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Annotation

A finales del siglo XVIII, el reino bambara de


Segu destacaba por su bonanza econmica obtenida, en gran medida, con el comercio de
esclavos- y por un fuerte enraizamiento en la
religin animista. En este escenario, Dusika
Traor, jefe de una influyente familia noble
cercana al poder real, ser testigo de la
desmembracin de su pueblo: la sombra del islam
ha empezado a cernirse sobre Segu abriendo
brechas en un mundo anclado en la tradicin y
dejando entrever la nueva cara de Africa.
Los destinos tan opuestos de los descendientes
de Dusika y los del amplio abanico de personajes
secundarios que los acompaan simbolizan la
divisin del pueblo africano; mientras algunos
miembros decidirn partir y conocern la
conversin, la esclavitud o la emigracin, otros se
negarn a abandonar sus tierras y se mantendrn

fieles a sus orgenes y sus valores ancestrales.


Segu es una gran saga familiar en el frica del
animismo, del colonialismo, de los reinos de
jardines exuberantes al borde del declive, de los
sentimientos ms profundos. Con un lirismo y una
fuerza evocadora inusuales, Maryse Cond se
adentra en la memoria y los paisajes del pueblo
africano y nos ofrece un fresco de inusual riqueza
cromtica protagonizado por seres inolvidables.

Segu

Maryse Cond
Traduccin de Teresa Clavel

Ttulo Original: Segou


Traductor: Clavel, Teresa

1984, Cond, Maryse


2000, Ediciones B, S.A.
Coleccin: Histrica
ISBN: 9788440697059
Generado con: QualityEbook v0.75

A mi antepasado bambara

No puedo citar a todos los que me han


ayudado
con
sus
indicaciones
bibliogrficas o me han permitido
acceder a su documentacin.
No obstante, deseo expresar mi
agradecimiento de forma muy especial a
mis
amigos,
historiadores
e
investigadores
especializados
en
ciencias humanas, Amouzouvi Akakpo,

Adame Ba Konare, Ibrahima Baba


Kake,
Lilyan
Kesteloot,
Elikia
MBokolo, Madina Ly Tall, Olabiyi Yai,
Robert Pageard y Oliveira dos Santos.
Gracias a ellos, esta ficcin no se
toma demasiadas libertades con la
realidad.

PRIMERA PARTE
LA
PALABRA
QUE
CAE DE NOCHE

1
Segu es un jardn donde crece la astucia. Segu
est construida sobre la traicin. Habla de Segu
fuera de Segu, pero no hables de Segu en Segu.
Por qu Dusika no poda apartar de su mente
ese canto de griots, que haba odo tantas veces sin
prestar demasiada atencin? Por qu senta esa
angustia, persistente como las nuseas de una
mujer embarazada? Por qu lo asaltaba ese temor
en el umbral del da? Dusika escrut sus sueos
para distinguir una seal, una indicacin de lo que
quiz le esperaba. Nada. Haba estado sumido en
un sueo profundo durante el cual ningn ancestro
se haba dirigido a l. Sentado sobre una estera en
el vestbulo de su cabaa, Dusika tom un poco de
degu, las gachas de mijo, requesn y miel que
acostumbraba desayunar. Lo encontr demasiado
lquido para su gusto e, irritado, llam a su
primera mujer, Nya, para reprenderla. Mientras la
esperaba, cogi su frotadientes de ntomi y lo

introdujo entre sus hermosos dientes limados a fin


de que la savia, al mezclarse con la saliva,
alimentara su fuerza fsica y su potencia sexual.
En vista de que Nya no contestaba a su llamada,
se levant, sali de la cabaa y entr en el primer
patio de la concesin.
Estaba vaco. Vaco?
Tan slo unos cuantos harneros que se utilizaban
para cribar el mijo descansaban sobre la arena
inmaculada, junto a unos pequeos escabeles de
madera.
Dusika era un noble, un yerewolo, miembro del
consejo real, amigo personal del mansa1 y padre
de una decena de hijos legtimos. En su calidad de
fa, es decir, de patriarca, reinaba sobre cinco
familias: la suya y la de sus hermanos menores,
que vivan con l. La concesin de Dusika se
hallaba a la altura del rango que ste ocupaba en la
sociedad de Segu. Su alta fachada de tierra batida
estaba decorada con esculturas y dibujos
triangulares grabados directamente en la muralla, y
en los extremos haba unas torrecillas de
diferentes alturas que daban al conjunto un aspecto

agradable. El interior constaba de una serie de


cabaas tambin de tierra, con los tejados en
terraza, que se comunicaban unas con otras por una
sucesin de patios. En el primero haba un
magnfico dubal cuyo penacho, autntica cpula de
vegetacin, reposaba sobre cincuenta columnas
formadas por las races que bajaban del tronco
primitivo.
En cierto modo, el dubal era testigo y guardin
de la vida de los Traor. Bajo sus poderosas
races se haba enterrado la placenta de
innumerables
antepasados
tras
el
feliz
alumbramiento. A su sombra se sentaban las
mujeres y los nios para contarse historias, y los
hombres para tomar decisiones relativas a la vida
de la familia. En la estacin seca, protega del sol.
En la temporada de lluvias, daba lea para
calentarse. Al caer la noche, los espritus de los
ancestros se ocultaban entre su follaje y velaban el
sueo de los vivos. Cuando estaban disgustados,
lo expresaban emitiendo una serie de tenues
sonidos misteriosos y transparentes a un tiempo,
como un cdigo. Entonces, aquellos a los que la

experiencia les haba dado la capacidad de


descifrarlos, meneaban la cabeza: Cuidado, esta
noche han hablado nuestros padres!
Todos cuantos cruzaban el umbral de la
concesin de los Traor saban con quin estaban
tratando. Enseguida se percataban de que sus
ocupantes posean grandes extensiones de tierra
frtil, donde centenares de esclavos domsticos y
de cautivos cultivaban mijo, algodn y fonio.
Sacos de cauris y de polvo de oro generosamente
donado por el mansa se amontonaban en
cobertizos, y en un cercado, detrs de las cabaas,
retozaban caballos rabes comprados a los moros.
La opulencia se perciba en miles de detalles.
Cmo es que el primer patio estaba vaco,
cuando habitualmente era un hormiguero de gente?
Muchachas y muchachos desnudos por igual, las
primeras con un collar de perlas o de cauris en
torno a la cintura, los segundos, con un cordel de
algodn. Mujeres ocupadas triturando mijo,
cribndolo o hilando algodn, mientras
escuchaban las palabras de un bufn o los cantos
picos de un griot deseoso de un plato de to.2

Hombres que preparaban flechas de caza o


afilaban utensilios de labranza charlando. Cada
vez ms irritado, Dusika entr en el segundo patio,
al que daban las cabaas de sus tres esposas y de
su concubina, Sira.
Encontr a esta ltima postrada en una estera;
una expresin de sufrimiento deformaba su
hermoso rostro, reluciente de sudor.
Se puede saber dnde se han metido todos?
le pregunt.
Ella se esforz en incorporarse y murmur en su
bambara mal pronunciado:
En el ro, kok.3
En el ro? repuso Dusika casi gritando.
Y qu han ido a hacer all?
Un hombre blanco! consigui decir ella.
Hay un hombre blanco en la orilla del Djoliba!4
Un hombre blanco? Acaso esa mujer deliraba?
Dusika baj la mirada hasta su vientre, enorme
bajo el pareo medio suelto; luego, asustado, la
dirigi de nuevo hacia las paredes de barro
mezclado con caoln de las cabaas. Se hallaba
solo con una mujer a punto de dar a luz!

Qu te pasa? pregunt con rudeza para


disimular su miedo.
Creo que ha llegado el momento... balbuce
ella, como excusndose.
Haca varios meses que Dusika no se acercaba a
Sira, embarazada por segunda vez, por
consideracin a la vida que llevaba en sus
entraas. Tambin tendra que permanecer alejado
de ella durante todo el parto y aparecer con el
sacerdote-fetichero despus de que hubiese dado a
luz, cuando ya tuviera al recin nacido entre sus
brazos. No se expona, estando presente mientras
ella tena dolores, a irritar a los ancestros? Antes
de que se decidiera a retirarse, a dejarla sola,
apareci Nya con un nio a la espalda y otros dos
agarrados al pareo de algodn teido de color
ndigo.
Dnde estabas? le espet. Comprendo
que todo el mundo pierda la cabeza aqu, pero
t!...
Sin una sola palabra de explicacin, y todava
menos de disculpa, Nya pas por delante de l y se
inclin sobre Sira.

Hace mucho que han empezado los dolores?


le pregunt.
No... acaban de empezar contest Sira en un
susurro.
A otra que no fuese Nya, Dusika no le habra
consentido semejante descaro rayano en la
impertinencia. Pero ella era su primera esposa, su
bara muso, en quien haba delegado parte de su
autoridad y que, como consecuencia de ello,
estaba facultada para hablarle de igual a igual.
Adems, era una Kulibali, estaba emparentada con
la antigua familia reinante en Segu, y Dusika, pese
a ser noble, no poda vanagloriarse de un origen
tan prestigioso. Los antepasados de Nya eran los
que haban fundado, a orillas del Djoliba, esa
ciudad que muy pronto se convirti en el corazn
de un vasto imperio. Y los hermanos de sus
antepasados reinaban en Kaarta. De modo que en
el amor que Dusika le profesaba haba una gran
dosis de respeto, casi de temor. ste se retir y en
el primer patio se encontr con un mensajero de
palacio. El hombre se arroj al suelo en seal de
respeto.

T y el da! dijo a modo de saludo, antes


de recitar la divisa de los Traor: Traor,
Traor, Traor, el hombre de largo nombre no
paga por cruzar el ro.5 Finalmente, transmiti el
mensaje:
Traor, el
mansa reclama
urgentemente tu presencia en palacio!
Aquello sorprendi a Dusika.
En palacio? Pero si hoy no es da de
Consejo!
El hombre levant la cabeza.
No es para el Consejo. Hay un hombre blanco
en la orilla del ro que pide ser recibido por el
mansa...
Un hombre blanco?
Entonces, Sira no deliraba? La verdad era que
Dusika ya haba odo hablar de ese hombre blanco.
Unos jinetes procedentes de Kaarta afirmaban
haberlo visto montado en un caballo tan exhausto
como l. Pero haba pensado que se trataba de uno
de esos relatos con los que las mujeres entretienen
a los nios por la noche y no le haba dado ninguna
importancia. Tras ponerse su gorro cnico, pues el
sol empezaba a elevarse, Dusika sali de la

concesin.
En 1797, Segu, la ciudad de los 1.444 balanzas
rbol sagrado y avatar terrestre de Pemba, dios
de la creacin, capital del reino bambara del
mismo nombre, era una enorme aglomeracin
dividida en cuatro barrios dispuestos a lo largo
del Djoliba, que all tena una anchura de ms de
trescientos metros. Segu-Koro albergaba el
mausoleo del fundador, Biton Kulibali, mientras
que en Segu-Sikoro se alzaba el palacio del mansa
Manson Diara. A una distancia de varios das de
marcha a la redonda, era imposible encontrar un
lugar ms animado. El mercado principal se
hallaba en una gran plaza cuadrada, alrededor de
la cual haba unos cobertizos con las paredes de
tablas o de pleitas y el techo recubierto de tierra
batida, bajo los cuales las mujeres vendan todo
cuanto se puede vender mijo, cebollas, arroz,
batatas, pescado ahumado, pescado fresco,
guindillas, manteca de karit, pollos, mientras
que los artesanos colgaban de cuerdas los objetos
de su comercio: tiras de algodn tejido, sandalias,
sillas de montar, calabacinos finamente

decorados... A la izquierda del mercado estaba el


bazar donde hacinaban a los cautivos de guerra,
atados unos a otros con ramas arrancadas de
rboles jvenes. Dusika no prestaba atencin
alguna a ese espectculo de sobra conocido.
Exponindose a menoscabar su dignidad, avanzaba
presuroso, deteniendo con gesto firme a los griots
que, como siempre, permanecan en las calles al
acecho, dispuestos a cantar las alabanzas de los
hombres bien nacidos.
Segu se encontraba en la cima de la gloria. Su
poder se extenda hasta la frontera de Djenn, la
gran ciudad comercial situada a orillas del Bani.
Se la tema hasta Tombouctou, en la linde del
desierto. Los peul de Macina eran sus vasallos y le
pagaban anualmente elevados tributos en ganado y
en oro. A decir verdad, no siempre haba sido as.
Cien o ciento cincuenta aos antes, Segu no
figuraba en absoluto entre las ciudades de Sudn.
No era ms que un pueblo en el que Niangolo
Kulibali se haba refugiado, mientras que su
hermano Barangolo se instalaba ms al norte. Ms
tarde, Biton, su hijo, se haba hecho amigo del dios

Faro, el seor del agua, el seor del conocimiento,


y con su proteccin haba transformado un puado
de cabaas de adobe en una orgullosa construccin
cuyo mero nombre haca temblar a los somono, los
bozo, los dogon, los tuareg, los peul, los
sarakol... Segu peleaba contra todos estos
pueblos, obteniendo as esclavos que venda en los
mercados o que utilizaba para cultivar los campos.
La guerra era el nervio de su poder y de su gloria.
Si Dusika se apresuraba tanto era porque la
llamada del mansa lo tranquilizaba, constitua una
prueba de que no haba cado en desgracia como l
tema. En la corte no faltaban personas que sentan
celos de su estrechsima intimidad con Manson
Diara, de ese pacto de amistad, camaradera y
ayuda mutua que exista entre ellos. As que, con el
pretexto de su actitud respecto a la guerra,
susurraban al odo de Manson: Dusika Traor es
el nico que se opone a tu gloria. Dice que los
bambara estn cansados de luchar, pero lo que
ocurre es que est celoso de ti y de tu fortuna. No
olvides que su mujer es una Kulibali!
Y, poco a poco, Dusika vea aparecer en la

mirada de Manson la desconfianza, y cada vez que


se posaba en l, una pregunta: Es mi amigo o mi
enemigo?
Dusika entr en el patio del palacio. Era un
edificio magnfico, construido por albailes de
Djenn. Estaba rodeado de una muralla de
ladrillos de tierra tan ancha como la de una
ciudad, con una sola puerta ante la cual haba
permanentemente unos guardias armados con
fusiles llevados desde la costa por la ruta de los
traficantes. Dusika atraves siete vestbulos llenos
de tondyon6 hasta llegar a la sala de reuniones del
Consejo, ante la cual haba unos feticheros
descifrando el futuro con ayuda de nueces de cola
y cauris, mientras unos cortesanos esperaban que
los griots tuvieran a bien conducirlos a presencia
del mansa.
Manson Diara estaba tendido sobre una piel de
buey, encima de una tarima, con el codo izquierdo
apoyado en una almohada de piel de cabra
decorada con arabescos. Pareca preocupado. Con
una mano, acariciaba una de las dos grandes
trenzas que partan del centro de su cabeza y se

cruzaban bajo la barbilla. Con la otra, haca girar


el aro que adornaba su oreja izquierda. Tres
esclavos lo abanicaban. Otros dos, en cuclillas,
preparaban el tabaco en pequeos morteros antes
de presentrselo en pesadas tabaqueras de oro.
El Consejo estaba al completo, y Dusika sinti
que lo invada la rabia al constatar que era el
ltimo en entrar en la estancia. Siguiendo la
costumbre, se inclin golpendose el pecho y a
continuacin se dirigi de rodillas a su sitio, al
lado de su mortal enemigo, Samak.
Manson Diara haba heredado la belleza de su
madre, Makoro, en cuyo recuerdo los griots
seguan cantando. Toda su persona inspiraba
respeto y terror, como si la realeza usurpada por
su padre, Ngolo, a los descendientes de Biton
Kulibali, hubiera encontrado legitimidad en l.
Llevaba un blusn de algodn blanco, tejido en los
mejores telares de Segu, y unos pantalones del
mismo color sujetos con un ancho cinturn. Una
cinta tambin de algodn cea su frente, mientras
que sus musculosos brazos estaban adornados con
cuernos y dientes de animales destinados a

protegerlo, as como con amuletos hechos por


morabitos: bolsitas de piel delicadamente
trabajada que contenan versculos del Corn.
Manson dirigi la mirada a Dusika y dijo en tono
burln:
Eh, Dusika, cul de tus mujeres te ha retenido
hasta ahora?
La mezquina asamblea de cortesanos rompi a
rer mientras Dusika, reprimiendo su clera,
contestaba en tono de excusa:
Seor de las energas, tu mensajero acaba de
venir a avisarme. Mira, he venido tan deprisa que
todava estoy sudando...
Tras esta interrupcin, Tietiguiba Dant, jefe de
los griots y encargado de transmitir a la asamblea
las palabras del mansa, se levant.
El seor de los dioses y de los hombres, el
que se sienta sobre la piel real, el gran mansa
Manson os ha convocado por una razn. En la otra
orilla del ro hay un hombre blanco, blanco y con
las orejas rojas como tizones, que solicita ser
recibido por l. Qu quiere?
Tras estas palabras, Tietiguiba se sent y,

siguiendo el ceremonial, otro griot se puso en pie.


Tietiguiba era un personaje temido por todos a
causa de su gran intimidad con el soberano. Vesta
de una forma bastante impresionante, con un
blusn de algodn azul ndigo y blanco y, en la
cabeza, un gorro adornado con pelaje de animales
y cauris. Dado que una de sus funciones era
ejercer de espa, su mirada recorra sucesivamente
a todos los miembros del Consejo como si
quisiera ver en su interior para despus elaborar
un informe. Cuando el segundo griot se hubo
callado, se levant de nuevo:
Ese hombre blanco dice que no es como los
moros. No quiere ni vender ni comprar nada. Dice
que ha venido a mirar el Djoliba...
Se produjo un estallido de risa. Acaso en la
tierra del hombre blanco no haba ningn ro? Y
no son todos los ros parecidos? No, aquello
esconda alguna trampa; el hombre blanco no
quera revelar el verdadero objeto de su visita.
Dusika pidi la palabra.
Se ha consultado a los bugurilada7 y los
mori?8 pregunt.

No te han esperado a ti para hacerlo dijo


Samak por lo bajo en tono burln.
Dusika contuvo de nuevo su clera y repiti la
pregunta.
No se pronuncian! respondi Tietiguiba.
No se pronunciaban? Aquello indicaba sin
duda la extrema gravedad de la situacin!
Dicen que, hagamos lo que hagamos en relacin
con ese hombre blanco prosigui Tietiguiba,
vendrn otros como l y se multiplicarn entre
nosotros.
Los miembros del Consejo se miraron,
estupefactos. Iban a instalarse en Segu hombres
blancos y a vivir entre los bambara? Amigos o
enemigos, aquello pareca imposible! Dusika se
inclin y murmur, esta vez dirigindose a su
amigo Kon, sentado a cierta distancia de l:
Has visto t a ese hombre blanco?
Por desgracia, en el silencio reinante todos
oyeron la pregunta, bastante pueril por cierto. El
mansa se incorpor y le espet irnicamente:
Si quieres verlo, est en la otra orilla del
Djoliba. All encontrars a las mujeres, los nios y

los nyamakala.9
La asamblea rompi a rer de nuevo y Dusika fue
otra vez blanco de burlas y sarcasmos. En
realidad, qu le reprochaban? Que utilizara, en
cierto modo, un doble lenguaje. Que hiciera
profesin de su odio por la guerra, beneficindose
al mismo tiempo de su parte de botn y
enriquecindose sin arriesgarse, pues raramente
participaba en las expediciones; que se embriagara
de su familiaridad con el mansa y de los orgenes
reales de su mujer hasta el punto de tratar a todo el
mundo con desprecio; en resumen, que fuera
arrogante y vano. Algunos decan que tena a quien
salir, ya que su padre, Fal, haba sido el ms
orgulloso de los yerewolow que hubiera pisado
jams el suelo de la ciudad, hasta tal extremo que
los dioses lo haban castigado con una muerte
ignominiosa: su caballo lo arroj en medio de un
pantano, donde agoniz durante horas.
No llegaban a desearle semejante fin a Dusika,
pero en la corte todo el mundo opinaba que una
buena leccin no le sentara nada mal.

Mientras tanto, Nya se ocupaba de Sira.


Las dos mujeres ya no estaban solas. Dada la
cantidad de gente que quera ver al hombre blanco,
las piraguas utilizadas para cruzar el Djoliba
haban sido tomadas por asalto. Y tras horas de
espera, numerosas esclavas haban tenido que
regresar, con lgrimas en los ojos, para cumplir
con sus obligaciones en la concesin.
Nya se haba apresurado a mandar a alguien en
busca de Suka, la comadrona que haba ayudado a
dar a luz a todas las esposas de Dusika y
reanimado con sus manos hbiles a ms de un
recin nacido que no se decida a entrar en el
mundo visible. En espera de su llegada, puso a
hervir plantas destinadas a expulsar los malos
espritus y a favorecer la subida de la leche.
Despus volvi con Sira, que estaba en cuclillas
para facilitar la expulsin.
Sira ocupaba una posicin peculiar en la
concesin. No era bambara, sino peul. En el
transcurso de una expedicin contra sus vasallos
peul de Macina, cuyos ardo10 siempre se negaban
a pagar los impuestos, el mansa Manson haba

capturado a modo de represalia a una docena de


muchachos y muchachas escogidos entre las
mejores familias de la capital, Tenenkou. Tena la
intencin de devolverlos en cuanto se le pagaran
las sumas debidas, pero un da Dusika, al cruzar
uno de los patios del palacio para asistir a la
sesin del Consejo, haba visto a Sira y deseado
de inmediato tenerla como concubina. Dados los
vnculos que los unan, Manson, aun a su pesar, no
haba podido decir que no. Una vez pagado el
impuesto, la familia de Sira haba enviado una
delegacin en su busca, pero Dusika se haba
negado a entregarla. Adems, ya era demasiado
tarde: Sira estaba embarazada. Como era
extranjera y cautiva, Dusika no haba podido
casarse con ella. Sin embargo, era evidente que la
prefera a sus compaeras legtimas, con las que
comparta su lengua y sus dioses.
Al principio, Nya odiaba a Sira. No era la
primera concubina que tena Dusika, desde luego.
En su cabaa pasaban la noche innumerables
esclavas. Sin embargo, nunca haba valorado tanto
a ninguna de ellas. Nya no estaba equivocada;

perciba su pasin en miles de gestos, invisibles


para los dems. Luego, sin que supiera cmo, su
odio y sus celos haban cedido el puesto a
sentimientos de compasin, solidaridad y afecto.
El destino de Sira poda haber sido tambin el
suyo. La violencia de los hombres o el capricho de
uno de ellos hubiera podido apartarla de la casa
de su padre, de los brazos de su madre, para
convertirla en un objeto de trueque, de cambio.
Entonces, para sorpresa de todos, haba empezado
a proteger a su antigua rival.
Pese a su dominio de s misma, Sira dej
escapar un gemido. Nya, que no quera que se
dijese que a su coesposa le haba faltado valor en
el momento de la prueba suprema, le tap
enseguida la boca con una mano. Al mismo tiempo
pens que, cuando Suka llegara, ira a la cabaa
de los altares, en el ltimo patio de la concesin, a
depositar otra ofrenda. Ya lo haba hecho al poco
de despertar, pero, teniendo en cuenta que el
invierno anterior Sira haba dado a luz un nio
muerto, haba que redoblar las precauciones. Tena
reservado un gallo blanco cuyo color sera del

agrado del dios Faro, que vela da y noche por la


buena marcha del universo.
Suka entr. Era una mujer ya mayor, esposa de
un forjador-fetichero, que tambin se comunicaba
con los poderes tutelares y daba una gran
impresin de autoridad. Llevaba en torno al cuello
un collar de cuernos de animal llenos de polvos y
de ungentos benefactores. Un vistazo a Sira le
bast para saber que le quedaban muchas horas
por delante, de modo que se puso a machacar
races y hojas en un mortero, murmurando
plegarias que slo ella conoca. Tranquilizada por
su presencia, Nya sali para ir a buscar un poco de
leche de cabra, a fin de drsela al recin nacido
antes de que empezara a tomar la de su madre.
En los patios volva a reinar la actividad. Al
parecer todo el mundo haba vuelto del ro. Nieli,
la segunda esposa, sentada a la puerta de su
cabaa, coma vorazmente ngomi, buuelos de
mijo que una de sus esclavas le haba preparado.
Nya se reprochaba los sentimientos que le
despertaba Nieli. Debera considerarla una
hermana pequea, pero le resultaba imposible

adaptarse a su pereza, a sus caprichos, a sus


constantes berridos. Y es que Nieli no consegua
olvidar la manera en que haba entrado en la
concesin. Aos atrs, Fal, el padre de Dusika,
acompa al mansa Ngolo Diara a Niamina.
Pasaron una velada en casa de un noble bambara, y
Fal se percat de que la esposa de su anfitrin
estaba encinta. Siguiendo la costumbre, pidi a la
futura criatura, en caso de que fuese una hembra,
para su hijo.
Dusika era un hijo respetuoso. Siempre haba
tratado con justicia a esa esposa a la que l no
haba elegido, pero nunca la haba querido. Desde
la llegada al hogar de Sira, esa diferencia de
sentimientos, perceptible en infinidad de detalles y
pequeos gestos, torturaba a Nieli.
Nieli dej de engullir buuelos y pregunt:
Ha parido la extranjera?
Siempre llamaba as a Sira. Nya, haciendo caso
omiso de la expresin, se limit a responder:
No, el pequeo desconocido no se encuentra
todava entre nosotros. Los ancestros estn
haciendo que tenga un viaje fcil...

Nieli no tuvo ms remedio que mascullar la


plegaria habitual en tales casos. Nya se dirigi
hacia la pequea cabaa de los altares. Era un
lugar secreto donde slo penetraban los
sacerdotes-feticheros vinculados a la familia, los
jefes de las distintas clulas familiares y algunas
mujeres dotadas, como ella, de cierta autoridad.
En el segundo patio se encontr con Dusika, que
haba vuelto de palacio y estaba buscndola.
Manson ha vuelto a humillarme y...
Desabrchate el cinturn lo interrumpi
Nya. Sira est de parto...
Es que no poda dominar su rencor? Lo que le
reprochaba en realidad a Dusika ya no era la
presencia de Sira, sino el hecho de que, con el
paso del tiempo, sus sentimientos hacia ella se
hubieran deteriorado. Que su deseo hubiese
muerto. Que sus relaciones se hubieran vuelto
rutinarias. Ahora, las noches que ella pasaba en su
cabaa, dorman sin tocarse. Sus conversaciones
giraban siempre alrededor de los hijos, del empleo
de los bienes, de las preocupaciones de la vida
pblica. Ah, qu duro es envejecer!

Escchame! dijo l en tono de splica.


Estoy dicindote que Manson se ha burlado de m
dos veces en pleno Consejo... Haz venir a
Kumar...
Nya mir el suelo de arena blanca mezclada con
piedras finamente trituradas.
Cundo quieres verlo?
Pues cuanto antes!...
Kumar era un forjador-fetichero y sumo
sacerdote del Komo11 que, desde haca aos,
interpretaba para Dusika los signos de lo invisible
y lo visible y trataba de prevenir todos los
acontecimientos desfavorables. De todas formas,
habra que llamarlo en cuanto naciera el hijo de
Sira a fin de que lo rodeara de protecciones. Nya
sigui su camino, pero cuando iba a entrar en el
tercer patio se apiad de Dusika, que permaneca
en pie, inmvil, sin saber si tena que seguirla o
irse a su cabaa.
Esprame, vuelvo enseguida dijo
cordialmente, volvindose.
l la mir alejarse, dividido entre el pesar que
le causaba su indiferencia y el deseo de agarrarse

a su pareo como un nio pequeo. Qu edad tena


Nya? No lo saba, como tampoco saba la suya
propia. Llevaban casados diecisis estaciones
secas. Entonces deba de tener treinta y dos! Su
cintura se haba ensanchado, sus pechos se haban
vuelto flcidos y las arrugas de la responsabilidad
ya marcaban sus facciones, altaneras y finas como
las de todos los Kulibali, de quienes se deca que
eran los bambara ms bellos. Normalmente
pareca severa, pero, cuando sonrea, un destello
iluminaba sus ojos rasgados. l necesitaba la
fuerza de Nya! Por qu se la negaba?
En la cabaa de los altares en la que Nya entr
haba un tronco llamado pembel, representacin
del dios Pemba, quien, girando, haba creado la
tierra, mientras que el dios Faro se atribua la
creacin del cielo y las aguas. Alrededor del
pembel haba unas piedras rojas que
representaban a los ancestros de la familia y unos
boli, objetos fetiche hechos de los materiales ms
diversos colas de hiena, colas de escorpin,
cortezas y races de rbol, generalmente rociados
con sangre de animal, concentrados simblicos

de las fuerzas del universo destinados a garantizar


dicha, prosperidad y fecundidad a la familia.
Nya cogi una pequea escoba de fibra vegetal y
barri con cuidado el suelo. Todo estaba en orden,
pero la sangre que cubra los boli se haba secado.
Volvera ms tarde para refrescarlos, pues deban
de tener sed.

2
Sira estaba sola con su miedo y su dolor.
Miedo, porque el ao anterior haba dado a luz
un nio muerto. Nueve meses de angustia para
traer al mundo una pequea bola de carne a la que
los dioses no haban querido insuflar vida. Por
qu? Les irritaba esa alianza contra natura entre
una peul y un bambara?
T, peul, vigila tu rebao.
Negro, conserva tu arado, el-quefatiga.
As reza el poema pastoril. No era posible
ninguna unin entre esas dos razas de hombres.
Pero los dioses saban perfectamente que ella no
la haba deseado, sino que era una vctima...
Entonces, por qu la haban castigado? Y
pensaban castigarla otra vez? Pensaban

condenarla a esta espera estril, a otro entierro,


cuando ella deseaba disfrutar de la gloria de un
bautismo? Mir el montculo que haba en la
cabaa, all donde haban enterrado al pequeo ser
apartado inmediatamente de su afecto, y sus ojos
se llenaron de lgrimas. Suplic que los dioses le
concedieran la vida a su hijo, aun cuando tambin
lo fuese de un bambara, de un hombre al que
debera odiar.
A su pesar, gimi, y Suka se acerc para
ayudarla a cambiar de posicin; le hizo cruzar las
manos detrs de la nuca y luego, canturreando, le
masaje suavemente el vientre. El olor de las
fumigaciones de wolo, la planta predilecta del dios
Faro y que favorece los nacimientos, le inund las
fosas nasales y le hizo estornudar, provocndole
tal oleada de dolores que crey morir. Record las
instrucciones de su madre, de Nya, de todas las
mujeres que haban pasado por lo mismo antes que
ella. No moverse. Controlar el dolor. Pero le
resultaba imposible. Imposible! Apret los
dientes, se mordi los labios, not el sabor dulzn
de la sangre; luego abri los ojos y vio la melena

finamente trenzada y salpicada de grisgrises de


Suka, que estaba inclinada sobre su vientre.
Cuando era pequea, se haba adentrado con uno
de sus hermanos en la marisma de Dia, adonde
ste llevaba las vacas a pastar durante la estacin
seca. Como era la temporada de lluvias, el nivel
de las aguas era alto. Haban perdido pie y se
haban visto arrastrados entre las plantas acuticas
que cubran la superficie. Crean que no volveran
a ver jams ni a su madre ni la cabaa de su padre
cuando, de pronto, apareci un arrozal,
ofrecindoles la ayuda de sus tallos todava
frgiles. Ahora senta el mismo terror que en
aquella ocasin, la misma angustia y, de repente, la
misma paz. Inesperada.
Sira, incrdula, oy un llanto, o ms bien un
chillido.
Qu es?balbuce.
Suka se levant, llev hacia el calabacino de
agua tibia un pequeo montn de carnes
sanguinolentas y se puso a lavarlo con
movimientos
sorprendentemente
suaves
y
cuidadosos.

Otro bilakoro.1
Las esclavas entraron apresuradamente y
rodearon a Nya, unas con un caldo de pescado
seco y guindilla, otras con bejucos triturados para
hacerle masajes en el vientre.
Est vivo? Est vivo de verdad? murmur
la joven madre dirigindose a Nya.
Nya fingi no or esa desafortunada pregunta que
poda irritar a los dioses.
Suka, por su parte, miraba al recin nacido. A
cuntos haba recibido en sus manos anchas y
fuertes! Cuntos cordones umbilicales haba
cortado! Cuntas placentas haba enterrado! Por
eso, le bastaba observar el perfil de unos labios o
la forma de unos ojos para saber si un nio sera el
orgullo de sus padres o, por el contrario, una
criatura dbil y esculida. Y saba que el nio que
tena sobre sus rodillas sera un aventurero con un
destino singular. Convendra que Nya ofreciese a
los boli familiares un huevo puesto por una gallina
negra, sin una sola pluma blanca, y corazones de
antlope. Adems, Dusika no debera escatimar
gallos de plumaje rojo, cuya sangre derramara a

fin de embadurnar con ella el sexo del recin


nacido. Haba que tomar esas precauciones para
garantizarle una buena vida. Suka unt con manteca
de karit el cuerpecito informe y tibio, lo envolvi
en una fina tela blanca y se lo entreg a su madre,
respondiendo silenciosamente a la pregunta que
lea en la mirada de Nya:
S, es hermoso! Y los dioses le darn vida...
Sira estrech por fin a su hijo entre sus brazos.
De acuerdo con la tradicin, no se le pondra un
nombre hasta el octavo da. No obstante, al haber
venido al mundo inmediatamente despus de otro
hijo nacido muerto, saba que le pondran
Malobali. Apret la pequea y frgil boca contra
la suya, sorprendida de que una carne tan liviana
tuviera ya un peso tan grande en su vida. Su hijo
estaba all, totalmente vivo. Fueran cuales fuesen
las circunstancias de su nacimiento, la vengaba de
su humillacin, de sus sufrimientos, de su
decadencia al pasar de ser hija de un ardo peul,
criador de centenares de cabezas de ganado, a
concubina de un agricultor.
Cuando Sira pensaba en su vida pasada, crea

estar soando. En Macina, las estaciones


marcaban el ritmo de la vida, los rebaos iban y
venan de los pastos de Dia a los de Mourdia. Las
mujeres ordeaban las vacas y elaboraban manteca
que los esclavos cambiaban por mijo en los
mercados de los alrededores. Los hombres estaban
ms enamorados de sus animales que de sus
esposas y, por la noche, cantaban la belleza de
aqullos ante las fogatas, lo que era motivo de
burla por parte de los otros pueblos:
Tu padre ha muerto y no has llorado.
Tu madre ha muerto y no has llorado.
Un ternero la ha palmado y dices:
Ay!
La casa se ha venido abajo!
Pero tenan los otros pueblos alguna
importancia? Slo se relacionaban con ellos en la
estacin seca, a fin de negociar el acceso a los
pastos y el agua para el ganado.

Y un da haban aparecido unos tondyon


bambara tocados con gorros de dos puntas,
vestidos con tnicas amarillas que les llegaban
hasta la rodilla y cubiertos de cuernos y dientes de
animales o de amuletos comprados a los
musulmanes. Sira, con las fosas nasales
impregnadas de olor a plvora, se haba
encontrado en Segu, en el palacio del mansa. Pese
a la tristeza que le causaba su cautividad, no poda
evitar admirar su nuevo marco de vida. Detrs de
los muros que desafiaban al cielo, esclavos
sentados bajo tejadillos tejan ante unos utensilios
hechos con cuatro maderos verticales clavados en
el suelo y unidos por barras horizontales, y ella no
se cansaba de mirar, fascinada, aquella tira que
pareca una larga serpiente blanca. Albailes
reparaban y revocaban las fachadas. Por todas
partes, comerciantes ofrecan tapices de Berbera,
perfumes y sedas, mientras bufones cuyo cuerpo
desapareca
literalmente
bajo
ropajes
confeccionados con pequeos rombos de piel de
animal, salpicados de cauris, hacan cabriolas
para divertir a los nios reales. Como los peul no

construan, sino que vivan en simples chozas


redondas de paja trenzada o de ramaje, todo eso la
fascinaba.
La haban entregado los dioses a Dusika para
castigarla por sentir esa admiracin involuntaria,
casi inconsciente, hacia sus vencedores?
No, no deba pensar en Dusika; si lo haca,
estropeara la alegra del instante. Pero se puede
apartar a un hijo de su padre?
Justo en ese momento entr Dusika acompaado
de Kumar, a quien haban ido a buscar a toda
prisa para que realizara los primeros sacrificios.
Sira volvi la cabeza para no encontrar su mirada
y no tener que compartir su alegra. Al mismo
tiempo, se reprochaba su hipocresa. Qu le
impeda dejarlo, irse de Segu? Se convenca de
que esperaba de los dioses o de su pueblo una
venganza pblica y notoria que la superara a ella
misma. Era la verdad?
Unas semanas antes, un artesano labo2 haba
entrado en la concesin para ofrecer morteros,
manos y mangos de utensilios. Se haban
reconocido por el acento, el suave acento

fulfuld.3 El hombre le haba dado noticias de su


tierra. Los peul estaban hartos de la dominacin de
Segu, de las correras y de las exacciones de los
bambara. Le haban dado la espalda al ardo Ya
Gallo, del clan de los Dialub,4 para poner todas
sus esperanzas en el joven Amadu Hamadi Bubu,
del clan de los Baris, un musulmn ferviente, el
cual haba jurado unirlos en un estado nico y
soberano que no reconocera a otro seor que Al.
De repente volva a hablarse de una prediccin
hecha varios siglos antes al askia5 Muhammad del
reino songay de Gao. Le haban anunciado que un
peul asestara un golpe mortal al reino bambara y
fundara un vasto imperio. Amadu Hamadi Bubu
era ese peul!
Sera posible?
Acariciando suavemente la cabeza del recin
nacido, Sira imagin la serpiente de fuego
lamiendo con su lengua bfida el palacio del
mansa, las concesiones y los rboles, y
detenindose en la orilla del Djoliba tras haber
calcinado las flotillas de piraguas de los somono.

S, haca falta como mnimo eso para vengarla!


Cerr los ojos.
Mientras tanto, Suka enumeraba todas las
particularidades corporales que permitiran a
Kumar determinar a qu antepasado reencarnaba
el recin nacido. A continuacin, Sira oy el batir
de alas y el breve chillido del gallo que el
fetichero estaba degollando. Finalmente se hizo el
silencio y se encontr sola con su hijo.
Naba le tir a Tiekoro del blusn y dijo en tono
quejumbroso:
Volvamos ya. Tengo hambre, estoy cansado...
Pero Tiekoro no se decida a hacerlo: deseaba
con todas sus fuerzas ver al hombre blanco.
Lo has visto? Cmo es? le pregunt a un
hombre con el torso desnudo baado en sudor que
se diriga hacia ellos.
Se parece a los moros contest ste
haciendo una mueca, pero tiene las orejas rojas
y el pelo del color de la hierba en la estacin seca.
Tiekoro tuvo una inspiracin.
Los rboles! Hay que encaramarse a los

rboles!
Al levantar la cabeza, se dio cuenta de que eso
tambin era imposible. Las ramas de los karits y
de las ceibas estaban cargadas de racimos
humanos.
Est bien, vmonos! dijo, contrariado.
A sus quince aos, Tiekoro, primognito de
Dusika e hijo de Nya, primera esposa de ste, era
casi tan alto como un adulto. Los griots que iban a
la concesin a cantar las alabanzas de la familia lo
comparaban con un palmito que se alza en el
desierto y le predecan un porvenir incomparable.
Era un adolescente silencioso, reflexivo, al que
coincidan en calificar de arrogante. Unos meses
antes lo haban circuncidado, pero an no haba
sido introducido en el Komo.
En realidad, Tiekoro tena un secreto. Un secreto
que lo corroa.
Todo haba empezado un da que, por curiosidad,
entr en una mezquita. El da anterior haba odo la
llamada del muecn y algo indescriptible haba
despertado en su interior. Esa voz sublime se
diriga a l, estaba convencido. No obstante, la

timidez haba sido ms fuerte y no se haba


atrevido a imitar a los somono que entraban en el
edificio. No se haba decidido a hacerlo hasta el
da siguiente, tras haber pasado toda la noche
haciendo acopio de valor.
En un patio, un hombre de la edad de su padre
estaba sentado sobre una estera. Vesta una amplia
tnica azul oscuro sobre unos pantalones del
mismo color. Iba calzado con babuchas amarillo
claro. Sobre el crneo, rapado al cero, llevaba un
pequeo gorro de color rojo oscuro. Hasta ah,
nada extraordinario. No era la primera vez que
Tiekoro vea hombres ataviados as; hasta los
haba visto en el recinto del palacio del mansa,
adonde en ocasiones acompaaba a su padre. Lo
que le intrig era la ocupacin a la que el hombre
estaba entregado. En la mano derecha tena una
varita de madera que terminaba en una punta
acerada y con la cual, tras sumergirla en un
recipiente, trazaba minsculos dibujos sobre una
superficie blanca. Tiekoro se agach junto a l y le
pregunt:
Qu haces?

El hombre sonri.
Ya lo ves contest, estoy escribiendo.
Tiekoro le dio vueltas y ms vueltas en la cabeza
a aquella palabra que escapaba a su comprensin.
Luego un destello ilumin su mente. Record los
amuletos que llevaban algunos y exclam:
Ah, haces magia!
El hombre se ech a rer.
Eres bambara, verdad? le pregunt.
Al percibir cierto desprecio en su voz, Tiekoro
contest con orgullo:
S, soy hijo de Dusika Traor, consejero de la
corte...
Entonces no me extraa que no sepas lo que
significa escribir le interrumpi el hombre.
Tiekoro se sinti ultrajado. Busc una respuesta
hiriente, pero no encontr ninguna. Adems, qu
poder tiene un adolescente frente a un adulto? Con
todo, al da siguiente fue de nuevo a la mezquita y
a partir de entonces sus visitas se hicieron diarias.
Ahora, Naba se quejaba:
Vas demasiado deprisa...
Tiekoro aminor la marcha.

Qu haras si me fuese?
El nio lo mir, sorprendido.
A la guerra? Con el mansa?
Tiekoro neg vehementemente con la cabeza.
Ah, no, yo no participar nunca en esas
guerras!
Matar, violar, saquear! Cunta sangre
derramada! De hecho, no era toda la historia de
Segu sangrienta y violenta?
Desde que fue fundada hasta la actualidad,
pasando por la expansin llevada a cabo por
Biton, no haba sino crmenes y matanzas. Jvenes
emparedados vivos, vrgenes inmoladas a la
entrada
de
las
ciudades,
emperadores
estrangulados por sus esclavos con cintas de
algodn. Y los sacrificios como leitmotiv.
Sacrificios a los boli de la ciudad, del reino, de
los ancestros, de la familia. Cada vez que pasaba
por delante de la cabaa que albergaba a los de
los Traor, Tiekoro se estremeca. Un da se haba
atrevido a entrar y, aterrorizado, se haba
preguntado de dnde proceda la sangre que se
coagulaba sobre aquellas formas inmundas.

Ah, otra religin que hablara de amor, que


prohibiera esos fnebres sacrificios, que liberase
al hombre del miedo! Miedo a lo invisible e
incluso a lo visible! Al pasar ante la mezquita de
los somono, Tiekoro, temiendo que lo
reconocieran y que Naba descubriera su secreto,
apret el paso. Luego sinti vergenza de su
cobarda. No debe un creyente estar dispuesto a
morir por su fe?... Y l era creyente, no?
No hay ms dios que Dios y Mahoma es el
enviado de Al!
Esas palabras lo embriagaban. Slo tena un
deseo: marcharse de Segu. Ir a Djenn o, mejor
an, a Tombouctou, e inscribirse en la universidad
de Sankor.6
Los dos muchachos echaron a correr a toda
velocidad por las calles tortuosas, saltando por
encima de los corderos y las cabras y esquivando
por los pelos a las mujeres peul, que a esa hora
iban a ofrecer calabacinos de leche. Desde las
tabernas, los tondyon, aficionados a beber dolo,7
les dedicaban palabras soeces.
Cuando llegaron sudando a la concesin, todo el

mundo se precipit hacia ellos y se organiz un


alboroto.
Lo habis visto? Lo habis visto?
Al blanco?
No tuvieron ms remedio que confesar que no
haba habido manera. Flacoro, la tercera esposa de
Dusika, una muchacha apenas mayor que Tiekoro,
hizo un mohn.
No ha servido de nada pasar el da a orillas
del ro... dijo. Sira ha tenido un nio
aadi a continuacin.
Un nio? Y viva? El corazn de Tiekoro se
llen de alegra.
Su intimidad con Sira haba empezado al mismo
tiempo que su inters por el islam. Haba odo
decir que muchos peul practicaban esa religin.
Sin embargo, cuando reuni el valor necesario
para interrogar a Sira sobre la cuestin, sta no
haba podido informarle. Uno de sus tos se haba
convertido, pero ella no saba nada de l. El islam
acababa de ser introducido en la regin por las
caravanas de rabes, igual que una mercanca
extica.

Tiekoro fue a merodear por los alrededores de la


cabaa de Sira, cuyo acceso, lo saba, estara
prohibido para todos durante ocho das. Vio salir
de all a su padre con Kumar, el fetichero.
Disimulando el miedo que le inspiraba este ltimo,
salud educadamente a los dos hombres, y se
dispona a alejarse rpidamente cuando su padre
le hizo una sea indicndole que lo siguiera.
Temblando, obedeci.
Unos aos antes, Tiekoro admiraba a su padre
como a un dios. Mucho ms que al mansa.
Cundo haba empezado a considerarlo un
brbaro, adems de un ignorante consumidor de
alcohol? Cuando la obra de los musulmanes haba
llenado su vida. Sin embargo, el hecho de que ya
no admirase a su padre no significaba que no lo
quisiera. As pues, Tiekoro sufra por ese divorcio
entre corazn y mente, entre sentimientos
instintivos y reflexiones del intelecto. Se sent en
silencio en un rincn del vestbulo y, consciente
del honor que se le haca, cogi un pellizco de
tabaco de la petaca que su padre le tenda. No se
atreva a mirar hacia donde estaba Kumar, pues

crea que ste podra descifrar sus pensamientos,


descubrir lo que esconda a todos. Y en efecto, el
fetichero lo observaba con sus pupilas moteadas
de rojo. En cuanto le fue posible hacerlo sin ser
demasiado irrespetuoso, Tiekoro se levant y
sali. El estmago se le contrajo por efecto del
miedo y del esfuerzo que haba tenido que hacer, y,
apoyado en la pared de una de las cabaas, vomit
convulsivamente una sustancia pardusca mezclada
con flemas. Despus permaneci inmvil; le arda
la cara. Durante cunto tiempo podra seguir
ocultando su secreto?
Kumar, por su parte, se haba quedado
pensativo. Su mirada no se apartaba de la puerta
baja por la que Tiekoro se haba retirado. Algo
torturaba la mente de ese muchacho. Pero qu?
Sac de una bolsita un juego de doce cauris
adivinatorios y los esparci por el suelo. Lo que
vio le pareci tan sorprendente que los recogi y
pospuso la operacin para ms tarde. Dusika se
percat de su estupor y dijo en tono acuciante:
Qu ves, Kumar? Qu ves?
En realidad, slo pensaba en s mismo y en las

burlas del Consejo. Kumar decidi no


desengaarlo.
No puedo decirte nada; el asunto no est
claro. Trabajar toda la noche y despus podr
informarte...
Ah no, el asunto no estaba claro! Un hijo
llegaba y otro se iba! El padre ascenda y luego
descenda! Un autntico caos invada la concesin,
en la que hasta entonces reinaba el Orden. Por
qu?
Kumar perteneca a una de las tres grandes
familias de forjadores de raza cuyos
antepasados, originarios del pueblo subterrneo de
Gwonna, haban descubierto el secreto de los
metales. Un da que estaban calentndose ante un
gran fuego, haban visto cmo una de las piedras
del hogar se funda. La haban retirado y entonces
haban constatado que se trataba de un cuerpo duro
que les resultaba imposible romper. Fue el primer
pedazo de cobre. A continuacin descubrieron los
secretos del oro y del hierro. Entonces
construyeron armas cuchillos, flechas, punzones
, y gracias a ellos los bambara pudieron sustituir

sus antiguos tiles, hechos de slex. Como los


forjadores se hallaban bajo la proteccin del dios
Faro y de sus ayudantes, los genios seores del
aire y del viento, eran tambin maestros de la
adivinacin.
Para Kumar, lo invisible no tena secretos.

