado ms fuerte de lo que ella
imaginaba. El duque de Alvord le lanz una mirada y su duquesa sonri.
Tu piel cremosa contra mis sbanas, tu hermoso cabello desplegado sobre mi
almohada
Charles! Emma ech una ojeada a su alrededor. Nadie pareca estar oyendo
por casualidad las escandalosas palabras de Charles.
tus magnficos pechos, tan suaves, con sus pezones duros, suplicando por
mi boca
Emma sinti que le temblaban las rodillas y que el centro de su cuerpo

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empezaba a palpitar, caliente y hmedo.


tu cintura, tus caderas, el delicioso tringulo de rizos entre tus muslos y
esos muslos! Esos muslos, blancos y suaves que se abren acogedores, tentadores
Charles. Emma hablaba en un susurro. Apenas poda pronunciar su
nombre. Orle decir esas cosas en la pista de baile, donde cualquiera poda orlas por
casualidad
Quiero hundir la cara entre tus muslos, olerte, saborearte
Charles, si no dejas de decirme esas cosas en este mismo momento, yo voy
a voy a Bueno, no s que voy a hacer, pero ser muy indecoroso y
extremadamente vergonzoso.
En serio? Parece prometedor.
Charles
Oh, est bien. Me comportar hasta ms tarde, cuando te tenga en mi cama.
Le habl al odo mientras sonaban los ltimos compases. Entonces te prometo
comportarme peor de lo que eres capaz de imaginar.
Oh. Emma esperaba que su cara no estuviese tan encendida como la senta.
Bail con el conde de Westbrooke y con el duque de Alvord. Tambin le
concedi una pieza al hacendado Begley y, por supuesto, a su padre. Y luego se
encontr frente al seor Stockley.
Felicitaciones, seorita Peterson. Ha ganado el primer premio, verdad?
Perdn?
Ahora me doy cuenta por qu nunca ha ido a mi habitacin: estaba
demasiado ocupada en la alcoba de Lord Knightsdale.
Seor Stockley, me est usted insultando.
El seor Stockley se encogi de hombros.
Perdone. No era mi intencin. Todos debemos aprovechar las oportunidades
que se nos presentan, no es cierto? Sus ojos descendieron hasta la garganta de
Emma. Interesante collar. La miraba con tal fijeza que habra resultado
embarazoso de no haber estado claro que eran las joyas y no su persona lo que atraa
su atencin.
Gracias.
Regalo de compromiso?
Es parte de la coleccin Knightsdale, s.
Humm.
Comenz la msica. Cada vez que los pasos de baile la acercaban al seor
Stockley, los ojos de ste se clavaban en los zafiros Knightsdale. Era muy extrao. Se
alegr mucho cuando la pieza lleg a su fin. Estaba empezando a sentirse como una
pieza de museo, aunque dudaba que el ms interesante de los artefactos recibiera la
total atencin que el seor Stockley le estaba prodigando al collar Knightsdale.
Estaba abanicndose junto a una de las ventanas que daban al jardn cuando un
sirviente le trajo una nota.
Gracias.

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Tom el papel doblado que le ofreca sobre una bandeja. No reconoci al


hombre: era parte de la servidumbre contratada especialmente para el baile.
Tampoco reconoci la letra, pero no estaba concentrada en eso mientras lea el
breve texto del mensaje.
Claire la necesita en el cuarto de las nias, arriba. Dese prisa.
Por qu en el cuarto de arriba? Claire no debera estar all tan tarde. Cul
poda ser el problema? Dnde estara Nana?
Mientras pensaba, Emma golpeaba suavemente el papel contra su mano. No
importaba: si Claire quera verla, ira para all. Quizs la pequea slo necesitaba algo
de atencin, el beso de buenas noches. Emma saldra sin llamar la atencin y vera
qu era lo que le haca falta. Se ira slo un momento. Nadie lo notara.
Subi las escaleras corriendo.
Claire? Claire, soy mam Peterson. Dnde ests?
El cuarto de las nias estaba oscuro y silencioso. Demasiado silencioso. Algo
andaba mal. Contuvo el aliento. Estaba sola. Debera haberle dicho a Charles adnde
iba. Debera haberle pedido que la acompaara. Por lo menos debera haber pasado
por la habitacin de Nana mientras suba las escaleras. Se volvi para marcharse.
No creo que sea buena idea. Con un brusco ademn Stockley le tap la boca
con una mano y con el brazo le hizo retroceder, apretndola contra su cuerpo. Para
ser un hombre pequeo tena mucha fuerza.
Tengo un cuchillo, seorita Peterson.
Emma sinti algo punzante contra el costado, justo debajo de su seno izquierdo.
Se lo clavar si hace el menor ruido. Mueva la cabeza si me entiende.
Emma asinti con la cabeza.
Bien. La solt pero mantuvo el cuchillo contra su costado. Ahora, con
mucho cuidado, qutese ese hermoso collar.
Emma intent torpemente abrir el cierre.
Es usted quien ha estado utilizando los pasadizos secretos, seor Stockley?
As es, pero no me han resultado tiles en lo ms mnimo. Dese prisa.
Lo intento. No es fcil. Los dedos de Emma temblaban demasiado como
para permitirle abrir el cierre del collar. Claire est aqu?
Claire?
He recibido un mensaje
Eso ha sido slo para hacerle subir hasta aqu. Hasta donde yo s, su pequea
Claire est durmiendo tranquilamente en su cama. Dese prisa con ese collar.
Emma sinti que Stockley presionaba ms el cuchillo contra su costado. Respir
profundo, cerr los ojos y se concentr. Finalmente sinti que el cierre se abra.
Stockley le arrebat el collar.
Dgame de dnde ha sacado esto Knightsdale. Puntu su pregunta con otro
pinchazo del cuchillo. Dnde est la caja fuerte?
No lo s. l tena el collar en el bolsillo. Nunca he visto una caja fuerte.
Humm. Supongo que tendr que preguntrselo yo mismo. Asi el brazo

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derecho de la joven y se lo retorci detrs de la espalda, manteniendo el cuchillo


debajo de uno de sus pechos. Creo que esa ser una conversacin que disfrutar.
Emma trataba de no dejarse llevar por el pnico.
No entiendo. Si usted es slo un ladrn Emma contuvo el aliento
mientras Stockley le torca el brazo hacia arriba.
No soy slo un ladrn. No soy en absoluto un ladrn, en realidad. Esto me
pertenece.
El collar?
No. La empuj ms hacia el interior del cuarto de las nias. No este
collar. Otros. Collares, pendientes y alfileres de corbata. Anillos. Diademas. No
puedo encontrarlos. Los he estado buscando. Maldita sea, cmo los he buscado. S
que estn aqu, en alguna parte. Har que Knightsdale me lo diga. Le mostrar su
collar y le dir que no la ver otra vez si no me entrega las joyas. Creo que no tardar
en hablar. He visto el modo en que la mira.
Emma intent detenerse. Dnde la estaba llevando Stockley?
An no comprendo. Hay joyas ocultas en Knightsdale?
S. Randall se las rob a mi padre.
Est seguro? Emma observ el candelabro junto a los estantes de la sala
de estudio. Podra ella?
l le apret el brazo de nuevo.
Ni se le ocurra. Preferira no tener que matarla, pero lo har si me obliga. Ya
he matado antes, as que no piense que no tendr las agallas para hacerlo.
El seor Stockley empuj la pesada silla lejos de la puerta de entrada al
pasadizo.
No es posible que haya matado a Lord Randall usted era un chico.
Empuj a Emma contra la pared, sostenindola all con el peso del cuerpo de l
mientras alargaba la mano izquierda y recorra uno de los estantes altos.
Por supuesto que no fui yo quien lo mat se fue mi padre.
Y a William? Emma sinti nuseas. Acaso Stockley haba matado al
hombre que Charles haba designado para vigilarlo?
Al lacayo? No, slo lo he desmayado de un golpe. Los hombres,
especialmente los idiotas musculosos como su William, subestiman mi rapidez y mi
fuerza. Est bien atado en mi armario. Ah.
La puerta se abri. Emma mir fijamente el pasadizo oscuro, polvoriento y
plagado de araas. El seor Stockley no iba a hacerla entrar all, o s?
Mat al hermano del actual marqus, por supuesto, y a su esposa y sirvientes.
Le pagu bien a Atworthy para que los espiara, me dijo que haban llevado las joyas a
Italia. Destroc ese carruaje, registr todas sus malditas pertenencias. Atworthy me
haba mentido. Su intencin era robar l mismo las joyas. Lo admiti antes de que yo
lo atravesase.
El cuchillo de Stockley pinch de nuevo a Emma. Esta vez estaba segura de que
haba brotado algo de sangre.

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SALLY MACKENZIE

El marqus desnudo

Ya veo.
No por mucho tiempo.
Stockley le dio un empujn en la parte baja de la espalda. Ella se tambale
dentro del pasadizo.
Espero que no le importe estar a oscuras, seorita Peterson. Omit dejarle una
vela.
Pero usted no puede
Oh, s que puedo.
Le cerr la puerta en la cara de un solo golpe. Ella oy el chirrido de la pesada
silla que l empujaba para ponerla de nuevo en su sitio.
Se mordi el labio. No le dara a Stockley la satisfaccin de orla gritar.