3
Lo que es oscuro es palabra de desconocido
que cae en el seno del azar. La palabra mala hiede.
Influye en la fuerza del hombre. Va de la nariz a la
garganta, al hgado y al sexo.
Eso es lo que pensaba Manson Diara mientras
miraba a Samak, de modo que lo interrumpi
bruscamente:
Qu prueba tengo de que tu palabra es buena?
Cmo sabes todo eso?
Samak consigui sostener aquella mirada que
los griots comparaban a la del chacal y respondi:
Seor, lo s por mi primera esposa, Sanaba,
que como sabes es del mismo grupo de edad que
Nya, la primera esposa de Dusika. Adems,
pertenecen a la misma hermandad. Ya sabes cmo
son las mujeres... hablan y hablan. Anteayer,
Dusika recibi a una delegacin de Desekoro, a
quien derrotaste en Gumou y que se retir a
Dioka con su corte. Se le ha encomendado la
misin de reconciliar a los dos clanes Kulibali, el

de Kaarta y el de Segu, con una finalidad:


derrocarte y unir los dos reinos bajo el gobierno
de una sola familia...
Manson mene la cabeza.
No te creo...
Los Kulibali de Kaarta y los de Segu se odiaban.
Una reconciliacin entre ellos resultaba
inverosmil! Tietiguiba Dant, que haba
preparado aquella entrevista secreta y estaba
conchabado con Samak y los que queran hundir a
Dusika, intervino:
Seor de las energas, no te engaes. Los
Kulibali no han aceptado jams que tu padre los
apartara del trono de Segu. No retrocedern ante
nada con tal de recuperar el poder. Dusika, como
sabes, es un hombre vido de riquezas, pero
carece de energa para obtenerlas luchando. Le
habrn prometido oro...
Manson pareca sufrir.
Dusika es mi hermano de sangre murmur
. Nos circuncidaron el mismo da. Por qu?
Por qu? Qu va a conseguir traicionndome que
yo no pueda darle?

Samak y Tietiguiba intercambiaron una mirada,


sorprendidos por la sinceridad de aquel dolor.
Luego, Manson se levant de un salto y comenz a
caminar arriba y abajo por la estancia. Los
esclavos, asustados, se apartaron, temiendo que la
clera real se volviera contra ellos. Manson
volvi a sentarse sobre su piel de buey,
recobrando el dominio de s mismo.
Maana, en el Consejo, lo interrogar, y con
la espada en el cuello tendr que confesar.
Tietiguiba Dant mene la cabeza.
Igual de impetuoso e iracundo que tu padre!
No, seor, no es as como debes actuar. Atrpalo
utilizando la astucia... Se acerc al rey, aunque
permaneciendo a una distancia prudencial a fin de
que su aliento no lo rozara. Deshnralo.
Reprchale haber hecho trampas con los impuestos
y explsalo por ese motivo de la corte. Que no
vuelva a sentarse ni en el Consejo ni en el
Tribunal. Y entonces ponlo bajo vigilancia. Ya
vers cmo reacciona.
Manson no dijo nada y se qued sumido en sus
pensamientos. l no posea la crueldad de algunos

soberanos del pasado. La de Dekoro, por ejemplo,


hijo de Biton, quien, furioso por los reveses que
haban sufrido sus tropas ante Kirango y Doroni,
ciudades que quera someter, haba colocado a
cuatro veces sesenta hombres en cada lado de un
cuadrado trazado por su forjador-fetichero en el
suelo, y haba hecho que los incorporasen
completamente vivos a una muralla, gritando:
As vivir rodeado de mis esclavos, que me
servirn de buen grado o por la fuerza!
Manson, por el contrario, ejerca su oficio de rey
con justicia y tolerancia. La traicin de Dusika le
dola. Qu ganara ste cambiando de seor? Lo
colmara ms otro mansa? Sera cierto que se
hallaba sometido a la influencia de su primera
esposa, Nya? En tal caso, todo era posible. Quin
sabe hasta dnde puede llevar una mujer a un
hombre, si se aduea de su espritu o de su
cuerpo?
En ese momento, un esclavo fue a informarle de
que Mori Zumana deseaba verlo. Mori Zumana era
uno de los adivinos ms poderosos de Segu.
Trabajaba con los cuatro grandes boli, pero

tambin haba aprendido la magia de los rabes,


cuya lengua conoca a la perfeccin. Iba vestido al
estilo musulmn, con un serual,1 un caftn blanco y
un hayk2 cubrindole la cabeza. Para mostrar su
independencia ideolgica, en lugar de prosternarse
ante el mansa se puso en cuclillas.
Seor de las energas, el espritu de tu padre
ha venido para indicarme cmo debes actuar.
Maana por la maana, envale un mensajero al
hombre blanco. Dile que, como deseas ayudarlo
por encontrarse tan lejos de su pas, le mandas una
bolsa con cinco mil cauris para que compre
vveres. Dile tambin que puede utilizar los
servicios de tu mensajero como gua hasta Djenn,
si es que tiene intencin de ir all. Pero no le
permitas entrar en Segu.
Manson hizo un gesto de asentimiento antes de
preguntar:
Dnde est el hombre blanco ahora?
Una mujer le ha dado cobijo.
Los cuatro hombres se miraron y se echaron a
rer, y Manson, pese a que el anuncio de la traicin
de Dusika lo haba puesto de mal humor, se

permiti hacer un comentario jocoso:


Pues entonces conocer al mismo tiempo el
agua de la mujer y el agua del ro de Segu.
Samak, Tietiguiba Dant y Mori Zumana se
retiraron. Para pensar en otra cosa, Manson hizo
llamar a Macal, uno de sus griots favoritos, que
entr con el tamani3 bajo el brazo. Al ver el
estado de nimo en que se encontraba su seor,
Macal pregunt con delicadeza:
Qu quieres que te cante? La historia de la
fundacin de Segu? O prefieres la historia de tu
padre?
Manson hizo un gesto indicndole que lo dejaba
a su eleccin y Macal, que conoca sus
preferencias, se puso a cantar la historia de Ngolo
Diara.
Como el padre de Ngolo haba muerto, uno de
sus tos, Menkoro, tuvo que ir a ver al rey Biton
para pagar el canon y llev al nio con l a Segu.
Menkoro, como de costumbre, se aloj en la casa
de Dant Balo, esposa de uno de los forjadores de
la corte. Como de costumbre, recorri las tabernas
y se llen la barriga de dolo, y lo hizo con tal

desenfreno que al da siguiente se dio cuenta de


que se haba gastado la totalidad de las medidas
de mijo destinadas a pagar el canon. Entonces fue
a ver a su anfitriona, le cont que durante la noche
unos tondyon le haban robado y se lament de la
suerte que Biton iba a hacerle correr. La buena
mujer se dej engaar por esa aparente
desesperacin y acept interceder en su favor ante
Biton, pidindole a este que aceptara al nio en
prenda...
Manson escuchaba el relato, tan familiar a sus
odos: Biton, seducido por la inteligencia de
Ngolo, le confi todos sus secretos; luego fue
alertado y trat de deshacerse de l... en vano.
Tras la muerte de Biton y aos de anarqua, Ngolo
se hizo con el poder. Entonces regres a su pueblo
y orden matar a todos sus parientes para vengarse
por haber sido reducido a la esclavitud.
Al mismo tiempo, por encima de aquellas
palabras familiares y aquellos acordes
armoniosos, su pensamiento segua a Dusika y
tambin al hombre blanco que se hallaba a las
puertas de su reino. Estaban relacionados los dos

hechos: la traicin de su amigo y la presencia de


ese desconocido, quiz repudiado por un mundo
horrible? Eran dos signos engaosamente
distintos que le enviaban los dioses? Contra qu
queran ponerlo en guardia?
El se crea invencible. Crea que su reino lo era
tambin. Y ahora tal vez los amenazaba algn
peligro en la sombra. Se estremeci.
A su alrededor, la sala iba quedando sumida en
la oscuridad porque las mechas de las lmparas
haban absorbido la manteca de karit. Como era
muy tarde, los esclavos, que adems estaban
medio dormidos, no se atrevan a cambiarlas.
Macal prosegua su relato:
Ngolo Diara rein diecisis aos. Antes de
morir, consult a sus feticheros sobre el modo de
hacer que su nombre no se olvidara. Ellos le
aconsejaron que entregara una de sus hijas a Al,
cosa que hizo de inmediato confindola al
morabito Markak Darbo, de la localidad de
Kalabougou. Tambin le aconsejaron que les
pusiera pendientes de oro en las orejas a ciento
veinte caimanes: As, tu nombre no perecer

mientras haya caimanes en el ro...


Mientras haya caimanes en el ro! A los dioses
les
gusta
burlarse
pronunciando
frases
enigmticas, abiertas a todas las interpretaciones!
Significaba eso que en mil, en diez mil aos, la
posteridad conservara el recuerdo de Ngolo? Y
l? Qu quedara de l? El recuerdo de un
mansa poderoso y justo? Poderoso? Acaso los
peul, a los que nunca haba sometido del todo, no
empezaban a rebelarse de nuevo?... Esta vez
haban encontrado otro pretexto: la religin. El
islam. Manson, a pesar de que utilizaba los
servicios de los morabitos musulmanes, senta una
gran repugnancia por el islam, que castra a los
hombres, limita el nmero de sus mujeres y
prohbe el alcohol. Puede vivir el hombre sin
alcohol? Dnde encontrar sin l la fuerza para
afrontar un da tras otro?
Como para darle la razn, en otra sala del
palacio Tietiguiba Dant y Samak vaciaban
calabacinos de dolo con Fantoma, el seor de la
guerra, que tambin participaba en la conspiracin
contra Dusika, y unos tondyon.

Muy pronto vestir mis ropajes amarillos


gritaba el seor de la guerra, mis ropajes de
guerrear, y partir para el combate. Segu no est
hecha para la paz. A Segu le gusta el olor de la
plvora y el sabor de la sangre...
Todos eran de la misma opinin.
Samak, sin embargo, tena cosas que hacer y
dej a los bebedores embriagndose. Cada vez
que atravesaba el palacio real de noche, con esa
sucesin de vestbulos escasamente iluminados o
simplemente a oscuras, a Samak lo invada un
miedo que no experimentaba nunca en el combate.
Y es que de los hombres no hay por qu tener
miedo. Tan slo de los espritus, y Samak
siempre esperaba verlos surgir de las panzudas
tinajas de barro que contenan las ofrendas
destinadas a apaciguarlos pero que no lo haban
conseguido.
Fan, su fetichero, que estaba esperndolo, sali
de entre las sombras del tercer vestbulo.
Qu?le pregunt Samak.
Ha tenido un nio.
Vive?

S.
Samak hizo un gesto de enfado.
Para eso te pago?
Fan comenz a caminar al mismo paso.
Dusika Traor es un hombre muy rico y no
repara en gastos. Le ha dado a Kumar el doble de
lo que t me ofreciste, as que no he podido
deshacer su trabajo. El nio vive, pero, creme, no
tendr una vida agradable. Sus padres no vern
todos los frutos de su simiente y l no estar a su
cabecera cuando llegue el momento de la gran
partida. Ser una flecha envenenada en el corazn
de su madre. Tendr una muerte horrible.
Samak era el alma de la conspiracin urdida
contra Dusika. l era tambin un noble, un
yerewolo, pero sus padres, procedentes de la
regin de Pogo, se haban enfrentado durante
mucho tiempo a Segu. Era el primero de su familia
que ocupaba un puesto en la corte, aunque Manson
lo trataba sutilmente como a un vasallo sometido.
Despus de las expediciones militares, en las que
sola destacar por su insensato arrojo, su parte de
botn siempre era ms reducida que la de Dusika,

que participaba lo menos posible en los combates.


Adems, ste lo haba humillado dos veces
quitndole mujeres que consegua con presentes
superiores a los que l poda permitirse ofrecer.
Por todas estas razones, haba decidido destruirlo.
Por la noche, en Segu, cuando no brillaba la
luna, negndose a ascender sobre el Djoliba, uno
crea estar envuelto en un tupido velo, ms oscuro
que el ndigo ms oscuro. Tan slo brillaban
algunas luces, las de las tabernas donde se
consuma dolo. El dolo no era una bebida
cualquiera que slo serva para calentar el cuerpo.
Desde los tiempos del antepasado Biton Kulibali,
su comercio haba sido objeto de un autntico
monopolio real, y aunque dicho monopolio ya no
exista, Manson Diara mantena sometidas a una
estrecha vigilancia las tabernas donde se
consuma. Sus espas, de comn acuerdo con los
encargados, se mezclaban con los grupos de
bebedores que pasaban hora tras hora ante las
borboteantes marmitas. En esos lugares se
traficaba de todo. Comerciantes de Kangaba o del
Bour ofrecan oro a un precio inferior al

establecido por el mansa, que era de quinientos


cauris el mutuku,4 cola dulce procedente de
Goutougou, amuletos comprados a los moros
musulmanes. Y tambin se conspiraba. Fan y
Samak apretaron el paso, pues los dos teman ser
devorados por la noche. El primero regresaba a su
casa, en el barrio de los forjadores, situado junto
al ro. El segundo iba a reunirse en la taberna de
Batanemba con sus amigos, que esperaban el
resultado de su entrevista con el mansa.
Se ha tirado al pozo! Se ha tirado al pozo!
Veinte cabezas se agolpaban sobre el agujero,
del que suban vaharadas de frescor y en cuyo
fondo espejeaba el agua. Mediante un complicado
juego de cuerdas, de lianas, haban sacado el
cuerpo frgil, de pechos puntiagudos como los de
una muchacha apenas nbil y vientre abombado
como un suave montculo. La haban depositado en
el suelo, sobre esa tierra a la que tan grave ofensa
haba infligido al osar quitarse la vida, y una
mujer, conmovida, haba cubierto su desnudez con
uno de sus pareos.

Quin tocara ahora ese cuerpo, ese cuerpo de


suicida, ese cuerpo torturado?
En ese momento del sueo, Siga se despert.
La noche. La noche, presencia agobiante. Tena
miedo. De la noche o del sueo? No saba si
haba sucedido as. l era demasiado pequeo,
tena dos o tres aos, y desde entonces nadie le
haba hablado nunca de su madre. Slo saba eso,
que se haba tirado al pozo.
Siga era hijo de Dusika y haba nacido el mismo
da que Tiekoro, con unas horas de diferencia.
Pero su madre era una cautiva a la que Dusika
haba posedo un da en que la visin de sus
nalgas, demasiado ceidas por el pareo, lo haba
excitado. As pues, el octavo da, mientras que en
honor de Tiekoro se derramaba la sangre de unos
carneros blancos entre el estrpito de burus,5
balas6 y tam-tam de todos los tamaos, tan slo se
ofrecieron dos gallos a los dioses y los ancestros
para que no le tomaran ojeriza a Siga. Y lo mismo
haba ocurrido con motivo de la circuncisin, pese
a que Siga y Tiekoro haban demostrado la misma
valenta ante el cuchillo del forjador-fetichero.

Hombres por fin a los que muy pronto se les


permitira llevar pantalones, haban bailado uno
junto a otro, arrancando exclamaciones entre las
mujeres, mientras sonaban los disparos y los griots
anunciaban a voz en cuello el nuevo y sangriento
nacimiento. Sin embargo, Dusika y el resto de la
familia slo tenan ojos para Tiekoro, vestido con
un blusn de color ocre y tocado con un alto gorro
de orejeras de las que colgaban cintas. De modo
que aquella ceremonia que debera haber
enorgullecido a Siga, le haba dejado un regusto de
frustracin y de ceniza.
Ah, qu diferencias puede marcar una vagina! Si
hubiera germinado en sta y no en aqulla, toda su
vida habra sido distinta. Era tan guapo y tan alto
como Tiekoro. A menudo los confundan: tez muy
oscura, como su padre, ojos brillantes y rasgados,
labios carnosos y rojos, y en las mejillas, las
escarificaciones rituales de los hijos de los
nobles. Y sin embargo, nada era igual para ellos.
Por sorprendente que resultara, toda la
existencia de Siga se haba reducido a un combate,
no para rivalizar con el favorito, cosa impensable,

sino para obligarle a mirarlo de frente, si no como


a un igual, al menos como a otro ser humano.
Tiekoro, sin embargo, no vea a Siga. Adoraba a
su hermano pequeo, Naba, que lo segua
fielmente a todas partes, y de Siga, haca caso
omiso. No lo despreciaba; simplemente, haca
caso omiso de l.
Desde haca algn tiempo, Siga tena tambin un
secreto. Un secreto que lo corroa.
Era el secreto de Tiekoro.
Siga estaba al corriente de la presencia de
musulmanes en Segu. Eran moros, somono,
sarakol... en cualquier caso, extranjeros y
personas raras que llevaban largas y amplias
tnicas y cuyas muchachas no iban con los pechos
desnudos. Se los vea apiarse como borregos
para acudir a sus mezquitas, extraamente tocados
con una media luna, o simplemente prosternarse en
las calles, las plazas y los mercados. l senta
hacia ellos el mismo desprecio que todo buen
bambara.
Y resultaba que haba visto con sus propios ojos
a Tiekoro entrando en el recinto de una mezquita!

Pegado al muro, lo haba visto quitarse las


sandalias de piel de buey e inclinarse entre los
dems. Otro da lo haba visto trazar signos
cabalsticos en una tablilla, siguiendo las
instrucciones de un anciano. Acaso se haba
vuelto loco? La primera reaccin de Siga haba
sido ir corriendo a ver a Nya para contrselo todo.
Pero luego le haba dado miedo. Era una falta
demasiado grave. No se expona a correr la
suerte del mensajero portador de malas noticias, a
ser castigado y caer para siempre en desgracia?
As que haba callado, y ese silencio que lo
converta en cmplice lo torturaba. Estaba dbil,
no poda dormir y haba perdido el apetito, hasta
tal extremo que se murmuraba que su madre,
cansada de vagar sola de rama en rama como un
espritu malfico, privado de la posibilidad de
reencarnarse, exiga su compaa y le chupaba la
sangre. Nya haba acabado por apiadarse de l y
lo haba llevado a que lo viera Kumar, quien no
se haba esforzado por el hijo de una esclava,
limitndose a prescribirle baos de agua con
races y polvo de palmito.

Al igual que Tiekoro, que Naba, que todos los


vstagos de la familia, Siga adoraba y respetaba a
Nya. Ella lo haba criado. Tras el suicidio de su
madre, haba ido a buscarlo al foso de banco7
junto al cual se encontraba y lo haba llevado a su
cabaa. Lo haba alimentado con su leche,
destinada a Tiekoro. Le haba dado el degu y el
to que Tiekoro, saciado, no quera, los ngomi que
l se haba negado a comer. Haba sido justa.
Haba sido buena. Cada uno en su sitio: el hijo de
una cautiva no es el hijo de una princesa.
Siga se levant y pas por encima de dos o tres
cuerpos desnudos, pues an no haba alcanzado la
edad suficiente para tener una cabaa propia y
dorma junto con una decena de muchachos ms,
hijos de Dusika o de alguno de sus cuatro
hermanos pequeos Diemogo, Bo, Da y Mama
, a los que llamaban indistintamente padre y
bajo cuya comn autoridad crecan. Luego fue a
sentarse junto a la puerta y mir el rectngulo
negro pegado a ella.
La noche abatida sobre Segu.
Ni una estrella en el cielo. Por encima de los

tejados en terraza de las cabaas, pegadas unas a


otras como animales temerosos, se alzaban las
copas de los baobab y las ms espigadas de los
palmitos. El olor de ostras y de limo del ro
quedaba atenuado por la brisa nocturna, fresca a
pesar de que durante el da haba hecho un calor
sofocante. Esa clemencia que dispensaba la
oscuridad a los cuerpos fatigados era uno de los
encantos de aquella ciudad. Siga oa un concierto
de ronquidos que empeoraba su insomnio. En
alguna parte, un gallo cant. Pero se trataba de un
error de aquella estpida ave. La noche todava
era joven, estaba rebosante de vigor, poblada de
espritus que finalmente se vengaban de los vivos
por haberlos mantenido apartados y trataban de
comunicarse con ellos a travs de los sueos.
Hay pases en los que no existe la noche?
El pas de los hombres blancos tal vez? Como
todos los habitantes de Segu, Siga haba ido a la
orilla del Djoliba para ver al extrao visitante.
Pero no haba visto nada. Tan slo un gran tropel.
Piraguas tomadas por asalto. Imprudentes
debatindose en medio de la corriente. Dnde

estara en ese momento el hombre blanco? Habra


encontrado un techo bajo el que refugiarse? Un
terror supersticioso invadi a Siga. Quiz, despus
de todo, no fuera un hombre, sino un espritu
maligno. De ser as, el mansa haba hecho bien no
dejndolo entrar en la ciudad. Siga experiment
fugazmente un sentimiento de gratitud hacia el
hombre que gobernaba. Despus regres a su
estera y se acurruc sobre ella.
Se ha tirado al pozo! Se ha tirado al pozo!
El crculo se cierra. El cuerpo frgil. Los pechos
puntiagudos. El suave montculo del vientre. El
gesto compasivo de la mujer.
Siga se dio cuenta de que haba dormido unos
instantes, es decir, de que haba vuelto a dominarlo
su obsesin de las noches. Cul era preferible?
La de las vigilias! Siga tom una decisin. Saba
que Nya era la primera en despertar; tras haber
rociado y fumigado su cabaa para expulsar a los
ltimos espritus que quedaban despus del
amanecer, se diriga a la caseta de baos de las
mujeres y se lavaba interminablemente con jabn
de sen. A continuacin, sin buscar la ayuda de sus

esclavos, pues le gustaba hacerlo todo ella misma,


pona a cocer takula8 en el homo de banco y
preparaba el degu para los nios ms pequeos.
Esos momentos no eran los indicados para
abordarla. Se pondra en cuclillas a la izquierda
de su puerta y esperara a que, tras haber recibido
los saludos de todos, decidiera sentarse para
tomar la infusin de caafstula con la que se
trataba las migraas. Se cogi la cabeza entre las
manos, rogando a los dioses que lo perdonaran por
el dolor que iba a causar.

4
Los pregoneros reales, detenindose en las
encrucijadas, anunciaron a todos la destitucin de
Dusika Traor, consejero de la corte y miembro
del Tribunal real. Hasta donde la memoria de los
segukaw1 poda retroceder, jams se haba visto
nada igual! Un noble acusado pblicamente de
ladrn! La noticia sali de la capital y lleg hasta
los pueblos de guerreros en los que a Dusika no le
faltaban amigos. Todo el mundo percibi el olor a
podrido de la artimaa. Qu impuesto suntuario
era se, igual a la cuadragsima parte de la fortuna
en oro y en cauris, que Dusika no haba satisfecho?
Acaso esa fortuna en oro y en cauris no se la
haba proporcionado precisamente el mansa?
Cmo poda estar, entonces, sujeta a imposicin?
Algunos, en cambio, afirmaban que el mansa, que
pareca querer degradar a Dusika, en realidad lo
trataba con indulgencia. Era culpable de
connivencia con el enemigo hereditario de Kaarta,

y como tal mereca la muerte.


Esta ltima explicacin no lleg a convencer.
Las causas de la querella con los bambara de
Kaarta se perdan en la noche de los tiempos, ya
que sta se remontaba a las peleas entre los
hermanos Niangolo y Barangolo. Con el paso de
los aos, creca, sobre todo desde el
derrocamiento del clan de los Kulibali de Segu
por parte de los Diara. Qu habra ganado Dusika
inmiscuyndose en ella? Los que recordaban que
su mujer era una Kulibali, olvidaban el odio
existente entre los Kulibali de Segu y los de
Kaarta... En medio de esta confusin, habra sido
deseable que Dusika se defendiera como un
hombre. Sin embargo, no hizo nada.
En cuanto se hizo pblica la sentencia que lo
expulsaba de la corte, dej de vrsele por las
calles de Segu escuchando a un diely2 en un cruce
cualquiera, encargando unas sandalias a su
zapatero preferido, vaciando un calabacino de
dolo con los hombres de su edad o unindose a
ellos bajo un balanza para charlar, rer o jugar al
wori.3 Y una atmsfera luctuosa haba invadido su

concesin. Los curiosos que iban a merodear bajo


sus muros afirmaban que no se oa nada. Ni el
llanto de un nio ni una discusin entre mujeres.
Para Dusika, efectivamente, la noche se haba
adueado del mundo. Para siempre. Con los ojos
cerrados en la oscuridad de su cabaa, permaneca
postrado sobre una estera mientras en su mente se
agolpaban siempre las mismas preguntas. Cundo
haba descuidado a los dioses y a los ancestros?
Cundo haba dejado de ofrecerles una parte de
sus cosechas? Cundo haba dejado de rociar los
boli con sangre? Cundo se haba llevado a la
boca un alimento sin saciar primero a la tierra, la
madre de todos nosotros? La rabia lo dominaba.
No se le poda hacer ningn reproche. La causa de
todo aquello era su hijo mayor, Tiekoro, el que
debera haber sido su orgullo. Recordaba la
tranquila audacia del joven, de pie ante l: Fa, te
lo aseguro, no hay ms dios que Al y Mahoma es
su profeta! Unas palabras peligrosas que haban
desencadenado sobre l la furia de los dioses y de
los ancestros, desencadenando a su vez la del
mansa! Un Traor musulmn! Un Traor dndole

la espalda a los protectores del clan!


No, no eran Samak y sus aclitos los artfices
de su degradacin. Ellos eran simplemente el
instrumento de una clera ms elevada que su
propio hijo haba provocado. Dusika gimi y se
volvi febrilmente a derecha e izquierda. Luego
oy en el vestbulo los pasos de Nya. Hubiera
deseado que se compadeciese, que lo consolara
como a un nio. Pero, si bien velaba por l y lo
cuidaba en todo momento, su mirada y su voz
dejaban traslucir cierta frialdad y un toque de
desprecio, como si le reprochara que se
abandonase tanto al desaliento. Nya se qued de
pie en un rincn de la estancia; despus dijo:
Kumar est aqu y quiere verte.
Kumar era, adems de Nya, la nica persona
que cruzaba el umbral de su cabaa desde el
anuncio de su destitucin. Entr, y Dusika trat de
ver en su expresin sombra, indescifrable, los
signos de su futuro. Lo primero que hizo Kumar
fue echar unos pellizcos de polvo en las cuatro
esquinas de la habitacin. A continuacin se puso
en cuclillas y permaneci largo rato inmvil, como

si estuviera a la escucha. Finalmente, se acerc a


la estera desde donde Dusika lo observaba,
inquieto.
Traor, ha costado, pero al final tu padre y tu
abuelo han venido a hablar conmigo. Esto es lo
que me han dicho: Dusika, deja que Tiekoro vaya
adonde quiere ir.
Dusika, atnito e incrdulo, consigui
incorporarse:
Eso es todo lo que han dicho?
Kumar inclin la cabeza.
Nada ms. As que deja que vaya a
Tombouctou, que toque el suelo con la frente. Pero
quisiera saber por qu los ancestros han dicho eso.
Voy a seguir interrogndolos, y para hacerlo me
retirar siete das. No permitas que tu hijo se
marche de Segu antes de mi regreso.
Tras pronunciar estas palabras, Kumar se
levant. Las nueces de cola y las plantas
adivinatorias
que
mascaba
continuamente
coloreaban de rojo el interior de sus labios, dando
la impresin de que estaban ensangrentados, as
como el blanco de sus ojos, que parecan

habitados por el fuego de su fragua. Escupi


cuidadosamente una sustancia negruzca en los
extremos de la estera y sali. Junto al dubal
encontr a Nya, que se haba retirado por
discrecin durante su entrevista con Dusika. sta
le pregunt humildemente, excusndose casi por su
audacia:
Qu le suceder a mi hijo?
Tranquilzate, va a marcharse! se dign
mascullar Kumar. Nuestros dioses no reclaman
su vida...
Nya, embargada de felicidad, fue incapaz de
decir nada.
Dusika tambin se senta dichoso, o al menos
aliviado, ya que su padre y su abuelo haban
aceptado dejar lo invisible para expresarle su
voluntad a Kumar. El hecho de que se entablara
un dilogo significaba que el perdn era posible.
Por primera vez en los ltimos quince das, tuvo
fuerzas para levantarse y salir de la cabaa.
No faltaba mucho para la mitad del da. El cielo
de estacin seca, semejante a un pareo de ndigo
completamente nuevo. En el centro, el ramaje de

oro del sol. La vida continuaba.


Dusika pens en su hijo recin nacido, Malobali.
Dadas las circunstancias, haba sido el mayor de
sus hermanos pequeos, Diemogo, quien haba
presidido la ceremonia del nombre, efectuado los
sacrificios junto a Kumar y recibido a parientes y
visitantes. Por eso se sinti un poco culpable y se
dirigi a la cabaa de Sira.
Como el perodo de retiro ritual haba
terminado, se hallaba en el umbral con el nio en
brazos. Al ver sus formas de nuevo esbeltas, sus
hombros redondeados, su piel clara y brillante de
peul, Dusika se sinti invadido por el deseo.
Intentando que no se le notara, mir a su hijo. Le
haban cortado el sedoso pelo, dejando una franja
en el centro que iba de la frente a la nuca. Sus ojos
rasgados, con los prpados oscurecidos con
antimonio, posean el mismo brillo que los de su
madre, y la forma de sus altos pmulos tena algo
que recordaba indiscutiblemente su origen peul.
Demasiado guapo! pens Dusika. Slo
una mujer tiene derecho a tanta belleza...
Estrech el cuerpecito contra s y luego,

apartndolo, lo sujet por los pies, cabeza abajo,


para comprobar la flexibilidad de sus msculos.
Sira protest dbilmente:
Acaba de mamar, kok...
Pero Malobali no vomit ni llor, y su mirada
chispeante iba de derecha a izquierda, como si
tratara de comprender lo que de repente haba
invertido el orden del universo a su alrededor.
Sera un muchacho aguerrido, dotado de
curiosidad por los seres y las cosas. Dusika se lo
entreg a su madre.
Un hijo llega, un hijo se va. La vida es la tira de
algodn que sale del telar, tumba de la
resurreccin, cmara nupcial y matriz prolfica.
Dusika no haba visto a Sira desde el parto y le
habra gustado que comentara los terribles
acontecimientos que se haban abatido sobre l.
Pero ella guardaba silencio, con la cabeza
ligeramente vuelta para no encontrar su mirada.
Qu piensas de lo que le est ocurriendo a
nuestra familia? le pregunt.
No es mi familia repuso ella mirndolo a la
cara.

Es la de tu hijo...
No es la ma-insisti Sira, desafiante.
Tena razn. Dusika sinti vergenza de s
mismo, all, de pie, mendigando el amor de una
cautiva. Quin se preocupaba de l en la
concesin? Nadie. Ni Nya ni Sira, y sus
compaeras no contaban, ya que no le otorgaban
ningn valor. Abatido, regres a su cabaa.
Nya, por su parte, haba ido directamente al
patio donde vivan los jvenes de la familia.
Tiekoro, que, lejos de intentar pasar inadvertido,
ahora haca gala de sus convicciones religiosas,
estaba sentado en el umbral de una de las cabaas
y trazaba signos en una tablilla, rodeado de un
crculo de curiosos.
Nya se estremeci: su hijo se haba convertido
en un mago de una clase especial! Cmo se haba
producido esa metamorfosis? Y sin que ella se
percatara... Una especie de terror sagrado
reforzaba el amor ciego que siempre haba sentido
por l, como primognito que era.
Tiekoro le seal los signos que cubran la
tablilla.

Sabes qu he escrito aqu?


Nya, naturalmente, no respondi.
He escrito el divino nombre de Al.
Nya agach la cabeza, convencida de su
ignorancia y de su indignidad. Sin embargo,
Tiekoro no actuaba as para humillar a su madre,
ni mucho menos. No haca ms que expresar la
desbordante felicidad que senta por no seguir
ocultando su fe, por ver abrirse como un abanico
de estrellas las cuatro letras sagradas: alif, lam,
lam, ha.4
Tiekoro recordaba las vacilaciones de su mano y
las burlas de su maestro. Al-Hayy Ibrahim no le
pegaba como a los nios moros o somono del
colegio, cuyo cuerpo quemaba tambin con tizones
cuando le irritaban demasiado sus errores
recitando los versculos del Corn. No, lo que
haca con l era burlarse.
Bambara! Nunca sers ms que un vil
adorador de fetiches! Un bebedor de dolo!
Vete a sacrificar pollos!
Entonces Tiekoro apretaba los dientes,
maldiciendo sus dedos entumecidos, torpes, y su

escasa memoria. Palabra venida de Dios, t


penetrars en m. Convertirs mi cuerpo en un
templo. Al finalizar un recitado perfecto, AlHayy Ibrahim le dedicaba una sonrisa, y l se
llevaba esa sonrisa consigo a la concesin.
Iluminaba sus veladas, sus noches, y le daba
fuerzas para continuar estudiando.
Nya puso una mano sobre la de su hijo y
murmur:
Tiekoro, Kumar acaba de decirme que irs a
Tombouctou. Los ancestros te abren el camino.
Madre e hijo se miraron. Tiekoro quera a su
madre. A decir verdad, siempre haba pensado en
ella como en una parte integrante de s mismo. Ella
era el armazn de su ser y de su existencia. l
saba que su adhesin al islam amenazaba con
separarlos y eso le haca sufrir. No lo aceptaba.
Sin embargo, la realidad estaba ah. Iba a dejarla.
A vivir lejos de ella. Durante cuntos aos? As
pues, al enterarse de esa noticia que debera
haberlo llenado de alegra, sus ojos se inundaron
de lgrimas. Palabras de perdn afloraron a sus
labios, al tiempo que lo invada una profunda

exaltacin.
Se levant de un salto para ir a informar a su
maestro.
Kumar mont en una barca de paja y rem hacia
una pequea isla situada en medio del ro.
Estaba anocheciendo, pues el trabajo que iba a
hacer exiga oscuridad y secreto. Al verlo
embarcar, los ltimos pescadores somono
volvieron prudentemente la cabeza, pues conocan
a aquel temible forjador-fetichero y saban que lo
que iba a ocurrir no era de la incumbencia del
comn de los mortales. A medida que Kumar
remaba, la oscuridad engulla las murallas de
Segu, sobre la cual bandadas de buitres,
inmviles, apretaban las alas, confundindose con
las enormes estacas clavadas en ella. Al pie, en la
playa rocosa, se dibujaban unas formas confusas.
Como estaba refrescando, Kumar ci en torno a
sus hombros la piel de carnero que llevaba para
protegerse de las variaciones de temperatura, sac
de un cuerno de antlope un poco de rap y lo
aspir. Despus sigui remando.

Lleg enseguida. Tras ocultar la barca entre las


caas, se dirigi al montculo sobre el que se
alzaba un refugio de paja parecido al de los
pastores peul, aunque nadie lo habra confundido
con uno de ellos. Se saba que era el templo de
temibles dilogos con lo invisible.
Kumar llevaba tres das sin tener relaciones
sexuales con sus mujeres, ya que tema dispersar
su fuerza vertiendo su semen. Asimismo, mascaba
daga,
que
proporciona
clarividencia.
Inmediatamente se puso a buscar entre las plantas
que crecan alrededor de la cabaa las que
necesitara para sus trabajos.
Le esperaba una dura tarea. La familia de Dusika
pareca tener reservada una masa informe de
trastornos y duelos. Cul era la causa? La
conversin del hijo mayor al islam? En tal caso,
por qu los dioses y los ancestros aceptaban que
se fuese a Tombouctou? Se trataba de un ardid?
De un medio ms temible an de acabar con
Dusika? Qu tormentas pensaban desencadenar
sobre su cabeza?
Kumar meti en un pequeo calabacino unas

cortezas tiernas de cidro y unos pelos de


facquero, y verti encima unas gotas de sangre
menstrual de una mujer que haba abortado siete
veces. Luego aadi polvo de corazn de len
seco, murmurando las palabras rituales:
Ke korte, padre, ancestro
que ests en la regin subterrnea,
t me ves, completamente ciego,
ke korte, prstame tus ojos...
Puso con cuidado la pasta obtenida sobre una
hoja de baobab, dobl sta en cuatro y se la
comi. Despus se tendi sobre el suelo desnudo y
pareci dormirse.
En realidad, haba cado en trance. Dejando all
su cuerpo humano, su espritu viajaba por la regin
subterrnea.
Ese viaje dur siete das y siete noches. Pero el
tiempo de los humanos y el de la regin
subterrnea no se miden igual. En tiempo de los

humanos, el viaje de Kumar slo dur tres das y


tres noches.
Y durante esos tres das y tres noches, en Segu
continuaba la vida. Las flotillas de piraguas
civiles y militares que suban y bajaban por el
Djoliba, cargadas de pasajeros, mercancas y
caballos, rivalizaban en velocidad con los bancos
de peces migratorios. Los asnos con los que se
transportaban las mercancas trotaban dcilmente
hasta los distintos mercados. Ya no se hablaba del
hombre blanco, pues haba otras preocupaciones y
otros temas de conversacin. El islam!
Ahora golpeaba a una de las mejores familias
del reino! Al parecer, el hijo mayor de Dusika
Traor haba sido convertido por el imn de la
mezquita de la Punta de los somono. Por un
acuerdo tcito, hasta entonces aquella gente no
haca proselitismo entre los bambara. Puesto que
ellos haban roto esa regla, el mansa deba
intervenir y asestar un gran golpe. Cerrar todas las
mezquitas, expulsar a todos los que osaban
proclamar la obscena profesin de fe: No hay
ms dios que Al y Mahoma es su profeta!

Sin embargo, en vez de actuar, Manson vacilaba.


Manson vacilaba porque era consciente de que
el reino de Segu se pareca cada vez ms a un
islote, rodeado de pases conquistados por el
islam. Y la nueva fe no presentaba slo
inconvenientes. Para empezar, sus signos
cabalsticos tenan tanto efecto como muchos de
los sacrificios. Los mansa de Segu contaban desde
haca generaciones con los morabitos de las
familias somono Kane, Dyire, Tyero, que eran
capaces de resolver sus problemas tan bien como
los sacerdotes-feticheros. Por otra parte, esos
signos permitan mantener y consolidar alianzas
con pueblos muy lejanos y creaban una comunidad
moral a la que resultaba beneficioso pertenecer. Al
mismo tiempo, el islam era peligroso porque
minaba el poder de los reyes, depositando la
supremaca en manos de un dios nico y supremo,
absolutamente ajeno al universo bambara. Cmo
no desconfiar de ese Al cuya ciudad se
encontraba en algn lugar situado al este?
Al finalizar su viaje por la regin subterrnea,
Kumar se despert con los odos zumbndole an

por el tumulto que all reinaba. Gemidos de los


espritus olvidados por sus descendientes, que no
realizaban los sacrificios y las libaciones
necesarios. Lamentos de espritus que intentaban
reencarnarse en cuerpos de nios varones y no lo
conseguan. Gritos de clera de los espritus
irritados por esos crmenes odiosos que los
humanos cometen sin parar. Fue a coger las races
que haba dejado en un calabacino. Picadas y
masticadas, le permitiran reintegrarse en el mundo
de los humanos.
Finalmente vea con claridad el futuro de los
Traor. La apacibilidad de los dioses y los
ancestros hacia Tiekoro slo era aparente. Los
esfuerzos conjugados de los numerosos enemigos
de Dusika los haban vuelto sordos a todas las
plegarias, insensibles a todos los sacrificios. Las
cosas iban muy mal para Dusika y el trabajo
denodado de Kumar no haba podido ms que
limitar los daos.
Cuatro hijos Tiekoro, Siga, Naba y el recin
nacido, Malobali deban ser considerados
rehenes, chivos expiatorios maltratados a voluntad

por el destino con objeto de que no pereciera toda


la familia. Cuatro hijos de veinte: Tiekoro, Siga,
Naba y Malobali. Despus de todo, Dusika sala
bastante bien parado.
No obstante, Kumar estaba consternado. Los
espritus de los dioses y de los ancestros no se lo
haban ocultado. No se poda hacer nada contra el
nuevo dios, ese Al cuya fe el pequeo Tiekoro
haba abrazado. Sera como una espada. En su
nombre, la sangre inundara la tierra. El fuego
crepitara en los recintos. Pueblos pacficos
empuaran las armas. El hijo le dara la espalda
al padre. El hermano, al hermano. Otra
aristocracia nacera, al tiempo que se tejeran
nuevas relaciones entre los humanos.
Estaba amaneciendo. Espirales grisceas se
dispersaban por las cuatro esquinas del cielo,
contra el que se recortaba la arrogante silueta de
los palmitos. Hombres y animales despertaban,
desprendindose de los miedos nocturnos. Los
primeros escrutaban sus sueos. Los otros
pasaran horas sumidos en el terror. Kumar,
pensativo, se dirigi hacia el ro. Se meti en el

agua fra, cuyo contacto le hizo estremecerse, y se


zambull. El agua del Djoliba, sede favorita del
dios Faro. El agua esencial. El nio toma forma y
vida en el agua del vientre de su madre. El hombre
se regenera cada vez que vuelve a estar en
contacto con ella. Kumar nad largo rato
siguiendo la corriente. Los cocodrilos y los
animales acuticos se apartaban al percibir su
poder. Luego regres a la orilla y mont en la
barca para volver a Segu.
Llegaran tal vez Al y los dioses de los
bambara a un acuerdo? Estos ltimos dejaran que
el orgulloso recin llegado ocupara el primer
plano de la escena. Ellos trabajaran en la sombra,
pues no era posible que fuesen totalmente
derrotados. Makungoba, Nangoloko, Kontara,
Bagala... grandes fetiches del reino, honrados
todos los aos con deslumbrantes ceremonias, no
podan ser despreciados, olvidados, o entonces
Segu dejara de ser Segu. Sera una cortesana
sometida a un vencedor, una cautiva...
En la ribera gris del Djoliba, sembrada de
conchas de ostras gigantes, unas mujeres cogan

agua con calabacinos. Unos esclavos se alejaban


en fila, ordenadamente, bajo la direccin de un
jefe.
Todas
aquellas
personas
evitaron
cuidadosamente mirar al fetichero, pues no es
prudente medirse con un maestro del Komo. Quin
saba si, irritado, no pondra en movimiento a esas
fuerzas que provocan esterilidad, muerte violenta
o epidemias. De modo que el fetichero slo vea
miradas gachas, ojos cerrados, expresiones
furtivas y temerosas. No tard en avistar la
concesin de Dusika. Estaba impaciente por
transmitirle las rdenes del ms all: S, tu hijo
Tiekoro debe partir. Pero debe ir acompaado de
su hermano Siga. Siga y Tiekoro son los dos
soplos opuestos de un mismo espritu. El uno no
posee identidad sin el otro. Sus destinos son
complementarios. Los hilos de su vida estn tan
mezclados entre s como los de la tira de algodn
que sale del telar.
Cuando Kumar entr en el primer patio, todava
desierto dado lo temprano de la hora, Tiekoro
surgi de entre las cabaas. Sin duda iba a la

primera plegaria, pues se oa la voz lejana del


muecn en alguna parte, por encima de los tejados
en terraza. Tiekoro se detuvo, visiblemente
asustado. Kumar nunca le haba prestado una
atencin especial a aquel muchacho, que para l no
se diferenciaba de los dems vstagos de la
concesin. Le haba cortado el prepucio con su
cuchillo, pero en aquella ocasin, vindolo apretar
los dientes para no gritar, no le haba parecido ms
valiente que los dems. Sin embargo, de repente
descubra en sus rasgos todava infantiles audacia
e inteligencia, unidas a los signos de una
sorprendente exigencia interior. Qu fuerza haba
empujado a aquel adolescente hacia el camino del
islam De dnde haba sacado valor para
apartarse de prcticas reverenciadas por su
familia y su pueblo? Imposible imaginar ese
combate solitario.
Tiekoro miraba a Kumar y, poco a poco, su
miedo iba desapareciendo. En lugar de una forma
temible, tena ante los ojos simplemente a un
hombre de edad madura, casi un anciano, de barba
lacia e hirsuta, que llevaba alrededor del cuerpo

cabezas de pjaro, cuernos de cierva envueltos en


tela roja, rabos de vaca y una piel de carnero
griscea: un autntico espantajo. Con sosegada
altivez, lo salud:
As salam aleykum.5

5
A la salida de Segu se extiende el desierto.
La tierra es ocre y ardiente. La hierba, cuando
llega a crecer, es amarillenta. Pero en general cede
el puesto a una costra pelada y pedregosa de la
que slo se nutren los baobab, las acacias y los
rboles de karit, smbolo de toda la regin. De
vez en cuando brota del suelo, como una muralla
que cortara el camino hacia el horizonte, un
precipicio que cae a plomo sobre el plano desnudo
de la llanura circundante, a la vez montaa y
ciudadela en la que se atrincheran los dogon. Todo
se inclina ante el harmatn cuando sopla con
fuerza, empujando a los peul y sus rebaos cada
vez ms lejos en direccin a los puntos de agua.
Luego la piedra desaparece, vencida por la arena,
salpicada aqu y all de gramneas de granos
acerados como agujas. Hasta donde alcanza la
vista se extienden grandes llanuras de un blanco
tirando a amarillo, bajo un cielo rojo claro. Ni el
trino de un pjaro. Ni el rugido de una fiera. Se

dira que nada vive fuera del ro que se deja ver en


algunos lugares, como un espejismo provocado
por la soledad y el pavor.
Y sin embargo, para su propia sorpresa, Siga y
Tiekoro se enamoraron de aquellos paisajes ridos
que no se preocupan de lo humano. Cuando
Tiekoro se prosternaba entre los moros de la
caravana en direccin a La Meca, se senta lleno
de Dios, inundado de su presencia ardiente como
el viento. En cuanto a Siga, experimentaba una
sensacin de paz desconocida hasta entonces para
l, como si el fantasma de su madre aceptara
quedarse en el sudario. Y los dos hermanos se
hallaban de repente juntos, unidos como viajeros
en una balsa.
Cuando entraron en Tombouctou, sta no era sino
una cautiva que recordaba un pasado de esplendor.
Siglos atrs, haba sido con Gao el florn del
Imperio songay, todava llamado Imperio del oro y
la sal. El Imperio songay haba acabado con el de
Mal arrebatndole las provincias del norte, a fin
de controlar el oro de Bambuk y de Galamo. El
comercio garantizaba su prosperidad. Pero no slo

el comercio de esclavos en direccin al Mogreb,


como Segu, sino tambin el de cola, oro, marfil y
sal. Caravanas armadas para defenderse del
pillaje practicado por los moros y los tuareg
partan hacia el mar sahariano. El mar sahariano
del que, en fin de cuentas, vendra el peligro y ms
tarde la ruina. En el siglo XVI, los marroques del
sultn Mulay Ahmed, deseosos de apoderarse de
las salinas y las minas de oro, haban destruido
por completo el Imperio songay antes de
entregrselo a sus descendientes, a los hijos que
haban tenido con las mujeres de los armas, la
aristocracia local. Tras esta conquista,
Tombouctou, loada por tantos eruditos y viajeros
como si se tratase de una mujer, o como un peul su
rebao de vacas, ya no era sino un cuerpo sin
alma. Con todo, a Siga y Tiekoro no les pareci un
lugar totalmente desprovisto de encanto.
Los dos muchachos y sus mentores entraron por
el barrio de al-baradiou, que serva de caravanera
para los viajeros, sobre todo para los que venan
del Mogreb. Despus se separaron de estos
ltimos, pues los moros slo pensaban en

descansar antes de recoger sus mercancas,


encargar ms y emprender el camino de regreso.
No tardaron en llegar al madugu, es decir, el
palacio construido por el mansa Mussa a su vuelta
de La Meca. No saban nada de la historia de la
ciudad y no se atrevan a preguntar a los
transentes, principalmente a los tuareg,
imponentes con sus pesados bubus1 de ndigo, sus
turbantes y sus litham,2 sus sables de doble hoja y
guarnicin en forma de cruz y sus puales sujetos a
la mueca mediante un ancho brazalete de cuero.
Fueron a parar al mercado de carne, siniestro
espectculo con sus cuartos de buey o de cordero
totalmente cubiertos de moscas. Unos musulmanes,
reconocibles por sus ropas y por llevar el crneo
afeitado, asaban piernas de cordero sobre
travesaos de madera.
De los dos jvenes, el que se senta ms
decepcionado era Tiekoro, pues al-Hayy Ibrahim,
su maestro de Segu, le haba hablado tanto de
aquella ciudad, residencia habitual de los santos
y los hombres piadosos, cuyo suelo jams haba
sido mancillado por el culto de dolos, que se

esperaba un lugar paradisaco. En realidad,


Tombouctou no era ms hermosa que Segu. Pero,
sobre todo, a Tiekoro le haca sufrir el anonimato
en el que viva desde que haban perdido de vista
las murallas de su ciudad natal. Para todo el
mundo, l no era ms que un bambara,
perteneciente a un pueblo tal vez poderoso, pero
que no gozaba de buena reputacin y era
considerado sanguinario e idlatra. Cuando se
enteraban de que iba a estudiar teologa a la
universidad de Sankor, se echaban a rer:
Desde cundo se dedican los bambara al estudio
y al islam? O bien se burlaban de sus escasos
conocimientos de rabe, del que al-Hayy Ibrahim
slo haba podido ensearle unos rudimentos en
las clases que daba en Segu.
Tiekoro se volvi hacia Siga, de pie sobre la
arena, aterrorizado por dos tuareg que a decir
verdad no le prestaban ninguna atencin. Con
cuntos pueblos se haban relacionado los dos
hermanos durante aquel viaje! Primero con los
bozo y los somono, a los que ya conocan,
pescadores que vivan prcticamente en el lecho

del ro y se llamaban a s mismos seores del


agua. Despus con sarakol, seores de la
tierra, grandes cultivadores que repartan por sus
campos de algodn, de tabaco y de ndigo
pequeos espantapjaros clavados en gruesos
palos ahorquillados; con dogon, temerosos y
feroces a la vez, que salan en grupos de sus casas
excavadas en las paredes de los peascos o
alojadas en sus cavidades; con malink, seores
comerciantes que vivan anclados en el recuerdo
del gran imperio de Mal fundado por sus
antepasados, negndose a admitir su decadencia,
ya que era un simple vasallo de Segu. Y por
doquier, con peul musulmanes o fetichistas, pero
en cualquier caso llenos de desprecio por los
dems pueblos, y con rabes dedicados a guiar
interminables caravanas de camellos...
Al-Hayy Ibrahim le haba entregado a Tiekoro
una carta para su amigo al-Hayy Baba Abu, gran
erudito musulmn de Tombouctou, pidindole que
ayudara a aquel muchacho procedente de una
familia fetichista, que haba encontrado totalmente
solo el camino del verdadero Dios.