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SALLY MACKENZIE

El marqus desnudo

Captulo 17
Dnde demonios estaba Emma? Charles ech otra ojeada al saln de baile.
Poda ser que no la viera? Ella era bajita.
Ta, has visto a Emma?
Humm. Ahora que lo mencionas, no, no la he visto. Quizs est en el tocador
de seoras. Seguro que regresa enseguida.
Charles asinti y continuando con su papel de anfitrin, sac a bailar a la
seorita Russell. Ya haba bailado con cada una de las gemelas Farthington. Al menos
l esperaba haber bailado una pieza con cada una de ellas y no dos piezas con la
misma. Esa noche iban vestidas exactamente igual, incluso con el mismo color de
lazo en el cabello.
La seorita Russell se senta demasiado intimidada por su presencia, o era
demasiado corts para hacer alguna objecin al verlo pasar la mayor parte de la pieza
escudriando el saln de baile en busca de Emma. No la vea. Seguramente ninguna
mujer poda pasarse treinta minutos o ms en el tocador.
Tampoco haba visto a Stockley. Maldicin. Se alegraba de haber puesto a
William a vigilar a ese tipo. El lacayo era un pugilista aficionado. No iba a tener
problema para encargarse de Stockley. Aun as, se sentira ms tranquilo si viese su
fea cara en el saln de baile.
Al finalizar la pieza deposit a la seorita Russell junto a las gemelas
Farthington y se fue en busca de la duquesa de Alvord. Le pedira a Sarah que
buscase a Emma.
Encontr a la duquesa con su marido y con Robbie.
Y aqu est el recin comprometido. James sonri. Felicidades, Charles.
Realmente te recomiendo el matrimonio.
Robbie puso los ojos en blanco.
Voy a tener que encontrar nuevos amigos. Vosotros dos os estis volviendo
muy sosos.
Quizs deberas considerar el unirte a nosotros dijo James sonriendo.
Robbie sacudi la cabeza.
Yo no. Soy demasiado joven para el matrimonio. Se rio. Dnde est
Emma, Charles? Me sorprende no verla a tu lado.
Me estaba preguntando lo mismo. No la habis visto?
No, no la hemos visto. Sarah frunci el ceo. Quieres que eche un
vistazo en el tocador?

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El marqus desnudo

Por favor.
Te preocupa que le haya sucedido algo a Emma, Charles? pregunt James
cuando Sarah hubo salido apresuradamente de la habitacin.
No. Bueno, s. Tampoco veo a Stockley. Charles se record a s mismo que
William estaba siguiendo y vigilando a Stockley, pero el pensamiento hizo poco por
asentar su estmago revuelto.
Seguramente no piensas que Emma preferira a Stockley antes que a ti.
Robbie se sirvi otra copa de champagne cuando un sirviente pas ofrecindolo.
No es tan tonta.
No, no es eso lo que me preocupa.
Crees que Stockley sea peligroso? El tono de James era agudo.
Quizs. Charles saba que James estaba pensando en su primo Richard,
quien haba secuestrado y estado a punto de violar a Sarah en la primavera. Estoy
seguro de que no tiene nada que ver con lo que t tuviste que hacer frente.
Simplemente no me gusta el tipo. Dnde estara Emma? Por ensima vez recorri
el saln con la mirada. Seguramente ya deba haber regresado.
Y? pregunt Robbie.
Y, qu?
Es obvio que hay algo ms, que no nos ests contando.
Charles se encogi de hombros.
Bueno, han ocurrido algunos sucesos extraos.
Sucesos extraos? James arque las cejas.
As es. Alguien ha estado utilizando los pasadizos secretos de Knightsdale.
Robbie se ahog con el champagne.
No saba que Knightsdale tuviera pasadizos secretos.
Tampoco yo, as que quienquiera que est merodeando por la propiedad la
conoce mejor que yo.
Bueno, eso no es ninguna sorpresa. Robbie tom otro sorbo. Tanto tu
padre como tu hermano te mantuvieron siempre al margen.
Para ser justos, yo nunca me interes demasiado por los asuntos de
Knightsdale. Sinti un golpecito en el brazo y al volverse vio a Sarah. Y no traa a
Emma con ella.
Lo siento, Charles. No he podido encontrarla. Le he preguntado a un
sirviente. Me ha dicho que Emma ha recibido una nota y se ha marchado del saln
hace media hora o ms.
Maldicin, eh, disculpa, Sarah.
A Charles no le gustaba nada que ambos, Emma y Stockley, hubiesen
desaparecido. Quin le habra enviado una nota a Emma?
Sinti la mano de James en el hombro.
Podemos ayudar, Charles? Robbie y yo te ayudaremos con gusto a buscar a
Emma.
O a Stockley dijo Robbie.

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No. Probablemente es slo una coincidencia que ambos estn ausentes. Lo


ms probable es que alguna de mis sobrinas haya necesitado a Emma. Ir arriba a
buscarla. Estoy seguro de que no hay nada de qu preocuparse.
Est bien dijo James. Pero si no ests de regreso en media hora, Robbie y
yo subiremos a buscarte.
Regresar; pero s, si no vuelvo, agradecer mucho vuestra ayuda.
Charles intent cruzar el saln de baile caminando tranquilamente: no haba
necesidad de obsequiar a Lady Oldston, a la seorita Pelham o a las otras tontas de
sociedad algn sabroso motivo de cotilleo para que rumiaran. Ya lejos de la puerta
apret el pas. Para cuando lleg a las escaleras, ya iba corriendo, subiendo los
peldaos de dos en dos.
Lleg a la galera larga y se detuvo. Una pistola le apuntaba al centro del pecho.
El seor Stockley sonri.
Justo el hombre que estaba buscando dijo.

Rodeada de oscuridad, Emma cont lentamente hasta diez, luego busc a


tientas la palanca que Charles haba mencionado. En ese momento habra deseado
haberle preguntado ms: deseaba haberle pedido que le mostrase la dichosa palanca.
Haba dicho que estaba en la pared, ms abajo de lo que l haba supuesto, pero l era
ms alto que ella. Dnde estara?
Algo se arrastraba sobre su mano. Lanz un grito, retrocedi de un salto y
choc contra la pared trasera del pasadizo. Algo vaporoso le roz la cara.
Ay Dios! Araas. No poda pensar en ellas. No lo hara. La verdadera araa era
Stockley. Si perda la cabeza, l atrapara a Charles en su telaraa. Ese hombre estaba
loco. Y era un asesino. No haba tiempo para un ataque de pnico.
Camin otra vez hasta la puerta y tante cuidadosamente la pared aledaa. All,
a la derecha: la palanca! Charles dijo que la haba accionado hacia arriba, no hacia
abajo. No le cost moverla. La puerta se abri apenas. Empuj tan fuerte como
pudo.
Fue en balde. La puerta no se movi ni un par de centmetros. Estaba bien
bloqueada por la pesada silla que Charles y luego Stockley le haban puesto delante.
Nadie, desde luego, ella no, iba a entrar al pasadizo o a salir de l por esa
puerta.
Poda intentar gritar, pero no haba nadie en ese piso: nadie que la oyese hasta
que Nana o las nias fuesen arriba por la maana. Para entonces sera demasiado
tarde. Stockley se habra marchado y Charles no iba a pensar en Charles.
Slo tena que hallar otra puerta. Tendra que abrirse camino a lo largo de ese
pasadizo negro, polvoriento y plagado de araas.
Tena la inquietante sensacin de que la vida de Charles dependa de eso.
Desliz con cuidado las manos alrededor de esa puerta como para poder
reconocer otra abertura slo por el tacto. No haba esperanza de ver cosa alguna en

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aquella oscuridad infernal.


Nuevamente dese haberle hecho ms preguntas a Charles. Estaran las otras
puertas en ese nivel? Eso era poco probable, si es que los pasadizos se haban
construido como va de escape para la familia. No haba otras habitaciones familiares
all arriba. Lo cual significaba que ella iba a tener que descender un piso,
probablemente no por una escalera. Mejor que fuese pensando en escalar.
Se alegr de que su hermoso traje de baile fuese tan escotado: eso hara un poco
ms fcil quitrselo, si hiciese falta. Desech con decisin el pensamiento de que el
escote tambin dejaba una mayor superficie del cuerpo expuesta a las araas. Se
preocupara por las araas una vez que le hubiese advertido a Charles que Stockley
estaba loco.
Apoy la mano en la pared y empez a moverse, arrastrando los pies, en
direccin al corredor principal. Al menos eso esperaba. Sera tan fcil perderse en la
oscuridad.
Tambin apart de la mente ese pensamiento.
Aunque quera moverse ms rpido, se oblig a ser paciente. Delante de ella, en
alguna parte, se hallaba el acceso al piso de abajo; y no ayudara en nada a Charles si
bajaba de cabeza.
Enseguida se alegr de tanta precaucin. El pie que iba delante se desliz en el
aire, sin encontrar superficie de apoyo. Lo retir apresuradamente, apretndose
contra la pared mientras su corazn palpitaba con violencia.
Una vez que sus piernas dejaron de temblar, se agach y explor el suelo con
ambas manos. Haba una escalera de mano. Se asi a ella con fuerza y con cuidado
descendi internndose ms en la oscuridad. Cuando su pie lleg al suelo, suspir,
sintindose dbil de alivio. Se aferr a la escalera un momento, dndole tiempo a su
corazn para aplacar la violencia de sus latidos. Luego gir.
Y camin derecha a una inmensa telaraa.

Charles jurara haber odo gritar a Emma en alguna parte, aunque Stockley no
dio seas de haber odo grito alguno. Quizs era su imaginacin. La mente se
comportaba de un modo extrao frente a un arma cargada.
Dnde est Emma?
Stockley se encogi de hombros.
Arriba. No le he hecho ningn dao an. Coopere y no tendr que
hacrselo.
Charles intentaba controlar su ira.
Qu es lo que quiere? Si poda mantener al tipo hablando durante una
media hora, Robbie y James vendran al ataque y lo rescataran.
Quiero las joyas que Randall le rob a mi padre.
Joyas? Stockley, no s de qu est hablando.
No mienta.