Tras vagar interminablemente, Tiekoro y Siga


llegaron al barrio Kisimo-Banku, al sur de la
ciudad. Al-Hayy Baba Abu viva en una preciosa
casa de tierra batida como las de Segu. Pero no
estaba recubierta, como en Segu, de un barniz
rojizo mezclado con aceite de karit, sino enlucida
con caoln. Tampoco ofreca a la calle una fachada
impenetrable, con una sola puerta. Estaba rodeada
por un muro muy bajo, de forma que desde fuera se
vea lo que pasaba dentro. El primer piso
terminaba en una terraza en la que se hallaban
tumbadas unas jvenes que rompieron a rer al ver
acercarse a los extranjeros. Y a buen seguro que
no deban de tener muy buen aspecto despus de
tantas noches pasadas en rudimentarios albergues
de camino, lavndose apresuradamente la boca
con el agua de un odre de piel de cabra y felices
cuando la proximidad del ro les permita darse un
bao! No deban de imaginarse que se trataba de
muchachos bien nacidos cuya genealoga cantaban
los griots!
Tiekoro llam a la puerta utilizando el bonito
picaporte de cobre en forma de mano cerrada. Al

cabo de un instante la abri un joven delgado,


vestido con un caftn de un blanco inmaculado.
As salam aleykum! dijo framente, con una
actitud y una mirada arrogantes que desmentan el
sentido de sus palabras.
Tiekoro se explic lo mejor que pudo y a
continuacin extrajo de las profundidades de sus
ropas la preciosa carta que haba llevado
celosamente guardada durante meses. El joven la
cogi con cara de asco y dijo:
Al-Hayy Baba est durmiendo. Tendris que
esperar.
Acto seguido cerr la puerta. Tiekoro y Siga se
sentaron en un ancho banco de tierra batida,
delante de la casa.
El husped es un presente de Dios. Esta frase
de al-Hayy Ibrahim de Segu no cesaba de acudir a
la mente de Tiekoro mientras esperaba all al sol,
al lado de su hermano, observados ambos por los
transentes. Tambin recordaba cmo trataba su
padre a los extranjeros, y que Nya los conduca a
la cabaa de los visitantes y ordenaba que les
llevaran agua caliente para baarse antes de

servirles una copiosa comida. Y si tenan que


pasar la noche, se les ofreca una mujer a fin de
que pudieran satisfacer sus deseos. Nada menos
parecido a esa cortesa que el trato que se les
estaba dispensando!
Al cabo de un rato interminable, al-Hayy Baba
Abu termin su siesta y apareci en la calle. Era
un hombre alto, de tez muy clara que revelaba la
presencia de sangre rabe y rostro de asceta.
Llevaba la cabeza rapada al cero y en torno al
cuello un hayk de fina seda blanca, y vesta una
larga tnica de un estilo que Tiekoro y Siga no
haban visto nunca.
Sois dos observ, tras un rpido
intercambio de saludos, y en la carta slo se
habla de un estudiante.
El estudiante soy yo farfull Tiekoro. l
es mi hermano y me acompaa.
Si no es estudiante, y sobre todo si no es
musulmn, no puedo albergarlo dijo al-Hayy en
tono categrico. T, sgueme.
Qu hacer? Cuando su anfitrin abri la puerta,
Tiekoro, amedrentado, no pudo sino obedecer. Y

Siga se encontr solo en aquella estrecha calle de


una ciudad desconocida. Oy de nuevo las risas de
las muchachas por encima de su cabeza. De qu
se burlaban? De sus trenzas? De los amuletos
que llevaba atados a los brazos y alrededor del
cuello? Del aro que le colgaba de una oreja?
Durante el viaje, los moros que guiaban a los
dos hermanos, aunque amigables en general,
haban bromeado sobre su forma de vestir, sus
dientes limados y sobre todo sobre el color de su
piel. Si bien Siga no se rebelaba tan violentamente
como Tiekoro contra esas bromas, tampoco las
comprenda. Acaso no era hermoso ser negro,
tener la piel fina y brillante, resbaladiza en las
articulaciones, llevarla bien untada con manteca de
karit?
Las burlas de aquellas jvenes desconocidas le
indignaron, y ese sentimiento se sum a la soledad
y la desesperacin que lo invadan. Qu iba a ser
ahora de l en aquella ciudad donde no conoca a
nadie?
Qu haba ido a hacer all? Acompaar a
Tiekoro. Y por qu? Por qu lo haban

convertido en el sirviente, casi el esclavo de su


hermano? Qu poco se haba preocupado ste de
l al seguir sin una palabra de protesta a su
anfitrin! No habra podido decir: Imposible!
Es mi hermano.? No, lo haba abandonado!
Qu dira la familia cuando se enterase? Claro
que, cmo iba a informarla de lo ocurrido? Siga
se vio perdido, muerto tal vez, a jornadas de
marcha de los suyos. Luego se rehzo y decidi
buscar a los moros que los haban guiado, es decir,
volver a la caravanera.
Como el barrio de Albaradiou se encontraba en
el extremo norte de la ciudad, la distancia desde
Kisimo-Banku hasta all era considerable. Cuando
Siga la hubo recorrido y lleg ala caravanera,
empezaba a anochecer. El calor trrido que haba
reinado todo el da, como si en algn lugar un
incendio abrasara la arena y las piedras, haba
cesado. Pero, por ms que mir en todas partes, no
encontr ni rastro de los tres moros; por ms que
pregunt a otros caravaneros, tumbados junto a sus
tiendas, ocupados con la interminable ceremonia
del t verde, no obtuvo informacin alguna sobre

ellos. Nadie los haba visto. Nadie saba qu


direccin haban tomado ni lo que haban hecho de
sus camellos. Parecan haberse volatilizado! Siga
le dio vueltas y ms vueltas a esa desaparicin.
No seran aquellos tres moros espritus que
obedecan las rdenes de los ancestros para llevar
a buen puerto a los hijos de Dusika? No era
misteriosa la forma en que este ltimo los haba
encontrado en el mercado de Segu? Siga trat de
recordar algn detalle que corroborase el carcter
sobrenatural de aquellos hombres, pero no
encontr ninguno. Haban comido, bebido y redo
como humanos. Pero no era precisamente
privilegio de los espritus engaar a los hombres?
Qu deba hacer? Regresar a Segu? Cmo?
Siga se sent sobre la arena. Mientras estaba all,
con la cabeza entre las manos, un muchacho de su
edad se acerc a l y le pregunt:
Hablas rabe?
Siga hizo un gesto para indicar lo exiguo de sus
conocimientos en ese terreno.
Y diula?3
Esa lengua se parece mucho a la ma.

Dnde est el muchacho que te acompaaba


esta maana?
Siga se encogi de hombros. No tena ningunas
ganas de hablar de los sinsabores que le haba
causado su hermano. El desconocido se sent a su
lado y le puso familiarmente una mano en el
hombro.
Entiendo. Te ha abandonado y te encuentras
solo aqu. Djame que te d algunos consejos.
Siga le apart la mano con gesto hurao.
Dime primero cmo te llamas dijo.
El muchacho sonri misteriosamente.
Llmame Ismael... Oye, aqu no llegars a
ninguna parte si no eres musulmn. No puedes ni
imaginarte cmo es la gente en esta ciudad. Si no
rezas la plegaria cinco veces al da y no vas el
viernes a la mezquita, para ellos eres menos que
un perro. Te negaran hasta la comida si llegara a
faltarte.
No quiero hacerme musulmn mascull
Siga.
Ismael se ech a rer.
Y quin te dice que te hagas musulmn? Basta

con que lo parezcas. Crtate las trenzas, tira esos


colgajos...
Tirar aquellas protecciones, algunas de las
cuales llevaba desde su nacimiento y otras haban
sido prendidas en su cuerpo tras la circuncisin,
por no mencionar las que le haba entregado
Kumar antes de partir de Segu para que lo
amparasen en aquel pas extranjero?
Pues escndelos dijo Ismael, riendo de
nuevo. Haz lo mismo que todos. Si supieras lo
que esos grandes eruditos ocultan bajo el caftn!
Di que te llamas Ahmed, evita beber en pblico, y
los engaars.
Siga lo mir con desconfianza.
Y de qu me servir eso?
Si sigues mis consejos, puedo conseguir que
empieces a trabajar maana mismo. Yo soy
arriero. Te presentar al ara-koy...4 Es un buen
oficio. Dentro de dos meses, tendrs lo suficiente
para volver a tu casa. O para ir a otro sitio, si lo
prefieres...
Siga hizo un gesto negativo con la cabeza. No le
apeteca nada ser arriero, ocuparse de animales

tercos y sucios. Se levant y comenz a alejarse,


pero la voz burlona de Ismael lo detuvo:
Ni siquiera tienes donde dormir esta noche.
Sabes que los hakim5 se llevan a todos los que
pasan la noche al raso, sobre todo cuando tienen la
pinta que tienes t?
Al-Hayy Baba Abu perteneca a la familia del
clebre jurisconsulto Ahmed Baba, cuya
reputacin se haba extendido a travs del Mogreb
hasta Buga y Argel. l mismo era un erudito, autor
de un tratado de astrologa y de un libro sobre las
diferentes castas sudanesas. Por todas estas
razones, en varias ocasiones haban intentado
convencerlo para participar en intrigas polticas.
Pero l se negaba y viva holgadamente, eso s
del fruto de su escuela cornica de ciento
veinte alumnos, a los que preparaba para ingresar
en las tres grandes universidades de la ciudad.
Mientras cursaba estudios en Marrakech se haba
casado con una marroqu; luego, de regreso en
Tombouctou, con una songay de origen servil para
demostrar que, como su antepasado Ahmed Baba,

condenaba esa calamidad de la poca que era la


esclavitud. Era un hombre despreciativo e
impaciente, a quien sus elevados principios y su
constante temor de Dios no hacan ms indulgente
ante las debilidades humanas. Encomend a
Tiekoro a su secretario, Ahmed Ali, con estas
palabras poco caritativas:
Encrgate de que se d un bao. Apesta!
En realidad, Tiekoro ola simplemente a la
manteca de karit con la que se untaba
abundantemente el cuerpo, al igual que todos los
habitantes de Segu. Al-Hayy Baba Abu no estaba
precisamente entusiasmado con la llegada de aquel
muchacho tan tosco e ignorante. Sin embargo, no
poda desairar a su amigo al-Hayy Ibrahim, que
insista en la importancia de reclutar alumnos
procedentes de familias fetichistas, a fin de que
stos convirtieran a su vez a sus respectivas
familias. En este punto, l no estaba de acuerdo,
pues precisamente a causa de esos conversos el
islam se haba vuelto tan impuro y estaba tan
mezclado con prcticas mgicas que ofenda a
Dios.

Mientras esperaba en una esquina del patio,


Tiekoro pensaba en Siga. Qu hara? Solo, sin
parientes, sin amigos. Sin oro ni cauris. Sin
embargo, estaba demasiado preocupado por su
propia situacin en aquella morada, donde cada
objeto y cada rostro le daban a entender sutilmente
que no tena que apiadarse de nadie ms que de s
mismo. De pronto irrumpieron en el patio media
docena de jvenes vestidos con idnticos caftanes
marrn oscuro, e inmediatamente media docena de
pares de ojos intrigados se posaron sobre Tiekoro.
Con misteriosa irona, Ahmed Ali hizo las
presentaciones:
Vuestro nuevo condiscpulo, Tiekoro Traor.
Uno de los muchachos arque las cejas.
Tiekoro?
Ahmed Ali sonri.
Vuestro condiscpulo viene de Segu.
Afortunadamente, en ese momento los criados
llevaron agua y una gran fuente de cuscs de mijo
con carne de cordero. Todo el mundo se sent en
crculo y durante un rato no hubo ms que viajes
de la mano de la comida a la boca. Pese al hambre

que lo atenazaba, Tiekoro apenas se atreva a


saciarla. Qu se le reprochaba? Su origen
tnico? Ere se el rostro del islam? Acaso no
dice que todos los hombres son iguales entre s,
como las pas de un peine?... Despus de comer,
sus compaeros se enzarzaron en una conversacin
pedante relativa a un manuscrito de Ahmed Baba
que databa de 1589, es decir, un ao antes de la
conquista del Imperio songay por los marroques.
Tiekoro estaba convencido de que aquella
exhibicin de saber no tena otro objeto que
impresionarlo, y esta intuicin le fue confirmada
cuando uno de los jvenes se volvi hacia l para
preguntarle:
Qu opinas t de ese texto? No te parece
que no guarda relacin con las cuestiones polticas
de su poca?
Tiekoro tuvo el valor necesario para levantarse y
decir con sencillez:
Permitid que vaya a acostarme. Hasta ayer he
estado durmiendo al raso...
La habitacin que le haban asignado era
pequea, pero de techo muy alto, y estaba

decorada con una gruesa alfombra de lana. La


cama consista en cuatro estacas clavadas en el
suelo, sobre las cuales estaba tensada una piel de
buey cubierta con una gran manta, un tanto spera,
de piel de camello. Tiekoro la encontr muy
cmoda. Pese a su abatimiento y su humillacin, se
durmi de inmediato.
A buen seguro que si hubiese odo los
comentarios jocosos que se hicieron nada ms
volver l la espalda, no habra conciliado el sueo
con tanta facilidad. Los alumnos de al-Hayy Baba
Abu procedan de las familias principescas de
Gao y las grandes familias de Tombouctou. Desde
haca generaciones, sus padres, consejeros y
compaeros de los askia, se rapaban la cabeza y
se inclinaban ante Al. Sus bibliotecas albergaban
centenares de manuscritos en rabe, redactados
por parientes eruditos sobre los temas ms
diversos: jurisprudencia, exgesis cornica, fuente
de la ley... En Tiekoro, no slo despreciaban el
fetichismo o el politesmo, como ellos
decan, sino una cultura no escrita que, por ello,
les pareca menos prestigiosa que la suya y el olor

de la tierra que sus padres jams haban cultivado.


Tan solo uno sali en su defensa: Mulay Abd
Allah, cuyo padre ejerca de cad, es decir, de
juez. Era un muchacho profundamente creyente y
un tanto mstico, a quien la arrogancia de sus
compaeros afliga. Decidi tomar a Tiekoro bajo
su proteccin, ayudarlo en sus estudios a fin de
evitar que se desanimase. No era se el medio de
reunirse con Al en Su Casa Sagrada? Pas la
noche exaltado pensando en esa tarea, y por la
maana, cuando Tiekoro hubo acabado sus
abluciones y su primera plegaria, lo encontr de
pie en el patio esperndolo. Mulay Abd Allah
sonri graciosamente:
Nuestro maestro quiere verte. Despus, como
esta maana no tengo clase, te llevar a visitar la
ciudad, si quieres...
Tiekoro acept apresuradamente y entr en la
casa. La decoracin lo dej atnito. En Segu, las
casas estaban prcticamente vacas; slo haba
esteras, taburetes y jarras de tierra cocida para el
agua fresca. Aqu, el suelo estaba totalmente
cubierto de alfombras. Pero lo que ms impresion

a Tiekoro fueron los cortinajes colgados de las


paredes. Uno de ellos era de brocado en el que
alternaban la seda y el oro, con rombos que
enmarcaban un delicado motivo floral. Otro
presentaba un fondo liso de seda azul turquesa,
sobre el que destacaban estrellas floreadas. AlHayy Baba Abu estaba sentado en un divn bajo,
cubierto con una gruesa colcha tan blanca como su
caftn y sus babuchas. Tena un libro en las manos,
finas, de color marfil, ligeramente ms claras que
su rostro de barba sedosa, abierta en el mentn. Le
indic a Tiekoro que se sentara frente a l.
Ayer no hablamos de ciertas cosas. Es
evidente que con tu nivel de conocimientos de
lengua rabe y de teologa no te admitirn en la
universidad, as que asistirs a las clases de mi
escuela cornica. Uno de tus condiscpulos, Mulay
Abd Allah, ha aceptado ayudarte. Queda por
aclarar con qu medios cuentas para pagar tu
escolarizacin.
Tengo cincuenta mitcal de oro... farfull
Tiekoro.
Al-Hayy Baba pareci quedarse estupefacto.

Dnde tienes ese oro? pregunt.


Tiekoro revolvi una vez ms entre las
profundidades de sus vestiduras y extrajo un
pequeo odre de piel de cabra.
Mi padre me dio esto antes de partir
explic. Tema, pues cuentan que esas cosas
suceden, que algn moro nos llevase como
esclavos, a mi hermano y a m, a Berbera. En tal
caso, habramos podido negociar nuestra
libertad...
Por primera vez, una sonrisa ilumin el
semblante austero del maestro, que se apoder con
presteza del odre. En ese momento entr en la
estancia una muchacha, o ms bien una
adolescente, de tez ms clara an que la de alHayy Baba, con largos cabellos negros recogidos
en dos trenzas y medio tapados por un pauelo
rojo, collares de plata envejecida alrededor del
cuello, pendientes cuadrados y un pequeo aro en
la aleta izquierda de la nariz. Tiekoro crey estar
viendo una aparicin sobrenatural. Al-Hayy Baba,
por su parte, pareci disgustado por esa intrusin y
por las miradas de franca admiracin que Tiekoro

le diriga. La ech del cuarto, pero enseguida,


consciente de su falta de cortesa, mascull
mientras ella permaneca en la puerta:
Mi hija Ayisha... Umar, un alumno nuevo...
Umar? Tiekoro no protest. Como la entrevista
haba concluido, se levant. Decididamente
suavizado, al-Hayy Baba le orden:
Di que te lleven a mi sastre y tambin a mi
zapatero. Vas vestido como un pagano.
A sus quince aos y medio, Tiekoro no se
hallaba lejos de la infancia. Una noche de sueo
reparador, un nuevo amigo, la perspectiva de ropa
nueva: no haca falta ms para devolverle la
alegra. Una vez en la calle, Mulay Abd Allah lo
asi del brazo y empez a hablarle con esa ligera
afectacin que pareca propia del lugar:
Voy a hablarte de la ciudad donde vas a pasar
varios aos. Los habitantes de Tombouctou son los
ms patrioteros del mundo. Detestan a todo el
mundo. A los tuareg ante todo, los dejados de la
mano de Dios, como ellos los llaman, pero
tambin a los marroques, los bambara y los peul,
sobre todo a los peul. Sabes que Mohamed Aq-it,

antepasado del clan Aq-it, se fue de Macina


porque tema que sus hijos se mezclaran con los
peul y la sangre de stos manchara a su
descendencia?
A Tiekoro le encantaba esa manera de hablar. Un
da l tambin se expresara con esa seguridad y
ese elegante desparpajo.
Conoces la historia de la ciudad, verdad? Un
campamento de tuareg que es dejado a cargo de
una mujer tomboutou, es decir, la madre de
ombligo grande, y que poco a poco se convierte
en un lugar de parada de las caravanas y crece en
su cintura de esteras de hojas de palma del
desierto. Kankan Mussa, de regreso de su
peregrinacin a La Meca, la conquista. Los tuareg
la recuperan. Sonni Ali Ver se la arrebata.
Despus llegan los marroques. Te das cuenta?
Esta ciudad es como una mujer por la que han
luchado muchos hombres pero que no pertenece a
nadie. Mira qu hermosa es!
Tiekoro obedeca. Sin embargo, no le quedaba
ms remedio que constatar que Segu la superaba
en belleza y, sobre todo, en animacin. Llegaron

ante la gran mezquita de Djinguereber, el primer


edificio que le impresion. Construido con
ladrillos de banco, grisceo como la tierra del
desierto, estaba compuesto de una infinidad de
galeras que al principio daban una sensacin de
revoltijo, de desorden, pero que en realidad se
hallaban rigurosamente dispuestas. Todas esas
galeras estaban sostenidas por columnas y daban
a un patio cuadrado donde algunos ancianos
desgranaban el rosario. Tiekoro admir
sobremanera las pirmides truncadas de las torresminaretes decoradas con motivos triangulares.
Cunto trabajo haba hecho falta para construir
ese conjunto en honor de Dios! Tiekoro no se
cansaba de dar vueltas a su alrededor, de penetrar
bajo las altas bvedas hasta la hornacina o el
estrado de madera desde donde el morabito lea
versculos del Corn. Mulay Abd Allah tuvo que
llevrselo a rastras.
Tombouctou no estaba rodeada de murallas. As
pues, la mirada se extenda libremente hasta los
barrios de chozas de paja, especie de suburbios
donde vivan los esclavos y la poblacin flotante.

Qu contraste entre esas miserables viviendas y


las de los armas, entonces seores de la ciudad, o
las residencias de los comerciantes! Entraron en
un mercado donde se venda de todo: cintas de
algodn, pieles curtidas rojas y amarillas,
morteros con sus correspondientes manos, cojines,
alfombras, esteras y, por doquier, botas de fina
piel roja adornadas con bordados amarillos. S, la
capital bambara rebosaba de bullicio, de alegra,
como un nio que cree que sus mejores aos estn
por llegar. Pero Tombouctou posea toda la
seduccin de una mujer que ha vivido mucho y no
precisamente de un modo honesto. En el taller del
sastre de al-Hayy Baba Abu, nueve obreros hacan
correr la aguja por las telas azules y blancas de los
caftanes, mientras unos ancianos les recitaban con
voz gangosa versculos del Corn. Tiekoro se
qued fascinado por la finura de los bordados que
ejecutaban y que no se vean en Segu. Ese arte de
vivir que estaba descubriendo era de un
refinamiento tomado en parte de pueblos lejanos
que el suyo no conoca. Marruecos, Egipto,
Espaa.

Tras encargar un pantaln y dos caftanes,


prosiguieron su paseo en direccin al puerto. Fue
entonces cuando un cortejo de asnos con pesadas
cargas les cort el paso. Lo conducan cuatro
muchachos que golpeaban enrgicamente con varas
la grupa de los animales y parecan divertirse
mucho. La mirada de Tiekoro se cruz con la de
uno de ellos y, en un silencio tan absoluto de todo
su ser que le pareca poder contar los latidos de su
corazn, reconoci a Siga. ste se haba rapado la
cabeza. Sin embargo, como segua llevando el aro
en la oreja izquierda, presentaba un aspecto muy
diferente, un tanto soldadesco. Su blusn de
algodn azul, de escote muy abierto, dejaba ver su
cuello fino y recto como el tronco de un rbol
joven. Por primera vez quiz, Tiekoro se percat
de lo mucho que se pareca a su padre y tuvo la
impresin de que Dusika, con veinte aos menos,
lo miraba fijamente a los ojos hacindole en
silencio esta pregunta: Qu has hecho con tu
hermano?
Siga segua inmvil, sin pronunciar palabra,
como si esperara una seal, un gesto. Pero Mulay

Abd Allah haba asido de nuevo a Tiekoro por el


brazo. Poda soltarse, correr hacia un individuo
en tan humillante posicin, confesar su parentesco?
Poda exponerse a ser el blanco de burlas, esta
vez merecidas? En aquel momento, uno de los
arrieros grit, sin severidad, de buen humor:
Ahmed, qu te pasa? Has visto unyinn?6
Siga se volvi y ech a correr hacia su
compaero agitando la vara por encima de la
cabeza, como si le dijera adis a su hermano.
Umar? Ahmed? A Tiekoro se le saltaron las
lgrimas y se le hizo un nudo en la garganta
mientras Mulay Abd Allah lo arrastraba.
Cuando has entrado esta maana en casa de
nuestro maestro, has visto a la bella Ayisha?
Apuesto a que ha ido slo para verte. Desconfa de
ella. Nos ha enamorado a todos, uno tras otro, para
acabar burlndose de nosotros.

6
Daba pena ver la tristeza de Nya desde la
marcha de su hijo mayor. Para acompaarlo con el
espritu y prevenir los peligros que podra correr
en esa tierra desconocida e impa, Nya mantena
en la concesin a numerosos feticheros. Unos no
hacan ms que sacrificar aves para apaciguar a
los boli de la familia, en particular el boli
individual de Tiekoro, instalado en el vestbulo de
la cabaa de su madre, entre mazorcas de maz y
calabacinos de leche. Otros lanzaban al aire, de la
maana a la noche, cauris y nueces de cola, cuya
posicin observaban una vez que caan al suelo.
En general, la gente la criticaba. Despus de
todo tena nueve hijos, cinco de ellos varones. No
haba motivo para perder la cabeza porque uno de
ellos estuviera lejos. Qu habra hecho si la
muerte se lo hubiese arrebatado, si, como un fruto
verde que cae antes que el fruto maduro, hubiese
partido antes que ella? Acaso no le quedaba una
casa llena de risas, de caras redondas y de

afectuosas peleas?
Nya era perfectamente consciente de lo que
pensaban de ella. Saba que su conducta poda
parecer irracional. Pero es que la gente ignoraba
el papel que Tiekoro desempeaba en su vida. No
era simplemente el primognito. Era la seal, el
recordatorio del amor que la haba unido a Dusika.
Lo haba concebido la noche de bodas.
Su familia resida en Farako, en la otra orilla del
Djoliba. Desde que los Diara usurparan el trono,
para los Kulibali haba dejado de ser seguro
permanecer dentro de las murallas de Segu. Por
ello su abuelo y sus hermanos, tras reunir a sus
mujeres, sus hijos, sus esclavos y sus cautivos, se
haban instalado en otras tierras del clan dejadas
en barbecho desde haca aos y que entonces
estaban poblndose de tiekala.1 All haba ido
Buba Kal, el diely del padre de Dusika, a hablar
con su padre. Dados los vnculos particulares que
unan a los Diara y los Traor, este ltimo haba
dudado. Pero, finalmente, pensando en la gran
cantidad de tierras, oro y esclavos, haba cedido.
Tal como estableca la tradicin, antes de la boda

ella no haba visto nunca a Dusika; es ms, ni


siquiera antes del momento en que la condujeron a
su cabaa. Ya era de noche. Su madre la
tranquiliz: los feticheros haban sido tajantes al
afirmar que sera un buen matrimonio, un
matrimonio fecundo. No obstante, ella tena miedo.
Miedo de aquel desconocido que de pronto tendra
derecho sobre su vida y su muerte, que la poseera
igual que posea campos de mijo.
Dusika entr. Ella haba odo sus pasos
vacilantes en el vestbulo. Luego haba aparecido
ante ella, alumbrndose con una rama prendida.
Tan slo su rostro destacaba en la oscuridad. Le
diriga una sonrisa turbada, tmida, que realzaba la
dulzura de sus rasgos. Instintivamente, Nya dio
gracias a los dioses: Ah, es guapo y no es
fanfarrn!... Dusika se sent junto a ella, que
miraba hacia otro lado. Durante unos instantes no
se les ocurri nada que decir, y de repente l
profiri un grito quedo al consumirse del todo la
rama, quemndole los dedos. Despus ella intent
en vano recordar las recomendaciones de las
hermanas de su madre: nada de gritos, de

lamentos, de gemidos intempestivos; el placer,


como el dolor, se sufre en silencio. Las respet?
Por la maana, las griots encargadas de velar
para que el matrimonio se consumara debidamente,
exhibieron el pareo de algodn manchado de
sangre fresca. Nueve meses justos ms tarde naci
Tiekoro. Por eso, cada vez que lo tena delante
reviva aquella noche. Aquel torrente de
emociones, de sensaciones desconocidas e
incontrolables, aquel vrtigo, aquella paz, aquel
dolor. S, haba concebido nueve veces, alumbrado
nueve veces. Sin embargo, slo contaba aquella
primera experiencia.
Olvidando que haba sido el propio Tiekoro
quien haba dicho que deseaba irse, haca
responsable de ello a Dusika, lo que aumentaba su
resentimiento hacia l. No slo la escarneca
demostrando su amor por una concubina, sino que
adems la separaba de su hijo favorito. Y se
alegraba de verlo envejecido, sombro, taciturno,
como herido de muerte por su desavenencia con el
mansa. Haba momentos en que su amor por l se
impona. Pero luego lo sorprenda mirando a Sira

como en otros tiempos la haba mirado a ella, y


todo volva a empezar.
Con todo, la tristeza que senta Nya por la
marcha de Tiekoro no superaba la de Naba. Naba
haba crecido a la sombra de su hermano mayor.
Haba aprendido a andar agarrndose a sus
piernas, a luchar golpendole el pecho por juego, a
bailar mirndolo evolucionar por las noches en
medio de un crculo de admiradoras. Su ausencia
lo dejaba como hurfano y experimentaba
constantemente ese sentimiento de injusticia que
causa la muerte de un ser querido. Para llenar ese
vaco, se haba aferrado a Tiefolo, primognito de
Diemogo, el hermano menor de su padre.
Pese a su juventud, Tiefolo era uno de los
karamoko2 ms conocidos de Segu y de la regin.
Haban odo hablar de l hasta en Banankoro, al
norte, y Sidabugu, al sur. A los diez aos haba
desaparecido en la selva. Sus padres crean que
haba muerto, y su madre ya lloraba por su prdida
cuando reapareci con los despojos de un len
sobre los hombros. Entonces el gran Kemenani,
gran maestro cazador gow3 lo haba tomado bajo

su proteccin. No slo le haba transmitido el


secreto de las plantas txicas que paralizan a los
animales y les impiden huir, sino que adems haba
compartido con l su boli personal, que alimentaba
con corazones de antlope. Asimismo, le haba
revelado las oraciones, los encantamientos y los
sacrificios que permiten al hombre salir siempre
victorioso de sus enfrentamientos con el animal.
Al principio, a Naba la caza le haba causado
cierta repugnancia, pues Tiekoro le haba
contagiado su horror por la sangre. Luego haba
entrado en el juego. Sin embargo, todava
entonces, cada vez que el animal doblaba las
rodillas antes de desplomarse, dirigindole a su
verdugo una mirada de incomprensin total, se
estremeca. As que se precipitaba hacia l y le
susurraba apasionadamente al odo las frases
rituales solicitando el perdn.
Encontr a Tiefolo ocupado preparando un
veneno. Estaba cociendo sobre un fuego de brasas
muy suave una mezcla de ubana,4 cabezas de
serpiente, colas de escorpin, sangre menstrual y
una sustancia que extraa de la savia del palmito.

Naba se guard mucho de molestarlo en ese


momento, pues los encantamientos que murmuraba
incrementaban el poder mortfero del producto.
Como todos los cazadores, Tiefolo iba con el torso
desnudo y abundantemente cubierto de amuletos, y
llevaba por todo vestido un taparrabos hecho con
pieles de animales que haba matado. Con la crin
del len al que haba vencido a los diez aos, se
haba hecho una especie de cinturn cuyos
extremos anudaba en las caderas. Cuando hubo
acabado los preparativos, invit a Naba a
acercarse mientras comenzaba a embadurnar
cuidadosamente las flechas.
Unos leones se han comido parte de un rebao
de los peul cerca de Masala. Tendremos que ir a
darles una leccin, porque los peul no han podido
acabar con ellos.
Naba crey haber entendido mal; luego se hizo la
luz en su mente y pregunt en tono de incredulidad:
Quieres decir que vas a llevarme contigo?
Por toda respuesta, Tiefolo sonri. Naba lo
haba acompaado con frecuencia a cazar
antlopes, facqueros y bfalos salvajes. Pero la

caza del len, la caza del prncipe de la sabana


pelada, cuyo pelaje tiene su color y cuyos ojos
tienen su brillo, es una caza reservada al maestro
gow y sus discpulos, los karamoko. No pueden ir
tras su rastro hombres de corazn blando! Hace
falta resistencia para seguir al len, en ocasiones
durante das enteros, sutileza para desbaratar sus
ardides y cierta valenta para no huir a la
desbandada cuando profiere sus rugidos, que
resuenan hasta en el fondo de las entraas!
Entonces la tierra tiembla y se levantan nubes de
polvo! Los lugareos, atemorizados, se refugian lo
mejor posible en sus cabaas. El len grita: El
seor tiene hambre. Apartaos!
Naba no pudo reprimir su impaciencia.
Cundo nos vamos? balbuce.
Calma, hermanito. Primero hay que
prepararse... Me acompaars a casa del maestro
cazador Kemenani.
Tiefolo era apuesto. Tiefolo era valiente.
Caminar a su lado por las calles de Segu era
degustar los placeres de los vencedores. No se
trataba mejor a los tondyon cuando volvan de

saquear alguna ciudad, cargados con un fastuoso


botn. Las mujeres salan a las puertas de las
casas. Los hombres lo llamaban desde lejos y los
diely cantaban sus alabanzas al tiempo que
golpeaban los tamani, recordando sobre todo la
famosa hazaa de su infancia, cuando caz con
arco un len:
El len dorado de reflejos cobrizos,
el len que, renunciando a los bienes
de los hombres,
se sacia de lo que vive en libertad,
cuerpo a cuerpo, Tiefolo de Segu,
en el momento ms difcil de la caza,
todava un nio,
Tiefolo Traor...
Naba se embriagaba con esos vapores de
adulacin. De momento, iba dirigida a otro. Pero
muy pronto ira dirigida a l. l tambin regresara
victorioso de la sabana con un len atravesado

sobre los hombros. Entonces lo llamaran


karamoko. Dejara el len en el patio principal del
palacio del mansa, ese mansa que haba humillado
a su padre, para que recordara a la descendencia
de Dusika. Soaba en el da en que, acompaado
de Tiefolo, se presentara ante los grandes
maestros de la hermandad de los cazadores con
diez nueces de cola rojas, dos gallos, una gallina y
dolo para ofrecrselo a los genios de la caza,
Sanen y Kontoro. S, un da Segu hablara de l.
En los patios de la concesin de Kemenani,
descendiente por lnea directa del gow llamado
Kuruyor, se agolpaban todos los maestros
cazadores venidos de todos los rincones del reino.
Porque los leones multiplicaban sus ataques e
incluso se divertan despedazando pastores. Los
esclavos les servan calabacinos de gachas de
mijo mientras esperaban el resultado de los
sacrificios. Kemenani haba pasado la noche
entrevistndose con los grandes forjadoresfeticheros, en particular con Kumar, quien haba
dicho que la caza no ira bien. Los genios de la
sabana estaban irritados y quiz manifestaran su

clera matando a alguien. As pues, todo el mundo


esperaba. Tiefolo se encogi de hombros. Qu
significaba eso de que la caza no ira bien?
Contrariado, se sent en un rincn con Naba y
otros jvenes cazadores algunos de ellos
karamoko, pues ya haban abatido piezas en una
lucha cuerpo a cuerpo, muy disgustados por la
espera que se les impona. Uno de ellos era
Masakulu, el hijo mayor de Samak.
Kumar, siempre Kumar! exclam ste,
exasperado. El que slo escucha una voz, slo
escucha una palabra. Por qu no se consulta a
otro fetichero?
Tiefolo suspir.
Opino lo mismo. Lo malo es que nadie nos
pregunta nunca qu pensamos.
Tiefolo expresaba as un sentimiento que los
jvenes rara vez exteriorizaban, acostumbrados
como estaban a una obediencia absoluta. Pero
sobre sus cabezas soplaba un viento de rebelda
que a ellos mismos les sorprenda.
Est Fan, que es tambin uno de los maestros
del Komo prosigui Masakulu.

Se produjo un silencio, durante el cual los


jvenes se miraron como si esta ltima frase
hubiera recorrido el mismo camino en la mente de
todos.
Puedes llevarnos a su presencia? murmur
Tiefolo.
El medioda es el momento en que la sabana
vive intensamente. Se cree que, como el sol ya la
ha calentado de sobra, comienza a adormecerse.
Pero es al contrario. Las briznas de hierba, los
insectos que alberga, los arbustos y los animales
hablan entre s, y el aire, que parece inmvil, en
realidad vibra por efecto de multitud de gritos. Por
eso para el hombre es la hora de las alucinaciones,
de los espejismos, la hora ms dura.
El grupo de jvenes, encabezados por Tiefolo y
Masakulu, caminaba desde por la maana. Haban
atravesado sin detenerse Dugukuna, un pueblo de
guerreros y varios poblados de cautivos, pues
Tiefolo, que se haba erigido espontneamente en
jefe de aquella expedicin, consideraba que haba
que estar en Sorotomo por la noche a fin de llegar

al da siguiente, en unas horas, a la regin de


Masala. Seguan el curso del ro, avanzando casi
por su lecho. All, la vegetacin era bastante
densa. Adems de enormes gramneas, haba
ceibas y, por supuesto, balanzas y karits. Nadie a
la vista. Ni una mujer agachada en la orilla. Ni un
pescador somono en su barca. Ni una cabaa bozo
formada por un mosaico de esteras. Tan slo el
calor, como una sbana ardiente pegada a los
labios. De pronto, Masakulu se detuvo.
Tengo hambre. Comemos?
Y sin esperar respuesta, se sent y sac unas
provisiones de su bolsa de piel de cabra. Los
dems lo imitaron, Naba el primero.
Tiefolo se puso de mal humor y dijo, irritado:
Sigamos hasta Konodimini; all podremos
conseguir comida. Es mejor guardar las
provisiones para maana, porque ser un da duro.
Masakulu dio un bocado de pescado seco.
Tiefolo, el hecho de que hace tiempo mataras
un len enfermo no te da derecho a mandarnos a
todos. Vamos, confisalo. Ese len estaba enfermo,
verdad? Cojeaba quiz?

Todo el mundo se ech a rer, incluido Naba. No


era ms que una broma de esas que se gastan entre
s los jvenes. No obstante, Tiefolo crey percibir
un brillo malicioso en la mirada de Masakulu que
manifestaba un deseo real de herirlo. Lo que ms
le irritaba era que Masakulu pareca tomar a Naba
bajo su proteccin, tratndolo con una familiaridad
que no poda sino halagar al chiquillo. A qu
jugaba? Tiefolo se reprochaba no haber tenido en
cuenta el odio existente entre los Samak y la
familia Traor. Ese pensamiento haba pasado por
su mente, pero lo haba apartado. Deben los hijos
apoyar incondicionalmente las disputas que
mantienen sus padres? Haciendo un esfuerzo por
calmarse, se alej, y se diriga hacia el agua, tras
quitarse el taparrabos, cuando oy de nuevo la voz
burlona de Masakulu:
Las he visto ms grandes...
Se produjo un estallido de risas. Aquello era
demasiado. Tiefolo volvi sobre sus pasos. De un
salto, se abalanz sobre Masakulu y lo agarr del
cuello con una mano mientras con la otra le
golpeaba en la cara.

La pelea fue terrible. Al principio, los


muchachos se limitaron a formar un crculo
alrededor de Tiefolo y Masakulu, provocndolos
con la voz, como es habitual. Luego, al ver el giro
que tomaba el combate, el carcter perverso de los
golpes que se asestaban mutuamente, decidieron
intervenir. Les cost mucho separarlos. Masakulu,
con el rostro ensangrentado, gritaba:
Mi padre me lo dijo: donde hay un Traor no
hay paz, no hay entendimiento. Siempre, siempre la
necesidad de dominar...
Los dems jvenes se sentan bastante inclinados
a compartir esa opinin. Por qu haba
reaccionado Tiefolo tan violentamente ante una
broma inocente? Acaso crea que su pene era
comparable al del elefante o el bfalo del ro
Bago? Sin embargo, lo esencial en ese momento
era restablecer la paz entre los dos adversarios a
fin de no poner en peligro la expedicin. Los
muchachos susurraban entre ellos:
Obligumoslos a hacer el pacto del dyo...5
No aceptarn...
Mejor o peor, el grupo reanud la marcha. En un

momento dado empez a alejarse del ro. El suelo


estaba recubierto de una costra agrietada en
algunos puntos, de los que brotaba una especie de
vapor que quemaba los tobillos. Les pareca ver
las chozas de paja y los refugios de los peul
nmadas, pero era un efecto del calor. Grandes
pjaros negros volaban bajo y se precipitaban
bruscamente sobre presas invisibles. Tres
serpientes verdes siguieron los pasos del
muchacho que iba en cabeza, pues Tiefolo se haba
quedado atrs para dejar bien claro que se
desinteresaba de todo. De repente apareci un
rebao de bueyes acompaado de unos pastores
con delantal de cuero y sombrero en forma de
embudo. stos parecan aterrorizados. S, haban
odo hablar de leones, pero tambin de hombres
que incendiaban los pueblos, violaban y mataban a
las mujeres y se llevaban a los hombres.
Dnde ocurre eso?
Los pastores peul no lo saban. Los jvenes
cazadores se miraron con desasosiego. En todas
las mentes flotaba el mismo pensamiento, pero
nadie se atreva a formularlo. Deban continuar?

Deban regresar a Segu? En momentos de


indecisin como se, toda comunidad necesita un
jefe. Tiefolo permaneca apartado masticando unos
tallos secos, aparentemente sumergido en la
contemplacin del pelaje de los animales. Todas
las miradas se volvan, angustiadas, hacia l, que
las sostuvo con una especie de arrogancia antes de
rodear el grupo, sin pronunciar palabra, para
ponerse de nuevo en cabeza. Finalmente llegaron a
Sorotomo.
Qu inimitable armona la de la mano dentro del
mortero, la de las voces de las muchachas
exhortndose a trabajar y la de las risas de los
nios mientras esperan que salga la luna antes de
dormirse! En la penumbra del anochecer,
Sorotomo apareci como un lugar de acogida con
sus cabaas apiadas en torno al balanza central.
Precisamente los hombres estaban celebrando
consejo. El jefe recibi a los jvenes cazadores
cortsmente, pero resultaba evidente que estaba
asustado. S, haba odo hablar de esos leones que
haban devorado rebaos. Pero desde luego no era
se el motivo de que se dispusiera a enviar una

delegacin al mansa. Unos hombres se dedicaban


a atacar pueblos, incendiando las cabaas,
matando a las mujeres y los nios y llevndose a
los varones. Unos hombres? A qu pueblo
pertenecan? De dnde venan? Saban a quin
se enfrentaban? Segu haba reducido a todos sus
enemigos y controlaba la regin. Aplastaba los
intentos de revuelta de los peul de Macina.
Aterrorizaba a los bambara de Kaarta. Quines
podan ser esos hombres? Los lugareos no lo
saban. Los muertos no haban podido decirlo, ni
tampoco los cautivos. Con todo, unos calabacinos
de to servidos con una salsa de hojas de baobab y
con sibala6 aplacaron el hambre y durante un rato
la inquietud. En la cabaa reservada a los
viajeros, que el jefe les haba ofrecido, todo el
mundo se durmi. Todos excepto Tiefolo.
Cuando repasaba mentalmente los
acontecimientos de los ltimos das, tena la
impresin de que otro, metido bajo su piel, haba
pensado, actuado y hablado en su lugar. l nunca
haba desobedecido a una persona mayor. Y lo que
haba hecho ahora era poner en duda la palabra de

Kemenani, un gran maestro cazador, y de Kumar,


una gran maestro del Komo. Su audacia le
asustaba. Qu espritu lo haba posedo y con qu
finalidad? Y encima haba arrastrado a un
hermano pequeo a la aventura! Slo podan hacer
una cosa: volver a Segu. Se levant y pas con
cuidado por encima de los cuerpos de sus
compaeros hasta llegar a la estera de Masakulu,
que dorma junto a la puerta.
Masakulu, despierta...
Los dos muchachos salieron. Los nicos ruidos
eran el jadeo de los espritus, disfrutando
libremente por fin de ese mundo que no se resignan
a haber dejado, y el roce sedoso de las alas de los
murcilagos. Tiefolo se esforz en dominar sus
terrores y susurr:
Hay que volver a Segu. Tenemos que
convencer a los dems...
Masakulu retrocedi un paso. En la oscuridad,
pareca inmenso, deformado el rostro como si
llevase una mscara, habitado por un espritu
desconocido. Habl con frialdad, y hasta su voz
sonaba distinta, seca, crepitante como ramitas

ardiendo en una hoguera.


Sabes cmo me llamo? Sabes lo que
significa Samak? Hombre elefante, hijo del
elefante. Y vienes a hablarme de retirada? Ah, es
cierto que eres hijo de un buitre!
Era un grave insulto, tan grave que el hecho de
que Masakulu lo hubiera pronunciado indicaba que
no era l mismo, y Tiefolo as lo comprendi. Otro
se haba metido dentro de su piel para pensar,
actuar y hablar en su lugar. Tiefolo empez a
hacerse preguntas. Haba realizado uno de ellos
el acto sexual antes de partir? O haba irritado a
los ancestros que protegan a los cazadores
cometiendo un acto ms abominable an? No,
algn espritu estaba burlndose de ellos. Pero
por qu? Tiefolo trat de recordar alguna frmula
ritual destinada a conjurar los maleficios, pero
estaba tan alterado que le result imposible.
La desgracia es como un nio dentro del vientre
de su madre. Nada puede impedirle nacer.
Adquiere secretamente fuerza y vigor. Su red de
venas y arterias va trazndose. Luego sale a la luz
entre un diluvio de sangre, de agua sucia y de

impurezas.

7
En Segu no se dieron cuenta enseguida de la
desaparicin de los jvenes cazadores. Pero a la
maana siguiente las familias constataron, una tras
otra, que no haban dormido en sus cabaas. Una
tormenta de estupor y desolacin descarg sobre
la ciudad. Desobedecer unos jvenes a los
mayores! Desafiar unos humanos las advertencias
de los espritus! Hasta donde la memoria de los
segukaw poda retroceder, jams se haba visto
una cosa as! Aquello igualaba la audacia de
Tiekoro Traor volvindole deliberadamente la
espalda a los dioses de sus antepasados para
abrazar el islam.
En las plazas pblicas, en los mercados, en las
concesiones e incluso en el palacio del mansa, la
gente lo comentaba. Haba que temer a la
juventud? Todos los padres miraban a sus hijos a
los ojos. Todas las madres, a sus hijas. Aquellos
seres flexibles y grciles, acostumbrados a doblar
la rodilla, a bajar los ojos, a asentir, a callar, iban

a traer de pronto la contradiccin y el peligro?


Tras ser consultados, los feticheros de las familias
afirmaron que, efectivamente, se acercaba ese
momento.
Fan sali de madrugada de su concesin, en el
barrio de los forjadores-feticheros. No era
conveniente caminar por Segu antes de que saliera
el sol. Las paredes de banco recordaban los
miedos de la noche. Estaban muy oscuras, casi
borrosas, y desprendan una humedad insana. No
se vean criaturas vivas por las calles. Los
espritus se haban ido a la regin subterrnea. Los
humanos esperaban la aparicin del sol. Sin
embargo, a Fan le gustaba esa hora en que es
posible modelar los espritus. Entr en la
concesin de Samak, se puso en cuclillas detrs
de su cabaa y, tras introducir un tallo de mijo en
la tierra, lo llam en voz baja. Samak apareci de
inmediato con el semblante descompuesto, ya que
se haba pasado toda la noche pensando en su hijo
Masakulu.
Fan, te pago un montn de oro y de cauris
murmur encolerizado, y t dejas que me ocurra

semejante desgracia...
Fan se encogi de hombros. Qu poca
esperanza tienen los hombres!
A tu hijo no le pasar nada; regresar sano y
salvo, como todos los dems salvo el hijo de
Dusika. He venido a decrtelo.
Ests seguro? pregunt Samak en un
susurro.
Fan, sin dignarse contestarle, prosigui:
Anteayer, esos jvenes vinieron a
consultarme, pero no se acordarn. Plant el
olvido en sus mentes. No se acordarn de nada. T
ponte ahora a la cabeza de una expedicin para ir
en su busca. Los encontrars en la regin de
Kangaba. Los pasos de la gacela te llevarn.
Samak se alej apresuradamente, tranquilizado
y al mismo tiempo inquieto. Entr en la concesin
de Dusika. Pese a lo temprano de la hora, estaba
llena de simpatizantes. Parientes lejanos, amigos y
vecinos haban querido acompaar a una familia
tan castigada. Despus de la destitucin de Dusika
y la conversin de Tiekoro, la desaparicin de
Naba y de Tiefolo! Al mismo tiempo, pese a la

emocin que todas esas desgracias causaban,


empezaban a preguntarse si no seran merecidas.
Porque no hay vctima inocente. Algunos
murmuraban que Sira estaba detrs de todo
aquello. Dusika haba hecho mal introduciendo a
una peul en su casa.
Al entrar Samak, se hizo un gran silencio.
Dusika, para no faltar a las normas de cortesa, se
acerc a su enemigo para saludarlo. Samak asi a
Dusika por los hombros.
Hermano, la desgracia se cierne sobre
nosotros. Voy a dirigir una expedicin para buscar
a nuestros hijos. Te unes a nosotros?
Diemogo, hermano menor de Dusika y padre de
Tiefolo, se interpuso:
Yo ir; t no debes correr ningn riesgo.
Como l estaba libre de las responsabilidades
de fa que tena su hermano, encargado de la buena
marcha de toda la concesin, todos los miembros
de la familia rogaron a Dusika que aceptara su
ofrecimiento.
Cuarenta jinetes estaban congregados ya ante el
palacio del mansa. Entre ellos figuraba el prncipe

Bin, hijo del propio mansa. Tambin, cosa


inslita, se haban unido a aquella expedicin
pacfica unos tondyon, y los nios, ajenos a lo
trgico
de
la
situacin,
contemplaban
entusiasmados ese despliegue de caballos, jinetes,
cazadores y feticheros. Se colaban entre las patas
de los animales, pisando los boigos frescos, para
tocar las vestiduras negras o marrones. Samak se
coloc a la cabeza del cortejo, que se dirigi a la
puerta norte al galope.
Una vez desaparecido el grupo y disueltas las
nubes de polvo, Dusika experiment una sensacin
de impotencia total. Si al menos hubiera podido
montar en un caballo e ir en busca de su hijo a la
sabana! Pero no! Un cmulo de responsabilidades
lo mantenan atado a la concesin. Qu sera de
sus tres esposas, de su concubina y de sus veinte
hijos si l llegara a desaparecer?
Nya, la fuerte, Nya, la que ocupaba el centro de
su vida.
Al verla destrozada, sollozante, le haba
parecido que el propio armazn de la vida se
derrumbaba. De qu serva no escatimar ningn

sacrificio si los ancestros eran insensibles a ellos,


si los dioses se apoderaban, uno tras otro, de los
hijos legtimos? Dusika se asust de experimentar
esos sentimientos de rebelda y reanud el camino
hacia su concesin. De pronto, al volver una
esquina, vio a Sira llevando a Malobali de la
mano, pues el nio, bastante precoz, haba dado ya
los primeros pasos.
Adnde vas? le pregunt, hacindola
detenerse.
Al mercado. Me han dicho que unos
comerciantes hausa han trado collares de mbar...
l se qued mirndola, aterrado.
En un momento como ste, t piensas en
collares de mbar?
Sin responder, ella cogi al nio, que se haba
agarrado a las piernas de su padre, y se volvi. l
la retuvo. En toda su vida, jams haba golpeado a
una mujer. Ni siquiera un bofetada en un momento
de clera. Pero aquello era excesivo. Toda la
familia estaba llorando desconsolada la
desaparicin de Naba, y lo nico que tena ella en
la cabeza eran sus adornos. Sira le diriga una

mirada un tanto insolente que le hizo perder la


paciencia y darle un bofetn. Ella permaneci
inmvil, sin rechistar, mientras la sangre enrojeca
lentamente sus labios, que se haba mordido al
recibir el golpe. l, avergonzado, se alej.
Pero Sira se iba de la concesin precisamente
para preservar su personaje de cautiva indmita,
indiferente, casi hostil, que se desprenda de ella
como un harapo. Porque lo que afectaba a su
entorno le afectaba a ella de rebote. Sobre todo el
dolor de Nya. Acaso basta ser transplantado, por
la fuerza incluso, para olvidar el lugar de origen?
Pueden los hombres echar races ms fcilmente
que las plantas? Sira se limpi los labios con una
punta del pareo. Luego, tras coger en brazos a
Malobali, se lo puso a la espalda y reanud la
marcha, tomando un camino que bordeaba el ro.
Ms all de aquellas aguas falsamente apacibles,
un poco azuladas, ms all de la sabana, estaba
Macina, su pas. Esa palabra, sin embargo, ya no
significaba nada. Su pas era ahora Segu.
En el recinto de la ciudad no faltaban peul, en
particular los que cuidaban el ganado real. Sira

siempre los haba despreciado por considerarlos


seres que se complacan en la sumisin. Pero, en
realidad, qu los diferenciaba de ella?
A veces Sira pensaba en huir. Despus de todo,
su familia no la rechazara. Pero qu hara con
Malobali? Se lo llevara? Cmo lo trataran,
teniendo en cuenta que proceda en parte de una
etnia temida y despreciada? No sera un para?
Por otra parte, si lo acogan y lo convertan en un
peul, no regresara por iniciativa propia junto a
su padre, a Segu, con esos constructores bambara
fascinantes y brbaros? Entonces, era mejor
dejarlo? Estaba segura de que Nya se hara cargo
de l inmediatamente, pero le faltaba valor.
Malobali era tan guapo que resultaba imposible
verlo sin pronunciar las palabras rituales para
alejar la envidia y los celos. En ese momento
avanzaba delante de ella, tambalendose, cayendo,
levantndose de nuevo con determinacin, sin
llorar, como si estuviera entrenndose para
conquistar el universo. Calibrando su amor por l,
Sira comprenda mejor an la pesadumbre de Nya.
Perder dos hijos uno detrs de otro!

Pero... no haba que exagerar. Ni Tiekoro ni


Naba estaban perdidos. El primero regresara
adornado con el prestigio que otorgaba la nueva
religin. Al segundo lo encontraran, y para
castigar su incalificable falta de disciplina, se le
mantendra una temporada apartado de las
hermandades de cazadores. Despus, las aguas
volveran a su cauce.
Samak y sus compaeros se dirigan hacia
Masala. Los lugareos, pasmados, apenas tenan
tiempo de salir de sus cabaas para ver pasar a los
jinetes. Los guerreros se preguntaban si la guerra
haba vuelto a empezar y en el fondo se alegraban.
Los cautivos, por el contrario, temblaban. Los
venderan de nuevo para adquirir armas? A qu
manos iran a parar ahora? Haban acabado por
acostumbrarse a los pueblos donde los haban
agrupado.
En Masala resida Demba, otro hijo del mansa.
Recibi a los recin llegados con una cortesa
principesca y se quej del comportamiento de los
jvenes cazadores en relacin con l. No haban

acudido a su presencia como deberan haber


hecho, sino que, rodeando el pueblo por un camino
circular, haban hablado con los peul pblicos,1
guardianes de sus inmensos rebaos. Acaso
teman que Demba, perfectamente al corriente de
las normas sociales de Segu, se extraara de la
ausencia de los grandes maestros cazadores gow,
sobre todo de Kemenani? Que los acuciara a
preguntas? Que descubriera su escapada? Que
los retuviera por la fuerza?
Demba orden cambiar las monturas de los
jinetes, ofrecindoles animales descansados y
nerviosos, y la expedicin prosigui su camino
hacia la regin de Kiranga. Unos campesinos
haban quemado la maleza y en el suelo se
dibujaban grandes placas negruzcas. Unos bfalos
se revolcaban en el fango de una charca,
dirigiendo a los viajeros una mirada agresiva bajo
el pesado casco frontal de los cuernos. Unos
pastores se esforzaban en reunir a sus rebaos,
asustados por los caballos. Finalmente, los jinetes
llegaron a una encrucijada. Qu camino deban
seguir? Samak, recordando las palabras de Fan,

puso pie a tierra y empez a inspeccionar el suelo.


En un terrapln descubri unos agujeritos
circulares llenos de agua, como si hubiera llovido
el da anterior, cuando se encontraban en plena
estacin seca. Los pasos de la gacela.
Las huellas resultaron visibles durante varias
horas, y los hombres creyeron que nunca iban a
parar de galopar y galopar por la sabana. Se daban
cuenta de que estaban cubriendo una distancia
considerable, siempre hacia el sur hasta casi llegar
a los lmites del imperio. De pronto se encontraron
a orillas de un ro. Era el Bani?2 Unos agames
caminaban sobre las piedras de la orilla con aire
altanero e irritado a la vez. Ante los pjaros
divinos generadores del lenguaje, todos pusieron
pie a tierra mientras los griots recitaban:
Salud, agam,
poderoso agam,
pjaro de la palabra,
pjaro de hermoso aspecto,
la voz es tu parte en la creacin.

De repente, una manada de gacelas surgi de un


arbusto, se meti entre las patas de los caballos
como para provocarlos y luego se adentr
prestamente en una pista. Los hombres montaron
de nuevo en los caballos y las siguieron. Tambin
esta vez la persecucin se prolong varias horas.
El sol empez a declinar, y los jinetes incluido
Samak, a pesar de lo que le haba asegurado Fan
, a preguntarse si los dioses estaran gastndoles
una jugarreta. Finalmente distinguieron los tejados
de paja de las cabaas de un pueblo.
Qu silencio reinaba en aquel pueblo!
Los pasos de los caballos sobre la arena
producan un sonido seco como el de los tam-tam
de guerra. A juzgar por los cuidados campos de
mijo y de algodn que se extendan por los
alrededores, deba de tratarse de un pueblo de
cautivos. Pero dnde se haban metido los
habitantes? Una manada de cerdos salvajes cruz
el sendero gruendo y resoplando.
Encontraron a los jvenes cazadores en la ltima
cabaa, aparentemente sumidos en un profundo

sueo. Estaban todos all, delgados y demacrados.


Slo faltaba Naba. Diemogo se reprochara toda la
vida su egosta reaccin de alegra al ver a su hijo.
Al igual que todos sus compaeros, Tiefolo estaba
irreconocible, como un convaleciente de una larga
enfermedad, con un pus amarillento en las
comisuras de los ojos. Pero estaba vivo. Al cabo
de un rato, gracias a la accin de los sanadores,
los jvenes abrieron los ojos y estuvieron en
condiciones de escuchar las preguntas que les
hicieron, aunque les fue imposible responder a
ellas. Se hubiera dicho que padecan una especie
de amnesia. Qu haba sucedido desde su marcha
de Segu, casi una semana antes? Qu caminos
haban seguido?
Qu
palabras
haban
pronunciado? Qu haba sido de Naba?
Los jinetes aceptaban la decisin del destino.
Los jvenes cazadores haban cometido una falta y
los dioses haban elegido una vctima expiatoria.
Ya no se poda hacer nada. Si decidieron batir la
selva en busca del desaparecido fue por puro
formalismo. Gomo haba cado la noche,
encendieron ramas secas, lo que asust a los

caballos, que se pusieron a relinchar y a moverse


de aqu para all. Algunos hubieran preferido
esperar a que amaneciese, pues la noche pertenece
exclusivamente a los espritus y no es conveniente
que los hombres perturben sus concilibulos con
gritos, llamadas, persecuciones y pisadas de
caballo. Pero Samak y Diemogo se empearon.
Nada puede reproducir el estado de nimo de
Tiefolo cuando volvi totalmente en s y fue
consciente de la desaparicin de Naba. Al
principio se qued atnito. Luego lo invadi un
sentimiento de culpa. Se levant con la intencin
de montar en un caballo, pero se lo impidieron.
Entonces trat de lanzarse de cabeza contra un
rbol, pero le fallaron las fuerzas y tuvieron que
sostenerlo. Uno de los sanadores se apresur a
preparar una pocin que le hara dormir. Hacia
medianoche, Samak, Diemogo y los dems jinetes
regresaron con las manos vacas. Decidieron
descansar un poco y proseguir la bsqueda en
cuanto saliera el sol.
La verdad es que no era raro que en el transcurso
de una partida de caza se produjesen catstrofes,

pues ese oficio sangriento exige sus vctimas.


En ocasiones, los karamoko ms reputados eran
vencidos al enfrentarse con el alma de los
animales y moran. Cuando se daban tales casos, la
tradicin lo tena todo previsto: desde los ritos del
aseo mortuorio hasta las libaciones y las letras de
los cantos funerarios. Pero la desaparicin de
Naba tena un componente nico y sobrenatural.
Los forjadores-feticheros que formaban parte de la
expedicin vean en sus bandejas adivinatorias la
expresin de un destino irrevocable que no
comprendan. Haba matado un Traor un mono
negro, un cinocfalo o un agam, infringiendo as
su prohibicin totmica? Imposible! Entonces,
por qu estaban los dioses tan irritados?
Poco antes de amanecer aparecieron los
habitantes del pueblo. Se trataba, en efecto, de
cautivos reales, reconocibles por llevar la cabeza
rapada y tres cortes en cada sien. Se haban
refugiado en la selva porque haban odo hablar de
grupos de marka3 que efectuaban razias por la
regin con vistas a practicar la trata. Sera
aquello una indicacin de la suerte que haba

corrido Naba? Samak y Diemogo enviaron sin


prdida de tiempo hombres de su escolta a las
ciudades comerciales de Niamina, Sinsanin,
Busen, Nyaro... a fin de inspeccionar los
mercados. En una palabra, no se dej nada en
manos del azar.
Qu paradoja! En el momento en que Samak,
quien por envidia y mezquindad haba sido el
principal artfice de la cada en desgracia de
Dusika, vea cumplirse su venganza, no la
saboreaba. Al contrario, le daba miedo. Como
tantos criminales ante su fechora, estaba a punto
de gritar: No, no era eso lo que yo pretenda!
No dejaba de hacerse una pregunta
aparentemente sacrilega: son sdicos los dioses y
los ancestros? Son crueles? Al hacer realidad
ms all de toda expectativa los deseos
formulados en momentos de clera o de celos, no
se complacen mortificando al mismo tiempo a
vctimas y verdugos, invirtiendo los papeles,
confundindolos, provocando en los dos bandos
pesadumbre,
desasosiego,
angustia,
desesperacin? Nadie comprenda, pues, su

afliccin y su empeo en buscar a Naba. No era


el enemigo de Dusika? Mientras coman to
preparado por las mujeres del pueblo, los jinetes
murmuraban entre s:
No habra que volver ya a Segu? Dusika es
un hombre muy rico. Pagar a tondyon para que
vayan a buscar a su hijo, a feticheros para que le
digan dnde puede estar. Nosotros no podemos
hacer nada ms. Samak hace que nos fatiguemos
intilmente.
Al final, el prncipe Bin, a quien, pese a su
juventud, el hecho de ser hijo del mansa confera
autoridad, se erigi en intrprete de todos y
emprendieron el camino de regreso a Segu.
Y sin embargo, Naba no estaba lejos. Apenas a
unas horas de marcha.
Una decena de perros locos de la sabana4 lo
haban capturado aprovechando un momento en
que se alej de sus compaeros. Pero esos perros
locos no eran marka, sino tondyon bambara de
Dakala a los que la relativa paz reinante en la
regin condenaba a ese papel de predadores. Por

lo general, preferan atacar a los nios porque se


asustaban enseguida y era fcil meterlos en un gran
saco para transportarlos hasta los mercados de
esclavos, donde eran vendidos por una pequea
fortuna.
Naba ya era muy fuerte, pues tena casi diecisis
aos. Pero iba desarmado, ya que haba dejado
bastante lejos el arco y el carcaj. Estaba en la
edad en que las presas eran muy apreciadas por
los tratantes. La tentacin haba sido demasiado
fuerte. En esos momentos, los perros locos se
dirigan a caballo al pueblo de un intermediario
marka. Haba que ponerse fuera del alcance de la
justicia del mansa, que castigaba el rapto de sus
sbditos con la pena de muerte. Haban dormido a
Naba, le haban atado firmemente las manos y los
pies con cuerdas de da y, tras envolverlo en una
manta, lo haban puesto atravesado sobre una de
sus monturas.
Cuando Naba volvi en s, se encontr, pues, en
una cabaa. El hueco de la puerta estaba tapado
con troncos de rbol, y por la luz que se filtraba a
travs de las rendijas dedujo que pronto

amanecera. Junto a l, dormidos en el suelo, haba


tres nios de entre seis y ocho aos tambin
atados.
Hasta una poca reciente, la concesin de
Dusika haba sido para l y los dems nios un
universo confortable, sordo a todos los ruidos del
mundo: guerra, cautividad, comercio de esclavos.
En ocasiones algn adulto mencionaba esas cosas
en su presencia, pero ellos prestaban ms odo a
las aventuras de Suruku, Badeni y Diarra5 contadas
por la noche alrededor de una fogata. La primera
brecha en aquel muro de felicidad se haba abierto
como consecuencia de la conversin al islam de
Tiekoro y la marcha de este querido hermano
mayor. Ahora, de repente, Naba descubra el
miedo, el horror, el mal ciego. Haba visto muchas
veces cautivos en los patios de la concesin
paterna o en casa del mansa, pero nunca les haba
prestado atencin. Jams se haba apiadado de
ellos, pues pertenecan a un pueblo de vencidos
que no era el suyo. Iba a correr l la misma
suerte? Sera despojado de su identidad,
entregado a un amo para que cultivara sus tierras,

despreciado por todos? Intent sentarse, pero las


ataduras se lo impidieron. Entonces se ech a
llorar como el nio que todava era.
La puerta se abri y entr un muchacho con un
gran calabacino lleno de gachas. Nada ms verlo,
Naba se volvi como pudo hacia l y le dijo:
Oye, aydame a salir de aqu. Mi padre es un
hombre muy rico. Si me llevas con l, te dar a
cambio todo lo que quieras...
El muchacho se sent en el suelo. Era un
alfeique de aspecto enfermizo, con el torso
cubierto de seales de golpes.
Aunque tu padre poseyera todo el oro de
Bambuk,6 no podra hacer nada por ti... A m
tambin me capturaron cuando no era ms alto que
los crios que ves ah. Me llaman Alahina.
Eres musulmn?
Mi amo es musulmn. Es muy rico. Vende
esclavos en varios mercados y abastece
directamente a los enviados de los hombres
blancos. Le he odo decir que debido a tu belleza
te vendera a ellos.
Naba crey desfallecer. Con una especie de

ternura, Alahina le acerc una cuchara a la boca y


la introdujo por la fuerza entre sus labios.
Come, sobre todo, come. Si intentas dejarte
morir de hambre, te apalearn hasta hacerte
sangrar.
A su alrededor, los nios se despertaban y
llamaban a sus respectivas madres en diferentes
lenguas. En sus pueblos les haban hablado de esos
secuestradores de nios que se llevaban a sus
pequeas vctimas lejos, muy lejos. As que
empezaban a preguntarse si alguna vez volveran a
verlas.
Alahina se levant para servirlos con la misma
ternura.
Qu van a hacer con esos nios? pregunt
Naba en un susurro.
Alahina lo mir y contest con cinismo:
Son las mejores presas. Olvidan enseguida su
lugar de origen, se encarian con la familia de su
amo y no se rebelan jams.
Al or estas palabras, las lgrimas de Naba se
hicieron ms amargas an. Toda la iniquidad de un
sistema en el que jams haba pensado lo

desbordaba. Por qu separaban a unos nios de


su madre, a unos seres humanos de su hogar, de su
pueblo? Qu obtenan a cambio? Bienes
materiales? Era se el precio de las almas? En
aquel momento entraron cuatro hombres en la
cabaa, tras apartar los troncos de rbol. Dos de
ellos eran bambara y los otros dos eran extranjeros
que se expresaban mal en esa lengua. Estos
ltimos se acercaron a Naba. Agachndose ante l,
lo examinaron como se hace con un caballo o un
becerro que se compra en el mercado. Uno de
ellos lleg incluso a sopesarle el sexo riendo e
intercambiando con su compaero unas palabras
incomprensibles. Luego se dirigi a Naba:
A los hombres blancos les gusta esto. Foro7
grande... Juegan con l, tambin con el suyo.
Los cuatro hombres rompieron a rer. Luego, los
dos extranjeros levantaron rudamente a Naba y le
pusieron una especie de capuchn en la cabeza.
Salieron. El aire, todava fresco, ola a humo de
fuego de lea. Naba oy voces de mujeres
ocupadas con las primeras tareas del da, risas y
llantos de nios, el rebuzno de un asno. Unos

sonidos anodinos, familiares, como si no hubieran


acabado de trastrocar su vida, como si no
estuviera naufragando, all, en medio de todos.
Nadie le tenda una mano caritativa. Nadie
protestaba. Unos bambara lo haban vendido, es
decir, unos hombres que crean en los mismos
dioses que l, que llevaban quizs el mismo
diamu,8 que tenan quiz la misma prohibicin
totemica que l: mono negro, cinocfalo, agam,
pantera. Nadie le haba preguntado: Quin eres?
Eres un Kulibali de Segu? Eres un Kulibali
Masasi?9 Eres un Diara, un Traor, un Dembel,
un Samak, un Kuyat, un Uan, un Uarat? Te
hemos sorprendido cazando. Eres, entonces, un
gow descendiente de Kuruyor, el ancestro venido
del cielo que tuvo comercio con una mujer genio y
engendr a Moti? Quin eres? Qu mujer te
llev en su vientre y qu hombre te haba plantado
en l con su sexo?
Nada de eso haba sucedido. Haban calculado
su peso, contado sus dientes, sopesado su pene y
tocado sus bceps. Ya no tena rango de hombre.
Los dos marka haban decidido ir ms al sur, a

Kankan, en el pas de los malink, para vender all


a Naba. Queran alejarse lo mximo posible de
Segu, pero haba otro motivo an ms poderoso:
Kankan se haba convertido en uno de los
principales lugares de trueque. Los comerciantes
diula iban hasta la costa con esclavos y regresaban
cargados de escopetas, de plvora, de telas de
algodn y de aguardiente que obtenan de los
representantes de las compaas francesas o
inglesas con privilegios. A cambio de un esclavo
con buen aspecto, se podan conseguir veinticinco
o treinta escopetas, adems de una o dos largas
pipas de fumar de Holanda. Naba era una de esas
piezas que se negocian largamente, una autntica
pieza de Indias.10 Los dos marka ya calculaban
las yardas de chites de Pondicherry11 que podran
vender en tierras songay. A las mujeres elegantes
de Tombouctou y de Gao les encantaban... Y es que
en el momento en que Naba era capturado a un
centenar de kilmetros de los suyos, la trata de
negros estaba en pleno apogeo. Durante siglos, los
comerciantes
europeos
haban construido
fortificaciones en la costa Costa de la Pimienta,

Costa de Marfil, Costa de Oro, Costa de los


Esclavos, desde la isla de Arguin hasta los
confines del golfo de Benn. Al principio se haban
interesado principalmente por el oro, el marfil y la
cera. Ms tarde, con el descubrimiento del Nuevo
Mundo y la expansin de las plantaciones de caa
de azcar, el trfico de esclavos, la caza del
hombre se convirti en la nica operacin
rentable. Haba una dura competencia entre
franceses e ingleses, que se llevaban los golpes
ms bajos. Pero, si bien se odiaban mutuamente,
coincidan en desconfiar de los traficantes
africanos, a los que consideraban taimados,
arteros, expertos en falsificar pesos y medidas, as
como en toda clase de trapaceras para
engaarlos.

8
Ahmed, alguien pregunta por ti...
Siga, que no lograba acostumbrarse al nuevo
nombre, al principio ni se movi. Luego, al darse
cuenta de que se dirigan a l, se levant de un
salto, se lav las manos en la palangana de agua
que haba junto a la puerta y sali al patio del
modestsimo fign donde coma.
Un joven lo esperaba. Tiekoro.
Los dos hermanos no haban vuelto a verse
desde el da siguiente al de su llegada a
Tombouctou. Mientras guiaba su hato de asnos por
las calles de la ciudad hasta el puerto de Kabara,
Siga no se cansaba de buscar a su hermano,
esperando verlo entre los grupos de estudiantes
vestidos con caftn blanco y tocados con un gorro
del mismo color, que deambulaban discutiendo en
voz alta sobre algn hadiz1 con un aire a la vez
fanfarrn y devoto. A fuerza de buscarlo en vano,
haba acumulado en su interior un resentimiento tan

amargo como el odio. Imaginaba lo que hara si se


lo encontraba al volver una esquina. Quiz le
escupira a la cara y lo llamara bastardo. A veces
se sorprenda dirigindose a la casa de al-Hayy
Baba Abu para, una vez en el patio, insultarlo a
placer. Probablemente todo el mundo le dara la
razn, pues la sangre no es agua.
Despus recordaba la mirada glacial del maestro
de Tiekoro y senta que para ese musulmn de piel
clara un bambara fetichista y de piel negra no
exista. Ordenara a sus sirvientes que lo echaran
como si fuese una hiena apestosa. Ah, la
arrogancia de esos rabes y de sus mestizos, su
desprecio hacia los negros! Siga haba tenido
mucho tiempo para evaluarlos!
Sin embargo, poco a poco su resentimiento y su
odio se haban apaciguado, pues era un buen
muchacho. Incluso haba acabado por disculpar a
Tiekoro. Al fin y al cabo, no haba hecho ms que
pensar en s mismo y en su futuro. Se le poda
censurar? Cursar esos estudios en la universidad
significaba mucho para l. Qu sentido hubiera
tenido ir hasta Tombouctou si no poda realizar su

sueo?
Los pensamientos de Tiekoro haban seguido el
camino inverso. Primero haba inventado mil
excusas para justificar su conducta. Luego stas se
haban vuelto inoperantes y haban sido sustituidas
por unos remordimientos y un sentimiento de culpa
tan fuertes que se despertaba por la noche y se
echaba a llorar. No obstante, las resoluciones que
tomaba en esos momentos no se mantenan en pie
al da siguiente y Tiekoro no iba corriendo al
puerto de Kabara, donde estaba seguro de que
encontrara a Siga, como haba decidido en la
oscuridad. As pues, cada da estaba ms
convencido de que era un cobarde.
Al hallarse en presencia de Siga, fue incapaz de
encontrar palabras para pedirle excusas y se limit
a susurrar con la mirada gacha:
Siga, he recibido noticias de la familia. Ha
ocurrido una desgracia. Naba... Naba ha
desaparecido...
Siga repiti, sin comprender:
Desaparecido? Cmo que ha desaparecido?
Haba ido a cazar. Creen que unos marka lo

capturaron para venderlo...


La noticia era tan terrible que Siga se qued sin
habla. Inmediatamente, las lgrimas empezaron a
correr por sus mejillas. Naba!
A decir verdad, no haba estado nada unido a ese
hermano menor, acaparado por Tiekoro, pero
pensaba en el dolor de la familia, sobre todo de
Nya. Y pensaba tambin en el horrible destino de
su hermano. Durante su viaje a Tombouctou,
haban visto largas hileras de esclavos con el
cuello metido entre dos piezas de madera sujetas
con cuerdas, golpeados con porras por los
hombres que los conducan a los mercados de la
regin. Perdera su nombre, su identidad. Se
convertira en un animal para trabajar en los
campos.
Qu podemos hacer? balbuce.
Tiekoro hizo un gesto de desesperacin.
Qu quieres que hagamos? Nada... Pero
enseguida pareci arrepentirse de sus palabras y
se apresur a corregirlas: Rezar a Dios.
Entre los dos hermanos se hizo el silencio. Al
cabo de un momento, Tiekoro pregunt:

No te hace falta nada?


Sin decir palabra, Siga dio media vuelta.
Entonces Tiekoro lo asi de un brazo y murmur:
Perdname...
Era mucho, teniendo en cuenta su arrogancia, y
Siga crey haber odo mal. Gir sobre sus talones,
mientras que Tiekoro se qued donde estaba, con
la mirada gacha, sintindose violento y
avergonzado con su bonito caftn de seda. Siga se
compadeci de l y dijo para consolarlo:
No te preocupes por m, estoy bien. Ha sido
una suerte que me hayas encontrado, porque hoy es
mi ltimo da de trabajo aqu. Voy a trabajar como
ayudante de un mercader.
Vas a comerciar?2 dijo Tiekoro,
horrorizado.
Preferiras que siguiese siendo arriero?
repuso Siga en tono burln. Adems, t bien que
ests hacindote morabito...
Si quiero verte, dnde te encontrar?
pregunt Tiekoro al cabo de un momento.
Siga se encogi de hombros.
Ya te las arreglars.

Acto seguido dio media vuelta y entr en el


fign, desde donde sus compaeros seguan la
escena con curiosidad.
Siga tena ahora el mismo aspecto que los
miserables con los que se relacionaba. Musculoso,
mal arreglado, ms bien sucio. Llevaba una
chaqueta corta hecha de tiras de algodn teido en
azul y unos pantalones bombachos que le llegaban
por encima de los tobillos. Sus pies se haban
ensanchado y encallecido de andar descalzo. Los
dos hermanos ya no tenan nada en comn! Ni
siquiera el drama familiar que los haba acercado
momentneamente poda cubrir esa distancia.
Lentamente, Tiekoro se dirigi hacia el ro. Se
senta responsable de la desaparicin de Naba.
Porque, si no se hubiera alejado de l para cursar
sus estudios, habra intimado con Tiefolo? Se
habra hecho cazador? Y se habra embarcado en
esa peligrosa aventura? Qu deba hacer?
Regresar a Segu y consolar a su madre? Le
devolvera eso al desaparecido?
El puerto de Kabara, que comunicaba
Tombouctou desde que el Issa-Ber haba desviado

ligeramente su curso, rebosaba de animacin.


Estaba cubierto de mercancas embaladas,
preparadas
para
ser
transportadas
en
embarcaciones. Mijo, arroz, maz y sandas, as
como tabaco y goma arbiga, productos que se
recogan en grandes cantidades en los alrededores
de Goundam y del lago Faguibine. Comerciantes
venidos de Fittouga llevaban en sus piraguas
vasijas de barro, pescados secos y marfil. Una de
sus embarcaciones iba cargada de esclavos: una
decena de hombres asustados, demacrados, atados
unos a otros con cuerdas hechas de races de
rbol. Unas semanas antes, Tiekoro no habra
prestado atencin a un espectculo tan corriente.
Ahora todo haba cambiado. Se acerc a los dos
hombres que obligaban a aquellos desdichados a
bajar a base de golpes.
Qu vais a hacer con ellos?
Uno de ellos chapurre en rabe que eran
cautivos mossi destinados a un moro.
Es que no sabes que son hombres como t?
dijo Tiekoro en tono ampuloso.
Despus se dio cuenta de que su actitud era

ridcula. Qu poda hacer contra un sistema tan


antiguo? Desde el siglo xvi haba esclavos negros
que trabajaban en las azucareras marroques, por
no hablar de los esclavos de la corona
diseminados por todo el imperio. Se encamin
hacia Tombouctou.
Cuando lleg al patio de la universidad contiguo
a la mezquita, numerosos estudiantes se agolpaban
ya bajo las arcadas en espera de que abriesen la
biblioteca. La invasin marroqu haba causado
prdidas considerables de manuscritos. As, la
ingente obra de Ahmed Baba faltaba casi toda,
aunque muchos eruditos haban donado tesoros de
sus familias. Tiekoro haba hecho rpidamente
progresos que haban suscitado la admiracin de
sus maestros. l, que haba sido casi el hazmerrer
de sus compaeros, se haba convertido en uno de
los estudiantes de lingstica y teologa ms
brillantes. Ya daba clases en una de las ciento
ochenta escuelas cornicas que haba en
Tombouctou. Nadie interpretaba mejor que l las
palabras del Profeta y los actos de su vida. Y sin
embargo, Tiekoro no era feliz. No era feliz porque

amaba desesperadamente, como se ama a esa


edad, y no estaba seguro de ser correspondido.
El objeto de ese amor?
Ayisha, la quinta hija de la primera esposa de su
anfitrin, al-Hayy Baba Abu. Unas veces, los ojos
rasgados de Ayisha le aseguraban que saba cules
eran sus sentimientos. Otras, expresaban el ms
despreciativo desdn. Procuraba no dirigirse
nunca a l directamente, sino a travs de su
hermano pequeo Abi Azyd, un chiquillo travieso
de nueve aos: A Ayisha le gustara tener un
collar de mbar, a Ayisha le gustara tener una
pulsera de plata, a Ayisha le gustara comer
unos takula con miel...
Y Tiekoro se apresuraba a proporcionarle todas
esas cosas, sabiendo perfectamente que aquello
era un crimen susceptible de atraer sobre s la
clera de al-Hayy Baba Abu.
Adems, como desde los doce aos Tiekoro
mantena relaciones con las jvenes esclavas de su
padre, la obligacin de pureza y castidad que le
impona la religin que haba elegido lo torturaba.
No poda evitar contemplar a las mujeres como

parasos de los que se haba desterrado, y las


sacudidas de su sexo bajo el caftn lo
aterrorizaban. En ocasiones, el deseo de un cuerpo
caliente y entregado lo atenazaba hasta el punto de
que se le nublaba la vista. Se despertaba con los
muslos impregnados de esperma, y mientras se
lavaba, suplicaba a Dios que lo perdonase. Por
aadidura, su amigo, confidente y mentor Mulay
Abd Allah, una vez finalizados sus estudios de
derecho musulmn, se haba marchado a Gao para
ejercer la funcin de cad de su padre, de modo
que Tiekoro viva terriblemente solo.
Para distraerse cuando acababa de impartir sus
clases, Tiekoro acostumbraba a ir a un caf
regentado por unos moros. All se beba t verde,
se coman galletas de jengibre y se jugaba a un
juego originario de la tierra de los blancos, que
consista en empujar piezas redondas de madera
sobre un tablero del mismo material. Haba algo
en aquel ambiente relajado e inocente que a
Tiekoro le recordaba la concesin de su padre.
Sala del excusado, una pequea cabaa con el

tejado de paja situada al fondo del patio de suelo


arenoso, cuando vio a una joven totalmente
desnuda con excepcin de un tanga de fibra
vegetal. El sol poniente iluminaba su piel negra.
La visin de una virgen desnuda, o con los pechos
al aire, era muy comn en las calles de Segu. Pero
el islam, que tena un gran peso sobre las
costumbres en Tombouctou, haba puesto fin a esa
costumbre denunciada desde la poca del askia
Muhammad. Ahora, las mujeres e incluso las
muchachas se cubran el cuerpo con vestidos
confeccionados con telas venidas de Europa. Al
ver aquellos pechos, aquellas nalgas, Tiekoro
sinti una especie de vrtigo. Tras pasar sin
saludar por delante de la joven, ocupada
aventando un fuego de excrementos de camello,
pues la lea escaseaba, entr en el caf y se
acerc a al-Hassan, el propietario.
Quin es esa muchacha? pregunt.
Una esclava respondi el otro con
indiferencia. Unos marka se la ofrecieron a unos
marroques para los harenes, pero no les pareci
lo bastante bonita... La compr por casi nada.

Tiekoro sali de nuevo al patio. Estaba desierto.


La muchacha haba acabado de encender el fuego y
permaneca de pie con los brazos colgando y las
piernas, largas y prietas, ligeramente separadas, de
forma que se le vea el interior de los muslos.
Tiekoro se abalanz sobre ella y la arrastr hasta
el excusado. Ni l mismo entenda qu era lo que
lo empujaba a hacer aquello. Se hubiera dicho que
una fiera salvaje agazapada en su vientre intentaba
liberarse desgarrndole la carne. La penetr. Ella
gimi dbilmente, como un nio, pero no se
defendi. La posey varias veces, vengndose de
aquellos largos meses de soledad, de aquella
abstinencia y, tambin, de la desaparicin de su
hermano...
Finalmente se apart de ella, aspir el espantoso
olor de excrementos y orina y dese morir. Sali
al patio. La muchacha lo sigui. Le habra gustado
que se rebelara, que gritara. Pero ella no deca
nada y permaneca a su espalda. Encontr fuerzas
para murmurar en rabe:
Cmo te llamas?
Nadi.

Tiekoro se estremeci. Se volvi y la mir a los


ojos por primera vez:
Te llamas Nadi? Entonces, eres bambara?
Ella inclin la cabeza.
De Beledougou,3 fama...4
Una bambara! Cmo no la haba reconocido
por el tatuaje peculiar del labio inferior, por las
escarificaciones a la altura de las sienes? As que
haba violado a una muchacha de su pueblo,
cuando debera haberla defendido. Aquello haca
que su humillacin fuera mayor. No vala ms que
los mercaderes de esclavos a los que haba
increpado el da anterior. Nadi apoy una mano
en su hombro. l se levant de un salto, como si lo
hubiera tocado un animal inmundo o quiz lo
hizo porque senta renacer el deseo, y sali a la
calle corriendo. Lleg al mismo paso a la casa de
al-Hayy Baba Abu. Los ancianos tendidos sobre
esteras ante la puerta de su casa, los nios y los
vendedores de nueces de cola se preguntaban
quin era aquel hombre perseguido por los yinn.
En el patio se cruz con su anfitrin,
acompaado de un hombre corpulento,

suntuosamente vestido, con un turbante en la


cabeza y la tez caracterstica de los moros. Los
salud apresuradamente, y se dispona a entrar en
su habitacin cuando Abi Azyd apareci dando
saltos y le cont sin esperar que se le preguntase:
Abbas Ibrahim es un erudito de Marrakech
que da clases en la universidad y ha escrito varias
obras de metafsica. Es un gran honor que visite a
nuestra familia y solicite casarse con mi hermana.
Un sudor fro inund a Tiekoro, pues las cuatro
hijas mayores de al-Hayy Baba Abu ya estaban
casadas.
Qu hermana? balbuce.
Abi Azyd dio un salto a la pata coja primero
sobre un pie y luego sobre el otro.
Mi hermana Ayisha dijo en tono burln.
Ah, el castigo de Dios no se haca esperar! Era
culpable de fornicacin. Se haba hecho indigno de
aquella a la que amaba e inmediatamente le era
arrebatada. Con todo, no poda resignarse a
aceptar sin ms aquella sentencia. En Segu, las
reglas del matrimonio eran a la vez simples y
complejas. Era un asunto entre familias del mismo

rango, un ir y venir de regalos, nueces de cola y


cauris transmitidos por nyamakala, hasta llegar al
pago de la dote en oro y en ganado y a la
ceremonia final. Si se hubiera quedado all, un da
Dusika lo habra llamado para comunicarle que
haba llegado el momento de tomar una mujer y le
habra aconsejado una compaera. Pero Tiekoro
ignoraba totalmente cmo se hacan esas cosas en
Tombouctou. Era consciente de que, pese a su
nacimiento, el hecho de ser extranjero lo eliminaba
como posible partido a los ojos de al-Hayy Baba
Abu. No obstante, tendra valor para hacerle frente
si supiera qu senta Ayisha por l. Pero cmo
averiguarlo? Cmo acercarse a ella? Cmo
hablarle sin que nadie los vigilara?
En ese momento entr un criado con el agua
caliente para el bao.
Llevas el caftn manchado de barro, Umarobserv.
En un instante, Tiekoro revivi la horrible
escena. El excusado y la tabla de madera con un
agujero circular sobre una tinaja de barro.
Alrededor, el barro formado por el agua de las

abluciones y l revolcndose en ese fango. Al


mismo tiempo, lo invada el deseo de ver de nuevo
a aquella muchacha y volver a zambullirse en el
agua de su vientre. Haba decidido Dios volverle
loco? Por qu ese divorcio entre los impulsos de
su corazn y los deseos de su carne?
El fuego de Al, el fuego que
abrasa,
que se eleva por encima de los patios
de los condenados!
En verdad, es como una bveda que
reposa
sobre altas columnas por encima de
ellos!
De repente, Tiekoro tuvo una idea. Mulay Abd
Allah! Recurrira a su amigo y le pedira que fuese
a Tombouctou. Tan slo l podra aconsejarle y,
dado que estaba al corriente de las costumbres del
lugar, sondear las posibilidades de accin. Sin

esperar ni un minuto, se puso a escribirle.


En Tombouctou, los notables, las personas
distinguidas constituan tres grupos: los armas,
que detentaban el poder militar y poltico, los
jurisconsultos y, por ltimo, los comerciantes.
Estos ltimos eran los principales guardianes del
orden social, pues sus caravanas, sus
embarcaciones y sus establecimientos eran los
primeros blancos cuando se producan disturbios.
Abd Allah perteneca a la prestigiosa familia
arma de los Mubarak al-Dari. Sin embargo,
debido a su carcter tranquilo se adaptaba con
dificultad al oficio de las armas. De modo que un
buen da renunci a los atributos de su clase
sable y vestiduras blancas con chales rojos,
amarillos, verdes o negros segn el grado para
dedicarse al comercio, y le haba ido muy bien, ya
que en aquellos momentos posea una de las
mayores fortunas de la ciudad. Su casa, situada
junto a la puerta de Kabara y construida con
ladrillos redondos, albergaba a un sinfn de
sirvientes y esclavos. Comerciaba con mercaderes

de Fez, Marrakech, Argel, Trpoli y Tnez,


principalmente en sal, que enviaba en barras, pero
tambin en telas, sen y ssamo. Unos diez aos
antes, haba perdido en la gran epidemia de peste a
sus dos esposas y sus cinco hijos. Despus de
aquello no haba querido casarse otra vez, y se
contentaba con una sirvienta para saciar sus
deseos carnales cuando los tena.
Era, como resulta fcil imaginar, un hombre
sombro, taciturno, que poda pasar das enteros
sin pronunciar palabra. Y sin embargo, le haba
tomado cario a Siga. Apreciaba la seriedad con
la que ste escoltaba las mercancas hasta el
puerto, la modestia de su comportamiento, y estaba
convencido de que aquel joven bambara era ms
honrado que todos los muchachos de su edad
metidos en la misma actividad. De modo que le
haba propuesto entrar a su servicio a cambio de
ser alimentado, alojado y convenientemente
vestido, adems de instruido en todos los misterios
de las transacciones comerciales. Siga, que estaba
harto de su vida ruda de arriero, se haba
apresurado a aceptar. Haca ya dos aos,

efectivamente, que dorma entre una docena de


cuerpos malolientes en una exigua cabaa del
barrio de Albaradiou, se levantaba antes del
amanecer, transportaba sobre los hombros o la
cabeza pesos considerables y era despreciado por
todos. Cuando pensaba en Segu y en sus padres, a
veces lo invada un violento rencor. Porque, si a
Tiekoro se le haba antojado convertirse y hacerse
estudiante, por qu motivo le haban
encomendado a l la misin de acompaarlo?
Acaso era el esclavo de su hermano? As, cuando
imaginaba que volva a su casa, se vea
conquistador, orgulloso, seguido de una caravana
de doce camellos cargados de objetos
desconocidos en Segu. La gente saldra a la calle:
Eh! No es se el hijo-de-la-que-se-tir-al
pozo? Los diely, al percibir el olor del oro, iran
tras l, y Dusika lamentara no haberle hecho caso.
La voz de Abd Allah lo sac de sus sueos de
gloria.
He dejado ropa en tu habitacin. Era ma,
pero te la regalo. Eres tan alto y corpulento que te
quedar bien. Despus ve a casa del baj a

llevarles chites de Pondicherry a sus mujeres. Las


haba encargado para ellas.
Mientras Siga descubra el atractivo de circular
por las calles como un muchacho que ejerce un
oficio honorable, seguido de dos esclavos,
Tiekoro, por su parte, segua reconcomindose. Si
al-Hayy Baba Abu contemplaba la posibilidad de
entregar su hija a un hombre de Marrakech, eso
significaba que no tena nada en contra de los
extranjeros. Es cierto que se trataba de un
marroqu, y Tiekoro conoca perfectamente las
relaciones especiales que mantenan stos con la
poblacin de la regin. De todas formas, su amor
por Ayisha y su deseo de ella eran tales que se
senta capaz de hacer frente a su padre, aunque
primero tena que averiguar si la joven lo
apoyara. Deba esperar a Mulay Abd Allah para
que le hiciera de intermediario? La carta que le
haba escrito tardara por lo menos cuatro semanas
en llegar a Gao...
En la escuela cornica donde daba clases
Tiekoro slo se imparta una enseanza elemental:
un poco de caligrafa, conocimiento de la fatiha y

de las primeras azoras del Corn. Como cada


alumno le pagaba siete cauris a la semana y tena
veinte, se hallaba a cubierto de la necesidad. Dej
marchar a los nios y, en vez de dirigirse a la
universidad, decidi regresar a casa de su
anfitrin.
Con el paso del tiempo, los sentimientos de
Tiekoro hacia Tombouctou haban cambiado. Al
principio haba albergado la esperanza de
introducirse en aquella ciudad prestigiosa, de
entablar relaciones, amistades. Despus haba
comprendido que eso era imposible. La altivez y
la arrogancia de los eruditos que le rodeaban lo
impedan. Tenas que haber nacido, tener ulema5
entre tus antepasados. Entonces haba empezado a
detestar Tombouctou, deseando que los tuareg la
destruyeran como haban hecho anteriormente en
numerosas ocasiones, que no quedara ms que un
montn de cenizas rodeado de osamentas blancas.
Buscaba las seales que anunciaran su declive:
muros agrietados, perforados, taponados con
esteras, con gavillas de paja. Qu dicha el da que
volviera a ver las altas murallas de Segu y las

orillas del Djoliba, repletas de mujeres con los


pechos desnudos lavando y sacando agua con
calabacinos!
Andaba deprisa, cruzndose sin verlos con
moriscos vestidos de azul ndigo, con tuareg que
asan firmemente el sable, con arma y con
innumerables porteadores de agua que regresaban
de los pozos del noroeste y esclavos que
acarreaban barras de sal atadas con cuerdas. Ese
espectculo que antes le intrigaba, le dejaba ahora
indiferente.
Cmo poda averiguar lo que Ayisha senta por
l? Hacindole llegar una carta a travs de Abi
Azyd? Y si cayera en manos de al-Hayy Baba
Abu?
Al empujar la puerta de entrada, se encontr cara
a cara con Ayisha, que estaba de pie en el patio
esperando a la esclava que deba acompaarla.
Era muy raro que tuviesen ocasin de estar
solos. Ayisha siempre iba acompaada de una
esclava, de una hermana pequea, de una amiga,
de una pariente. Por otro lado, la vasta vivienda de
al-Hayy Baba Abu se divida en dos partes; una

estaba reservada a la escuela y a sus huspedes,


permanentes o de paso, mientras que la otra
constitua su residencia privada. Pero esa
residencia privada se subdivida a su vez en
estancias para recibir amuebladas al estilo
marroqu, un gabinete de trabajo, una biblioteca
con ricos manuscritos colocados en estanteras, y
aposentos para los nios y las mujeres, por lo que
nunca se vea a estas ltimas. En dos aos,
Tiekoro no haba coincidido ms de tres veces con
las esposas de su anfitrin: la marroqu y la
antigua esclava songay. Ayisha permaneca en el
centro del patio. La jovencita, a punto de cumplir
diecisis aos, era sin duda alguna adorable. La
sangre marroqu de su madre y la sangre mestiza
de su padre la convertan en una perfecta
mwallidun6 de tez clara y brillante, con largos
cabellos rizados, trenzados y sembrados de hilos
de oro que le llegaban hasta la cintura. Haca un
leve mohn con los labios que no se saba si era
amistoso o burln.
En el nombre de Al, Ayisha susurr
Tiekoro, tengo que hablar contigo...