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A Charles no le gustaba nada cmo saltaba el arma de Stockley cuando ste se


enfadaba. Esperaba que la pistola no tuviera gatillo de pelo.
No estoy mintiendo. Realmente, no s de qu est hablando. Yo tena slo
siete aos cuando Randall muri: era mi to abuelo, y haba estado en alta mar la
mayor parte de su vida. Charles se alej disimuladamente del arma. Usted sabe
mucho ms que yo sobre Knightsdale. Los pasadizos secretos, por ejemplo. Yo no
saba que en verdad existan; usted, en cambio, parece estar muy familiarizado con
ellos. Cmo es eso?
Stockley se encogi de hombros, siguindolo en direccin a los Draysmith de
mrmol. Charles esperaba atraerlo lo suficientemente cerca como para arrojarle
encima alguno de los bustos. No era un plan brillante, pero no tena mucho ms de
qu valerse.
Mi padre tena un diagrama entre sus papeles. l y Randall eran socios.
Stockley resoll. Pap fue un tonto al pensar que poda confiar en un tipo como
Randall. Se supona que iban a compartir las joyas. Pero Randall las cogi. Pens que
su aristocrtico sobrino lo protegera. Bien, su elegante sobrino no estaba all para
rescatarlo cuando tropez en el muelle y cay al agua, verdad?
Me pregunto si el pobre de Randall hubo recibido alguna ayudita para caer al
agua.
Vaya si la recibi, maldita sea. Si mi padre hubiese tenido un pice de sentido
comn, se las habra ingeniado para sacarle las joyas a Randall antes de darle un
golpe en la cabeza.
Humm. Pero eso sucedi hace ms de veinte aos. Su repentino inters me
parece un tanto raro.
Stockley estaba de pie junto al busto del to abuelo Randall. Sera muy
apropiado que fuese justamente esa escultura la que lo derribase. Charles se acerc al
busto.
Atrs le orden Stockley haciendo un gesto con la pistola.
Charles retrocedi. No era prudente discutir con un hombre armado.
No es tan repentino. Mi padre muri en la primavera. Me sorprende que haya
vivido tanto. Stockley frunci el ceo. Dios, lo que podramos haber hecho con
esas joyas! De haber estado al tanto del asunto, puede usted estar seguro de que
habra venido antes por aqu. Pero no saba nada. Slo lo averig cuando encontr
los papeles de mi padre en una caja debajo de su cama.
Su voz se transform en un murmullo, pero continuaba sin bajar el arma,
apuntando a Charles.
Maldicin. Pens que su hermano viajaba con las joyas. Fui a Italia y destroc
ese condenado carruaje buscndolas. Knightsdale intent ser un hroe; su esposa
gritaba como un espritu agorero; le dispar primero a ella para cerrarle el pico. Tuve
que matar tambin a los sirvientes. Y luego, las malditas joyas no estaban all.
Agit el arma ante Charles.
Deben estar aqu, maldita sea. Tienen que estar aqu. Por qu no puedo

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encontrarlas?
Charles se acerc al busto del to abuelo Randall.
He dicho que retroceda, bastardo. El arma de Stockley apuntaba de lleno al
pecho de Charles. Si quiere seguir vivo, dgame dnde puedo encontrar las
malditas joyas.
Charles midi la distancia entre l y el busto. Justo al lado de ste, estaba de pie
Stockley, pero eso no le serva de mucho a Charles. A menos que Stockley fuera un
psimo tirador, Charles estara muerto antes de poder poner un solo dedo sobre el to
abuelo Randall. Aparentemente, an no haban pasado treinta minutos, no oa
retumbar los pasos de Robbie y James en la escalera en camino viniendo al rescate.
Hable, maldita sea.
Charles suspir profundamente.
Me temo que tenemos un pequeo problema, seor Stockley. Realmente no
tengo ni idea de dnde estn esas joyas.
Mentiroso. Maldito mentiroso.
Stockley levant la pistola y le apunt directamente en medio de los ojos.
Acaba de decir su ltima mentira, Knightsdale.

Emma recobr lentamente la cordura. La sacudan estremecimientos. Junt las


manos, apretndolas con fuerza para dejar de temblar. Ya se haba quitado de la cara
la ltima hebra de telaraa pegajosa. Estaba segura de ello, pero an senta su
contacto espantoso y repugnante.
Le quedaran an rastros de telaraa en el cabello: hebras y araas?
El pnico amenazaba con dominarla de nuevo. No poda permitirlo. Deba salir
de all. Tena que encontrar a Charles.
Pero dnde estaba? Haba perdido por completo la orientacin al llevarse por
delante esa telaraa. Ay Dios, al sentir las hebras adhirindose a toda su cara, se
haba convertido en una criatura irracional. Haba empezado a gritar, saltando y
girando enloquecidamente como si as fuese posible librarse. Se haba restregado la
cara con ambas manos, que luego haba frotado contra las paredes del corredor,
intentando quitarse hasta el ltimo resto de telaraa. Se estremeci.
Escogera una direccin. Cualquiera. Ira tan lejos como pudiera y luego
intentara por otro camino. No le servira de nada dejarse dominar por el pnico.
Avanz despacio a lo largo de la pared. Casi inmediatamente oy voces de
hombre. Empez a deslizar los pies un poco ms rpido sobre el suelo. Nada le
garantizaba que encontrara una puerta junto a donde estaban esos hombres, pero
quizs pudiese atraer su atencin dando golpes en la pared. Podra contarles lo del
seor Stockley. Advertiran a Charles.
Las voces cada vez sonaban ms fuerte. Gracias a Dios. Estaba yendo en la
direccin correcta. Arrastraba los pies cada vez ms rpido y entonces, los dedos de
su mano chocaron con un trozo de madera en posicin vertical. Era el borde de una