Ella pareci dudar, volvi la cabeza hacia la


esclava que se acercaba apresuradamente y
murmur:
A la hora de la siesta enviar a Zubeida, mi
esclava favorita, a buscarte a tu habitacin.
Al or aquellas palabras, Tiekoro crey estar
soando. Tan slo en sueos le haba dedicado
Ayisha una mirada cordial y, cosa ms inesperada
an, una sonrisa. En la realidad era pura
indiferencia. El joven permaneci inmvil,
sintiendo que oleadas alternativamente fras y
calientes le recorran el cuerpo, mientras ella
desapareca en el interior de la casa con Zubeida.
Luego lo invadi el pnico. Sera una trampa?
Record las advertencias de su amigo Mulay Abd
Allah: Es una coqueta. Nos ha enamorado a todos
para despus burlarse de nosotros...
Pero por qu iba a burlarse de l? No, seguro
que comparta su amor, su deseo. Se imagin
estrechndola entre sus brazos y la emocin fue tan
fuerte que estuvo a punto de desmayarse. Ayisha.
Tres slabas inefables! Jams le haba parecido
que el tiempo pasaba tan lentamente!

Por fin llamaron quedamente a la puerta de su


habitacin. Era Zubeida, que llevaba en las manos
un caftn.
Toma, ponte esto. Te tomarn por un
comerciante hausa que viene a ofrecer perfumes...
Tiekoro la sigui hacia el interior de la casa. En
la planta baja estaban instaladas las dos esposas
de al-Hayy Baba Abu con sus hijos pequeos. Por
una escalera de caracol se acceda al primer piso,
donde se alojaban los hijos mayores las chicas a
un lado y los chicos al otro en grandes estancias
con el techo de vigas de duma7 ensambladas y
blanqueadas. Por todas partes haba chiquillas y
chiquillos que corran y jugaban impetuosamente,
armando un gran alboroto. Ayisha estaba sola en su
habitacin. El suelo de tierra blanqueada estaba
literalmente alfombrado de vestiduras de tul y
seda. Pantalones bombachos, anchos cinturones,
chales, blusas cortas bordadas que la mano
impaciente de su duea haba dejado caer
descuidadamente. Haba cuencos de arcilla llenos
de anillos de cornalina, collares de mbar,
pulseras de plata cincelada y largas cadenas de

oro con colgantes en forma de estrella de cuatro


puntas. Un minsculo par de babuchas adornadas
con hilos de oro parecan esperar que Ayisha
decidiese echar a andar de nuevo.
Tiekoro miraba aquello extasiado.
No haba entrado nunca en la habitacin de una
mujer. Y si lo hubiera hecho en Segu, no habra
visto ms que un mobiliario rudimentario. Una
estera en el suelo y, en un rincn, unos
calabacinos. Tal vez un taburete. Adems, las
esclavas con las que haba satisfecho sus deseos
iban con el torso desnudo y las nalgas moldeadas
por un pareo muy ceido. Y ahora descubra que
esa desnudez sin misterio resultaba menos
turbadora que este cuerpo cubierto de telas, tan
cercano que aspiraba su perfume. Intentaba
adivinar sus formas. Los pechos puntiagudos... el
vientre...
Ayisha interrumpi secamente aquella
inspeccin.
Qu quieres de m? Hace meses que me
persigues con la mirada. Qu quieres?
Aquel principio no era el que l esperaba y lo

haba pillado por sorpresa.


No es bueno vivir en un pas extranjero
balbuce Tiekoro. Nadie conoce a tu familia ni
tu rango. En el mo, yo soy un noble. Mi padre, que
ha ocupado puestos importantes en la corte, es uno
de los hombres ms ricos...
Un fetichista? lo interrumpi Ayisha.
Tiekoro haba previsto esa objecin y dijo con
calma:
Practica la religin de sus padres. Ellos creen
que el mundo ha sido creado por dos principios
complementarios, Pemba y Faro, salidos ambos
del espritu...
Estupideces! Blasfemias!
Tiekoro notaba que lo invada la clera, pero se
contuvo.
Yo he roto con esa idolatra. No es eso lo que
cuenta?
Ayisha lo mir con sus hermosos ojos marrn
claro, en los que l era incapaz de leer, y dijo:
Al parecer, en tu pas comis en calabacinos y
no en cuencos de arcilla, dorms sobre esteras y no
sobre camas hechas con pieles de buey, y las

muchachas van completamente desnudas.


Tiekoro busc una respuesta. Sin embargo, lo
peor an estaba por llegar.
Dicen que ofrecis hombres en sacrificio a
vuestros dioses prosigui Ayisha, enrollando
una de sus trenzas en torno a los dedos.
Una especie de hoguera incendi el cuerpo de
Tiekoro, que protest:
Hace aos! Hace aos! Y nicamente en los
casos graves que afectaban al reino!
Ayisha esboz una sonrisa que dej al
descubierto sus pequeos y blanqusimos dientes.
Luego se recost entre los cojines de la cama. Al
hacer ese movimiento, la blusa se le levant,
mostrando la piel sedosa y blanca de su vientre.
Aquello era ms de lo que Tiekoro poda soportar.
En el emerger de su deseo influa la voluntad de
vengarse por el humillante interrogatorio que
acababa de sufrir y de hacerle una demostracin
de la virilidad bambara. Ah, cmo iba a hacerla
gozar! Sera capaz de disimular su placer? De un
salto, se abalanz sobre ella y desliz una mano
hasta sus pechos al tiempo que la inmovilizaba con

las rodillas. Cuando estaba acercando la cara a la


suya, de pronto ella le escupi y dijo con voz
sibilante:
Aparta las pezuas, sucio negro!
Tiekoro se incorpor. Ayisha lo miraba con ojos
iracundos y una expresin de odio que eliminaba
toda la belleza de sus facciones:
Aparta las pezuas! Eres negro, apestas...
De verdad creas que me casara contigo? Aparta
las pezuas te digo! Zubeida!
Siga se haba acostado temprano porque estaba
cansado. Se haba pasado el da bajo el sol,
vigilando las operaciones de descarga de una
caravana que llevaba nueces de cola desde el
reino ashanti, pasando por Bonduku y Boan. Las
nueces llegaban en grandes cestos que haba que
numerar antes de relacionar cuidadosamente su
contenido. Despus haba que pagar a los
transportistas, siempre a punto para estafar unos
cauris. Como Siga era joven y acababa de empezar
a trabajar para Abd Allah, todo el mundo tena la
intencin de aprovecharse de l. Ah, no eran una

sinecura sus nuevas funciones en casa del


comerciante! Siga se hallaba sumido en esa
placentera somnolencia que precede al sueo
profundo,
cuando
los
sentidos
estn
semiembotados. Le pareca que haba vuelto a
Segu, que estaba junto a Nya. Nya, el nico ser que
lo haba querido. Cmo soportara la
desaparicin de Naba? Tres de los muchachos que
haba criado, tres hijos suyos estaban lejos. Pero
l regresara. Regresara con ella y pondra a sus
pies el oro que iba a amasar. Le dira:
Madre querida,
madre que da libremente todo lo que
posee,
madre que no abandona nunca el
hogar,
madre, yo te saludo,
el hijo que llora llama a su madre,
madre querida, aqu estoy!

En ese momento llamaron enrgicamente a la


puerta. Siga se puso de mal humor. Quin iba a
molestarlo? Sera su amigo, el arriero Ismael?
Pero acaso no lo haba visto a la hora de comer?
Se levant, tir del pesado batiente de madera y,
en la penumbra, reconoci a Tiekoro.
Otra vez t! exclam, sorprendido. Est
claro que creces entre los granos de arena...
Djame entrar dijo Tiekoro con voz ronca
. Ya bromears despus!
Siga tena el corazn sensible. Haba sufrido
demasiado de pequeo para no reconocer el dolor
cuando lo vea. Enseguida not que haba sucedido
algo terrible en la vida de su hermano, ms terrible
an para l que la desaparicin de Naba, y se
apresur a preguntar:
Qu ocurre? Qu te pasa?
Por toda respuesta, Tiekoro rompi a llorar. Ver
llorar al arrogante Tiekoro, verlo cogerse la
cabeza con las dos manos como un nio o una
mujer era inimaginable! Siga se arrodill junto a l
y dijo en un susurro:
Vamos, habla...

Al cabo de un rato, Tiekoro logr controlarse.


Con frases breves, entrecortadas, cont su
desventura. La cita con Ayisha no era en realidad
sino una trampa. La sirvienta Zubeida haba
avisado a la madre de Ayisha, que estaba
descansando en el primer piso, y sta se haba
puesto a gritar como una histrica. Al volver alHayy Baba Abu, que estaba comiendo con un
amigo en el barrio de los Jefes, no lejos de la
residencia del baj, haba sido informado de los
hechos e inmediatamente haba ordenado que
echaran a Tiekoro a la calle. Pero Tiekoro estaba
seguro de que las cosas no quedaran as. Al-Hayy
Baba Abu hara que lo expulsaran de la
universidad, y entonces, qu sera de l?
Siga se esforz en tranquilizarlo:
Por qu iba a hacer eso? Basta con que ya no
ests en su casa rondando alrededor de su hija. Si
no quiere que te cases con ella...
No dijo Tiekoro, negando vehementemente
con la cabeza, t no conoces la arrogancia de
esos mwallidun. Nos odian y nos desprecian. Pero
por qu?... Por qu?... Somos tan ricos y de tan

buena cuna como ellos.


Y es que Tiekoro no se vea a s mismo como
negro. Para l, esa palabra no significaba nada.
l era bambara, sbdito de un estado poderoso y
temido por todos los pueblos de la regin. Que se
le pudiera reprochar el color de la piel le
resultaba incomprensible. S, a l le haba gustado
el de la piel de Ayisha porque haba visto pocas
personas que la tuvieran as, pero la cosa no iba
ms all. Por lo dems, saba que en Segu muchos
no dejaran de murmurar por considerarla albina8
y que l tendra que convencerlos de lo contrario.
Pero, de todas formas, por qu ese deseo de
destruirlo a toda costa? Si no comparta sus
sentimientos, por qu no se lo haba dicho sin
ms? Empez a andar arriba y abajo por la
habitacin, haciendo mil planes:
Y si fuera a arrojarme a los pies de al-Hayy
Baba Abu? No, no me recibira. Y si fuera a
suplicarle al imn de la mezquita-universidad? Es
muy arriesgado, porque imagnate que al-Hayy no
le dice nada de todo este asunto... Qu puedo
hacer? De repente se qued parado. Tienes

algo para escribir?


Escribir?
Habra sido inslito que Siga lo tuviera, puesto
que no saba trazar ni una letra!
Tengo que mandarle una misiva a mi amigo
Mulay Abd Allah anunci Tiekoro. Su padre
fue cad en Tombouctou y ahora lo es l, o sea que
no le faltan amistades entre los ulema. Slo l
puede sacarme de este terrible embrollo...
Pese a la bondad de su corazn, Siga no dejaba
de sentir cierta satisfaccin al ver sufrir semejante
desventura a un hermano que lo haba tratado con
tanta superioridad. Pero, al mismo tiempo, estaba
dispuesto a albergarlo y ayudarlo todo el tiempo
que fuera necesario. Desenroll una estera que
guardaba en un rincn para cuando alguna
muchacha pasaba la noche con l y dijo:
Aqu ests en tu casa. Hace falta que te lo
diga?
Tiekoro se acost. Qu otra cosa poda hacer?
Sin embargo, fue incapaz de conciliar el sueo.
Las palabras de uno de sus maestros de la
universidad acudan a su mente. En la fe hay tres

grados. El primero, adecuado para la masa, es


canalizado por las prescripciones de la ley. El
segundo es adecuado para los hombres que han
vencido sus defectos y se han adentrado en el
camino que conduce a la verdad. Y, finalmente, el
tercer grado es patrimonio de una elite. Los que
acceden a l adoran a Dios de verdad y en la luz
sin color. La Verdad divina florece en los campos
del Amor y de la Caridad. Ese grado era el que l
quera alcanzar. Pero se lo permitira su cuerpo,
su cuerpo obtuso, vido, despreciable?

9
Tendida en una estera en el balcn de su casa, en
Gore, la signare Anne Ppin se aburra. Llevaba
diez aos aburrindose, desde el regreso a Francia
de su amante, el caballero de Boufflers, que haba
sido gobernador de la isla. ste haba reunido el
dinero suficiente para casarse con su bella amiga,
la condesa de Sabran, y esa ingratitud todava le
quitaba ms el sueo a Anne. No poda olvidar
que, durante unos meses, ella haba estado en el
candelero y organizado fiestas, bailes de disfraces
y espectculos teatrales, como en la corte del rey
de Francia. Ahora todo haba acabado. Se hallaba
de nuevo abandonada en aquel bloque de basalto,
tirada en las aguas de la pennsula de Cabo Verde,
nico establecimiento francs junto con la factora
de Saint-Louis en el continente africano, en la
desembocadura del ro Senegal.
Todo iba de mal en peor desde haca unos aos.
No se entenda nada de lo que ocurra en Francia.
En 1789 haba estallado la Revolucin y despus

se haba proclamado la Repblica. Desde entonces


no hacan ms que sucederse rdenes
contradictorias. Abolicin de la trata y del
comercio de esclavos. Restablecimiento de la
trata. Y a eso haba que aadir los ataques de los
ingleses, rivales comerciales de los franceses.
Gracias a Dios, eso no afectaba a los negocios.
Con el pretexto de reabastecerse de agua o de
realizar reparaciones urgentes, barcos de todas las
nacionalidades entraban en la rada y seguan
cambiando sus mercancas por esclavos.
Anne Ppin haba cumplido treinta y cinco aos,
pero afirmaba tener veinticinco, como si quisiera
detener su vida en la fecha en que el caballero de
Boufflers se haba marchado. Haba sido y era an
toda una belleza. Un oficial con vocacin de poeta
que la haba cortejado en vano, deca que
conjugaba la sutil distincin de Europa y la
impetuosa sensualidad de frica, pues si bien era
hija de Jean Ppin, cirujano destinado al fuerte de
Gore, su madre era una negra uolof de la que ste
se haba enamorado. Anne tena la tez bastante
oscura, pero largos y sedosos cabellos castaos

con reflejos rojizos que le llegaban hasta ms


abajo de la cintura. Lo ms extraordinario, sin
embargo, eran sus ojos, que no se saba si eran
azules, grises o verdes, ya que cambiaban de color
segn la hora del da y la luz. Vesta como las
dems mestizas de Gore, las signares, nacidas de
los amores entre africanas y oficiales del fuerte o
empleados de las diferentes compaas que haban
intentado hacer fortuna comerciando en telas,
alcohol, armas, barras de hierro y, sobre todo,
esclavos, pero que no haban tenido demasiado
xito debido a las malversaciones de aqullos.
Llevaba una amplia falda ahuecada de seda a
cuadros azules y malva con una trama blanca, una
blusa de encaje calada y un inmenso chal amarillo
azufre, el color dominante del pauelo que le
cubra la cabeza, anudado de un modo provocativo
a fin de dejar libres los rizos de la nuca.
Anne Ppin no era la nica que se aburra en
Gore. Porque all no pasaba nada. La vida
transcurra al ritmo de las idas y venidas de los
barcos que iban a buscar esclavos. Una o dos
veces al mes, los hombres engaaban el

aburrimiento organizando partidas de caza mayor


en los bosques de Rufisque, en el continente,
jugando a las cartas o bebiendo aguardiente. Pero
las mujeres! Si no eran devotas y no se entretenan
rezando, qu podan hacer? Contaban con los
amantes, por supuesto. Pero hacer el amor nunca
ha llenado los das! Anne suspir, se levant y
rode el balcn para pedir desde lejos a un
esclavo que le llevara un refresco muy fro.
Quien levant la cabeza hacia ella, de mala gana,
fue Jean-Baptiste.
Un ao antes, el hermano de Anne, Nicols
Ppin, haba llevado a Jean-Baptiste de casa de su
amigo el gobernador del fuerte de Saint-Louis,
gabarra inmvil anclada en el ro Senegal. El
gobernador lo haba comprado por una elevada
suma, debido a su atractivo, para convertirlo en
lacayo. Pero, desgraciadamente, haba resultado
que Jean-Baptiste sufra una especie de postracin
de la que slo sala para intentar suicidarse.
Nicols, que haba visto trabajar a su padre, Jean
Ppin, se haba interesado por esa enfermedad.
Haba llevado al muchacho al hospital de Gore y,

mal que bien, haba conseguido que se recuperara.


Incluso haba escrito un pequeo opsculo, De las
manas suicidas de los negros de la Pequea
Costa, gracias al cual haba obtenido cierto
crdito. Una vez Jean-Baptiste parcialmente
curado, se haba desinteresado de l y se lo haba
dado a su hermana, que viva de un modo ms
lujoso, pues la concesin de Anne Ppin albergaba
a sesenta y ocho esclavos. Si Jean-Baptiste
levantaba la cabeza de mala gana era porque
odiaba ese nombre que le haban puesto tras un
simulacro de bautismo en la capilla del fuerte,
pues en realidad l se llamaba Naba.
Y adems, porque lo obligaban a dejar su
ocupacin favorita, la horticultura. Sin prisa, fue a
decirles a dos esclavas que charlaban en el patio,
repleto de buganvillas, que la seora las llamaba.
Una de ellas, recogindose el amplio vestido
fruncido y adornado con encaje, acudi corriendo.
La poblacin africana de Gore se divida en
dos grupos. Por una parte, los esclavos domsticos
asignados al servicio de los oficiales del fuerte o
de las signares y los auxiliares encargados de los

distintos trabajos en la isla. Por la otra, el ganado


humano que se pudra en las esclaveras. No
exista ninguna relacin entre los dos grupos: el
primero, bautizado y con nombres cristianos, no
estaba expuesto a que lo vendieran; el segundo,
una masa informe y miserable, permaneca all
hasta el momento de ser embarcado rumbo a
Amrica. Con todo, los esclavos domsticos no
podan olvidar la presencia de los esclavos de
trata, cuya condicin los sublevaba o los conmova
pero, desde luego, jams los dejaba indiferentes.
Se comunicaban entre s las fechas de salida de
los barcos negreros y a qu cantidad ascenda la
carga. Salan al camino adoquinado que llevaba a
la playa del Castel para intentar verlos hacerse a
la mar en direccin a las Amricas. Al mismo
tiempo, se esforzaban en no manifestar sus
sentimientos, en continuar sirviendo, en mantener
la mirada gacha, diciendo dcilmente: S, amo.
S, ama.
Naba cogi el calabacino que haba ido a buscar
al patio y volvi al huerto.
El huerto de Anne Ppin era inmenso. La tierra,

al igual que la del resto de la isla, era seca y


arenosa. Afortunadamente, entre el huerto y el mar
haba un pozo de agua poco salobre, y Naba haba
inventado l slo un autntico sistema de
irrigacin. As pues, bajo sus cuidados crecan
todas las plantas raras, agradables a la vista y
buenas para el paladar, que haban introducido los
navegantes. Melones, berenjenas, limones,
naranjas, coles. Naba les hablaba a sus plantas. En
cuanto el primer tallo arrugado, con dos o tres
tmidos brotes verde claro, sala de la tierra, lo
regaba dicindole cosas que su madre le deca a l
cuando era pequeo, mientras ante sus ojos pasaba
toda su vida en Segu. Nya lo estrechaba contra s.
Vamos, hijo mo,
vamos, hijo mo,
quin te ha asustado?
La hiena te ha asustado.
Deprisa, llevmoslo a Koulikoro.
En Koulikoro hay dos cabaas,
la tercera es una cocina...

Despus se levantaba tres veces hacia oriente y


hacia poniente. Nya! Cuando Naba pensaba en su
madre, se le saltaban las lgrimas. Qu disgusto
le haba causado su desobediencia! Habra
podido soportar su desaparicin? Recordaba su
cara despus de las ceremonias de circuncisin,
cuando l haba salido del bosque sagrado.
Cantaba, orgullosa, con las dems mujeres:
Ha llegado una cosa nueva!
Que todos tiren las cosas viejas,
que cojan lo que es nuevo.
A veces pensaba en Tiekoro, su querido hermano
mayor. Se habra convertido en lo que quera ser,
en un erudito? Seguira en Tombouctou o habra
regresado a Segu? Se habra casado? Tendra
hijos?
Naba dej con cuidado los tomates dentro de un
gran calabacino. Qu fruto tan extraordinario el

tomate! A travs de l, el dios Faro fecunda a las


mujeres. Contiene en germen el embrin, pues sus
semillas son mltiplo de siete, nmero de la
gemelaridad que es el fundamento de lo humano.
En Segu, Nya cultivaba junto a su cabaa un
pequeo huerto de tomates, el huerto de Faro,
cuyos frutos trituraba para ofrecrselos al dios en
la cabaa de los altares. De modo que, cada vez
que coga tomates, Naba se senta como si
estuviera al lado de su madre, envuelto en su olor
y su calor.
Se levant y llev el calabacino a la cocina,
donde las esclavas haban empezado otra vez a
parlotear. Ahora tena que ir al jardn pblico,
diseado aos antes por Dancourt, director de una
compaa, pues Anne Ppin le permita alquilar
sus servicios a cambio de una pequea retribucin,
lo justo para comprarse unas hojas de tabaco y un
poco de aguardiente.
A lo largo de los aos, Gore se haba
desarrollado considerablemente. Cuando los
franceses se la haban arrebatado a los holandeses,
que a su vez se la haban quitado a los

portugueses, slo haba dos fuertes, simples


construcciones de piedra de cuarenta y cuatro
metros por cuarenta y cuatro, armadas con siete u
ocho caones y rodeadas por una muralla
almenada de piedra y tierra, que albergaban a un
centenar de soldados, una veintena de empleados y
obreros especializados y un catequista, consuelo
de los enfermos, el cual presida las oraciones.
Despus, los franceses la haban convertido en la
sede de la compaa de Senegal, que haba
sucedido a la Compaa de las Indias
Occidentales, y dado prioridad a la trata de
esclavos, que si bien no enriqueca a las
compaas, s enriqueca a los individuos, pues
stos amaaban las cuentas, realizaban falsas
declaraciones de entrada y salida de las
mercancas y utilizaban pesos falsos. Poco a poco,
Gore haba atrado a la poblacin del continente.
Como el reglamento prohiba la presencia en los
establecimientos franceses de las esposas de los
empleados casados, estos ltimos haban
mantenido relaciones carnales con africanas y,
como consecuencia de ello, haba nacido toda una

poblacin mestiza que tambin se haba


enriquecido con el comercio y haca trabajar a
numerosos esclavos domsticos. Se haban
construido bellas casas de piedra de un piso. Otras
estaban cubiertas por techados de paja o terrazas
de tablas. Se haba edificado tambin un vasto
hospital, as como una iglesia donde los domingos
las signares rivalizaban en elegancia.
Para ir de la casa de su ama al jardn pblico,
Naba tena que pasar por delante de la esclavera
central, construida por los holandeses. Era una
recia construccin de piedra, concebida para
desalentar todo intento de evasin, rodeada por
una muralla de varias pulgadas de grosor y a la
que se acceda por una puerta baja y con reja que
daba al mar. se era el camino que conduca a los
barcos negreros, encargados de llenar sus bodegas
de hombres. A Naba le fascinaba aquel lugar.
Tanta desesperacin en un espacio tan limitado!
La entrada de visitantes estaba prohibida, pero
en Gore se tena a Naba por loco, as que los
guardianes, libertos armados con fusiles o gatos
de nueve colas, lo dejaban circular libremente

entre los esclavos. Se haba convertido en una


figura familiar, con su saco lleno de fruta que
reparta entre las mujeres, los nios, todos
aquellos
infelices
abrumados
por
la
desesperacin. Subi con presteza la escalera de
piedra de la esclavera central. Durante unos das
haba estado vaca. Pero la noche anterior, un
barco haba descargado. Uno de los guardianes
paseaba de un lado a otro bajo el tejadillo, muy
ufano porque tena un fusil y fumaba con una pipa
de Holanda. Al ver a Naba, mascull:
Otra vez t aqu?
Luego se sec la frente con un pauelo nuevo de
Pondicherry, smbolo indiscutible de su posicin
social, ya que se trataba de un artculo comprado a
los comerciantes europeos.
Sin prestarle la ms mnima atencin, Naba entr
en el siniestro edificio.
Querida amiga, no bromeo. Debis
convenceros de que la trata ser definitivamente
abolida!
Anne se encogi de hombros.

Oficialmente, por decreto, s dijo. Pero


sobre el terreno ser otro cantar. Porque siempre
se necesitarn esclavos.
Anne y su hermano Nicols haban heredado de
su padre una honorable renta. Sin embargo, al
igual que todos los habitantes de Gore, amasaban
su fortuna practicando el comercio de esclavos,
as como el de pieles y cera que obtenan en el
continente.
Creedme insisti Isidore Duchtel, hay
que ir pensando en otra fuente de ingresos.
Hacedme caso. En Pars se habla de promocionar
Cabo Verde y plantar all algodn egipcio, ndigo
y tambin patatas, olivos...
Anne se ech a rer.
Todo eso acabar como en la Guayana dijo
. Ser un fiasco!
Isidore neg vehementemente con la cabeza.
En absoluto! La Guayana estaba en el otro
extremo del mundo, y Cabo Verde est a dos pasos
de nosotros.
Se acerc a la ventana y seal el jardn, con sus
rboles frutales y sus parterres de flores

multicolores.
Anne, recordad que esta isla donde tantas
cosas crecen ahora estaba deshabitada y ms
pelada que un huevo. Francia est pensando enviar
ingenieros a Cabo Verde y crear un huerto para
experimentar con todas las plantas posibles,
procedentes de todos los rincones del mundo. Es
un proyecto grandioso.
Anne Ppin volvi a encogerse de hombros.
Gore sin esclavos, vaya ocurrencia! Gore sin
comercio. Tan inconcebible como el cielo sin
estrellas ni sol! Mir a Isidore con impaciencia.
Era su ltimo amante hasta la fecha, uno de los
escasos hombres que le haban procurado alguna
diversin desde la partida del caballero. Pero
sospechaba que le era infiel y la engaaba con
negras, esclavas domsticas que se ocupaban del
cuidado de su casa. Haba estado varios das sin
verlo. Por qu? Y en vez de darle una
explicacin, le contaba cuentos chinos.
Es eso todo lo que tenis que decirme?
pregunt, irritada.
Isidore, que a todas luces no estaba ese da para

pensar en galanteras, dijo de pronto:


Vendedme a Jean-Baptiste.
Jean-Baptiste? repiti ella, desconcertada
. Mi jardinero?
Isidore Duchtel era uno de los oficiales
superiores, pero viva en una casa que haba
pertenecido a un antiguo director de la Compaa
de Senegal, Franois Le Juge, y se desplazaba
hasta el fuerte. A diferencia de casi todos los
dems oficiales, era un hombre inteligente, muy
ambicioso y, por aadidura, bastante espiritual, a
quien la vida de guarnicin pesaba. Pese a la
prohibicin formal del gobierno, se entretena
comerciando: consegua mercancas que llegaban a
la isla y las revenda, obteniendo un beneficio.
Asimismo, se las arreglaba para proporcionar las
mejores piezas de Indias a los negreros con los
que tena tratos. Aquel proyecto de instalarse en la
pennsula de Cabo Verde y llegar a poseer una
plantacin del tipo de la de las Antillas le haca
soar. Al parecer, all hacan fortuna con la caa
de azcar, el caf y el tabaco! Y la habilidad de
Naba como jardinero tambin haba atrado su

atencin. Con la ayuda de un esclavo como l,


qu no conseguira? Adems, Naba sabra adaptar
a sus congneres, mejor que un amo blanco, a los
experimentos agrcolas. Isidore ya se vea
recorriendo sus campos cuando Anne Ppin le hizo
bajar de las nubes diciendo:
No puedo venderos a Jean-Baptiste. Acaso
olvidis que est bautizado?
Entonces propuso Isidore en tono ligero,
casaos conmigo y compartiremos nuestros bienes...
Se refera, por supuesto, a uno de esos supuestos
matrimonios que los franceses contraan con las
signares y que no tenan ningn valor legal. No les
impedan regresar solos a Francia una vez acabado
su perodo de servicio. Generalmente enviaban a
los hijos a su pas a cursar estudios, sobre todo si
eran varones, y en algunos casos les dejaban un
poco de dinero y algunos bienes a sus madres.
Anne Ppin no respondi a esta proposicin.
Estaba enfurruada, de modo que Isidore decidi
retirarse. Se inclin para besar la mano que se le
tenda indolentemente y cogi su sombrero de paja
de manos de una esclava.

La residencia ms bonita de Gore era, sin lugar


a dudas, la de Caty Louet, fallecida el ao anterior
y madre de tres hijos del gobernador de Galamo,
el seor Aussenac. Pero la de Anne era quiz ms
original. Aunque la fachada era lisa, decorada con
un frontn triangular, como un templo, haba un
balcn de madera protegido por un tejadillo bajo,
lo que le daba el aspecto de una galera. Gracias a
los cuidados de Jean-Baptiste, estaba rebosante de
flores cuyo perfume llegaba hasta la calle. La
vivienda contaba con una docena larga de
estancias cn el techo de marquetera, una moda
procedente de Italia y que unos esclavos ebanistas
imitaban a la perfeccin. Haba asimismo muebles
muy bonitos: cmodas panzudas, mesas, sillas con
las patas labradas como esculturas. Algunos eran
reproducidos all con tanta habilidad que nadie los
distingua tampoco de los originales venidos de
Francia. Pero eran, es cierto, piezas de lujo. En los
dormitorios slo haba esteras, un batiburrillo de
prendas de vestir vestidos vaporosos, chales de
gasa y de tul, pauelos para la cabeza hechos con
una tela de cuadros que vena de la India y

calabacinos rebosantes de joyas de oro y plata, de


perlas, de collares de cuentas de cristal.
Anne Ppin estaba pensativa. Las palabras de
Isidore no la haban dejado indiferente. Las tierras
de la pennsula de Cabo Verde pertenecan a los
lebu.1 El caballero de Boufflers tambin haba
deseado ver aparecer all prados, flores de mil
especies, pero finalmente haba renunciado.
Adems, los lebu se haban rebelado haca unos
aos contra el damel2 de Cayor,3 a quien pagaban
tributo, y prcticamente haban fortificado sus
establecimientos. Cmo se iba a negociar con
ellos la cesin de tierras? Y sin su acuerdo, toda
tentativa de colonizacin estaba condenada al
fracaso. Sin embargo, pese a todas esas
dificultades, el proyecto era atractivo.
Anne se levant pesadamente, pues el exceso de
ociosidad y de alimentacin la haca engordar.
Era cierto que Gore no tena futuro, que antes o
despus el comercio de esclavos acabara? Qu
lo sustituira? Haba goma arbiga, producida por
un pequeo arbusto espinoso, una especie de
acacia, pero ese comercio estaba totalmente

controlado por los moros y nunca haba podido


competir con la trata.
Anne baj la escalera de piedra que conduca al
amplio patio, el cual se comunicaba con el huerto,
que daba al mar. Una chiquilla con los pechos
desnudos machacaba mijo. Otras lavaban la ropa y
despus la sumergan en un agua azulada para que
quedase ms blanca. Una esclava introduca pan
de harina de trigo en un horno de tierra, mientras
un tropel de nios se disputaban los restos de una
comida. Todos se esforzaron en no alborotar al ver
a la seora, pues saban que era irritable y
gruona. Sin embargo, contrariamente a su
costumbre, Anne no hizo ningn comentario. Fue
hasta el huerto para mirar las plantas que Naba
haca crecer. Hasta entonces no les haba prestado
mucha atencin, pero de pronto se percataba de
que aqul poda ser un medio de aumentar su
fortuna.
Haba melones, sandas de carne roja y
algodonosa, zanahorias, grandes coles. Hileras de
naranjos cuyas ramas se doblaban por el peso de
los frutos. Y sobre todo tomates, por los que Naba

senta predileccin. La tierra de Gore era


parecida a la de la pennsula de Cabo Verde. Lo
que creca all tambin dara rendimiento en el
continente. Tal vez Isidore tuviera razn. Tal vez el
futuro estuviera en la produccin de frutas y de
plantas comerciales como la de las Antillas. Pero,
si era as, quin se ocupara de ellas? Seguiran
necesitndose esclavos!
En cualquier caso, Anne decidi que si era
preciso comprar tierras en la pennsula, ella no
dejara de hacerlo. La familia de su madre, de la
que se haba alejado, viva en la regin de
Rufisque. Llegado el caso, siempre tendra la
posibilidad de reanudar sus relaciones con ella.
Parece una flor!
se fue el primer pensamiento que acudi a la
mente de Naba; pero enseguida se dio cuenta de
que era absurdo. Pese a toda su habilidad y a los
audaces cruces que haba realizado, jams haba
obtenido flores negras. Como si el color fuera
incongruente. Como si la naturaleza se negara a
ello.

Con todo, recordaba a una flor. Frgil. Inclinada.


Como a las mujeres no las encadenaban,
permaneca con una gracia infinita sobre el suelo
sucio. El interior de la esclavera era inmundo.
Nada ms entrar, te asaltaba el olor. Olor de
sufrimiento, de agona y de muerte. Muchos
hombres y mujeres llegaban a quitarse la vida
rechazando la infecta comida que se les daba, y
sus cadveres se quedaban all, mezclados con los
vivos, hasta que un guardin los descubra.
Entonces azotaban a todo el mundo por no haber
denunciado a los culpables. En la gran sala
abovedada y embaldosada con piedras, recubiertas
de haces de paja, slo entraba la claridad a travs
de estrechas ventanas con gruesos barrotes de
hierro. Los hombres estaban encadenados a las
paredes por un tobillo, y los que se sospechaba
que eran rebeldes tenan, adems, las manos atadas
a la espalda. Slo se las desataban a la hora de la
comida, consistente en unas gachas de mijo
lquidas y viscosas, servidas dos veces al da y tan
mal preparadas que provocaban a menudo nuseas
y diarreas. Y los vmitos y los excrementos se

mezclaban con la paja podrida, infestada ya de


insectos. Cuando entraba un negrero en la rada,
hacan levantar a hombres y mujeres a toda prisa y
les quitaban la mugre a fuerza de echarles cubos
de agua fra. A continuacin, a los hombres les
rapaban la cabeza, les untaban el cuerpo de aceite
a fin de realzar sus msculos y los llevaban a la
sala contigua, que se utilizaba como mercado de
esclavos. Los traficantes de carne humana bajaban
de los barcos y hacan su eleccin. Naba se abri
camino entre aquellos cuerpos que presentaban
todas las posturas de la desesperacin y se detuvo
junto a una mujer que acababa de dar a luz un nio,
pues al embarcarla no se haban dado cuenta de
que estaba embarazada. Mir el minsculo bulto
de carne condenado a un destino tan horrible, le
ofreci una fruta a la madre y despus se acerc a
la recin llegada. Se arrodill delante de ella y le
pregunt en un susurro:
Hablas diula?
Ella hizo un gesto indicando que no le entenda.
De dnde vena? De Sine, de Saloum,4 de Cayor,
como la mayora de los esclavos almacenados en

Gore? O de alguno de esos pases del sur, como


Aliada, Ouidah...? Naba se sent sobre los talones
frente a la joven, por cuyas mejillas negras corran
lgrimas dibujando estrechas franjas brillantes. No
tena ms de quince aos, a juzgar por sus formas
grciles, por sus pechos menudos como los brotes
de una planta rara y delicada. Una planta! Un
fuerte sentimiento de ternura invadi el corazn de
Naba. Sac de la bolsa de piel de buey que
llevaba al hombro una de las primeras naranjas de
su huerto. La pel, se llev un gajo a la boca y le
indic a la muchacha que hiciera lo mismo. Ella lo
rechaz moviendo la cabeza, pero eso no lo
desanim.
Naba! dijo, golpendose el pecho varias
veces.
Durante un instante, ella permaneci inmvil,
ausente; luego susurr:
Ayodel...5
A Naba se le saltaron las lgrimas. Pese a su
condicin miserable, y por encima de todo lo que
los separaba, haban tendido un puente. Se haban
nombrado, se haban situado en el largo linaje

humano. Registr de nuevo la bolsa y sac un trozo


de pan de trigo, unos terrones de azcar y unos
restos de carne de pollo. Se lo tendi, pero ella
volvi a rechazarlo. Naba record sus primeros
das de cautividad, cuando l tambin se negaba a
comer. Pero ella deba vivir! Aunque la vida no
fuera ms que humillacin y encierro. Qu poda
hacer para convencerla, ya que no hablaban la
misma lengua? Entonces record la cancin que
Nya le cantaba y que l les cantaba ahora a sus
plantas para rodearlas de afecto.
Vamos, hijo mo,
quin te ha asustado?
La hiena te ha asustado.
Deprisa, llevmoslo a Koulikoro.
En Koulikoro...
Ella lo mir con los ojos muy abiertos, siguiendo
con estupor los movimientos de sus labios. l
saba que en el universo en el que ella haba

estado inmersa no haba habido lugar para la


misericordia, la solidaridad, los sentimientos
humanos. Y la atrajo hacia s.
Naba haba estado con mujeres. Cuando era
cazador con Tiefolo, haba posedo a muchas
esclavas. Despus haba venido su captura, la
cautividad, la enfermedad, y haba perdido el
gusto por todo. Salvo por sus plantas. De pronto,
sentimientos y sensaciones olvidados despertaban
en l. La mano de un ancestro los haba reunido en
aquella esclavera. Para tener en jaque a la muerte.
Un guardia, provisto de un gato de nueve colas,
se acerc a l y le dijo sin demasiada severidad:
Vete ya, Jean-Baptiste! Si el comandante te
ve, nos castigar a todos. Sabes perfectamente que
no puede haber nadie rondando por aqu.
En lugar de obedecer, Naba pregunt sealando
a la muchacha:
Pertenece a alguien?
Que yo sepa, no contest el hombre
encogindose de hombros. Pero, como es muy
joven, supongo que la reservarn para Brasil o
Cuba...

Naba se estremeci al imaginar el calvario. Una


vez elegida por un comerciante y dada por buena,
la marcaran en el pecho con un hierro candente.
Luego, una noche, para evitar una posible revuelta,
el negrero se hara a la mar.
Hombres encerrados al fondo de la bodega.
Azotados en el puente. Mujeres violadas por los
marineros. Enfermos y moribundos arrojados por
la borda. Gemidos de dolor. Gritos de rebelda y
de angustia. Luego, un da, una tierra de exilio y de
duelo se perfilara en el horizonte. Naba cogi la
pequea mano marcada, de uas grises como las
conchas de ostra de la baha del Djoliba. Si se
hubieran conocido en el reino de Segu, su padre le
habra enviado al de ella polvo de oro, cauris,
ganado. Habran compartido nueces de cola. Los
griots habran cantado, burlones: Dicen que no
hay que pegar a las mujeres. Sin embargo, para
enderezar el hierro expuesto al fuego, hay que
golpearlo. Hay que golpearlo!
Pero los dioses y los ancestros haban decidido
otra cosa.
En lugar de una concesin con las paredes recin

encaladas para simbolizar la renovacin, la


atmsfera pestilente de una crcel. En lugar del
sonido del dunumba,6 los gritos de rebelin de los
esclavos. En lugar de la impaciencia feliz de la
unin, la espera de la partida hacia lo
desconocido, un horrible desconocido. Daba igual,
convertiran ese infierno en su paraso.
En otros tiempos, a la signare Anne Ppin no le
habra preocupado mucho la desaparicin de JeanBaptiste, a quien todo el mundo consideraba un
luntico inofensivo. Acabara por volver! Pero
las palabras de Isidore le haban hecho ver su
excepcional valor. Esos campos de naranjos,
limoneros y bananos que haba detrs de su casa,
anunciaban una fortuna? Para convencerse del
todo, haba interrogado a su hermano Nicolas. A su
vuelta de una estancia en Pars, l tambin le haba
dicho cosas de lo ms sorprendentes. En efecto,
desde la Revolucin de 1789 y el advenimiento de
la Repblica, en Pars los negros quitaban el
sueo. Se llegaba literalmente a las manos por
ellos. Estaban, por un lado, los propietarios de

plantaciones de las Antillas y sobre todo de una


isla llamada Santo Domingo, que se oponan a la
abolicin de la esclavitud. Por el otro, la Sociedad
de Amigos de los Negros, que la reclamaba. Y
junto a ella, algunos polticos que invocaban los
derechos del hombre. Aadamos a esto las
presiones de Inglaterra, que de la noche a la
maana se haba convertido en una nacin de
negrfilos. S, haba que enfrentarse a la realidad y
buscar una forma de hacer dinero que no fuera
vender negros. La colonizacin agrcola estaba a
la orden del da.
Anne no era la nica que estaba preocupada.
Todos esos rumores perturbaban el reducido
universo de las signares. Porque, si bien el
monopolio del comercio lo tenan las compaas
que se haban sucedido en Gore, eso jams haba
impedido a nadie comerciar con todo e incluso
vender mercancas que nunca hubieran tenido que
salir de los almacenes reales. Si no podan seguir
vendiendo negros, qu haran? Las signares se
preparaban
para
el
combate.
Estaban
acostumbradas. Haban tenido que luchar para

reivindicar los bienes pertenecientes a sus padres.


Todava recordaban las peleas de la signare y los
hijos de un antiguo gobernador, el seor
Delacombe, dejados en la calle y diseminados tras
la marcha de este ltimo a Francia. Haba que
dejarlo todo y regresar al continente? Los nicos
vnculos que mantenan era con familias mestizas
de la regin de Joal.
Anne envi a un esclavo al pueblecito situado al
sur de la isla donde Jean-Baptiste tena su cabaa
junto con los dems esclavos domsticos. No se le
haba visto desde haca ocho das. Dnde se
habra
metido?
En
el
muelle
haba
permanentemente un barco con la misin de vigilar
la baha. Por la noche, unos guardias hacan la
ronda acompaados de auxiliares a los que se les
haba enseado a manejar el fusil. No haba
podido escapar. Y adems, por qu iba a hacerlo?
Acaso no era prcticamente libre? Acaso no se
le trataba bien?
Algunos sugirieron que quizs haba vuelto a ser
vctima de su antigua enfermedad y se haba
arrojado al mar, donde los tiburones estaban dando

buena cuenta de l. Anne acab por adherirse a


esta hiptesis.
Un curioso detalle fue que la desaparicin de
Jean-Baptiste precipit la ruptura de Anne Ppin e
Isidore Duchtel.
Este ltimo haba tenido conocimiento de la obra
del naturalista Michel Adanson, que haba
herborizado en la pequea localidad de Hann, en
la pennsula de Cabo Verde, y estudiado las
posibilidades agrcolas de la regin. Con uno de
sus amigos llamado Baudin, haba decidido
conseguir una concesin donde plantara rboles
frutales de las Antillas y verduras de Europa.
Dado que Jean-Baptiste era una de las piezas
maestras de este plan, su desaparicin le caus un
resentimiento que descarg sobre Anne. Poco
despus, dej Gore y regres a Burdeos, de
donde era originario. El hecho de haberse quedado
solo no desanim a Baudin, que se puso en
contacto con el jefe de un grupo de lebu.

10
Quizs haya que curtirse desde la infancia contra
el naufragio de las ambiciones. Quizs haya que
repetirse que la vida no ser nunca tal como la
hemos soado. Que jams tendremos a la mujer
amada, la notoriedad deseada o las riquezas
ansiadas. Tiekoro no paraba de repetirse esto ante
lo que consideraba las ruinas de su joven vida. La
venganza de al-Hayy Baba Abu no se haba hecho
esperar: lo haban expulsado de la universidad; el
imn lo haba convocado para comunicrselo.
Pero haba algo que a Tiekoro le dola todava
ms: el desprecio con el que se le haba tratado.
Un desprecio que notaba que transcenda su
persona, que, a travs de l, iba dirigido a su
pueblo, a su cultura, y que mejor o peor hasta
entonces se haba disimulado. No se castigaba
slo una actuacin irracional, sino a un bambara
que haba pretendido introducirse en un universo
aristocrtico y cerrado. Desde haca semanas,
esperaba el resultado de los esfuerzos del padre

de Mulay Abd Allah, que estaba intentando que lo


admitieran en una de las universidades de Djenn
para finalizar sus estudios.
Y los das pasaban lentamente en la modesta
habitacin de Siga. Ah, Siga! Tiekoro haba
descubierto la inmensa bondad del corazn de su
hermano, a quien siempre haba despreciado
inconscientemente, y al llegar a Tombouctou,
abandonado de un modo tan miserable. Ni una
palabra de reproche. Ni un sarcasmo. Siga lo
comparta todo con l. Las gachas de mijo por la
maana. El plato de cuscs a medioda. La estera
por la noche. Tiekoro se esforzaba en no pensar
ms que en Dios. En aceptar aquellas
humillaciones. En sofocar dentro de l aquel
violento deseo de rebelarse contra su suerte. Qu
haba hecho para ser tan cruelmente castigado?
Por qu y por quin expiaba?
A fuerza de pensar, haba acabado por encontrar
una explicacin a las jugadas del destino. Nadi.
Haba violado a una muchacha de su pueblo.
Porque se trataba de una violacin. Si aquello
hubiera ocurrido en Segu, habra sido severamente

castigado por el tribunal familiar y obligado a


ofrecer una reparacin a los padres de su vctima.
Pero all, cmo se haba comportado? Haba
huido.
Cada vez le atormentaba ms pensar en la joven
esclava. Acab por ir al caf de los moros, que no
haba pisado desde haca meses. El lugar no haba
cambiado. Esteras extendidas sobre un suelo muy
limpio. Olor de t verde y de boiga de camello
seca ardiendo. Hombres jugando apasionadamente
a las damas. Al-Hassan mir a Tiekoro con una
expresin burlona, como si adivinara el objeto de
su visita, pero aun as este ltimo encontr el valor
suficiente para decir:
Al-Hassan, t tenas una esclava bambara...
El otro se sac la pipa de Holanda de la boca.
A quin te refieres? A Nadi? La pobre
chica est enferma...
Enferma? Entonces, te has desembarazado
de ella? pregunt Tiekoro, nervioso.
No es as cmo Al pide que tratemos a los
que nos sirven contest Al-Hassan en tono grave
. Mi mujer se ha hecho cargo de ella...

Ah, basta de disimulos! Con cierta admiracin


ante su propia humildad, Tiekoro se confi:
Oye, le caus un grave dao a esa muchacha y
debo repararlo...
Gomo muchos moros, al-Hassan ocultaba su
prosperidad material bajo las apariencias de la
miseria. El aspecto de su concesin era
lamentable: paredes agrietadas, boquetes rellenos
de paja, patio principal atestado de utensilios
varios, de montones de ropa sucia, de detritos y de
nios tiosos. Tiekoro se abri paso hasta una
vasta sala muy mal arreglada, con el suelo medio
cubierto de esteras deshilachadas, donde no tard
en aparecer una voluminosa mora, de tez muy
blanca bajo los velos azules. Tiekoro fue directo
al grano. Buscaba a una joven esclava bambara
que haba servido en el caf de al-Hassan. l
tambin era bambara... La mora lo interrumpi,
taladrndolo con la mirada.
Eres t el padre de su hijo? dijo.
Tiekoro estuvo a punto de desmayarse.
Cmo dices?
La mora sigui mirndolo con la misma

severidad impregnada de desprecio.


La pobre criatura est embarazada de casi tres
meses. Pese a mis esfuerzos, nunca ha querido
hablarme de su amante. Se limita a suplicarme que
adopte a su hijo para que no sea tambin esclavo.
Por un instante, Tiekoro permaneci en silencio
mientras mil pensamientos se arremolinaban en su
mente. A decir verdad, no habra sabido decir con
exactitud para qu haba ido a buscar a Nadi ni lo
que pensaba hacer una vez que la hubiese
encontrado. En sus momentos de lucidez, se
confesaba que simplemente tena ganas de
acostarse de nuevo con ella. Luego se impona su
farisesmo y se convenca de que quera reparar el
dao que le haba causado. Y ahora resultaba que
el destino volva a burlarse cruelmente de l. En el
fango del excusado, envuelto en el repugnante olor
de excrementos, haba dado vida a un ser humano
para con el cual tena deberes. Un ser humano que
tendra derecho a acudir a l, igual que l haba
acudido a Dusika. Que tendra derecho a juzgarlo.
A despreciarlo. A odiarlo.
Levant la cabeza hacia la mora, que masticaba

una nuez de cola, y balbuce:


Puedo verla?
La mujer elev la voz y en la estancia entr una
nia lanzando miradas de curiosidad al
desconocido. Despus desapareci y, al cabo de
un rato que se hizo interminable, entr Nadi. La
ltima vez que se haba encontrado delante de ella,
Tiekoro slo haba visto sus formas, cegado como
estaba por su desnudez y su propio deseo. Ahora
iba envuelta en un velo ndigo, como su ama, y l
se percat de que era muy joven, no muy guapa,
con los dientes ligeramente salidos cosa que no
la afeaba, pues daba la sensacin de que sonrea
y muy tmida. Los ojos se le inundaron de
lgrimas.
Perdname... susurr Tiekoro.
Has vuelto, fama, y eso es lo que cuenta
dijo ella en un tono de sumisin absoluta.
Tras estas palabras, la mora dijo bruscamente:
Bueno, qu piensas hacer ahora?
Llevarla conmigo respondi simplemente
Tiekoro.
Mientras lo deca, pensaba que ya no tena

alojamiento, ningn recurso, ningn futuro, y


deseaba morir. Dos aos antes, se haba marchado
de Segu para obtener laureles. Qu iba a llevar al
volver? Una mujer de rango y familia
desconocidos, degradada por las circunstancias de
la vida. Cuando pensaba en todas las garantas y
todo el ceremonial que rodeaban el matrimonio en
su tierra, saba que Dusika no le perdonara jams
que se casara con Nadi. Qu poda hacer,
entonces?
Mantenerla
como
concubina?
Tranquilizada ya sobre la honradez de su
interlocutor, la mora le ofreci t verde y se puso a
hablar sin parar. Qu estudiaba en la universidad?
No era originario de Segu? As que era
musulmn? Ella era originaria de Fez y le pareca
que los habitantes de Tombouctou eran muy
orgullosos. Qu opinaba l?
Tiekoro no se preocupaba de responder a
aquella trivial verborrea. Vea el hilo de su vida y
no entenda por qu todo se aliaba contra l. Era
demasiado creyente para aceptar la idea de una
venganza de los ancestros, irritados por su
conversin. Pero ese temor estaba ah, agazapado

en su mente. Si hubiera podido, habra consultado


a un fetichero capaz de or e interpretar la voluntad
de los invisibles. Pero no conoca a ninguno en
Tombouctou. Nadi regres con un pequeo fardo
sobre la cabeza y, sin pronunciar palabra, sigui a
Tiekoro al exterior.
Caminaron sin hablar, l a paso vivo,
precedindola, ella colocando los pies sobre sus
huellas, como si ese camino hubiera estado trazado
para ella desde siempre. Llegaron a la puerta de
Kabara, a la morada del comerciante Abd Allah.
Si a Siga le sorprendi la irrupcin de Nadi en
la vida de su hermano, no lo demostr, limitndose
a retirarse con sus escasos efectos a casa de un
amigo. As pues, la pareja se qued sola entre la
legin de parientes, invitados de paso, criados y
parsitos que ocupaban el lugar. Nadie se fijaba en
Tiekoro, nadie le haca preguntas, y durante unas
semanas ste se hizo la ilusin de que viva en paz
y feliz. No habra sido de extraar que hubiesen
destinado a Nadi al harn de algn prncipe
rabe, pues tena un cuerpo de una belleza

excepcional. A Tiekoro le recordaba, cuando la


penetraba, una yegua que el mansa le haba dado a
su padre tras el saqueo de Gumou y que guardaba
en un cercado, detrs de las cabaas de la
concesin. Negra, nerviosa, de pura raza, y sin
embargo dcil. La posea a todas horas,
rechazando con un encogimiento de hombros sus
dbiles protestas.
Es pleno da,1 kok...
En el fondo de su ser, era consciente de la
situacin. Saba que aquellos excesos de la carne
eran un modo de vengarse de su decadencia. No,
jams sera doctor en teologa y lingstica rabe,
rodeado de la adulacin de una pequea corte de
estudiantes, manteniendo correspondencia con sus
iguales de Marrakech, de Tnez y de Egipto, y
redactando cultos comentarios de los hadiz. Sin
embargo, era el paraso ms placentero? Los
dioses, que crean burlarse de l, le hacan en
realidad el ms bello presente: un cuerpo de
mujer!
Lo extrao era que no haca nada para averiguar
quin era realmente Nadi. Quin era su familia?

Qu vida llevaba antes del da fatal en que la


haba visto junto al excusado? Y es que tema
descubrir que no era inferior a l. Necesitaba
despreciarla para despreciarse ms a s mismo.
Quera convertirla en el smbolo del naufragio de
sus esperanzas. Adems, la intimidad que se haba
creado entre ella y Siga le irritaba. Ese tipo de
relaciones eran naturales, desde luego, pues la
esposa gozaba de la mayor libertad con sus
cuados, charlaba, bromeaba y rea con ellos.
Pero Nadi no era su esposa, y la intencin de
Siga, tratndola como tal, era indicarle sutilmente
cul deba ser su conducta. Tiekoro era demasiado
orgulloso para soportarlo. Un da no pudo ms y,
despus de cenar, mientras Nadi preparaba en el
patio una infusin, le dijo a su hermano:
Bueno, qu tienes que decirme?
Siga se limpi cuidadosamente los dientes antes
de replicar:
Yo? Suruku sabe diferenciar muy bien un
pueblo habitado de un pueblo en ruinas...2
La insolencia de la respuesta exasper a
Tiekoro.

Te inmiscuyes en mi vida porque ahora


dependo de ti?
Siga lo mir a los ojos y, una vez ms, su
extraordinario parecido con Dusika confundi a
Tiekoro, quien tena la sensacin de estar ante su
padre.
Es de Goumn dijo. Los tondyon de
Segu destruyeron su pueblo y dispersaron y
vendieron a los suyos tras repartirse el botn.
Acto seguido sali del patio.
Tiekoro permaneci inmvil. Conoca a fondo la
historia guerrera de Segu, en lucha contra los
bambara de Kaarta, en lucha contra los sonink, en
lucha contra los peul... Se le deba considerar
responsable de ello? Deba reparar sus crmenes?
En ese momento entr Nadi. Su vientre
comenzaba a adquirir volumen y, quiz por
primera vez, Tiekoro pens con claridad en el nio
que iba a nacer. Un nio siempre es motivo de
alegra, pero l no senta en el corazn nada que
anunciara felicidad. Aquella criatura iba a ser,
todava ms que su madre, el signo patente de su
fracaso. A un recin nacido se le honra con sangre

de buey, aclamaciones de griots y danzas de


mujeres. Ese nio, sin embargo, no tendra nada de
todo eso y nacera en la concesin de un extranjero
en una ciudad extranjera. Ningn rostro atento se
inclinara sobre l para predecir su fuerza y su
vigor futuros. Ah, qu crimen dar vida sin amor!
Una piedad cercana a la ternura invadi a Tiekoro.
Qu quieres hacer? le pregunt a Nadi.
Ir a dar a luz a mi pueblo, con los mos, con mi
madre?
Ella agach la cabeza y murmur:
Har lo que t quieras... pero...
Pero qu? pregunt l con cierta
impaciencia. Habla!
Prefiero quedarme contigo dijo en voz tan
baja que apenas se la oa. Despus se anim y lo
mir a la cara, cosa nada habitual. Vers, en
Goumn, mi madre me ense a hacer muchas
cosas. Puedo hacer el hilo ms blanco y fino...
Hilar! salt Tiekoro. Pero si eso es un
trabajo de esclava!
Ella esboz una tenue sonrisa.
Acaso no me he convertido en una esclava?

Antes de que l pudiera objetar algo, prosigui


: En Tombouctou, casi todo el hilo viene de
Djenn, lo que aumenta el precio. Si me pongo de
acuerdo con algn tejedor, puedo obtener muchos
cauris a cambio de mi trabajo. Sera una ayuda
para Siga, que tampoco anda sobrado.
Una vez ms, Tiekoro sinti vergenza. Haba
pensado muchas veces en ponerse a trabajar. Pero
en qu? Salvo ensear en una escuela cornica o
desempear una funcin administrativa, toda tarea
le pareca degradante. El era un noble! Si se
hubiera quedado en Segu, el nico trabajo digno
de su condicin habra sido el de la tierra, y como
hubiera tenido esclavos, habra vivido en la
ociosidad.
A su manera, Nadi le daba una leccin d
valenta. No dijo nada.
Tambin s teir telas continu Nadi,
interpretando su silencio como la expresin de su
conformidad. Cuando era pequea, miraba a las
esclavas de mi madre preparar el ndigo.
Machacaban las hojas y les aadan ceniza de
madera de baobab silvestre. Despus hacan unos

agujeros en la tierra y los llenaban de agua...


En ese momento se oy un gran alboroto en el
patio. Un hombre desmont y pidi que se
ocuparan de su caballo. Tiekoro reconoci el
timbre de aquella voz. Mulay Abd Allah! Por
fin!
Sali precipitadamente de la habitacin. Mulay
Abd Allah, envuelto en una capa emblanquecida
por el polvo del desierto, sujetaba su caballo por
la brida. Pareca agotado, pero satisfecho.
Al est con nosotros, cell!3 Mi padre ha
conseguido que ceda un amigo suyo, Baba Iaro, de
Kobassa, que es morabito en Pondori y un hombre
muy influyente en la regin de Djenn. Te han
admitido en la universidad de esa ciudad.
Tiekoro se arrodill en medio del patio. Su
corazn de pecador haba dudado de la gran
bondad del Creador y ahora sta lo invada! No
oa las recomendaciones de Mulay Abd Allah:
S prudente cuando ests all, porque Djenn
es ms peligroso an que Tombouctou. Recuerda
lo que escribi Es Saadi: La gente de Djenn
tiende por naturaleza a envidiar a todo el mundo.

Si alguien obtiene algn favor o alguna ventaja, los


dems se unen contra l en un mismo sentimiento
de odio...
Tiekoro no paraba de rezar:
Seor, sana mi alma confusa! Haz que sea tan
fiel como ese ser al que llamo desdeosamente
perro. Dame fuerzas para controlar mi vida cuando
llegue el momento de cumplir tu voluntad y
seguirte...
Cuando las aguas inundan el podo, bancos de
peces se esparcen por las tierras y se lanzan con
voracidad sobre las hierbas jvenes y tiernas,
devastando sobre todo los arrozales. Tambin
buscan en la red que forman los tallos de burg4
un refugio contra los caimanes y los grandes peces
carniceros. Los pescadores bozo, primeros
habitantes de la regin, son los que llamaron/Wo al
delta central del Djoliba, en cuyo extremo
meridional se encuentra Djenn. Tan pronto es una
inmensa estepa con chozas de burg invadida por
los peul y sus rebaos, como un vasto terreno
inundado donde asoman algunos bancos de arena.

Cuando Tiekoro y Nadi llegaron a Djenn, las


aguas cubran el podo. Era la temporada de
lluvias, y tanto la humedad como el temor les
hacan estremecerse. Por ms que se repeta que,
puesto que en Djenn haba importantes colonias
bambara, no estaran aislados, Tiekoro senta un
miedo vago e impreciso. Para ir desde
Tombouctou, haban tomado una piragua en Kabara
y remontado el curso del ro. Hubieran podido
encontrar sitio en una de las grandes
embarcaciones que surcaban el ro y transportaban
a ms de doscientas personas, pero no eran
seguras, pues zozobraban a menudo en un lugar de
siniestra fama, el Mimsikayna-yendi. De modo que
Siga se haba gastado una fortuna, ms de dos mil
cauris, para hacerles construir una piragua
cosida de una estanqueidad perfecta. El viaje
haba durado semanas.
El piragero y el alfeique de su ayudante
haban montado en la popa una especie de tienda
de piel de buey, bajo la cual Tiekoro y Nadi
coman, dorman y hacan el amor. A su alrededor,
las aguas luminosas del ro poblado de zancudas

melanclicas. A lo lejos, las orillas cada vez ms


juntas hasta formar un estrecho pasillo que
desembocaba en el lago Debo, donde abundaban
tanto los peces como los caimanes y las grandes
serpientes negras con rayas blancas. A Tiekoro le
habra gustado que aquel viaje no se acabara
nunca. Por las maanas no se cansaba de ver volar
a los pjaros hacia los campos de la orilla. Al
anochecer observaba la salida de la luna, primero
escarlata y despus con un velo azulado que la
envolva poco a poco. Cuando la noche era clara,
se sentaba en la proa junto al piragero y pescaba
con arpn. Cuando era oscura, encenda con su
compaero una hoguera y miraba cmo se
agolpaban carpas, capitanes5 y peces hiena de
carne amarga que se alimentaban de desechos. A
veces, un pez caballo henda las aguas con su crin
dorsal.
Se detenan en los pueblos para cambiar esos
frutos del agua por frutos de la tierra, y Tiekoro no
paraba de repetirse que se era el modo de vida
ideal. De pronto, todas sus ambiciones le parecan
absurdas. El propio tiempo haba desaparecido.

Qu iba a buscar a Djenn? Por qu no construa


una cabaa de paja a orillas del ro, como un
pescador bozo? Nadi abrira los pescados, los
vaciara, los pondra a secar sobre la tierra. Y le
dara hijos.
Pasaron dos noches en Komoguel, una especie
de islote en la confluencia del Bani y el Djoliba.
Haba que reparar el calafateado de la piragua,
que haca agua, con estopa untada de harina de
frutos del baobab y manteca de karit. Despus
reanudaron el camino. A partir de all, las orillas
del ro estaban cubiertas de campamentos peul,
reconocibles por sus cabaas semiesfricas de
paja apiadas alrededor de la del dyoro.6 Mulay
Abd Allah haba informado a Tiekoro de la
amenaza que suponan los peul en la regin de
Djenn. Empezaba a hablarse en serio de un
oscuro morabito llamado Amadu Hamadi Bubu,
originario de Fittouga, que provocaba las iras del
nuevo ardo de Macina. A pesar de que an no
haba empuado las armas, hablaba de
desencadenar el yihad y acabar con todos los
fetichistas. La idea de un yihad no desagradaba del

todo a Tiekoro. Sin embargo, se preguntaba si esos


propsitos religiosos confesados no escondan
otros ms despreciables: ansias de poder
temporal, sed de riquezas materiales, rivalidades
de toda clase. Pues, si bien haba descubierto la
arrogancia y la intransigencia del islam, an no
conoca todas sus ventajas.
Tiekoro evitaba pensar en Ayisha. Senta que su
amor y su deseo, que a travs de ella apuntaban a
un modo de vida que lo haba fascinado, distaban
mucho de haber muerto. Que bastara muy poco
para que prendieran de nuevo y lo abrasaran como
una chispa la maleza en la estacin seca. Saba que
si pensaba en aquella a la que no haba sido capaz
de conquistar, se sentira tentado de dejarse
dominar por la desesperacin. Y qu peor crimen
hay ante Al que la desesperacin? Su nico
refugio segua siendo el cuerpo de Nadi.
El reducido espacio de la piragua le brindaba la
oportunidad de conocerla mejor que en
Tombouctou. Dulce sin ser pasiva. Al contrario,
activa y eficaz sin intentar nunca atraer la atencin
hacia s. Haba habilitado una especie de rincn

cocina, donde preparaba degu y frea el pescado


en manteca de vaca. Cuando bajaban a tierra, se
mezclaba con las mujeres y lavaba enrgicamente
la ropa. Luego buscaba un rincn apartado donde
baarse. Ante el estupor de las otras mujeres,
Tiekoro la acompaaba y se diverta haciendo fluir
el agua a lo largo de sus omplatos y
enjabonndole el pelo, peinado ahora con seis
trenzas.7 Un da, no pudo contenerse y la posey
al salir del agua. Ya se marchaban cuando el dueo
de la tierra, alertado, les pidi una reparacin por
su falta. Como no podan darle nada, tuvieron que
ir corriendo hasta la piragua, perseguidos por sus
imprecaciones. Despus de ese incidente, Nadi
estuvo varios das pensativa. Tiekoro se rea a
carcajadas de ella. En el fondo de su ser, no
paraba de preguntarse qu deba hacer con aquella
mujer tan necesaria para su cuerpo como la sangre
que lo regaba. Mulay Abd Allah, encorsetado por
los prejuicios de su clase, haba sido tajante:
Cell, no puedes casarte con ella. Hazla tu
concubina y tu sirvienta...
Pero era justo? Tiekoro no paraba de

preguntrselo.
Cuando llegaron a Djenn, la ciudad se alzaba
como una isla sobre el podo. Al pie de las
murallas se apiaban bosquecillos, lo que la haca
parecer rodeada por un doble cinturn de agua y
de hojas. A diferencia de Tombouctou, que
empezaba a declinar, Djenn se hallaba todava en
la cima de su gloria y era ms alegre, ms viva que
Tombouctou, la reina del desierto. Tiekoro se
dispona a ir directamente a la gran mezquita, de la
que tanto le haban hablado, cuando record el
estado de Nadi, que empezaba a cansarse, y
decidi dirigirse a casa de Baba Iaro, el amigo del
padre de Mulay Abd Allah. Detuvo a un
transente y, tras los saludos al uso, le pregunt en
rabe:
Sabes dnde est la casa del moqaddem8
Baba Iaro?
T eres bambara, verdad? repuso el
hombre.
El hecho de que lo reconocieran y le hablasen en
su lengua reconfort a Tiekoro. Sin embargo, las
noticias que le dio su interlocutor eran ms bien

inquietantes. En Djenn odiaban a los bambara, a


pesar de que el mansa de Segu posea una
residencia en el podo meridional. Todo eso era la
consecuencia del islam, que se extenda como el
fuego en un bosque. Toda la regin estaba
cayendo bajo el control de los peul! Esos
pordioseros a los que haban conocido viviendo en
cabaas de hojarasca y siguiendo los
desplazamientos de sus rebaos, se haban
convertido en guerreros de Al! Tiekoro
escuchaba aquello con incredulidad. Hubiera
acosado al desconocido a preguntas, pero como
desde el da anterior Nadi tena un poco de
fiebre, era ms urgente encontrar un refugio. Baba
Iaro viva bastante cerca de la gran mezquita,
cuyas torres-minaretes Tiekoro pudo vislumbrar,
en una casa tpicamente djeneana. Era un estilo
llevado unos siglos antes por los marroques,
cuando, como Tombouctou, haban ocupado y
sometido Djenn. Tena forma de paraleleppedo y
era de un piso, y en la fachada, lisa, haba una sola
puerta de entrada con aplicaciones en forma de
trapecio alrededor y tres ventanas provistas de

rejas. La puerta estaba decorada con herrajes. En


el momento de tocar la anilla que haca de aldaba,
Tiekoro record la acogida que haba recibido dos
aos antes en casa de al-Hayy Baba Abu y estuvo
a punto de batirse en retirada. Ah, slo los
habitantes de Segu saban recibir, acoger, tratar al
invitado como a un hermano! Pero adnde iba a ir
con aquella mujer cansada que pronto dara a luz?
Su mano asi la aldaba.
Siga se encontr, pues, solo en Tombouctou.
Aquella ciudad le inspiraba unos sentimientos
totalmente distintos de los que le inspiraba a su
hermano. Enseguida se haba integrado en la
poblacin flotante de esclavos, extranjeros y
pobres, y beneficiado de las redes de solidaridad
que existen entre los individuos en apuros. De
modo que, si bien no era feliz all, nunca se
encontraba solo. Contaba con una docena de
amigos entre los arrieros de Kabara y con otros
tantos entre los empleados de los grandes
comerciantes. En cuanto a las mujeres, no era
exigente; se conformaba con muchachas pblicas
en las tabernas, o bien con moras y mujeres tuareg

que le abran sus muslos calientes en ausencia de


sus celosos maridos. Pero Nadi le haba hecho
apreciar la presencia femenina constante. Ah,
encontrar la habitacin barrida, la comida
preparada! No seguir dependiendo de los
caprichos de los sirvientes de Abd Allah! No
tener que pagar sus servicios ni sufrir su
impertinencia y su indolencia!
Se volc en el trabajo. Haca poco, Abd Allah
lo haba hecho responsable de su comercio de sal.
Dos veces al mes, iba a Teghaza o a Taoudnni con
una caravana y la cargaba de barras de sal,
procurando que estuvieran firmemente atadas y
muy juntas a fin de que no llegaran a su destino
rotas o estropeadas. En esas ocasiones, diriga a
todo un ejrcito de esclavos que las transportaban
y las marcaban con dibujos en negro, rayas y
rombos, para que todo el mundo supiera a quin
pertenecan. Despus las llevaba a Tombouctou y
las venda a comerciantes de Marruecos o incluso
de Levante y del Mogreb central. Era un trabajo
agotador, pero aun as le gustaba. Vigilando a los
esclavos y hablando con los mercaderes, tena una

sensacin, si no de poder, al menos de utilidad.


Formaba parte de un gran sistema, de una gran
corriente de intercambios y comunicaciones que se
extenda a travs del universo. Sin embargo, pese
a esos contactos cotidianos, permaneca
decididamente apartado de toda influencia
musulmana. Si bien entre sus relaciones de trabajo
haba agentes de los Kunta,9 la cosa no pasaba de
intercambiar algunas bromas o tomar juntos una
taza de t verde. l era fetichista y pensaba seguir
sindolo, y que se aguantasen los que lo llamaban
Ahmed!
Una noche, a su regreso de Taoudnni, Abd
Allah mand a una sirvienta en su busca.
Sintate, sintate! Trabajas mucho, Ahmed!
Siga esboz una sonrisa que poda significar
cualquier cosa y cogi un pequeo bol de barro
lleno de t de las manos de una esclava. Tras unos
instantes de silencio, Abd Allah sigui:
Como sabes, tengo en Fez familia con la que
mantengo relaciones comerciales. Pues bien, tengo
buenas razones para creer que me estn robando.
Me deben sumas considerables, no contestan a mis

cartas... As que he decidido que vayas para


averiguar qu pasa.
Yo?...
Abd Allah inclin la cabeza.
S, t! He estado observndote, Ahmed, y
tengo grandes planes para ti. Ya sabes que Al se
llev a mis hijos... Hgase su voluntad. Adems, al
actuar as, me dejaba libre para elegir a los hijos
de mi espritu. Ve a Fez, recupera mi dinero y,
cuando lo hayas hecho, espera mis instrucciones...
Qu muchacho de dieciocho aos no se habra
sentido invadir por una feliz exaltacin ante la
perspectiva de un viaje? Quin no se ha
imaginado entrando como conquistador en una
ciudad desconocida, para apoderarse de sus
riquezas y poseer a sus mujeres? Siga no escapaba
a la regla. Pero, al mismo tiempo, tena miedo.
Desde luego, estaba mejor armado para emprender
semejante aventura que dos aos antes, cuando
haba partido de Segu. Haba tratado con hombres.
Hablaba dos lenguas: la suya y rabe. Sin
embargo, no estaba an muy poco experimentado?
Con todo, ni por un instante se le ocurri rechazar

la oferta de su patrn. Era un nuevo desafo que se


le planteaba al hijo de la esclava, al hijo-de-laque-se-haba-tirado-al-pozo.
Cmo ir hasta all? pregunt, levantando
la cabeza.
Abd Allah dio un sorbo de t.
Lo he preparado todo. Dentro de poco
haremos la debiha10 y estars bajo la proteccin
de los hombres de mi amigo Mulay Ismael. Irs a
Taoudnni, despus a Teghaza, y desde all te
acercars a Touat.11 La regin es frtil en cebada y
rica en pozos de agua. Vers gacelas y avestruces.
Qu experiencia para un joven de tu edad!

11
El Lusitania, con unos trescientos esclavos a
bordo, singlaba hacia Pernambuco. No haca el
recorrido regular. Al no haber podido repostar en
So Joo de Ajuda,1 haba tenido que subir hasta
Gore, lo que incrementaba ms los costes. Con
todos esos traficantes ingleses, daneses, franceses
y holandeses recorriendo las costas de frica y
cortejando a los reyes africanos a base de barriles
de aguardiente, plvora y fusiles, la competencia
era terrible. Los ingleses y los daneses imponan
precios con los que un comerciante sin muchos
medios no poda competir. Al precio que estaba
ponindose el negro, muy pronto no podran
comprar ms; por eso el Lusitania, que hubiera
podido albergar a seiscientos hombres y mujeres,
llevaba la bodega medio vaca.
En resumidas cuentas, el capitn Ferreira no
estaba descontento de su carga. Ni un esclavo de
ms de veinte aos e incluso varios nios. Pronto

sera la hora de hacer subir a toda esa gente a la


cubierta para el lavado general con agua de mar.
A diferencia de esos cerdos franceses e ingleses,
Ferreira, al igual que los dems portugueses, no
encadenaba a sus esclavos y procuraba que las
esteras sobre las que dorman estuviesen limpias.
Porque, de qu serva ver morir durante la
travesa a hombres y mujeres por los que se haban
pagado precios tan elevados?
Ferreira llevaba veinte aos recorriendo los
mares y conoca todos los fuertes desde Arguin:
Saint-Louis, James lsland, Cacheu, Assinie,
Dixcove, Elmina, Anomabu... Despus de tantos
aos, haba acabado por curtirse en su triste
oficio. Incluso haba acabado por no or aquel
terrible gemido de dolor y rebelda que proferan
los esclavos cuando la nave se alejaba para
siempre de las costas de frica. Ferreira llen la
pipa y mir a su alrededor. An se vea el perfil
de la jungla, de un verde tan oscuro que pareca
negro. El sol acababa de salir, y sin embargo, ya
era tan terrible como el ojo de un cclope
dominado por el alcohol y la lujuria. Ferreira

abri su libro de oraciones, pues era devoto.


Cuando estaba en tierra, cosa poco habitual,
comulgaba todos los domingos, y jams embarcaba
esclavos sin hacer subir a bordo a un misionero
que los bautizara.
Mientras terminaba sus oraciones, vio salir a una
pareja de la escotilla de proa. Reconoci al
hombre de inmediato: era el energmeno que haba
subido subrepticiamente a bordo. A decir verdad,
el calificativo de energmeno no era apropiado.
Se trataba de un joven de unos diecisis o
diecisiete aos, muy bien plantado y de facciones
hermosas y sensibles. Decan que era bambara.
Ferreira slo estaba familiarizado con los
congoleos, los gabinda y los angoleos de los
que se aprovisionaba en el fuerte de Santo Tom,2
y desde haca poco con los mina y los ardra que
embarcaba en So Joo de Ajuda. Cmo haba
subido aquel hombre a bordo? La puerta baja,
llamada puerta de la muerte, que llevaba de la
esclavera central de Gore a los negreros estaba
vigilada da y noche por soldados y marineros
armados. Slo pasaban por all esclavos

cuidadosamente encadenados y marcados con


hierro candente para indicar a quin pertenecan.
As pues, haba contado con cmplices. Sin
embargo, el verdadero problema no era se.
Cmo poda prestarse un hombre a convertirse en
objeto de trata? Cmo poda prestarse a afrontar
la horrible travesa? Acaso estaba loco?
Cuando los marineros lo haban descubierto y
conducido ante su capitn, la primera idea haba
sido arrojarlo por la borda. Sin duda era un
rebelde que quera provocar uno de esos motines
de esclavos que horrorizan a todo navegante. Pero
el hombre, con una extraordinaria dignidad, les
haba mostrado una cruz. As que estaba
bautizado? En tal caso, no se poda matar a un hijo
de Dios, y Ferreira, atrapado, no haba tenido ms
remedio que aguantar su presencia. Al principio
haba intentado impedirle que se acercara a la
parte de los puentes inferiores, reservada a las
mujeres, pues no quera promiscuidad a bordo.
Haba sido imposible! Con la misma autoridad
tranquila, el hombre se empeaba en proteger a
una joven nago3 que Ferreira haba tenido la suerte

de conseguir en el depsito de Gore. A Ferreira


le haca gracia. Una vez que llegaran a
Pernambuco, conoceran su triste suerte! Los
propietarios de las plantaciones no se andaban con
remilgos. Uno de ellos comprara al hombre y lo
mandara al infierno de las plantaciones de caa o
de caf. En cuanto a la muchacha, teniendo en
cuenta que era guapa y joven, no tardara en
convertirse en amante de casa y en traer al
mundo bastardos mestizos. El propio Ferreira
tena dos o tres de una negra mina.
Pese a todo, la pareja miraba el mar. Mientras el
mar exista, el hombre no puede ser totalmente
desgraciado, sentirse abandonado. Mar, intenso
azul aplicado sobre el cuerpo de la tierra! Tus
aguas son amargas, pero dulces son los frutos de tu
vientre. Eres tan poderoso que el hombre, vido de
oro, de cauris, de caf, de algodn o de marfil, no
ha conseguido domearte. Te recorre galopando en
sus caballos de hierro. Pero cuando t te irritas y
desencadenas tu oleaje, entonces se vuelve un nio
atemorizado.

SEGUNDA PARTE
EL VIENTO DISPERSA
LAS SEMILLAS DE
MIJO

1
Cuando Malobali tena unos diez aos, un
compaero de juegos al que acababa de vapulear y
derribar, al levantarse le dijo:
Sucio peul!
Malobali entr corriendo en la cabaa de Nya.
Ba,1 Diemogo me ha llamado peul. Por qu?.
Nya lo mir muy seria y dijo:
Ests sucio y sudado. Ve a baarte y luego
vuelve aqu.
Malobali se dirigi a la caseta de bao de los
nios y le orden a gritos a una esclava que le
llevara unos calabacinos de agua muy caliente. Era
un chiquillo agresivo y pendenciero, a quien su
gran belleza haba estropeado el carcter. Estaba
acostumbrado a que lo halagaran, a destacar en
todos los grupos de nios. Su madre lo adulaba.
Todo se plegaba ante l. Se ba, se unt el cuerpo
con manteca de karit, se puso el pantaln
bombacho que llevaba desde que haba sido

circuncidado y regres a la cabaa de Nya. sta


haba encendido la lmpara de manteca, y se vean
danzar unas sombras contra las paredes. Nya le
indic que se sentara sobre la estera, pero l
prefiri acurrucarse junto a ella.
T no eres peul, pero tu madre s lo era.
Mi madre? repiti Malobali,
desconcertado. Es que no eres t mi madre?
Nya lo estrech ms fuerte contra s. Siempre
haba temido ese momento, pero saba que habra
que afrontarlo.
Yo soy tu madre porque soy la mujer de tu
padre y porque te quiero. Pero no fui yo quien te
llev en el vientre...
Y, con calma, le habl de Sira, de su cautividad,
de su concubinato con Dusika.
Una noche entr en mi cabaa. Te llevaba a ti
cogido de la mano, y en la espalda a la nia que
haba tenido despus. Me dijo: Me voy, pero te
dejo a mi hijo.
Malobali dio un respingo.
Por qu no me llev con ella?
Nya lo bes en la frente.

Porque los chicos pertenecen a su padre. T


eres del clan de los Traor.
Por qu se fue? pregunt Malobali, hecho
un mar de lgrimas. Por qu?
Nya exhal un suspiro. La entendera el nio?
Intent encontrar palabras sencillas.
Vers, durante mucho tiempo los peul vivieron
a nuestro lado sin que les prestramos atencin. A
veces hasta los desprecibamos porque no
construan ni cultivaban. Iban de aqu para all con
sus rebaos. Pero un da las cosas cambiaron. Se
agruparon y empezaron a declararnos la guerra. Y
todo por culpa del islam. El islam es un cuchillo
que separa, sabes? A m me arrebat a mi hijo
mayor...
Tienes noticias de mi madre? la
interrumpi Malobali, indiferente a los estragos
causados por el islam.
Nya inclin la cabeza.
S, hace unos aos me hizo saber que se haba
vuelto a casar y viva en Tenenkou.
Malobali se puso a gritar:
La odio! La odio!

Nya se apresur a taparle la boca. Ah, que los


ancestros no oyeran proclamar al nio que odiaba
a su madre! Luego lo cubri de besos.
Sufri mucho al dejarte, te lo aseguro. Pero
fue preciso que regresara con los suyos. Desde su
marcha, tu padre no es el mismo; ya no tiene ganas
de nada. Demasiados golpes, demasiados golpes...
Primero su desavenencia con el mansa, despus la
conversin de Tiekoro, la desaparicin de Naba...
Es excesivo!
Nya contuvo las lgrimas, provocadas por una
conmiseracin culpable de s misma, y se esforz
en pensar slo en la tristeza del nio.
Sin embargo, era cierto que la vida en la
concesin de Dusika ya no era como antes.
El ao anterior, el mansa Manson haba muerto
como consecuencia de unas diarreas que fue
imposible atajar. Y su muerte haba asestado un
ltimo golpe a Dusika. ste se haba convertido en
un viejo que no haca sino interrogarse
interminablemente sobre las razones de la intriga
que lo haba apartado de la corte. Si al menos
hubiera podido hacer las paces con Manson antes

de que la muerte se lo llevase! Pero no, fue el


sonido fnebre del gran tabala2 el que le haba
anunciado, como a todos los dems habitantes del
reino, que se haba quedado hurfano. Y haba
entrado confundido con la multitud en el primer
vestbulo de palacio, donde estaba expuesto el
cuerpo, para rendirle un ltimo homenaje. Y al ver
los restos de Manson frotados con karkad3 y
manteca de karit, tendidos sobre un sudario y con
un rabo de buey recin sacrificado en la mano
derecha, haba credo contemplar su propio
cadver.
Nya abraz a Malobali.
Cuando seas mayor, nada te impedir ir a ver
a tu madre. Te quera tanto... A veces me pregunto
cmo puede vivir sin ti...
Malobali, por supuesto, no se lo crey.
Secndose los ojos con los puos, se levant y
sali. Pese a su corta edad, intua que nada sera
ya igual a su alrededor. La noche se poblara de
miedos, de angustias, de interrogantes de toda
clase. Su madre! La mujer que lo haba llevado
nueve meses en su vientre le haba vuelto la

espalda! Haba decidido a cul de sus dos hijos


iba a llevarse consigo y a cul iba a dejar. Qu
abominable! Y despus de eso, haba podido
dejar que otro hombre la cortejara, entregarle su
cuerpo, darle hijos e hijas? Madre cruel!
Madrastra! Ningn insulto la fustigara bastante!
Malobali pas por delante de la cabaa donde
dorma con una docena larga de hermanos,
hermanastros y primos y distingui entre ellos a
Diemogo, que al verlo se apresur a alejarse. En
realidad, Diemogo no saba nada concreto sobre
Sira; se haba limitado a repetir las palabras que
oa pronunciar junto con el nombre de Malobali en
las conversaciones de los adultos. ste, sin
detenerse, se dirigi a la cabaa de Dusika,
decidido, pese a su corta edad, a interrogarlo.
Pero estaba escrito que padre e hijo no hablaran
esa noche, pues el estado de Dusika, que se
quejaba de dolores desde haca unos das, haba
empeorado repentinamente. Sus mujeres, con
excepcin de Nya, se afanaban a su alrededor,
preparndole vahos de hojas de hipoptamo
para calmar las punzadas, infusiones de net para

bajar la temperatura y decocciones de corteza de


nyama para cortar la diarrea. La cabaa ola a
senilidad y desprenda ese olor que precede al de
la muerte.
Diemogo, hermano menor de Dusika que ejerca
las funciones de fa en la concesin desde haca
dos o tres aos, estaba a la cabecera de ste.
Voy a morir deca Dusika con voz trmula
. No me da miedo, creme, pero quisiera ver a
mis hijos. Al menos a los que me quedan, pues a
Naba no volver a verlo nunca en este mundo.
Sobre todo a Siga. Obedec a los ancestros
envindolo a Tombouctou con Tiekoro, por
supuesto, pero me pregunto si aquello no fue
demasiado duro, si no fue, en definitiva, injusto.
Diemogo se pregunt si la proximidad del final
estara haciendo delirar a su hermano. Poner en
duda la sensatez de una decisin dictada por los
ancestros! Se guard estos pensamientos para l,
limitndose a murmurar:
Koro,4 adnde quieres que vayamos a
buscarlos? Sabemos que Tiekoro est en Djenn,
nada ms. En cuanto a Siga, la ltima vez que

omos hablar de l fue a unos caravaneros que se


haban cruzado con l en Touat...
Dusika cerr los ojos.
Tengo que verlos. Si no, mi espritu no
encontrar nunca la paz. No cesar jams de
lamentarse y de merodear entre vosotros.
Entonces, har lo imposible dijo Diemogo
suspirando.
Malobali miraba todo aquello con sus ojos
infantiles. El estado de su padre no le afliga.
Como a todos los nios, la enfermedad y la
decadencia fsica ms bien le repugnaban. Los
semblantes llorosos de las mujeres, los gestos de
dos o tres feticheros-sanadores sentados en la
sombra, los lamentos de su padre, que tena la cara
brillante y el aliento ftido, componan un cuadro
que no le resultara fcil olvidar. Estaba la muerte
escondida en los rincones oscuros de la
habitacin, esperando que llegase la hora? Sin
saber por qu, Malobali se la imaginaba con los
rasgos de una vieja completamente calva, con los
ojos velados, a la vez pattica y feroz, que vea a
veces en la concesin vecina. Un da, aquella

mujer haba dejado caer el pareo que la cubra y l


haba entrevisto sus nalgas arrugadas y manchadas
de excrementos.
De pronto, Nieli, la segunda esposa de Dusika,
que lo detestaba como antes haba detestado a su
madre, lo vio y, gritando como una histrica, lo
ech de la habitacin.
En el reino de Segu estaban pasando cosas
tremendamente graves.
Daa Manson haba sucedido a su padre entre el
estruendo de los tabala y los dunumba. De cara al
este, se haba sentado sobre la piel de buey que
haba pertenecido a aqul para recibir todos los
atributos de la soberana los arcos, las flechas,
la lanza, el cuchillo del verdugo, tras lo cual los
sabios lo haban tocado con el gorro del que
pendan pesados anillos de oro, mientras el jefe de
los griots gritaba: Ya no tienes familia, Daa
Manson! Todos los hijos de Segu son tus hijos!
Mantn siempre la mano tendida, no para recibir
sino para dar!
Un da de extraordinario alborozo!

Desgraciadamente, nada ms ser entronizado,


Daa Manson haba sembrado el desconcierto. Para
el conjunto de los segukaw, los peul eran
extranjeros a los que sus mansas sometan,
apoderndose de sus rebaos cuando les placa. Y
a Daa Manson se le haba ocurrido diferenciar
entre peul islamizados y peul fetichistas, y
establecer una alianza con los segundos contra los
primeros. Se trataba de una actitud prudente? Era
como cuando un extrao se inmiscuye en una pelea
familiar. Al final, las dos partes se reconcilian y se
unen contra l.
El ardo de Macina Gourori Diallo le haba
informado de que el morabito Amadu Hamadi
Bubu lo importunaba, y l le haba enviado a unos
tondyon para que lo ayudaran a hacerle entrar en
razn.
Y los tondyon haban sido derrotados en
Noukouma. Los tondyon derrotados! Y por
quin? Por un tal Amadu Hamadi Bubu? Quin
era se? En Segu, nadie era capaz de decirlo con
certeza. Era un peul, eso es todo lo que saban.
Daa Manson se daba cuenta perfectamente de

que el poder de Segu comenzaba a desmenuzarse.


Por eso haba convocado a Alfa Seydou Konat,
clebre morabito de Sansanding, quien le haba
anunciado: Se ha alzado un peul que pondr en
jaque el poder de Segu. En lo que a ti se refiere,
no te suceder tu hijo Tiekura sino uno de tus
hermanos. Cul de ellos? Todava no puedo
decrtelo. En cuanto a la enfermedad que padeces,
no te curars nunca.
Tras estas terribles palabras, se haba hecho el
silencio. Haban despachado a todos los esclavos
para celebrar esta entrevista secreta con el gran
adivino, as que en la sala de palacio slo estaban
el rey, el morabito y el jefe de los griots, Tietigui
Banintieni. Ante la patente angustia del mansa,
Tietigui Banintieni le haba dirigido una breve
sonrisa burlona, como para invitarlo a minimizar
aquellas predicciones. Acaso olvidaba que en
Segu existan feticheros capaces de desenmaraar
todos los enredos del destino? Pero Daa Manson
no se tranquiliz. Comenz a recorrer la estancia
al ritmo entrecortado de sus pensamientos,
parndose en seco, echando a andar de nuevo,

volviendo atrs. Si los peul, ahora islamizados


hasta el fanatismo, estaban volvindose tan
peligrosos, no haba que hacer las paces
urgentemente con los hermanos enemigos de
Kaarta, a fin de que hubiera un solo frente de
lucha? Pero qu pretexto se poda esgrimir?
Seor dijo Alfa Seydou Konat
levantndose, si me lo permites, me gustara
retirarme. De Segu a Sansanding hay un largo
camino...
Daa Manson le dio su consentimiento y Alfa
Seydou Konat se retir con la altivez de los
musulmanes, que afirman prosternarse nicamente
ante Dios.
Desde su ascenso al trono, Daa Manson haba
realizado numerosas modificaciones en el
mobiliario del palacio. Haba hecho construir una
especie de saln particular con sillones europeos y
canaps muy bajos cubiertos con mantas
marroques. Adems, haba comprado altos
candeleros de un metal brillante que llevaban
velas clavadas. As, la noche ya no exista, y el
soberano haba recibido otro ttulo que se sumaba

a los que ya posea: seor de la batalla, larga


serpiente protectora de Segu y fuente de vitalidad.
Era el de seor de los soles de la noche.
Daa Manson iba y vena a la luz artificial de las
velas, con el rostro chorreante de sudor. De
repente, se sent y recuper su aspecto regio.
Tietigui, y si le pidiramos una esposa a Ntin
Koro, el mansa de Kaarta?
El griot mir al mansa, atnito, incapaz de
seguir los clculos de su mente.
Una esposa? dijo.
El soberano hizo un gesto de impaciencia y, sin
dignarse explicar sus propsitos, orden:
Infrmate! Mira a ver si entre las hijas de
Ntin Koro hay alguna que est en edad de casarse
y comuncamelo.
Daa Manson no posea las cualidades de
estratega de su padre. Era un hombre vano, capaz
de hacer matar a alguien del que se dijese que era
ms apuesto que l, y que derrochaba fortunas por
una cara bonita.
Sin embargo, en los momentos cruciales saba
dominarse. Puesto que los peul amenazaban al

mundo fetichista, estaba claro que el mundo


fetichista deba enterrar sus disputas y hacer frente
comn contra ellos! En el fondo de su ser, Daa
Manson no entenda que pudiera hacerse la guerra
en nombre de la religin. Acaso no era cada
pueblo libre de venerar a quien quisiera? Segu,
que controlaba tantas ciudades extranjeras, jams
haba intentado imponerles ni sus dioses ni sus
ancestros. Al contrario, se adueaba de los suyos
para engrosar su panten y subyugarlos mejor.
Los dioses son mltiples. No hay un dios nico.
Qu pretenda Al con eso de reinar solo,
excluyendo a los dems?
As pues, la vieja rivalidad entre las familias
reinantes, los Kulibali de Kaarta por un lado y los
Diara de Segu por el otro, deba ser olvidada.
Enviara una delegacin ante Masasi y sellara la
nueva alianza con un matrimonio. Luego, sus
ejrcitos se uniran y ya veramos si no lograban
que esos ganaderos volvieran con sus rebaos.
Daa Manson se sinti relativamente apaciguado.
Al mirar a su alrededor, se vio solo en la gran
estancia decorada con cortinajes de estilo

marroqu y dio unas sonoras palmadas. Los


esclavos y los griots que esperaban en la
habitacin contigua entraron y percibieron al
primer golpe de vista el nimo sombro del mansa.
Inmediatamente, los griots reclamaron su atencin:
Qu quieres que te cantemos, seor de los
soles de la noche?
Daa Manson dud unos instantes.
Qu sabis de ese peul que empieza a
resultar tan molesto como un tbano en el rabo de
una vaca?
El joven griot Kela golpe su tamani:
Un vaquero de Fittouga convertido al islam se
encontr con una vaquera en el fango del podo, no
lejos de Djenn. Se casaron, y muy pronto el
vientre de la vaquera se hinch como una
calabaza. Al cabo de seis meses sali de l un
hijo, enclenque como todos los de esa raza:
Amadu Hamadi Bubu. El da de su circuncisin se
ech a llorar:
Padre, aparta el cuchillo! Por qu quieres
hacerme esa herida? Padre, aparta el cuchillo!
La madre sinti vergenza de su hijo y le dijo:

Vete, no quiero verte ms. Entonces, Amadu


Hamadi Bubu se fue a Rounde Sirou y, apoyando
la frente en el suelo, proclam: Venid, yo soy el
enviado de Al! Bisimillahi, Al misericordia!
Los marroques de Djenn se indignaron:
Quin es ese vaquero que se proclama enviado
de Al? Y lo mandaron al fango de la marisma de
Dia junto con sus animales...
Daa Manson escuchaba aquel canto satrico
destinado a divertirlo, pero no consegua sonrer.
Vaquero o no, Amadu Hamadi Bubu ya haba
derrotado a una de sus columnas. Y si bien eso
poda considerarse un incidente menor, segn Alfa
Seydou Konat no tardaran en producirse otros
enfrentamientos que seran fatales. De repente,
Daa Manson se pregunt si no sera preferible
provocar esos enfrentamientos y, aprovechando el
factor sorpresa, transformarlos en victorias. Sin
embargo, para asegurarse del xito haba que ser
fuerte. Muy fuerte.
Quin es ese vaquero que se proclama
enviado de Al? Y lo mandaron al fango de la
marisma de Dia. Entonces los nios se agolparon a

su alrededor: Puesto que eres un enviado de Al,


no necesitas la manta. Y se la arrebataron...
Daa Manson, nervioso, le indic a Kela que se
callara. Un cantante tom de inmediato el relevo
acompandose de una guitarra y al poco se
incorpor un bala, y sos fueron los nicos
sonidos en la estancia.
Daa Manson rememoraba las conquistas de su
padre, la forma en que haba ampliado los lmites
de su imperio. Sera l quien presidira su
desmoronamiento? Sera se el recuerdo que los
griots conservaran de l? No, al da siguiente
hara convocar sin falta a los jefes de las ciudades
y de los cantones de Segu y les propondra
reconciliarse con Kaarta. Tomada esta decisin, se
dispona a reunirse con su ltima favorita cuando
el griot Tietigui Banintieni apareci de nuevo.
Seor de las aguas y de las energas, acabo de
enterarme de que Dusika Traor est muy grave.
Sus hermanos han entregado mensajes a varios
caravaneros para informar a sus hijos, que estn
lejos...
Daa Manson se encogi ligeramente de hombros.