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puerta. Se dej caer contra ella, aliviada.


Y oy los gritos. Apret la oreja contra la pared. Era el seor Stockley. Estaba
cerca, slo los separaba la pared. Casi poda distinguir sus palabras. Se lo oa
enojado, amenazador. Oy a Charles responder con calma. El seor Stockley le
contest a los gritos.
Estaba segura de que estaba a punto de suceder algo muy malo.
Luchaba con la puerta, recorrindola con los dedos a toda velocidad para
encontrar el pestillo. No estaba all. La invadi una oleada de pnico. Se oblig a
concentrarse slo en la puerta. Ah estaba. El pestillo estaba slo un poco ms hacia la
derecha. Lo levant. No sucedi nada. Esa puerta no se haba abierto en aos.
Stockley volvi a gritar. Esta vez s pudo distinguir las palabras.
Acaba de decir su ltima mentira, Knightsdale.
Se le haba acabado el tiempo. Desesperada, tir del pestillo movindolo hacia
arriba y se lanz contra la puerta.
Esta vez cedi, abrindose de par en par. Oy un estrpito seguido de una
explosin mientras ella sala del pasadizo y se desplomaba en el suelo.

Charles baj los ojos hacia el can del arma de Stockley. Saba que no poda
dar ms rodeos. Esperando un milagro se aprest a arrojarse a un lado cuando el
hombre apretase el gatillo.
Y el milagro lleg. Parte del muro detrs de Stockley se abri de golpe,
derribando el busto del to abuelo Randall sobre el brazo de Stockley en el preciso
momento en que ste disparaba. El arma se descarg de modo inofensivo, sin daar
otra cosa que el retrato del primer marqus.
Charles se abalanz sobre Stockley, de un empujn lo puso boca abajo,
torcindole el brazo detrs de la espalda.
Maldicin. Nos hemos perdido toda la diversin, Robbie. El duque de
Alvord apareci en la cima de las escaleras.
Te he dicho que tu reloj atrasa, James. Robbie se volvi hacia Charles. Si
l me hubiese hecho caso, habramos llegado hace cinco minutos. Pero no, era
imposible que el reloj del duque de Alvord no funcionase perfectamente.
Me preguntaba qu poda haberos retenido. Charles le torci el brazo a
Stockley, quien se mova violentamente debajo de l. Serais tan amables de venir
a ayudarme con este tipo?
Ser un placer, verdad, James? Qu ha sucedido exactamente?
No estoy seguro. Si vosotros os encargis de Stockley
t puedes limpiar el desastre dijo James y asinti con la cabeza.
Entiendo. Qu desorden, esmeraldas y diamantes desparramados por todos lados,
no es cierto, seorita Peterson?
Charles gir la cabeza instantneamente. All estaba Emma, sentada en el suelo,
cubierta de polvo y telaraas, con el cabello sobre la cara. Estaba preciosa.

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Emma!
James mantuvo inmvil a Stockley mientras Charles se pona de pie
dificultosamente.
Ve con cuidado recomend James.
Cuando finalmente Charles pudo fijar la mirada en algo que no fueran los ojos
de Emma, la vio sentada en medio de diademas, pulseras, collares y anillos. Oro y
joyas. El to abuelo Randall se haba partido en dos, derramando todos sus secretos.
Bueno dijo Charles, me parece que acabamos de hallar el tesoro del seor
Stockley.