Qu vida no acaba con la muerte?


Pero Tietigui se acerc a l y sigui hablando:
Recuerda por qu lo expuls tu padre de la
corte. No fue porque mantena relaciones con los
Kulibali de Kaarta? Y si quieres acercarte a ellos,
no sera una poltica acertada rehabilitarlo antes
de que muera? Va a dejar tras de s a una veintena
de hijos. Envales presentes a sus esposas, sobre
todo a su bara muso. Incluso ve a visitarlo antes
de que sea demasiado tarde... Este tipo de gestos
impresionar favorablemente a los Masasi y los
preparar para tus peticiones... Porque ahora creo
que intuyo cules son tus propsitos...
Los dos hombres se miraron. Un rey no tiene
consejero de ms confianza, amigo ms ntimo,
alma ms devota que el jefe de sus griots. No hace
nada sin informarlo y puede contar con su apoyo
incondicional. Tietigui ya llevaba a cabo sus
sucios trabajos cuando Daa Manson era prncipe,
intrigando y halagando en su provecho. Daa
Manson haba tenido prioridad sobre sus doce
hermanos en edad de reinar a la muerte de
Manson, en particular sobre el mayor. Una vez

ms, admir la sutileza mental de Tietigui.


Nacimientos, matrimonios y muertes eran
acontecimientos de la vida que deban utilizar los
que queran dominar el mundo!
Envale a mi sanador personal de inmediato.
Yo lo visitar maana.
El alma de Dusika, sin embargo, haba
abandonado su cuerpo sin que nadie se diera
cuenta. Antes de ser recuperada por los
forjadores-feticheros y asignada de nuevo al
cuerpo de un recin nacido, el alma, ligera e
invisible a los ojos de los humanos, saborea
breves instantes de libertad. Flota por encima de
los ros, se eleva sobre las colinas, aspira sin
estremecerse el denso vapor que asciende de las
marismas y se posa en los rincones ms secretos
de las concesiones. El alma no conoce las
distancias. Para ella, el vasto tablero de los
campos cultivados no es ms que un punto en el
inconmensurable espacio. Se desplaza siguiendo a
los astros.
El alma de Dusika sobrevol, pues, el podo. Las

hondonadas estaban cubiertas de grandes flores


malva de nenfar, pues ya haban cado las
primeras lluvias, y los rebaos de los peul se
hundan hasta media pata en la tierra viscosa.
Luego, dndole la espalda a Djenn, cruz la
marisma de Moura hasta Tenenkou, capital de
Macina.
No debe creerse que todos los peul eran
partidarios de la revolucin religiosa dirigida por
Amadu Hamadi Bubu. No les desagradaba, desde
luego, darles una leccin a esos agricultores
guerreros que desde haca ya demasiado tiempo se
adueaban de sus rebaos. Pero de ah a afeitarse
la cabeza, renunciar a las bebidas fermentadas y
prosternarse en el suelo cinco veces al da!...
Adems, empezaban a circular palabras
desconocidas hasta entonces.
La fe es como un hierro candente clamaba
Amadu Hamadi Bubu. Al enfriarse, disminuye
de volumen y se vuelve difcil de modelar. De
modo que es preciso calentarla en el Alto Horno
del Amor y la Caridad. Es preciso sumergir el
alma en el elemento revitalizante del Amor y

procurar mantener abiertas a la Caridad las


puertas del alma. As, nuestros pensamientos se
orientarn hacia la meditacin.
Qu significaba todo eso?
El marido de Sira era de los que comprendan el
significado de esas palabras. Amadu Tasiru haba
sido discpulo del jeque Ahmed Tiyani, fundador
de una secta musulmana, la Tiyaniyya, y a pesar de
que no ostentaba el prestigioso ttulo de jeque,
contentndose con el de modibo,5 era un santo.
Tena en su casa una biblioteca en la que figuraban
varias obras de teologa, escolstica y derecho,
entre ellas el clebre Djawahira el-Maani.6 Se
haba casado con Sira porque ningn hombre de su
rango quera hacerlo tras su largo concubinato con
un bambara. A su regreso a Tenenkou, Sira haba
ido a vivir con su madre y alimentaba a su hija con
lo que obtena de vender en el mercado gosi7 y
kod.8 De modo que Amadu Tasiru crea haber
conseguido una sirvienta, infinitamente agradecida.
Sin embargo, tras unos meses de matrimonio haba
tenido que rendirse a la evidencia y admitir que se

haba equivocado. Sira era arrogante, careca de la


modestia que exige su sexo y pareca juzgarlo,
burlarse de l, una actitud que lo sacaba de quicio.
Para humillarla, haba tomado una segunda esposa,
apenas pber, que muri al dar a luz. Entonces
comprendi que Dios le haba impuesto a Sira con
un propsito concreto. Cul?
La atrajo hacia s y ella se puso rgida.
Qu te pasa? pregunt l con impaciencia.
El nio se ha movido en mi vientre...
murmur Sira.
Amadu Tasiru no tuvo ms remedio que soltarla.
De lo contrario, ella lo mirara de nuevo con
expresin burlona. Un devoto que no olvida ni el
lazim,9 ni el subh, ni el zuhr, ni el asr, ni el
magrib, ni el isa,10 poseyendo a su mujer
embarazada pasado el tiempo prescrito!
En realidad, Sira menta simplemente para
mortificar a Amadu Tasiru. Su pensamiento
regresaba todos los das a Segu. Su hija, sus dos
hijos y el ser que llevaba en su seno no la
consolaban de la ausencia de Malobali. Qu
aspecto tendra ahora? El de una joven palmera

del desierto, con el cabello trenzado, la crnea de


los ojos de un blanco deslumbrante, los pmulos
ligeramente altos y la tez clara. Le habra hablado
Nya de ella? Si era as, deba de odiarla. Pero,
suponiendo que no le hubiese dicho nada, no era
esa ignorancia ms dolorosa que el odio? l
caminaba, corra, coma y dorma sin saber que, a
unos das de distancia, el pensamiento de su madre
no lo abandonaba. Pero en aquellos momentos
Malobali no era la nica preocupacin de Sira. La
haba invadido una angustia incomprensible y
rememoraba su vida con Dusika. Cunto tiempo
haba tardado en separarse de l! Cada vez que
llegaba la estacin de las lluvias, tomaba esa
decisin para retrasarla hasta la estacin seca. Y
no era el entrechocar de hachas y lanzas entre
bambara y peul lo que finalmente la haba
convencido. Ni tampoco una atraccin hacia el
islam, que los bambara rechazaban violentamente.
No, era el deseo de mortificarse. La esclava no
debe amar a su amo, si no, se pierde el respeto a s
misa. Tena que irse. Regresar con los suyos,
paradjicamente convertidos en unos extraos.

Tenenkou haba cambiado. Ya no era un


campamento informe de chozas de paja,
construidas rpidamente dentro de un cercado de
caas flexibles. Haba casas de tierra, algunas de
las cuales posean la elegancia de las de Djenn.
Haban construido un autntico puerto en la
marisma que iba de Dia a Pinga, al que acudan
comerciantes venidos de todas las ciudades del
ro. La mezquita sin minarete u ornamento
arquitectnico, en torno a la cual floreca un
centenar de escuelas cornicas, era obra de
albailes de Djenn. Sin embargo, Sira no poda
olvidar Segu, la feliz libertad de sus calles, los
cantos que escapaban de sus concesiones, el trajn
de las mujeres que iban a buscar agua al ro, el
relinchar de los caballos guiados por palafreneros
medio desnudos. Le pareca que el islam daba a la
vida una coloracin austera y griscea. Los nios
acudan a las prisiones de las escuelas con una
tablilla de sumarie11 bajo el brazo. Por la maana,
taalib12 ateridos de fro salan a la calle
salmodiando:
Debes saber que la clave del conocimiento de

Dios es el conocimiento del alma, tal como dijo el


mismo Dios. El Profeta dijo: Quien conoce su
alma conoce a su Seor.
Y las mujeres, vestidas con ropajes informes,
parecan no preocuparse ya de su belleza, que
distraa a los hombres de su dedicacin a Dios.
Sira, tendida sobre la estera, se volvi hacia uno
y otro lado como si un ojo la observara. Se
incorpor para escrutar la oscuridad. Quin
estaba escondido en la sombra? Amadu Tasiru, a
su lado, se haba dormido, y ella record las
noches con Dusika. A veces, los contornos del
ventano se aclaraban antes de que se durmiesen.
Despus, evitando las miradas penetrantes de Nya
y Nieli, ella regresaba a su cabaa y all se odiaba
por el placer dado y el placer recibido. Una de
esas maanas fue cuando decidi marcharse.
Sira acab por sentarse sobre la estera. Estaba
segura de que una presencia palpitaba junto a los
grandes calabacinos que contenan la ropa. Pero
cuando encendi a toda prisa la lmpara de
manteca, no vio nada salvo a unos cuantos
roedores huyendo.

Dusika?
Era l: la necesitaba.
Unos mercaderes que haban estado en Segu le
haban dicho que su salud decaa, que tena los
cabellos blancos como los matorrales en la
estacin seca, que se mova con torpeza. Sira
presenta que ya estaba muy mal y que su alma la
llamaba suavemente. Deseara quizs introducirse
en el hijo que llevaba en su seno para permanecer
junto a ella? Sinti miedo y se puso las manos
sobre el vientre como para protegerse. En ese
momento, el techo un armazn de tablas
recubierto de ramas cruji, y ella crey
reconocer el lamento de una voz familiar.
Dusika! S, era l!
Las paredes de la cabaa se derrumbaron. Las
aguas que cubran el podo se retiraron al tiempo
que la humedad del aire se transformaba en un
calor seco y ardiente. Segu. En los patios del
palacio del mansa, las esclavas hilaban, tejan o
lavaban con abundante agua telas previamente
sumergidas en el lodo de los pantanos. Un hombre
haba pasado entre aquella multitud. Sus miradas

se haban encontrado. Eran en los mejores aos de


su vida.
Una esclava no debe amar a su amo, si no, se
pierde el respeto a s misma. Sira dej en el hueco
practicado en la pared la lmpara de manteca y la
apag de un soplo antes de volver a acostarse.
Qu pasa? mascull Amadu Tasiru.
Despus, ponindose de costado, la estrech
entre sus brazos. Despus de todo, tena derecho a
hacerlo; era su marido. Aun siendo una criatura
devaluada, no haba vacilado en dar una decena de
cabezas de ganado de pelaje reluciente y cuernos
afilados. Trataba a MPene, la hija que haba
tenido de Dusika, como si fuera suya, pues era un
hombre de Dios. Qu le reprochaba?
Pero el alma de Dusika se haba adherido al
ventano, tapado con una vasija. Incapaz de
soportar el espectculo que ofreca Sira en los
brazos de Amadu Tasiru, imaginaba las peores
venganzas: Introducirse en el seno de Sira, habitar
a su hijo, hacerlo morir, perseguir despus a todos
los que llevara para conducirlos uno a uno a la
tumba. Ocupar por completo el espacio de su

vientre, taponar los intersticios y volverla estril.


O incluso apoderarse de su cuerpo abandonado
durante el sueo y concebir monstruos.
Bajo aquella terrible mirada, Sira se acurrucaba
sobre la estera, gema, despertaba a medias para
sumirse de nuevo en la inconsciencia.

2
Los griots reales ya estaban llegando a la
concesin de Dusika, seguidos de msicos,
cantores y bailarines, cuando Daa Manson,
rodeado de esclavos que lo abanicaban con
plumas de avestruz, sali del palacio. Como
raramente apareca en pblico, salvo con motivo
de las expediciones guerreras, toda la ciudad
haba acudido para verlo y aclamarlo. Los nios
se haban subido a las ramas de los rboles,
mientras que las mujeres se abran paso a codazos,
sin ningn miramiento, para acercarse todo lo
posible. Daa Manson vesta con gran sencillez un
pantaln bombacho blanco y un bubu rojo, pues
haba adoptado esa prenda musulmana. Como
atributo de su soberana, slo llevaba el largo palo
forrado de piel y el sable de hoja ancha. Pero no
haba resistido la tentacin de ponerse unas botas
de piel amarillas con adornos rojos, tradas de la
costa por traficantes. Los que no lo haban visto
desde su entronizacin, comentaban que era ms

apuesto an que su padre, con las tres incisiones


reales en las sienes, el aro abierto de cobre que
Manson tambin haba llevado en la nariz y dos
grandes trenzas cruzadas bajo la barbilla. Lo que
se apreciaba por encima de todo era su porte, su
balanceo al andar, que resaltaba la delgadez de su
cintura. No era de extraar que tantas mujeres
hubiesen perdido el sentido por l y que su harn
no contara con menos de ochocientas criaturas
devotas.
Pero cuando el griot Kela cruz el umbral de la
concesin, uno de los hermanos de Dusika le
inform de que este ltimo no haba esperado al
mansa y acababa de fallecer. Kela retrocedi
corriendo, indicando a los msicos que tocaran
ms bajo el tam-tam, el bala y el buru.
Perdnalo, seor de las aguas y de las
energas le dijo a Daa Manson, arrojndose a
sus pies, ya ha partido...
A pesar de ello, Daa Manson no dio marcha
atrs.
Ahora los lamentos de las mujeres cubran los
acordes musicales, y segn una costumbre

recientemente introducida, en la concesin del


difunto disparaban con los fusiles que ste haba
posedo. Al or este estrpito, otras mujeres salan
de las concesiones vecinas y corran hacia el lugar
del duelo. Algunas se revolcaban en el polvo de
las calles mientras bandadas de griots, como
saltamontes abatindose sobre un campo,
aparecan y comenzaban a recitar el rbol
genealgico y las hazaas de Dusika. Daa Manson
le hizo una discreta sea a Kela y ste empez
tambin a cantar. Aquello era un honor supremo:
ser elogiado por el griot del mansa en su
presencia! En la cabaa de Dusika, por el
contrario, reinaba un silencio que contrastaba con
el tumulto de fuera. Las esposas de Diemogo
lavaban el cuerpo con agua caliente aromatizada
con albahaca, mientras que la ltima esposa de
Dusika, Flacoro, desplegaba unas piezas de
algodn blanco tejido por los mejores artesanos y
cuidadosamente guardadas para este fin. En cuanto
a Nya y Nieli, haban dispuesto en el suelo una
tosca estera de paja y, sobre ella, otra muy fina y
flexible. Una vez que el cuerpo de Dusika

estuviera depositado all, todas las mujeres se


situaran alrededor de la bara muso en pequeos
taburetes y recibiran en silencio el psame. Nya
no saba si estaba apenada.
Al principio se haba sentido aliviada, pues el
Dusika que iban a enterrar no era el Dusika al que
ella tanto haba querido. Era un hombre
prematuramente
envejecido,
que
estaba
obsesionado con los sinsabores de su vida, como
si todas las existencias no fuesen, en fin de
cuentas, un largo duelo amargo y mezquino. Por las
maanas, cuando entraba en su cabaa, se
preguntaba a qu ser tena delante. La muerte y el
ritual de purificacin que la acompaa le
devolvan a un compaero digno de su amor y de
su respeto.
Diemogo, el hermano que segua a Dusika en
edad y que realizaba las funciones de fa, estaba
instalado en el vestbulo de la cabaa de su
hermano. Oa acercarse el cortejo del mansa, pero
esa rehabilitacin tarda no le causaba ningn
placer. Saba que los honores de los reyes slo
ocultan hipocresa y se preguntaba qu estaba

maquinndose alrededor del cuerpo todava


caliente de Dusika. Y mientras daba las gracias a
vecinos, amigos y parientes, que ya llevaban las
aves y los corderos destinados a la comida ritual
de carnes, tambin pensaba con tristeza que el
ltimo deseo de su hermano no se haba visto
realizado, ya que no haba vuelto a ver ni a Siga ni
a Tiekoro. Ah, habra que matar un buey, porque
Dusika era un hombre importante y todos los
menesterosos de Segu iran a alimentarse por
ltima vez a sus expensas! Habra que preparar
calabacinos y calabacinos de dolo, calabacinos y
calabacinos de to, calabacinos y calabacinos de
salsa...
Daa Manson apareci en la nica puerta de
entrada de la concesin, atraves el patio
principal entre las miradas atnitas y admirativas
de los nios y se acerc al vestbulo. Diemogo se
arroj al suelo, murmurando:
Perdnalo, seor de las energas, por no
haberte esperado...
El mansa le indic que se levantara, al tiempo
que Tietigui Banintieni se pona a dar vueltas a su

alrededor gritando:
Koro, tu nico bastn de apoyo se ha
roto,
debes aprender a caminar solo.
Cuando necesitabas sostn,
llamabas a tu hermano,
cuando vuelvas a necesitar sostn,
a quin te dirigirs ahora?
Daa Manson no entr en la cabaa porque an no
haban terminado de arreglar el cadver. Les
indic a sus esclavos que entregaran a la familia
los sacos de cauris que llevaban y present sus
condolencias a Diemogo y los hermanos pequeos.
En las inmediaciones, Kumar y los dems
forjadores-feticheros estaban acuclillados en la
arena interrogando sobre la voluntad de los
ancestros. Sera Diemogo un buen fa? Sabra
gestionar los abundantes bienes de la familia,
proteger a los numerosos hijos y a las esposas,

evitar las disputas entre esclavos? En Segu, los


esclavos y sus hijos a veces se aliaban e imponan
su ley en los hogares. A quin pasaran las
esposas de Dusika? Las repartiran por orden de
primogenitura? O se las quedara todas Diemogo,
ya esposo de cuatro mujeres? Muchas eran las
preguntas, y los feticheros contenan la respiracin
observando las bandejas adivinatorias. Kumar
permaneca especialmente atento, pues tena que
acompaar al alma de Dusika en su viaje hasta la
morada de los ancestros. Todas las fuerzas
desencadenadas por aquellos que le haban odiado
en vida lo acechaban para desviarlo hacia esa
regin oscura y trrida donde no se encuentra
jams la paz, a fin de impedirle reencarnarse en el
cuerpo de un recin nacido varn.
Kumar mastic enrgicamente una nuez de cola
y a continuacin escupi contra las paredes de la
cabaa de Dusika una saliva cargada de un jugo
pardusco y de residuos; despus fue a degollar a
los animales que coceran juntos y serviran en la
comida fnebre. Mientras tanto, otro sacerdote
modelaba la cabeza en tierra del difunto que se

colocara en la pequea cabaa donde ya estaba,


con los boli, la representacin de los ancestros de
la familia. Todos estos preparativos le recordaban
a Daa Manson los que se haban realizado un ao
antes, con motivo de la muerte de su propio padre.
Por supuesto, el nivel de los presentes no era el
mismo. A la muerte de Manson, haban sido
necesarias no menos de siete estancias de palacio
para almacenar los cauris y el oro que llegaban de
todos los rincones del reino, mientras que los
caballos y el ganado se amontonaban en los patios.
Estos bienes, repartidos segn el deseo del difunto
entre los pobres y los viajeros de. paso, haban
colmado a centenares de individuos. Pero, al
margen de estas diferencias debidas a la posicin
social de los desaparecidos, era la misma
atmsfera, esa mezcla de festejos obligados y de
aflicciones particulares, de ostentacin necesaria y
de hospitalidad real, y sobre todo ese terror a lo
desconocido que acababa de manifestarse,
enmascarado bajo los cantos, las danzas, las
bromas. Daa Manson no poda evitar pensar en su
propia muerte, en el momento en que lo meteran

en la fosa y sus hijos echaran tierra encima de l,


murmurando las frases rituales:
Mira esta agua, no te enfades, perdnanos,
danos lluvia en invierno y una cosecha abundante.
Danos una larga vida, una posteridad numerosa,
mujeres, riquezas...
Se estremeci y pens en regresar a palacio,
pero entonces se percat de que su griot, Tietigui,
estaba hablando con un hombre apuesto al que l
no conoca. A juzgar por su elevada estatura, sus
tatuajes y sus ropas, se dira que era de Kaarta, y
Daa Manson se dijo que Tietigui no olvidaba
nunca los intereses del reino.
En el interior de la cabaa, el cuerpo de Dusika
se hinchaba y se descompona rpidamente,
desprendiendo un olor dulzn. Kumar y los otros
forjadores-feticheros comprendieron que aquello
era el efecto de los humores causados por las
preocupaciones y los sinsabores de los ltimos
aos del difunto y aconsejaron a los sepultureros
que lo enterraran cuanto antes. stos pusieron al
corriente a la familia, pero Diemogo se opuso a

ello porque, segn l, haba que darle una


oportunidad al hijo del difunto de recibir el
terrible mensaje y regresar a Segu. La mayora de
los presentes pensaban que no era prudente, que
bastara con que los hijos estuviesen de vuelta
para las ceremonias del cuadragsimo da y
sacaban la conclusin apresurada de que Diemogo
no sera un buen fa. Demasiado indeciso,
demasiado respetuoso con las costumbres. Ahora
que Daa Manson haba regresado a su palacio, el
ambiente era menos solemne y, bajo los efectos del
dolo, empezaba a olvidarse al muerto para
chismorrear, mirar a las mujeres y bromear. La
gente se preguntaba sobre todo qu ocurrira entre
Diemogo y Nya. Saban que se odiaban. Cuando
Dusika haba empezado a declinar, Nya haba
credo que ella tomara las riendas de la familia en
nombre de su hijo Tiekoro. Pero Diemogo haba
reunido de inmediato al consejo familiar, que se
haba pronunciado a favor de l. Si Nya se negaba
a casarse con Diemogo, como la tradicin le daba
derecho a hacer, tendra que volver con su familia.
Y quin defendera entonces los intereses de sus

hijos? Tiefolo, el hijo mayor de Diemogo, ya


pareca gozar de una preeminencia excesiva sobre
todos. Recordaban que Naba, el segundo hijo de
Dusika, haba desaparecido durante una cacera a
la que haba ido a instancias de Tiefolo. De ah a
murmurar que la cosa haba sido premeditada, no
haba ms que un paso que muchos se apresuraban
a dar.
Finalmente, Diemogo tuvo que hacer caso de las
recomendaciones de los sacerdotes-feticheros y
dar a los sepultureros la orden de construir la
enramada bajo la que Dusika sera brevemente
expuesto. Al mismo tiempo, empezaron a cavar
detrs de su cabaa la fosa donde sera enterrado.
Los cantos y las danzas aumentaron de intensidad y
todo el mundo comenz a observar a Tiefolo,
sealando que se comportaba en verdad como
heredero titular, como primer hijo. En realidad,
Tiefolo jams haba podido perdonarse aquella
cacera fatal y toda su existencia desde aquel da
no era ms que un vano intento de olvidarla. Su
actitud taciturna y distante, que se tomaba por
arrogancia, ocultaba sus remordimientos. Acababa

de ocurrrsele una idea, un modo de redimirse.


Haba causado tiempo atrs la prdida de un hijo
del clan? Pues bien, hoy encontrara a otro de
ellos! As pues, aprovechando un momento en que
Diemogo se encontraba solo, se acerc a l y
susurr:
Fa, permteme tomar un caballo y partir para
Djenn. Me comprometo a traer a Tiekoro antes
del cuadragsimo da.
Diemogo no saba qu decir. Sin duda era una
buena idea, pues los esclavos que haba enviado
no seran tan diligentes como un miembro de la
familia. No obstante, con todo lo que ocurra en la
regin, emboscadas de los peul, capturas en
direccin a la costa... era prudente dejar que un
muchacho se aventurase por los caminos? As que
tom la nica decisin posible:
Vamos a consultar a Kumar.
En ese momento, un soplo de aire le llev el olor
pestilente que empezaba a desprender Dusika y
tom conciencia de que no poda seguir
retrasndose la inhumacin. Mand a buscar a
Kumar, que estaba con los sepultureros, recitando

de cara al sur las plegarias rituales, y lo condujo a


un rincn tranquilo. Kumar no vacil. Nada ms
introducir los dedos en la arena, levant la cabeza
y dijo:
Tu hijo puede partir, Diemogo.
Traer a Tiekoro? insisti ste.
Kumar hizo una mueca y su rostro se torn ms
horrible an.
La nasa del pescador no slo trae capitanes!
declar.
Tras estas palabras, un esclavo palafrenero llev
un caballo, un soberbio animal de Macina de
reluciente pelo negro, con una sola mancha en una
pata. La cabezada de la brida estaba cubierta de
grisgrises, amuletos y pequeos cuernos de
animales que contenan cientos de polvos
destinados a proteger a montura y jinete. Colgaron
de la silla dos bolsas con provisiones y cauris y un
enorme carcaj lleno de flechas. Tras haberse
prosternado ante su padre, Tiefolo asi al caballo
por la brida. Inmediatamente, todos los nios de la
concesin se pusieron a seguirlo, chillando y
batiendo palmas. Para ellos era la guinda de una

jornada extraordinaria que haba comenzado con la


visita del mansa y haba seguido con aquel
derroche de condumio y de sidra de tamarindo.
Los ms reposados se limitaron a mirarlo montar a
lomos del caballo. Otros corrieron tras l por las
calles ardientes hasta el palacio del mansa. Y,
finalmente, los ms atrevidos lo siguieron hasta
orillas del Djoliba, fuera de las murallas de Segu,
para verlo subir con su montura en una ancha
piragua. El caballo, asustado, relinchaba y se
encabritaba, y Tiefolo le hablaba para calmarlo.
La embarcacin no tard en llegar al centro del
ro, donde las aguas eran profundas y haba fuertes
corrientes.
Cuando el grueso de la tropa de nios regres a
la concesin, el cadver de Dusika, envuelto en las
dos enteras, reposaba bajo una enramada ante su
cabaa y todos tuvieron que dominar el miedo,
refugiarse a la sombra de un adulto e implorar el
perdn del muerto. Los que saban hablar
intentaron repetir con el coro: Perdnanos!
Nosotros te ambamos, nosotros te respetamos, s
feliz y protgenos...

La voz potente de los sepultureros, el rostro de


los feticheros y su impresionante coleccin de
grisgrises los aterrorizaban, y no era el atractivo
menor de aquellas horas excepcionales el hecho de
que estuvieran estrechamente unidos miedo y
placer, alegra y dolor, jbilo y pesar.
Luego, los sepultureros cargaron el cuerpo a
hombros y dieron la vuelta a la concesin
corriendo antes de dirigirse a la tumba, en torno a
la cual se hallaban todos los hijos de Dusika. En
cuanto a Diemogo, tena en la mano las cosas con
las que sera enterrado su hermano: sus sandalias,
su jarra de agua y un pequeo pollo blanco. Tena
el rostro baado en lgrimas, pues haba querido
mucho a su hermano. Pero a la gente no le gust
esta manifestacin de debilidad. Sollozar y gritar
est bien para las mujeres. Las esposas de Dusika,
en cambio, permanecan dignamente en la cabaa
sentadas en taburetes y ataviadas con telas de
algodn. Para ellas iba a empezar la larga
reclusin del duelo: no saldran, salvo en caso de
absoluta necesidad, hasta el da de la purificacin
ritual.

3
Tiekoro dio unas palmadas y sus alumnos se
dispersaron con la tablilla de sumarie bajo el
brazo. No tena muchos, slo quince, que acudan
de las casas vecinas de aquel barrio pobre y cuyos
padres en muchos casos no podan pagarle. En el
fondo de su ser, a Tiekoro le repugnaba tener que
cobrar por ensear los elementos indispensables
para desarrollar una vida espiritual y religiosa. Le
horrorizaba la figura del morabito-limosnero,1
pero no poda dejarle a Nadi la carga de
mantener a la familia... Cuando sus alumnos no
podan llevarle los cauris que le deban, aceptaba
mijo, arroz, aves...
Para eso haba estudiado tanto? Para acabar
all, en aquel patio estrecho y polvoriento con un
tejadillo en un rincn bajo el que se sentaban los
alumnos, en aquella casa donde slo haba los
objetos ms elementales?... Tiekoro haba
solicitado un puesto en la universidad, pero se lo

haban negado. Y tampoco se le haba considerado


cualificado para ser imn, cad o muecn. Tan slo
se le haba permitido abrir una escuela, aunque no
reciba ningn subsidio de la dina,2 de modo que
tena que arreglrselas con las retribuciones
individuales. No era doctor en teologa y
lingstica rabes? A qu deba atribuir la
desconfianza que le demostraban, el ostracismo
del que era vctima? Simplemente al hecho de ser
bambara. En Djenn, marroques, peul y songay
despreciaban y odiaban a los bambara. El oprobio
del fetichismo, del origen fetichista, los
marcaba con una seal tan visible como el punto
negro que aparece en la frente de los devotos
debido a las prosternaciones. Sin embargo, en
ocasiones a Tiekoro le daba la impresin de que la
religin no era la nica causa, de que ese
desprecio y ese odio iban dirigidos a otra cosa.
Pero a qu?
Se guard el rosario en el bolsillo, se levant,
sacudindose del bubu las briznas de paja, y se
dirigi a la casa. La corporacin de los albailes
de Djenn, los bari, era famosa de Gao a Segu, a

travs de todo el Tekrur e incluso hasta el Mogreb.


Se deca que los bari haban aprendido el arte de
construir de un tal Malam Idris, venido de
Marruecos unos aos antes y que haba trabajado
en la edificacin de los palacios de los askia y los
mansa, as como en los madugu de los jefes de las
grandes familias. Con la tierra de\ podo, mezclada
a veces con conchas de ostra trituradas, los bari
fabricaban unos ladrillos ligeros y resistentes a un
tiempo que soportaban las peores inclemencias.
Desgraciadamente, Tiekoro no viva ni mucho
menos en una casa construida por uno de esos
maestros. Ocupaba en el barrio de Djoboro una
vivienda de dos habitaciones, amuebladas con
varias mantas, esteras y taburetes y precedidas por
un patio atestado de aves, cabras y diversos
utensilios necesarios para cocinar. Estaba
encajonada entre casas del mismo aspecto, en una
calle estrecha y desnivelada. Cada vez que
Tiekoro se acercaba a ella, se le encoga el
corazn. Entonces, por qu no volva a Segu?
No lo haca porque Tiekoro era exigente consigo
mismo. Saba que, si regresaba a Segu, muy a su

pesar lo veran aureolado por el prestigio de sus


viajes a tierras lejanas, de su conocimiento de
lenguas extranjeras e incluso de su conversin al
islam, religin mgica, y que no le costara nada
erigirse en notable. Sin embargo, no poda
ocultarse el fracaso de su vida y no pretenda
engaar a los dems. En cierto modo, se
complaca en su miseria y en su soledad. Cruz el
umbral de su casa. Inmediatamente, Ahmed Dusika
y Ali Sunkalo se acercaron a su padre
tambalendose, pues las piernas an no los
sostenan con firmeza. Nadi interrumpi su tarea
para acudir tambin ante su seor.
Qu habra sido de Tiekoro sin Nadi?
Nada ms llegar a la ciudad, haba aprendido a
hacer dyimita, unas tortas de harina de arroz con
miel y pimienta que los habitantes de Djenn y los
comerciantes de Tombouctou y de Gao devoraban,
kolo, que eran panecillos de harina de alubia
cocidos con manteca, y mil golosinas ms. Lo
venda en el mercado, y en poco tiempo se haba
hecho famosa. Cuanto ms amargado, angustiado e
inquieto estaba Tiekolo, ms serena estaba Nadi.

Los dientes, blanqusimos y un poco prominentes,


daban a su rostro una expresin sonriente que
desmenta la gravedad de sus ojos, profundamente
hundidos en las rbitas. Ella que no era nada
coqueta, haba adoptado la costumbre de las
mujeres peul de adornarse abundantemente los
cabellos con piedras de mbar y cauris. Nadi
posea una belleza que invada por sorpresa, como
el perfume de algunas flores, que al principio se
cree que es insignificante y despus resulta que no
se puede olvidar.
Dej sobre la estera, delante de Tiekoro, un
calabacino de arroz y otro ms pequeo que
contena una salsa de pescado.
No tienes otra cosa para darme? dijo l
haciendo una mueca. Lo nico que me apetece
es un poco de degu.
Tienes que alimentarte, kok repuso ella
con firmeza. Recuerda lo enfermo que te pusiste
el invierno pasado... Todava ests dbil...
Tiekoro se encogi de hombros, pero obedeci,
y ella, por respeto, se dispuso a retirarse mientras
l coma.

Qudate conmigo le pidi Tiekoro. Qu


has odo esta maana en el mercado?
Nadi cogi en brazos a Ali Sunkalo, que quera
meter la mano en la comida de su padre, y
respondi en tono grave:
Se dice que no tardar en estallar la guerra
entre Segu y los peul de Macina. Amadu Hamadi
Bubu ha obtenido la proteccin de un musulmn
llamado Usman dan Fodio, que le ha ordenado
derribar todos los fetiches...
Bueno, nosotros no vivimos si en Segu ni en
Macina dijo Tiekoro fingiendo despreocupacin
. Qu nos puede importar eso?
Amadu Hamadi Bubu quiere tambin reducir
Djenn prosigui ella tras un breve silencio.
Dice que aqu el islam est corrompido y que las
mezquitas no son ms que lugares de
depravacin...
Tiekoro suspir.
Aunque ese fantico me da miedo, debo
reconocer que en ese punto tiene razn. Apart
los calabacinos y se lav las manos en un
recipiente de agua clara. Es extrao que el

nombre de Dios separe a los hombres! Dios, que


es amor y poder! La creacin de los seres procede
de su amor, y no de un poder cualquiera...
Tiekoro se interrumpi al darse cuenta de que
haba empezado a predicar doctamente, como lo
habra hecho bajo las arcadas de una universidad.
Se levant mientras Nadi, sin decir palabra,
retiraba los restos de la comida. Si haba algo que
entristeca a Tiekoro, era la actitud de su
compaera respecto al islam. Lo rechazaba con
una silenciosa obcecacin. Tiekoro no lograba
impedirle que rodeara a sus hijos de las
protecciones que haba conocido en Segu. Les
cubra el cuerpo de grisgrises. Cuando entraba en
su casa de improviso, sorprenda a un viejo
fetichero bambara completamente desdentado al
que no se atreva a echar, y esa debilidad le
enfureca. En varias ocasiones haba destruido
boli que Nadi esconda en un rincn del patio.
Pero como ella se obstinaba siempre en poner
otros, cansado de luchar, ya no protestaba.
Pese a tantos aos de vida en comn, Tiekoro no
haba resuelto la posicin social de Nadi. Segua

siendo su concubina. Tampoco haba hecho ningn


esfuerzo por descubrir a qu familia de
Beledougou perteneca y qu haba sido de ella.
Eso le haca sentir remordimientos, pero para
absolverse se deca que ella pareca feliz. Feliz de
servirlo. Feliz de darle hijos. Haba encontrado su
lugar en Djenn entre un crculo de mujeres
bambara prcticamente impermeables a las
costumbres de la sociedad circundante, activas e
industriosas.
Tiekoro entr en la otra habitacin, estrecha y
oscura, ya que no tena ninguna ventana, donde
dorma su hija Awa Nya envuelta en un montn de
trapos. Tiekoro cogi al beb en brazos. Ah,
Nadi haba aadido otro grisgrs a los que ya
llevaba alrededor del cuello y de las muecas!
Tiekoro estuvo tentado de arrancarle aquellos
objetos despreciables. Acaso no dijo el Profeta:
El que lleva un amuleto en su cuerpo es impo?
Al final, sin embargo, se reprimi. Si esos
grisgrises podan proteger a Awa Nya, l no deba
intervenir. Adoraba a su hijita. Si bien crea ver en
sus hijos futuros jueces, en su hija no pensaba

encontrar sino amor, indulgencia, proteccin. Igual


que en Nadi. Tendido en su estera, apoy a la
nia contra su pecho y, de pronto, oy tamborilear
la lluvia sobre el tejado, pues el invierno no
acababa de irse. Se sumi poco a poco en el
sueo. En cuanto cayeron las primeras gotas de
agua, Nadi meti en casa a los nios, que
hubieran preferido correr desnudos bajo la lluvia;
despus apil bajo el rudimentario tejadillo de la
cocina la ropa, los calabacinos y la provisin de
boiga de vaca. Como conoca de sobra a Tiekoro,
le haba ocultado la gravedad de los rumores que
circulaban por la ciudad. Todos los bambara se
disponan a regresar a Segu o a la ciudad de origen
de su familia. No era la primera vez que los
bambara se vean obligados a marcharse de
Djenn. Siglos atrs, el askia Daud haba
ordenado expulsarlos fuera de las murallas. No
obstante, pese a las rdenes oficiales, haban
prosperado importantes colonias, en particular en
el podo meridional, en el Femay y el Derari.3
Ahora todo tomaba un giro ms inquietante.
Hombres de Amadu Hamadi Bubu recorran la

ciudad y predicaban en las esquinas: Si me dices


que te conoces, te responder que conoces la
materia de tu cuerpo, que consta de tus manos, tu
cabeza y el resto; pero no conoces en absoluto tu
alma.
Hablaban de arrojar a los impos y a los malos
musulmanes al fuego eterno, una vez que su jefe
hubiera invadido la ciudad. Adems, por lo que
ella haba odo, los musulmanes se peleaban entre
s segn la cofrada a la que pertenecan. Quin
era ese dios de divisin y de desorden? Nadi no
paraba de preguntrselo. Tiekoro se crea
protegido por su conversin al islam. Pero Nadi
estaba convencida de que no era as y de que,
fetichista o no, un bambara segua siendo un
bambara a los ojos de los que sentan celos del
poder y la grandeza de Segu. Irse de la ciudad
era, entonces, la solucin? Quiz, pero Nadi tena
miedo de esa familia desconocida que volvera a
atrapar a Tiekoro en sus redes, que le recordara
que ella era una simple concubina de pasado poco
glorioso y que le exigira que tomara una esposa
de su rango. Nadi estrech a sus hijos contra s.

Tiekolo era un noble, un yerewolo cuyo rbol


genealgico se perda en la noche de los tiempos.
Una vez en su casa, recuperara con la concesin
de su padre rango, prestigio y grandeza. Y en qu
se convertira ella sometida a la mirada de la
familia y, muy pronto, de las esposas legtimas? En
algo parecido a las boigas de vaca o los
excrementos de camello, buenos para encender
fuego pero apestosos y despreciables. Jams.
Jams. Antes morir.
Pero Tiefolo estaba a las puertas de Djenn.
La gente que miraba a aquel joven, montado en
un soberbio caballo, reconoca a un bambara por
sus incisiones, su peinado en finas trenzas, sus
brazos cubiertos de grisgrises, y unos lo odiaban y
otros lo despreciaban.
Tiefolo, insensible a esas miradas, entr en la
ciudad. Se sinti decepcionado. Eso era Djenn?
Menos poblada, menos comercial que Segu?
Lleg al galope a una gran plaza, en el centro de la
cual se alzaba un edificio enorme. Era una
mezquita? Tiefolo no haba visto nunca ninguna de

semejantes dimensiones. Guiando al caballo, dio


una vuelta a su alrededor.
Situado en una especie de explanada, el edificio,
construido con frtil tierra del podo, adquira en la
atmsfera cargada de lluvia una tonalidad
pardusca con reflejos azulados. La fachada
principal se compona de una sucesin de torres,
rematadas por pirmides truncadas en cuya base
haba dibujados motivos triangulares, mientras que
las fachadas laterales estaban hechas de
rectngulos en relieve y vaciados que parecan
rboles de un bosque.
Un grupo de hombres subi los escalones que
conducan a la explanada y dej cuidadosamente
las sandalias en un rincn. Aquel gesto intrig a
Tiefolo. Decidi acercarse y espole al caballo,
que salt dcilmente y aterriz a su vez en la
explanada. Los hombres se dirigan hacia una
puerta lo bastante alta para permitir el paso de un
jinete. Tiefolo los sigui y se encontr en un patio
interior limitado por columnas de fuste espigado.
En ese momento, los hombres a los que segua se
volvieron y empezaron a vociferar contra l. Un

anciano con una amplia tnica sali de detrs de


una columna, gritando tambin. Tiefolo, que era un
muchacho educado, iba a bajar de su montura para
intentar calmarlos. Pero ms hombres vestidos de
blanco salieron del interior del edificio. En menos
tiempo del que se tarda en decirlo, Tiefolo fue
derribado, insultado y apaleado. Al principio,
como se trataba de hombres mayores que l,
Tiefolo no intent defenderse. Luego, envista de
que cada vez reciba ms golpes, empez a perder
la paciencia. Al poco aparecieron unos
energmenos armados con palos que lo vapulearon
mientras otros le escupan a la cara. Entonces
Tiefolo se defendi. No en vano era un joven
cazador de cuerpo vigoroso y bien entrenado.
Utiliz los pies, los puos, los dientes, y no tard
en derrotar a sus agresores. Hubo unos instantes de
vacilacin en sus filas. De repente, dos de ellos
que haban desaparecido regresaron, cada uno con
una piedra en la mano. Tiefolo profiri un grito de
protesta. Acaso queran matarlo? Demasiado
tarde: uno de los proyectiles ya le haba dado en la
frente.

Cuando Tiefolo recobr el conocimiento, se


encontr en un cuarto estrecho, de techo bajo,
miserablemente iluminado por un ventanuco.
Estaba tendido sobre un montn de paja que
apestaba tanto que, pese a su estado de
semiinconsciencia, el olor le molest y trat de
desplazarse. Entonces miles de agujas hechas de
cuerno de buey le traspasaron el crneo, al tiempo
que la sangre flua por su cara. Volvi a
desvanecerse.
Cuando emergi de la inconsciencia, por el
color del cielo que vea a travs del ventanuco
dedujo que haba transcurrido bastante tiempo
desde su ltimo desvanecimiento. El minsculo
rectngulo era de color ndigo. En el centro, una
estrella rea, burlona. Tiefolo intent tocarse la
cabeza para calcular el tamao de la herida, pero
se dio cuenta de que no poda mover los brazos.
Los tena atados a la espalda con un recio cordel
de da. Y los tobillos tambin. Tiefolo se ech a
llorar como un nio. Sin embargo, pese a su
debilidad y al dolor que senta en todo el cuerpo,
no perda la esperanza. Saba que todas esas

adversidades eran pasajeras. Kumar haba sido


tajante: terminara cumpliendo su misin. Se
durmi quizs? O se desvaneci de nuevo?
El rectngulo ndigo se oscureci ms hasta
volverse completamente negro; luego empez a
aclararse y pas por todas las tonalidades del gris
para detenerse en un azul claro salpicado de
blanco. Tiefolo no haba estado nunca encerrado,
privado de libertad de movimientos. Al contrario,
siempre haba sido el amo de la sabana y de sus
grandes espacios. Sin embargo, no se dej vencer
por el desnimo.
De pronto, la puerta gir sobre sus goznes de
madera y apareci un hombre con un calabacino de
degu. Se arrodill ante Tiefolo y lo examin con
una sorprendente expresin de admiracin.
De dnde eres? Cul es tu pas?
Soy bambara logr decir Tiefolo. Vengo
de Segu.
El hombre se ech a rer.
Me lo imaginaba. Qu mpetu el tuyo! Sabes
que has estado a punto de estrangular al imn y que
le has roto dos dientes al muecn? Yo soy bozo,

por eso entiendo tu lengua...


El hombre desat a Tiefolo, lo ayud a sentarse
e introdujo un poco de degu entre sus labios al
tiempo que mascullaba:
Te llevarn ante el cad y traducirn lo que
digas. Voy a darte un consejo: si no quieres acabar
bajo el afilado cuchillo del verdugo, acepta
convertirte al islam.
Jams! exclam Tiefolo, apartndole
enrgicamente la mano.
El hombre hizo un gesto apaciguador.
Acepta. Te afeitarn la cabeza y te llamarn
Ahmed. Qu ms te da a ti que lo hagan?
Tiefolo retrocedi un poco.
Por qu se abalanzaron todos sobre m? Qu
haba hecho?
Entraste a caballo en la mezquita y, al parecer,
tu montura olvid dnde estaba y llen el suelo de
boigos y orina...
Se ech a rer. Tiefolo quizs habra hecho lo
mismo si no lo hubiesen apaleado. Mientras
tragaba con dificultad otra cucharada de degu,
tres hombres armados con fusiles entraron en el

cuarto. Empezaron a propinarle patadas,


arrancndole gritos a su pesar, y despus le
obligaron a ponerse en pie. Llevaban casacas
cortas y negras, anchos cinturones de piel ceidos
a la cintura y pantalones bombachos que les
llegaban hasta media pantorrilla. Sus semblantes
eran feroces. Tiefolo los sigui cojeando. Segua
salindole sangre de la cabeza, y cada vez que
daba un paso, crea que iba a desmayarse de
nuevo. Pasaron por un laberinto de corredores
hasta llegar a un patio; luego entraron en una sala
rectangular cuyo techo estaba sostenido por
columnas en forma de palmito. Siete hombres
vestidos de blanco y con un turbante en la cabeza
estaban sentados sobre unas esteras. Sus ojos
expresaban el mismo odio y la misma
determinacin ciega. Sentado en un rincn con las
piernas cruzadas, un joven, con turbante tambin,
trazaba signos en un gran rollo de papel medio
desenrollado.
Tiefolo comprendi que se hallaba ante un
tribunal. De modo que el bozo tena razn. El
edificio era una mezquita y esos fanticos iban a

castigarlo por haber entrado en ella.


As salam aleykum, Bisimillahi.
Tiefolo dedujo que se trataba de un saludo
musulmn y, para dejar bien claro que no renegaba
de su identidad, salud a su vez en bambara. Tras
intercambiar unas palabras, los hombres le
hicieron una sea a un soldado, que se apart del
grupo y desde ese momento ejerci la funcin de
intrprete.
Identifcate.
Tiefolo obedeci.
Qu has venido a hacer a Djenn?
He venido a informar a mi hermano de que
nuestro padre se ha ido y la familia espera su
regreso para las ceremonias del cuadragsimo da.
Cmo se llama tu hermano?
Tiekoro Traor. Pero al parecer ahora lo
llaman Umar.
Aquella respuesta estaba cargada de insolencia y
los jueces manifestaron entre s su desagrado. El
interrogatorio prosigui:
Ha sido Daa Manson quien te ha enviado para
provocarnos en nuestros lugares de culto.

Confisalo y salvars la piel...


Lugares de culto? repuso Tiefolo
reprimiendo una carcajada. Ni siquiera saba
que era una mezquita. En Segu no son tan grandes...
Por qu entraste a caballo? Y por qu
dejaste que tu montura ensuciase el suelo?
A la primera pregunta, responder que no
saba que estaba prohibido. Si me lo hubieran
dicho, habra pedido excusas y reparado mi falta.
En cuanto a la segunda, acaso soy dueo de las
entraas de mi montura?
Los jueces se pusieron a hablar de nuevo entre
s. Tiefolo se preguntaba si aquello no era un
sueo. S, su cuerpo estaba tendido sobre una
estera en algn lugar mientras su espritu vagaba,
enfrentndose a las peores experiencias! Esos
ancianos vestidos de blanco con un rosario en la
mano. Esos soldados. Esas acusaciones absurdas.
En Segu, el nico sitio donde estaba prohibido
entrar a caballo era el palacio del mansa, y aun as
a determinados dignatarios se les permita.
Sabes que mereces la muerte?
Tiefolo se encogi de hombros y repuso con

calma:
Acaso la muerte no es la puerta por la que
todos hemos de pasar?
Se produjo otro silencio. Luego, uno de los
jueces se levant. Era un anciano encorvado pero
con los ojos chispeantes.
Yo conozco a un tal Umar Traor que vivi
una temporada bajo mi techo. Haremos que lo
busquen. Quiera Al que no hayas mentido!
Los soldados condujeron de nuevo a Tiefolo a la
prisin. Ahora, el sol brillaba en todo su
esplendor. Al atravesar los patios, Tiefolo vio
asomar grupos de palmitos por encima de los altos
muros de banco. La prisin ocupaba el lado oeste
de una concesin, cuyos edificios estaban
dispuestos formando un cuadriltero alrededor de
un patio donde haba vasijas y agua para las
abluciones rituales. En una esquina, unos hombres
sentados unan tiras de tela de algodn, formando
en un extremo una especie de capucha. Aquel
espectculo intrig tanto a Tiefolo que pregunt:
Qu hacen?
Uno de los soldados se ech a rer.