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Captulo 18
ste s que ha sido un interesante fin de fiesta.
Sentada junto al fuego, Emma se secaba el cabello. Haba subido tan pronto
como Charles la hubo rescatado de entre los escombros. La haba besado en la boca y
la haba enviado a su habitacin antes de llevar abajo a Stockley y ocuparse de dar las
explicaciones del caso a sus curiosos invitados. Camino de su habitacin haba odo a
algunos hombres que suban las escaleras, llevados por el estruendo del disparo.
La joven se haba dado un largo bao caliente, quitndose hasta el ltimo rastro
de telaraas. Si el agua no hubiese empezado a enfriarse todava podra estar en la
tina. Luego haba aguardado a que subiese Charles. No se hizo esperar demasiado.
Lo haba odo en el cuarto contiguo, hablando con el seor Henderson. Tras despedir
a su ayuda de cmara, se haba acercado a ella.
Aunque deseaba correr hacia l, la mirada distante que vio en sus ojos hizo
dudar a Emma. l se sent en una silla junto a la suya y clav la vista en el fuego, con
las manos en los bolsillos de la bata.
Qu habis hecho con Stockley?
James se est ocupando de l. Ir a juicio por matar a mi hermano. No tengo
dudas de que lo colgarn por eso.
Mientras se cepillaba el pelo, Emma estudiaba su perfil. Tena los labios
apretados en una lnea dura y fina.
Fue muy triste que Paul muriera, pero enterarme ahora de que lo
asesinaron
Ella se inclin hacia l y le puso una mano sobre la rodilla.
No pienses en eso. No puedes hacer nada para cambiar lo que ha sucedido.
Charles se hundi ms en su silla.
Deb haber hecho ms preguntas. Deb haber insistido en que alguien
investigase apenas me enter de la noticia.
Por qu? Una investigacin no iba a devolverle la vida.
Pero Stockley podra haber sido descubierto antes. Y t no habras pasado por
esa experiencia espantosa con las araas.
Y t no habras pasado por esa experiencia horrible de tener entre los ojos el
can del arma de Stockley.
Charles se encogi de hombros. Mir fijamente el fuego durante un rato. Emma
lo miraba a l.
Cuando por fin habl, lo hizo en voz baja.

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Al enterarme de la muerte de Paul me enfad muchsimo. Apenas pens en


Paul. En lo nico que poda pensar era en lo que su muerte me haba hecho a m. En
cmo me converta en prisionero.
Charles, no podemos controlar lo que sentimos, slo lo que hacemos. Y t
hiciste todo lo que debas. Nadie pens que la muerte de Paul era otra cosa que un
crimen cometido al azar. Emma se reclin, retorciendo entre sus dedos la toalla que
la envolva. Si alguien debera sentirse culpable por sus sentimientos, sa soy yo.
Yo he intentado impedir que mi padre fuera feliz casndose con la seora Graham.
Charles frunci el ceo an ms. Apart la vista del fuego para mirarla.
Era natural que sintieras eso
Mis sentimientos eran infantiles y egostas. Ahora lo veo. Pero no puedo
volver al pasado y cambiarlos, por mucho que lo desee. Tampoco t puedes regresar
al pasado y cambiar tu reaccin ante la muerte de Paul. Lo nico que podemos hacer
es seguir avanzando.
Dej caer los hombros, en un gesto de abatimiento.
No s
Yo s s. Y aunque me disgustan las crticas a los muertos, especialmente
tratndose de tu hermano y su esposa, creo que las nias estarn mejor contigo como
padre. Y la propiedad tambin porque planeas quedarte aqu, no es verdad?
S, una parte del ao.
Slo una parte del ao?
l al fin sonri.
Bueno, supongo que debera tomarme en serio esto de ser un noble. Ocupar
mi lugar en la Cmara de los Lores. Y t deberas conocer Londres durante la
Temporada. Las nias podran disfrutar del Astley's Circus 15 y de Hyde Park. Creo
que estar fuera de Knightsdale una parte del ao es aceptable, no crees?
S. Emma le devolvi la sonrisa. Puedes dejar Knightsdale siempre y
cuando no nos dejes a nosotras.
No existe el menor peligro de que haga eso, cario. Su sonrisa se hizo ms
amplia. Le lanz una mirada lasciva. Tengo que procurarme un heredero, no es
verdad? Creo que quedamos en que no podra llevarlo a cabo si t ests en Kent y yo
en Londres.
Emma sinti que su cuerpo empezaba a palpitar en la parte baja del vientre.
Ahora ya entenda el concepto.
l se inclin hacia ella.
Cmo, no vas a arrojarme nada esta vez? No hay por ah ningn perro de
porcelana para hacer aicos?
No. Emma not que su expresin an era triste. Sonri. Crea conocer la
forma de ahuyentar de su mirada las sombras. En aquel momento estaba enojada
contigo. Ahora ya no lo estoy.
Astley's Circus fue el primer circo moderno, creado en Londres en 1770. Era un espectculo ecuestre que inclua
payasos y acrbatas. (N. de la T.)
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No?
No. S estoy sintiendo, sin embargo, algunas otras emociones fuertes.
En serio? Eso suena prometedor.
Exactamente. Esta tarde me has hecho una promesa que an no has
cumplido.
Charles levant las cejas.
Yo? Qu te he prometido?
Emma se levant, volvindose para quedar de frente a l. Dej que la tela que la
envolva se deslizase por sus brazos hasta caer a sus pies, dejndola desnuda e
iluminada por el resplandor de la lumbre. Sonri al notar cmo una mezcla de lujuria
y amor consuman las ltimas sombras que quedaban en la cara de Charles.
Habas prometido que te portaras peor de lo que yo era capaz de imaginar.
l alarg las manos para recogerle los pechos, recorrer el contorno de sus
caderas y acariciarle los muslos. Ella sinti un calor que la humedeca y abri
ligeramente las piernas.
Te advierto dijo la joven, que he desarrollado recientemente una vvida
imaginacin.

l no poda ni hablar. Apenas poda pensar. Miraba fijamente la nvea dulzura


de sus muslos, la seda oscura de su cabello. Respiraba el calor que emanaba del
cuerpo de ella. Desliz las manos sobre las suaves caderas. Cuando ella abri ms las
piernas, la explor con uno de sus dedos.
Emma.
Apoyando las manos sobre los brazos de la silla, se inclin para besarlo,
lamindole los labios primero para luego meterle la lengua en la boca, como una
flecha. Charles pos las manos en esos pechos generosos que se balanceaban delante
de l. Los acarici, los masaje, sintiendo la creciente dureza de los pezones. Un
suave gemido brot del fondo de la garganta de ella, que abri ms las piernas,
sentndose a horcajadas sobre el regazo de l, poniendo su centro hmedo
exactamente donde l ms deseaba tenerlo. Luego Emma le abri la bata y desliz
dentro sus manos, rozando la piel caliente.
No quera poseerla en la silla. La quera en su cama. En la cama de los
Draysmith. La necesitaba ah para que lo liberase del ltimo de sus fantasmas.
l le puso las manos sobre la cara y se ech hacia atrs, separndose de sus
labios.
Pensaba que era yo el que tena que comportarse mal dijo.
Qu?
Usted ha dicho que yo haba prometido comportarme peor de lo que era
capaz de imaginar, pero sin duda la que se est comportando mal ahora es usted,
seorita Peterson. Peor de lo que yo poda imaginar.
Con picarda, le dirigi lo que pareca la sonrisa de alguien muy satisfecha

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consigo misma. l le dio una palmada muy suave en su hermoso trasero y ella rio
sacndole la lengua, que l sorbi con delicadeza.
No te voy a dejar que me seduzcas aqu, amor. La levant de su regazo,
ponindola de pie. Algn da, pero no hoy.
Con un movimiento de los hombros l se deshizo de su bata. Emma rio y alarg
la mano hacia su parte ms prominente, pero l la cogi de las muecas.
Comprtate, querida.
Oblgame.
Ser un placer.
La llev en brazos hasta su habitacin, donde la solt en medio de su cama.
Riendo, ella alarg los brazos hacia l.
Al sentir esos brazos envolvindolo, Charles supo que finalmente haba llegado
a casa.

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RESEA BIBLIOGRFICA
Sally MacKenzie
Sally MacKenzie decidi que quera ser escritora siendo
nia. Sin embargo, opt por estudiar la carrera de Derecho,
aunque no estaba muy convencida de querer ejercer como
abogada. Se cas con su novio, compaero de facultad, y
cuando tuvieron su primer hijo Sally decidi dar el gran salto y
empezar a conseguir su ansiado sueo. Pero sus quehaceres
como madre no la dejaron tiempo para prcticamente nada que
no fuera cuidar de sus retoos. Cuando sus hijos fueron a la
universidad, por fin!, Sally se dedic de lleno a la escritura.
Aunque slo tiene publicados tres libros, despunta como una de las autoras a
tener en cuenta. Este ao, los lectores de habla hispana podremos conocerla de la
mano del sello Valery que publicar su primera novela en castellano, El Marqus
desnudo, segunda entrega de la serie Nobleza al desnudo.

El marqus desnudo
El Marqus es prctico. Si de proposiciones matrimoniales se trata, la peticin
de mano de Charles Draysmith es tan romntica como los pramos en diciembre.
Puede que Emma Peterson sea tan slo la hija de un prroco y l el flamante Marqus
de Knightsdale, y puede que l realmente prefiera casarse con ella solo para no tener
que soportar el mercado matrimonial. Pero cuando Charles da a entender cunto
disfrutara de procurarse un heredero, pues lo que una dama puede soportar tiene
un lmite
Pero la dama es apasionada. Hay algo en el espectculo de una mujer lanzando
cermica a la cabeza de un hombre que despierta el inters del Marqus. Tal vez a la
proposicin le falt gracia, piensa Charles. Pero s que parece una solucin perfecta.
l obtiene una esposa, sus jvenes protegidas, la madre que tanta falta les hace y
Emma gana seguridad y una posicin. Lo ves? Simple, prctico, sensato ay no, el
perro de cermica no!
Deber confesar la verdad para apaciguarla. Y la verdad es que est locamente
enamorado

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SALLY MACKENZIE

El marqus desnudo

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Ttulo original: The Naked Marquis
Traduccin: Rita Karina Plasencia
Sally MacKenzie. Reservados todos los derechos
Primera edicin: Junio 2007
ISBN-13: 978-84-96692-45-9
ISBN-10: 84-96692-45-0
Depsito Legal: M-18423-2007
Valery
www.valery.es
editorial@valery.es

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