Son los fabricantes de sudarios. Si no sales


vivo de aqu, lo hars metido en uno de esos
trajes...
Tiefolo se estremeci.
Sera una buena seal? Los soldados no lo
llevaron a la infecta celda donde haba pasado la
noche, sino a una habitacin ms limpia y
ventilada, con el suelo cubierto por una estera en
buen estado. Al cabo de un momento entr el bozo.
Deja que te ponga un emplasto de hojas de
tamarindo. Ahora mismo voy a traerte una infusin
de sukola. Har que te baje la fiebre...
Tiefolo, interpretando que aquel bozo era la
encarnacin de un espritu puesto en su camino por
Kumar, se dejaba cuidar. Ya no tena ninguna
duda sobre el final feliz de su aventura.
Encontrara a Tiekoro y cumplira su misin.
Mientras tanto, el bozo charlaba, aunque a Tiefolo
algunas frases le resultaban incomprensibles
debido a su entonacin djeneana.
No habras podido ir a parar a un sitio peor.
Esto es un autntico nido de vboras. Peul
fetichista contra peul musulmn. Qadiriyya contra

Tiyaniyya y ambas contra Kunti.4 Songay contra


peul, marroques contra peul y todos ellos contra
los bambara... Dentro de poco, esta tierra estar
baada en sangre. Sangre fresca y roja como la
tuya. Pero yo ya me habr ido. Degustar el
hidromiel de los ancestros.
Tiefolo se durmi.
Al cabo de unos das, una maana, justo cuando
acababa de terminarse el calabacino de degu, los
soldados fueron a buscarlo. Cruz de nuevo tras
ellos el ddalo de pasillos hasta llegar a la sala
del tribunal. Esta vez, adems de los jueces, el
escribiente y los guardias, haba en la estancia un
joven que tena la elevada estatura y la expresin
altanera propias de los naturales de Segu, vestido
con una larga y holgada tnica y un pequeo gorro
marrn en la cabeza rapada. Tiefolo, emocionado,
reconoci a Tiekoro, al que nunca haba visto
vestido as. Los dos hermanos5 se arrojaron uno en
brazos de otro, y las lgrimas acumuladas en
silencio, como las aguas del podo tras las barreras
de tierra y caas, fluyeron por las hundidas
mejillas de Tiefolo. Haba ido a esa ciudad

desconocida y lo haban tratado como a un


criminal! De qu pasta estaban hechos esos
hombres? Y por qu su dios slo les enseaba a
odiar y a pelear? ...
Tiekoro tuvo que pagar una elevada multa de
2.000 cauris y 300 sawal6 de semillas, ms media
barra de sal de Teghaza.
Qu es una ciudad? No es un conjunto de casas
de paja o tierra, de mercados donde se vende
arroz, mijo, calabazas, pescado u objetos
manufacturados, de mezquitas donde los fieles se
prosternan, de templos donde se derrama la sangre
de las vctimas. Lo que hace que ninguna ciudad se
parezca a otra y tenga una verdadera identidad es
un conjunto de recuerdos ntimos, distintos para
cada ser.
Para Tiekoro, Djenn era un lugar donde haba
sido profundamente humillado y aislado. Despus
de Tombouctou, era un paraso que jams haba
alcanzado, una pepita de oro que en su mano se
haba transformado en guijarro. Y sin embargo, en
el momento de dejarla aoraba la gran libertad de
que haba disfrutado all, el anonimato en el que

haba vivido y que perdera una vez cruzadas las


murallas de Segu, cuando todos sus antepasados
recuperaran su ascendiente. Para Nadi, era un
lugar donde haba sido feliz, al poseer en
exclusiva al hombre que amaba y ayudaba a vivir.
Era el sitio donde sus hijos haban nacido, donde,
en la ms absoluta indigencia material, su corazn
se haba visto colmado. Saba que ahora deba
prepararse para compartir y recibir humillaciones.
Para Tiefolo, por ltimo, era el lugar donde haba
sufrido la intransigencia y la dureza de los
hombres. De modo que cada uno vea de una forma
distinta las fachadas alineadas, con huecos para
dejar las lmparas de manteca de karit y enormes
clavos de hierro importados de Tombouctou sobre
las puertas. En las tiendas de los alrededores de la
mezquita, artesanos del cuero retocaban sandalias
consistentes en dos cordones pasados a travs de
una suela, botas, vainas de sable y sillas del
tamao adecuado para montar en camello. Pese a
la lluvia, la actividad no cesaba, y hombres y
mujeres chapoteaban en los charcos de agua
mientras los nios hacan bolas de arena mojada y

se las tiraban unos a otros riendo. S, aquel


espectculo produca en cada uno de ellos un
efecto distinto. Una semana antes, Nadi plantaba
su tenderete en aquella plaza, entre otras mujeres,
y trataba con tuareg enturbantados, con mercaderes
marroques barrigudos que vestan pesados
caftanes, con songay de Tombouctou y de Gao, que
hablaban con un acento ms gutural que los de
Djenn. Tena su clientela, y los das de mercado,
cuando la plaza se llenaba de mujeres procedentes
de toda la regin, con sus fardos de algodn, de
pescado seco, sus vasijas rojo oscuro y sus
barreos de zumo de frutas, no saba dnde poner
los cauris. Tiekoro, por su parte, suba los
escalones que llevaban a la mezquita para
participar en la gran plegaria del viernes, la nica
de la semana que haba que efectuar en comn.
Con la frente en el suelo, se repeta: Dios
recompensa a los que caminan por el sendero
recto, esforzndose en sofocar los resentimientos
de su corazn y, al mismo tiempo, sintindose bien
entre aquellos hombres que pronunciaban las
mismas palabras y llevaban las mismas ropas que

l.
Una inmensa muchedumbre se agolpaba a las
puertas de la ciudad. Haba comenzado el gran
xodo de los bambara a lomos de asno, mulo,
caballo o camello, e incluso a pie. Las mujeres
llevaban enormes bultos sobre la cabeza y los
nios las seguan, protegidos de la lluvia por
pequeas capuchas de yute. Los hombres tapaban a
los animales. Todos los bambara regresaban a
Segu, a Kaarta, a Beledougou, a Dodougou, a
Fanbougouri... Deban temer a los peul ms que
los marka, los bozo y los somono. Saban que si
aqullos prescindan de sus diferencias, sera para
aliarse contra los sbditos de un imperio que los
haba sometido durante muchsimo tiempo. Y
tambin saban que si los songay y los marroques
de Djenn, despus de haberse mostrado tan
hostiles con Amadu Hamadi Bubu, hacan las
paces con l, sera a sus expensas. As pues, haba
que emprender el camino de vuelta hacia las
ciudades y los pueblos de origen, llevndose lo
que fuera posible y abandonando los recuerdos,
ms valiosos tal vez que las riquezas.

Tiekoro no haba calibrado nunca la gravedad de


la situacin. Absorto en sus preocupaciones
personales, no haba percibido el terror de su
pueblo. Entre la multitud circulaban los rumores
ms espantosos. Los peul de Amadu Hamadi Bubu
haban colocado una barrera a la salida de Djenn,
en la carretera de Gomitogo, y, armados con
hachas, preguntaban a todos los viajeros:
Ests en contra de la fe islmica? O, todava
peor, eres un hipcrita?
Si la respuesta no les gustaba, ras!, le cortaban
la cabeza a su interlocutor, y las cabezas, todava
sanguinolentas, formaban una hilera macabra a lo
largo de la carretera. Adems de eso, miles de
tondyon haban sido aplastados; fugitivos
harapientos y famlicos, hacinados y obligados a
convertirse. Daa Manson, que haba derrotado,
despus de hacerlo su padre, a Basi de Samaniana,
Fombana, Toto y Douga de Kor, no era ms que
un nio temeroso ante Amadu Hamadi Bubu. En el
embarcadero del Bani tomaban las piraguas por
asalto. De repente, el cielo descarg unas aguas
grisceas que se confundieron con las del ro. La

gente corra hacia todos lados, se zambullan en el


Bani, nadaban, se hundan. Las mujeres geman:
Es cierto! Al ha vencido a nuestros dioses...
stos estn derrotados...
Tiekoro tuvo por primera vez la impresin de
haber traicionado a los suyos. No se haba
adherido a una religin en cuyo nombre los
acosaban y los mataban? Era comparable al caso
de un hombre que se hubiese casado con una mujer
de una familia enemiga de la suya. Le tendi la
mano a un anciano para ayudarlo a subir en la
piragua que haba alquilado. El anciano
mascullaba:
Jams me vern apoyar la frente en el suelo
como si fuera un asno! Jams! Que los pies
enjutos7 se enteren!
Sin saber muy bien por qu, Tiekoro le dijo
amablemente:
Fa, yo tambin soy musulmn...
Profiriendo un grito, el hombre baj de la
embarcacin y se sumergi en el ro. Mientras
tanto, Tiefolo haba llegado a la orilla con su
hermoso caballo, que afortunadamente el cad no

se haba quedado en compensacin por sus


ofensas. Puso pie a tierra y se lo ofreci a un
hombre de cabellos blancos.
Tmalo, fa. T lo necesitas ms que yo...
El hombre hizo un gesto negativo.
No, eres t quien tiene que ahorrar fuerzas. Si
nos atacan, las necesitaremos.
No obstante, consinti en que le llevara parte del
equipaje, y entablaron una conversacin en la que
ambos maldecan a los emborronadores de
tablillas8, sus caas talladas y sus pieles de
cordero, sin que Tiefolo se atreviera a revelar que
su propio hermano se haba convertido.
Una vez cruzado el Bani y desaparecidas las
murallas de Djenn, una sensacin de alivio
recorri a la multitud, entre la que empez a reinar
un ambiente festivo. Cruzaban un terreno liso como
la mano, donde de vez en cuando se alzaban
acacias y espinos. Como estaban en la estacin de
las lluvias, la sabana verdeaba. Se sentaron y
empezaron a sacar las provisiones. Las mujeres
encendan fogatas y apoyaban los morteros en el
suelo para machacar el mijo. Los muchachos

fueron en busca de semillas de fini o bayas de


bayri, que tien los labios de rojo. Unos hombres
hacan circular calabacinos de dolo y unos
feticheros charlatanes, siempre dispuestos a
aprovechar la menor oportunidad, vendan
pequeos grisgrises destinados a proteger de los
peul. Tiekoro reprendi severamente a Nadi, que
estaba comprando tres, pero Tiefolo sali en su
defensa.
Dada la reserva que caracteriza las relaciones
entre hermanos, Tiefolo no le haba preguntado a
Tiekoro nada acerca de Nadi. Se haba limitado a
tratarla con la mayor cortesa. Acaso no era la
madre de tres nios del clan? Sin embargo,
Tiekoro conoca lo suficiente las costumbres de
los suyos para saber lo que esa cortesa ocultaba.
Qu actitud adoptara Nya? Y Diemogo, que
ahora sustitua a su padre a la cabeza del clan?
Qu actitud adoptaran las coesposas de Nya,
todas pertenecientes a buenas familias? Tiekoro
miraba a Nadi, que trajinaba entre los nios.
Observaba sus ojeras, el nerviosismo de sus
gestos. Nadi sufra, tena miedo. Y si ella

vacilaba, qu sera de l? Le hubiera gustado


estrecharla entre sus brazos, all, en medio de la
multitud, como lo haba hecho tiempo atrs
descendiendo el Djoliba, y susurrarle: No tengas
miedo. Yo no te abandonar nunca. Nunca. Ni
tampoco permitir nunca que seas degradada al
rango de sirvienta. Eres lo que ms quiero en el
mundo, ahora que las ambiciones y los sueos se
han esfumado. Pero se le pueden decir esas
cosas a una mujer?
De repente apareci un puado de individuos
montados en miserables jacas, medio desnudos y
con los genitales casi al aire. Quines eran?
Todos se levantaron sobresaltados, a punto de
ceder de nuevo al pnico. Unos hombres que iban
armados con fusiles se acercaron a ellos
apuntndolos.
En realidad, se trataba de tondyon de Diemogo
Seri que haban sido derrotados en Noukouma y,
avergonzados, no haban querido volver a Segu y
vivan del bandidaje. La visin de aquellos
temibles tondyon reducidos a semejante estado
acab de desmoralizar a la gente, que acribill a

preguntas a los recin llegados. Era verdad que


los monos rojos9 perdonaban la vida si se
repeta con ellos Allah Akbar?
En momentos de gran desconcierto popular como
aqul, basta un hombre y su palabra para
manipular las mentes. Sumaoro Bagayoko era un
gran fetichero que se haba instalado en Femay, al
norte de Djenn, y haba amasado all una fortuna.
Regresaba a Segu con una caravana de bienes,
cuatro mujeres y una treintena de hijos. Se subi a
un talud y levant la mano para imponer silencio:
Esos monos rojos que os aterrorizan tanto
sern derrotados muy pronto por otros musulmanes
procedentes de Futa Toro. No quedar nada de la
capital que van a construir en la orilla derecha del
Bani y a la que, en su arrogancia, van a poner el
nombre de su Dios.10 Volvern a ser ganaderos,
como antes, mientras que Segu, creedme, es eterna.
Su nombre perdurar a travs de los siglos.
Despus de vosotros, los hijos de vuestros hijos lo
repetirn.
Aquellas palabras serenaron los espritus. Las
mujeres dieron de comer a los hombres y los

nios. Despus reanudaron el camino. Una vez en


Seladougou,11 ya no habra nada que temer. Era
una regin de poblacin bambara, controlada por
Segu. Bastaba con llegar antes de que anocheciera.
Porque por la noche no es de los humanos de quien
hay que tener miedo, sino de los espritus que la
maldad de los hombres incita a actuar y que hacen
llover enfermedades, miseria, locura...

4
Malobali mir a su hermano mayor y casi se
sinti sorprendido de odiarlo con tanta intensidad.
Por culpa de Tiekoro, todo lo que constitua el
armazn de su vida estaba desmoronndose. Nya.
Nya pareca olvidarlo, absorbida como estaba por
aquellos tres mocosos: Ahmed Dusika, Ali
Sunkalo y Awa Nya. Los acunaba, les cantaba
canciones que l haba credo que le estaban
reservadas, los baaba, les daba de comer. Una
noche que se haba escapado de la cabaa de los
muchachos para ir con ella, cosa que
acostumbraba hacer, la haba encontrado
estrechando a Ali Sunkalo entre sus brazos, y ella
lo haba echado, reprochndole severamente que
se comportara como un nio.
Por no hablar del resto de la familia! Ya se
haban acabado durante las veladas los cuentos
protagonizados por Suruku, Badeni o Diarra!
Ahora, Tiekoro contaba su vida en tierras lejanas
ante decenas de ojos que lo miraban con

admiracin. No se cansaban de preguntarle: Es


ms bonita Segu que Tombouctou? Es ms bonita
Segu que Djenn? Son blancos los moros? Son
moros los marroques? Come perros la gente de
Djenn? Y Tiekoro peroraba con suficiencia,
mientras una saliva amarga inundaba la boca de
Malobali y se acumulaba en las comisuras de sus
labios. Hacerlo callar! Meterle las palabras en lo
ms profundo de la garganta!
Y todava era peor aquella ostentacin con la
que desgranaba el rosario, sentado en una estera
delante de su cabaa, antes de inclinarse, cinco
veces al da, hasta tocar el suelo con la frente. Una
vez a la semana iba a la mezquita de los somono, y
llevaba a sus dos hijos y a decenas de chiquillos.
Olvidaba acaso que los musulmanes haban
declarado la guerra a los suyos? Para Malobali,
Tiekoro era un traidor. Hubiera deseado que los
hombres de la familia le cantaran las cuarenta.
Pero no, en lugar de eso, todo el mundo se
quedaba boquiabierto: Has visto a Tiekoro leer?
Has visto a Tiekoro escribir? Hasta los ancianos
salan de las concesiones vecinas para escuchar

sus sermones:
La palabra es un fruto y su piel se llama
parloteo, su carne, elocuencia, y su semilla,
sentido comn. Desde el momento en que un ser
est dotado de verbo, cualquiera que sea su grado
de evolucin, se encuentra entre la clase de los
grandes privilegiados.
Lo peor era que hasta el propio mansa se haba
contagiado de aquel entusiasmo. Poco despus de
la llegada de Tiekoro, haba hecho que lo
convocaran. Tan slo los dioses y los ancestros
saban lo que aquel intrigante le haba contado. En
cualquier caso, el mansa le haba confiado la
educacin de dos de sus hijos, a fin de que tambin
ellos conocieran los secretos del islam, y lo haba
nombrado su consejero en asuntos musulmanes.
As pues, Tiekoro formaba parte del Consejo y
daba su opinin sobre las relaciones que haba que
mantener o entablar con los peul de Futa Yallon,
de Katsina, de Macina... Se hablaba de enviarlo a
Sokoto como representante ante Usman dan Fodio,
con objeto de neutralizar las alianzas que ste
haba establecido con Amadu Hamadi Bubu. En

resumen, Tiekoro se haba convertido en un


hombre importante. Haba devuelto a la familia su
prestigio en la corte hasta el punto de eclipsar al
fa Diemogo, que le doblaba la edad, aunque no
vacilaba en consultarlo sobre todo.
Desde haca unos das se estaba tramando algo.
Al parecer se consideraba que Tiekoro deba tener
una esposa digna de su rango. Se haba producido
un ir y venir de griots y un intercambio de regalos.
Malobali haba odo decir que se trataba de una
princesa emparentada con el mansa y que viva en
el recinto de palacio, pero no saba ms del
asunto. Y resultaba que Malobali adoraba a Nadi.
Ese afecto haba surgido de improviso. Un da que
Tiekoro lo haba reprendido severamente,
espetndole: Ya no eres un bilakoro\
Comprtate como un hombre!, haba encontrado
la mirada de Nadi que pareca decirle: Vamos,
vamos..., no le hagas caso...
Y al ver que se alejaba, avergonzado, para
esconder las lgrimas, lo haba seguido y le haba
ofrecido un dyimita, una de esas incomparables
golosinas que haba aprendido a preparar en

Djenn. Poco a poco, Malobali haba adquirido la


costumbre de ir a su cabaa. Acaso no haban
sido ambos desposedos? Ella, de sus hijos y su
compaero; l, del cario de Nya. Hasta aquel da,
Malobali nunca haba pensado en la situacin de
las mujeres. Para l, si Dusika no se haba casado
con su madre es porque era una extranjera que,
llegado el momento, haba elegido regresar con los
suyos. Pero Nadi era bambara. Qu se le
reprochaba? No ser noble de nacimiento? Era
acaso responsable de las desgracias de su familia,
que la haban llevado a ser vendida como esclava?
Haba que considerar eso una mancha indeleble?
No bastaba el hecho de que le hubiera dado tres
hijos al clan? No bastaba con que fuera dulce e
industriosa? Quin saba sazonar un pollo, dorar
la carne de cordero y saltear en su jugo un cuscs
de mijo mejor que ella? Quin teja ms
finamente? En Djenn haba aprendido nuevas
tcnicas de teido, y se las haba enseado a todas
las mujeres de la casa. Pero, por desgracia, todas
esas cualidades se volvan en su contra, pues eran
propias de una esclava y no hacan sino justificar

la actitud adoptada hacia ella. Al principio,


Tiekoro la haba defendido, la haba protegido
contra las pequeas humillaciones que todos le
infligan a diario. Despus pareca haberse
cansado, como si tambin l viera en ella
simplemente un objeto humilde y poco adecuado
para su condicin. Reciba todas las noches en su
cabaa a las esclavas ms bellas de la concesin.
Adems, como el mansa le haba regalado varas
cautivas, su harn personal contaba con ms de una
decena de concubinas.
Se puede saber qu pasa para que me mires
as? le espet Tiekoro a Malobali.
El nio baj los ojos, y ya se alejaba cuando
Tiekoro lo llam:
Ven aqu.
Malobali obedeci y regres hacia la estera
extendida ante el vestbulo de la cabaa de
Tiekoro. ste llevaba un caftn color azufre con
bordados que haba comprado a unos comerciantes
de Fez. La tela era sedosa y estaba sembrada de
hilos dorados. En la cabeza, rapada, se haba
puesto coquetamente un gorrito de encaje color

crudo, con el mismo dibujo que el corto chal


anudado en torno a su cuello. Tena en la mano un
enorme rosario cuyas cuentas estaban hechas de
una piedra amarilla con vetas blancas. Se haba
frotado las mejillas con perfume hausa, y ese olor
dulzn mare a Malobali. Posando sobre su joven
hermano su deslumbrante mirada, dijo lentamente:
Sabes qu planes he hecho para ti? Vas a ir a
Djenn y asistirs a la escuela cornica de un
pariente de mi amigo Mulay Abd Allah. Cuando
hayas probado su fusta cada vez que omitas una
palabra al recitar una azora, tu carcter mejorar.
A Djenn? balbuce Malobali. Pero...
yo no quiero ir a Djenn...
Tiekoro se ech a rer.
T no quieres, t no quieres...! Desde
cundo un gusano como t se atreve a hablar as?
Irs, y muy pronto.
Malobali mir a su alrededor, desesperado.
Unos meses antes era un nio como los dems.
Despus se haba enterado del origen de su madre,
y ahora deba enfrentarse al odio de su hermano
mayor. Qu haba hecho l para merecer eso?

Se dirigi hacia la cabaa de Nya. Si no se


hubiera controlado, se habra revolcado por el
suelo gritando, en un acceso de clera habitual en
l. Pero intua que ese comportamiento no lo
favorecera y se exhortaba a mantener la calma.
Los dems nios de la concesin, al verlo as,
serio y callado, se preguntaban quin les haba
cambiado a su Malobali.
Nya estaba sentada ante su cabaa. Acababa de
baar a Ali Sunkalo y le frotaba el cuerpecito con
manteca de karit. Ali Sunkalo era un nio un poco
enclenque que padeca incontinencia de orina. Su
abuela se haba propuesto curarlo y por eso lo
tena constantemente a su lado, mientras que
permita que Nadi se ocupara de vez en cuando
de Ahmed Dusika y sobre todo de Awa Nya, que
despus de todo era una nia y su madre an la
amamantaba. Malobali se sent en un rincn y
observ a la que durante tanto tiempo haba credo
que era su madre prodigndole a otro los mismos
cuidados que a l. Se le hizo un nudo en la
garganta. Quin era el causante de todos esos
cambios? Tiekoro, Tiekoro.

Ba, es verdad que van a enviarme a Djenn?


consigui preguntar.
Nya le dirigi una mirada fugaz en la que a l le
pareci ver una expresin de culpabilidad.
Todava no se ha decidido nada. Fa Diemogo
no es partidario de que te vayas, pero Tiekoro cree
que a partir de ahora los varones de la familia
deben aprender a leer y escribir rabe. Dice que el
futuro est en el islam...
Yo no quiero hacerme musulmn! protest
enrgicamente Malobali.
Nya suspir.
Debo confesar que esa religin a m tambin
me da miedo, pero Tiekoro dice...
Tiekoro, Tiekoro! Otra vez l! Siempre l!
Malobali no pudo seguir aguantndose. Sali de la
concesin a todo correr y no par hasta llegar al
ro.
Segu! Las altas murallas de tierra. El agua
resplandeciente y en algunos puntos tumultuosa. En
las orillas, las piraguas de los bozo pintarrajeadas
de rojo y amarillo. Segu. Ese universo era el suyo.
Los das de mercado acompaaba a Nya, seguida

de sus esclavas con grandes calabacinos. La gente


comentaba: Qu nio tan guapo! Y a
continuacin, para conjurar la mala suerte, se
apresuraban a murmurar las palabras que
mantienen la enfermedad y la muerte alejadas.
Todas las tardes iba a la plaza situada ante el
palacio del mansa para escuchar a los diely. Ahora
se dedicaban a celebrar la paz establecida con
Kaarta, que acababa de dar a Segu una nueva
reina. Malobali, empujando a los otros nios, se
coloc en la primera fila del crculo de
espectadores. Los bala y los tamani conversaban;
luego, la voz grcil de la fle1 respondi a la
amplia y majestuosa del hombre. Era de todo eso
de lo que Tiekoro quera privarlo? En tal caso,
huira al otro extremo de la Tierra. Lo buscaran en
vano. Enloqueceran. Lloraran. Pero sera
demasiado tarde. l ya estara lejos.
Malobali no era la nica persona que sufra por
el comportamiento de Tiekoro. Nadi era sin duda
alguna mucho ms desdichada. Al principio se
haba dicho que se trataba de una actitud

excusable, debida a la idolatra y la admiracin de


los suyos, a la fortuna y los honores recuperados.
Ella crea conocer a Tiekoro: arrogante, egosta,
sensible a los halagos, violentamente sensual, pero
de buen corazn. Estaba convencida de que tantos
aos pasados juntos haban tejido entre ellos
vnculos que nada ni nadie poda romper. Bastaba
con callar, esperar, estar all cuando se serenase.
Luego, poco a poco, la duda, la angustia y el terror
se haban adueado por completo de ella. Tiekoro,
estaba segura de ello, se apartaba de ella para
siempre. A decir verdad, no le reprochaba que
aceptase la esposa ofrecida por el mansa; era un
honor que no poda rechazar. Nadi tena otras
razones para desesperar. Tiekoro haba dejado de
hablarle. Prefera la cocina de su madre a la de
ella. Evitaba sus miradas. Una noche, Nadi no
haba podido ms y haba entrado en su cabaa. l
estaba sentado en el vestbulo, degustando la
comida que le serva una esclava de Mand2
enviada por el mansa esa misma maana. Era una
mujer guapa y todava virgen, ya que, a excepcin
de un collar de perlas azules en torno a las caderas

y pulseras en los tobillos, iba completamente


desnuda. Y Nadi haba recordado su primer
encuentro en la concesin del moro, cuando l la
posey. Por qu no haba gritado, protestado,
alertado al vecindario? Sin duda porque ya lo
amaba...
Al verla entrar, Tiekoro haba dicho, irritado:
Se puede saber qu quieres?
Incapaz de pronunciar una palabra bajo la
mirada sorprendentemente compasiva de la
esclava, se haba marchado.
Nadi acerc un pecho a la boca de Awa Nya.
La nia, saciada, lo rechaz, y Nadi mir aquel
armonioso odre de seda negra doblemente
despreciado. Si en Djenn, Nadi tena la
impresin de ser til, en Segu estaba convencida
de su total inutilidad. En el plano material, ni
Tiekoro ni sus hijos la necesitaban. Aunque le
diera por quedarse todo el da tumbada en su
cabaa, habra grano, aves, caza y pesca en
abundancia. Telas de Europa y de Marruecos se
amontonaran en los calabacinos, junto con joyas
de oro y plata, cuentas de mbar y de coral. El

fruto del trabajo de los esclavos, unido al favor


del mansa, llenara las cabaas de la concesin de
sacos de cauris y de polvo de oro, mientras que
los caballos relincharan en los cercados. En
cuanto al afecto, Tiekoro ya no quera el suyo. Sus
dos hijos, tratados con la atencin que se reserva a
los primeros hijos de un primognito,
aparentemente no se interesaban por ella. Dorman
con Nya, que los baaba y les daba de comer. Si
caan, mil manos se alargaban para levantarlos. Si
lloraban, mil labios se ofrecan a besarlos.
Seguan distinguiendo a Nadi de las dems
mujeres a las que llamaban madre?
Slo le quedaba Awa Nya, porque una nia no
pertenece jams sino a quien la ha trado al mundo.
En ese momento, Nya, inclinndose ligeramente,
cruz la puerta seguida de Ali Sunkalo. El nio se
arroj en brazos de Nadi, y en el estado de nimo
en que sta se hallaba, aquello fue como un
blsamo. Nya y Nadi no se odiaban. La primera
se limitaba a desempear su papel de madre,
preocupada por los intereses de su hijo. Si bien,
tras la muerte de Dusika, el consejo de familia la

haba adjudicado a Diemogo, para nadie era un


secreto que aquellos dos no vivan como marido y
mujer.
Nadi se apresur a ir a buscar un taburete para
Nya, que apoy en l sus pesadas nalgas. Tras los
acostumbrados saludos, sta se decidi a hablar,
con lentitud, eligiendo las palabras:
Debes saber que la boda de Tiekoro se
celebrar pronto. Como se trata de la hija de una
de las hermanas del mansa, la dote ha sido
elevada. No he querido que la familia real pueda
despreciarnos y tomar a Tiekoro por un indigente.
Nadi conoca perfectamente esos tratos y esos
preparativos de boda. Sin embargo, un temblor se
apoder de todos sus miembros, al tiempo que un
sudor fro le baaba el cuerpo.
Por qu no me lo dice kok personalmente?
logr balbucear.
Por qu iba a hacerlo? repuso Nya con
durezaQu obligaciones tiene contigo? No soy
yo lo bastante buena para dirigirme a ti?
Nadi, anonadada, se dio cuenta de que tena
razn. Mir a derecha e izquierda como para

tomar al universo por testigo, pero nada ni nadie


pareca preocuparse de lo que ella senta. El sol
destacaba como una yema de huevo en medio de la
calabaza del cielo. Las acacias se cubran de
flores sin perfume. Los nios desnudos corran.
Detrs de las paredes, las mujeres machacaban el
mijo. La vida continuaba, una vida en la que ya no
haba lugar para ella. La voz de Nya la oblig a
bajar de las nubes.
He venido a proponerte una cosa. Por
supuesto, puedes permanecer al servicio de
Tiekoro... Al pronunciar la palabra servicio,
tuvo una leve vacilacin, pero prosigui con
firmeza. Sin embargo, hay un woloso3 al que
considero un hijo. Se trata de Kosa. He hablado
con l y est dispuesto a casarse contigo. Pagar la
dote y os instalaris en unas tierras del clan en
Fabougou.
Si Nadi no hubiera tenido la mente tan nublada
por el dolor, habra percibido el miedo que
aquellas palabras se esforzaban en disimular. No,
no era tan insignificante y despreciable como ella
crea. Al contrario: todos teman que tuviera

demasiado peso en la existencia de Tiekoro y que


las esposas legtimas tuvieran motivos para sentir
celos de su presencia. Por eso queran alejarla,
arrojarla en brazos de otro hombre. Pero ella
sufra demasiado para comprender esos clculos.
Los embates de su corazn le destrozaban el
pecho. Sus dientes estaban tan apretados como los
de un moribundo y no poda articular palabra. Le
dirigi a Nya tal mirada que sta se qued tambin
sin voz.
Nadi encontr fuerzas para levantarse, ponerse
a Awa Nya a la espalda y caminar hasta la cabaa
de Tiekoro. De repente, todos los ruidos haban
cesado y tena la extraa sensacin de hallarse en
un da deslumbrante, aunque silencioso como la
noche. Entr. Tiekoro estaba atndose a la cintura
los cordones del pantaln bombacho de algodn
blanco.
Voy con retraso dijo rpidamente. Ya
debera estar en palacio...
Nadi se apoy en la pared y murmur:
Perdname, kok, pero tengo que hablar
contigo.

Es que no me has odo? Te digo que voy con


retraso repiti l, exasperado. Hoy es da de
Consejo.
El propio Tiekoro sufra hablando as. Saba que
por ms que engaara, que mintiera a su cuerpo y a
su corazn, volvera indefectiblemente con Nadi.
Y esa dependencia le horrorizaba. Ah, si Nadi
fuese pariente del mansa o hija de familia noble!
Pero no, era simplemente Nadi, la mujer a la que
l haba posedo salvajemente entre efluvios de
excrementos y orina del excusado, la mujer que
haba conocido sus miserias ntimas, sus
humillaciones y su pobreza en Tombouctou y en
Djenn. Amarla, pues, lo devolva cruelmente a
una parte de s mismo y de su vida que quera
olvidar. Ante la expresin desesperada de su
semblante, se abland:
Est bien, ven a verme cuando regrese de
palacio.
Cuando vas a ver al mansa, casi siempre te
quedas all toda la tarde y parte de la noche
insisti ella.
l se puso las babuchas y cogi un gran paraguas

europeo de un rincn de la habitacin.


No, estar de vuelta antes de la plegaria del
isa.4 Prepara unas tortas de esas que t haces y
pasaremos la noche juntos.
Tiekoro se march. Al quedarse sola, Nadi
recogi febrilmente la ropa esparcida por el suelo,
enroll la estera en la que l haba dormido con
otra mujer y luego se puso a barrer enrgicamente
con un puado de hojas. Esperaba que aquello le
permitiese recuperar el control de su cuerpo. Al
cabo de un momento, se sinti capaz de salir de la
cabaa, dirigirse al patio de las mujeres e
incorporarse a las actividades del da.
En palacio, mientras tanto, el Consejo estaba
reunido al completo. Los prncipes de sangre, los
jefes de las grandes familias estaban sentados
sobre pieles o esteras. Rodeado de sus esclavos y
sus griots, Daa Manson fumaba en pipa tendido en
la tarima. Tiekoro, en pie, esper hasta que
Tietigui Banintieni le hubo dado la palabra en
nombre del mansa y luego hizo una leve
inclinacin.

Seor de las energas, me he enterado de que


Amadu Hamadi Bubu acaba de enviarle unos
emisarios a Usman dan Fodio, a Sokoto, para
preguntarle si poda declarar el yihad, la guerra
santa. Usman dan Fodio le ha dado libertad para
hacerlo y ha bendecido varios estandartes para l,
uno por cada pas que quiere someter. Pero ha
omitido dos, lo que significa que dos pases
escaparn del dominio de Macina.
Daa Manson dej a un lado la pipa y se
incorpor.
Cules son esos dos pases?
Tiekoro hizo un gesto para manifestar su
ignorancia.
Usman no se ha pronunciado, as que
cualquier cosa es posible... Veinte pares de ojos
se clavaron en l y Tiekoro prosigui entre el
silencio general: Usman dan Fodio es un santo,
pero sus hijos son codiciosos. Conducir una
delegacin cargada de oro, marfil y cauris hasta
Sokoto, y me comprometo a convencer a estos
ltimos de que Segu es uno de los dos pases a los
que el peul de Macina debe perdonar.

Estas palabras levantaron un clamor de


indignacin. El seor de la guerra, apoyado por
numerosos prncipes de sangre, vocifer que Segu
no acostumbraba a suplicar que se le perdonase,
sino a luchar, a dejar muertos y heridos en el
campo de batalla. Tiekoro escuch todo aquello
con desprecio; a continuacin se volvi de nuevo
hacia el mansa como si slo contara con su
inteligencia:
No se trata de una guerra corriente cuya
finalidad es matar y saquear. Se trata de una guerra
santa. Ese Dios al que os negis a someteros est
al lado de Amadu Hamadi Bubu y lo ayuda en
todos sus combates. No podis ganar contra l. Lo
nico que podis hacer es negociar vuestra
supervivencia.
Pronunciar semejantes palabras ante el mansa\
Poner en duda el poder de Segu! Otros hubieran
pagado esa audacia con la vida. Pero a Tiekoro se
le consideraba un adivino, un mago. De modo que
en la sala del Consejo se hizo un silencio tenso.
T vas a casarte, no, Tiekoro? pregunt
Daa Manson al cabo de un momento. Dejars a

tu nueva esposa para llevar a cabo una misin?


Har lo que t desees dijo Tiekoro
inclinndose, seor de nuestras tierras y
nuestros bienes.
Aquella frmula tambin estaba cargada de
insolencia, pues quera decir que las almas slo
pertenecan a Dios. Sin embargo, Daa Manson no
estaba celoso. Los cortesanos murmuraban que se
haba encaprichado de Tiekoro como si se tratase
de una mujer y que al final lo lamentara. Pues no
le daba ahora a una de sus parientes en
matrimonio? Los Traor eran nobles y ricos, de
acuerdo, pero de ah a concederles tantos
honores! Muchos le haban tomado ojeriza a
Tiekoro debido a sus aires de superioridad, a la
ropa extraa y rebuscada que se pona, y
esperaban pacientemente su cada. Y l caera
desde ms arriba an que su padre!
El Consejo se dispers, pero Tiekoro se qued
con Daa Manson y sus griots favoritos. El mansa
estaba preocupado. Aunque apoyaba las opiniones
de Tiekoro, a l tambin le pareca muy humillante
negociar la paz. Puesto que se haba aliado con los

Kulibali de Kaarta, no sera preferible reclutar


ejrcitos de tondyon y atacar a los peul? Al mismo
tiempo, sin embargo, lo haba invadido un terror
supersticioso.
Recordaba
las
palabras
pronunciadas por Tiekoro despus de las
predicciones de Alfa Seydou Konat: No se trata
de una guerra corriente. Dios ayuda a Amadu
Hamadi Bubu en todos sus combates... De buena
gana se hubiera convertido al islam, pero pensar
en la clera de sus sbditos lo retena.
Cundo partirs? le pregunt a Tiekoro.
Dentro de unas semanas habr acabado la
estacin de las lluvias y el Djoliba ya no se
desbordar contest ste tras unos instantes de
reflexin. Entonces me pondr en camino.
El jefe de los griots, que envidiaba el trato de
favor que Daa Manson dispensaba a Tiekoro, se
preguntaba por qu a un hombre en vsperas de
casarse pareca desagradarle tan poco separarse
de su mujer. Quin no ha deseado permanecer el
mayor tiempo posible entre los muslos amantes de
una virgen? All haba un misterio que era preciso
desentraar. No hay nada como un asunto de

mujeres para perder a un hombre, y Tiekoro era un


hombre mujeriego.
Tietigui Banintieni olfateaba a Tiekoro, daba
vueltas y ms vueltas a su alrededor como una
fiera con una presa que no le resulta familiar.
Quin era aquel hombre? Qu quera? Qu
ocultaba su conversin al islam? Dnde acababa
la fe? Dnde empezaba la comedia y el clculo?
La opacidad de Tiekoro irritaba a Tietigui,
acostumbrado a analizar a los hombres puesto que
viva de su credulidad. No era malo del todo, pero
seguramente tampoco bueno. Atractivo. Irritante.
Muy distinto de esos soldadotes y esos cortesanos
que rodeaban a Daa Manson y slo pensaban en
llenar su concesin de oro y cauris y sus cabaas
de mujeres. En resumen, un enigma.

5
Pese a su sufrimiento, Nadi se haba dormido.
Sali al umbral de la cabaa para calcular la hora.
La noche era opaca. Hmeda. Haban cado
trombas de agua. La tierra haba bebido hasta
saciarse y ahora, como un nio ahto, enviaba
pesados vapores hacia el cielo. Los rboles no se
movan, agotados por el huracn. De modo que
Tiekoro no haba cumplido su promesa. No haba
vuelto. En la penumbra del vestbulo, los
calabacinos llenos de tortas que haba amasado
con amor simbolizaban su abandono. La invadi
una especie de rabia, de locura asesina. De buena
gana hubiera ido a buscarlo como esas arpas que
les hacen escenas a sus maridos. Pero resultaba
que Tiekoro no era su marido. No tena ningn
derecho sobre l.
A su espalda, Awa Nya gimi dormida. Nadi se
volvi, tom a la nia en brazos y la estrech con
fuerza contra su pecho. Al menos ella le
perteneca. Nadie podra separarlas. Sin saber

muy bien qu haca, sali al patio. Sus pies


desnudos se hundieron en el barro y al sacarlos se
oy un ligero ruido de succin. Camin en lnea
recta hacia el frente y se encontr fuera de la
concesin. La calle se suma en la oscuridad y se
oa el murmullo de los espritus preguntndose:
Adnde va a estas horas con su hija?
No es la hija de Dioseni-Kandian?
Haca mucho tiempo que nadie llamaba a Nadi
as. Desde que los tondyon de Segu haban
incendiado su pueblo, dispersado y destruido a su
familia. De repente, revivi ese pasado. Ah, nada
bueno poda venirle de Segu! Debera haberlo
comprendido desde el instante en que su camino se
haba cruzado con el de Tiekoro. Gir a la derecha
sin pensar y recorri una calleja donde brillaban
las pupilas de animales surgidos tal vez de su
imaginacin. Pero no tena miedo. El mundo de los
invisibles no encerraba nada ms horrible que el
de los vivos; adems, all vera a su padre y a su
madre, destripados a hachazos ante sus ojos. Lleg
a la puerta sur de la ciudad, que no daba al ro
sino a la sabana y a los campos nocturnos de mijo

atiborrados de agua. Alrededor de Segu se


extenda ahora un inmenso campamento de
refugiados, pues el recinto de la ciudad no haba
podido albergar a todos los bambara procedentes
de Macina, Femay, Sebera, Saro y Pondori. Era
una amalgama de cabaas de paja como las de los
peul nmadas, de cuadrilteros de barro
construidos apresuradamente, incluso de chozas
hechas de ramas de rbol. En esos cuchitriles se
organizaban bandas de golfos que atacaban las
viviendas de la gente acomodada, cosa poco
corriente en Segu. La semana anterior haban
ejecutado a dos a la entrada de la ciudad, a fin de
que esa sangre impa no manchara la tierra de la
comunidad.
Bajo los rboles se dibujaron unas siluetas de
hombres que enseguida se batieron en retirada,
asustados de aquella mujer que deambulaba de
noche con un nio.
Nadi avanzaba en lnea recta hacia el frente,
aguijoneada por el deseo de poner la mayor
distancia posible entre Segu y ella. Segu, asilo de
injusticia y de perfidia. Sus pies chapoteaban en el

fango. Las hierbas mojadas le araaban las


piernas. Empez a caer una lluvia fina; despus se
levant un fuerte viento que la empuj.
En un momento dado, Nadi se acurruc al pie
de un rbol. Cuando los vapores blancos
comenzaron a mezclarse con la tinta del cielo, se
levant y reanud la marcha. Poco a poco, en los
campos aparecan hombres y mujeres. En una
marisma, plantaban arroz. En otro sitio, segaban
mijo. En otro, unas mujeres trajinaban junto a unos
hornos de tierra en los que tostaban las almendras
de las nueces de karit. Un poco ms atrs se
distinguan los tejados de las cabaas, oscuros
como pelajes de animal. S, el sabor de la vida
poda ser el de un fruto! Para ella,
desgraciadamente, no haba sido as.
Tropez con un pozo. Una abertura circular,
rodeada de ramas medio secas entrecruzadas. Al
principio slo pens en saciar su sed. Llevaba
horas andando y, aunque haca fresco, la saliva
formaba una pasta amarga alrededor de su lengua.
Pero al inclinarse para subir el odre de piel de
cabra colgado de una larga cuerda de da, vio el

agua espejeante. Una bocanada de aire fresco le


subi a la cara, como una llamada, y record la
historia que le contaba Siga cuando vivan en
Tombouctou.
Se ha tirado al pozo! Se ha tirado al pozo!
Un cuerpo frgil. Unos pechos puntiagudos como
los de una muchacha nbil. Un vientre abombado
como un suave montculo. Pero ella no dejara
ningn nio que sufriera por su ausencia, pues
llevaba con ella a su pequea y vulnerable hija.
Desat a Awa Nya de su espalda, la apoy contra
su pecho y mir apasionadamente su rostro
dormido. Muy pronto las dos estaran en el mundo
de los espritus. Conmovida sin duda por su fin, la
familia ofrecera sacrificios en su nombre, y ella,
agradecida, trabajara por su bienestar.
Se inclin de nuevo sobre el pozo. En aquella
estacin, el nivel del agua era alto. Se la vea
moverse, ascender un poco por las paredes de
tierra, y su frescor perfumaba como un hlito.
Nadi pas una pierna por encima de la
balaustrada de ramas. Por un instante predomin el
instinto de vivir. Record el cuerpo de Tiekoro

contra el suyo, el olor de su sudor cuando hacan


el amor, la risa cristalina de sus hijos, el ardor del
sol. Se agarr a las ramas, pero vacilaron bajo su
peso y, lentamente, cedieron. Cuando caa hacia el
agua negra, frenada y sostenida por las ropas, un
sentimiento de resignacin la invadi. Ella lo
haba querido, ella lo haba querido. Apret los
brazos alrededor de Awa Nya.
Se organiz una batida para buscar a Nadi.
Unos cuarenta hombres montaron a caballo y
partieron en todas direcciones. Tiekoro, que se
haba precipitado de cabeza contra un rbol con
intencin de poner fin a sus das, deliraba en su
cabaa atendido por su madre y rodeado de los
ms grandes feticheros. Las mujeres de la
concesin no decan palabra. Todas se sentan
implicadas. Todas se sentan responsables. Habra
bastado quizs una sonrisa cuando Nadi trituraba
mijo o una palabra cuando se sentaba en el corro
por las noches para evitar el drama de esa
desaparicin. Un simple gesto de solidaridad para
protegerla de la desesperacin. Pero ninguna haba

dicho nada.
En Segu corran los rumores. Qu pasaba en la
familia Traor para que se produjeran en su seno
muertes violentas, desapariciones y calamidades
de toda clase? Los que se relacionaban con ellos
se preguntaban si no deberan darles la espalda.
Los que no, se alegraban de haber guardo siempre
las distancias. La mayora de la gente no conoca a
Nadi y contaba sobre ella las historias ms
increbles. Se deca que era una mora de
Tombouctou, una marroqu de Djenn que, por
seguir a Tiekoro, haba abandonado su pas natal y
a su familia. En general, la compadecan, aunque
el amor llevado a semejante paroxismo pareca un
sentimiento inquietante. Qu ocurrira si las
mujeres ya no aceptasen que sus compaeros
tuvieran concubinas y otras esposas?
La noticia lleg al palacio del mansa, y a la
princesa Sunu Saro, prometida de Tiekoro, no le
gust. Iba a casarse con un hombre que se
precipitaba de cabeza contra un rbol por la
marcha de una concubina? Fue a ver a su madre,
que pensaba lo mismo. Pero qu podan hacer? La

dote ya haba sido pagada. Se haba fijado el da


de la boda. Las dos mujeres llamaron a Tietigui
Banintieni, que nunca andaba escaso de recursos.
Estuvieron reunidos toda una tarde en una de las
salas de palacio.
A ltima hora del da, parte de la compaa
enviada en busca de Nadi lleg a Fabougou.
El pueblo estaba conmocionado, pues haban
sacado del pozo el cuerpo de una joven
desconocida y, todava peor, el de una nia de
meses. El adivino haba predicho horribles
catstrofes. Era el signo anunciador de que la
regin sera destruida primero por los peul y luego
por hordas de hombres ms terribles an.
S, los dioses y los ancestros abandonaban a los
bambara. Tiefolo, que diriga la expedicin, puso
pie a tierra y se arrodill junto a Nadi. No haba
permanecido en el agua el tiempo suficiente para
haberse deformado y su rostro apareca sereno,
lleno de su habitual dulzura. Record cmo la
haba conocido unos meses antes, cuando fue a
informar a Tiekoro de la muerte de su padre.
Acababa de ser liberado, y estaba cubierto de

magulladuras y heridas. Ella, sentada a su lado,


haba preparado con sus hbiles manos un
emplasto de hojas y lo haba aplicado sobre las
zonas afectadas.
Te duele? le haba preguntado.
Despus le haba hecho beber una sustancia
templada y amarga, sostenindole la cabeza con
una mano.
Qu es esto?
Duerme-haba contestado ella sonriendo.
Qu curioso eres! Crees acaso que las mujeres
desvelan sus secretos?
Ahora estaba muerta. Haba osado poner fin a
sus das. Cometer el acto ms abominable. Qu
sera de su espritu? Y del de su hija? Trat de
imaginar sus ltimas horas, el exceso de su dolor,
de su soledad, de sus miedos. Culpables, todos lo
eran. No solamente Tiekoro.
El jefe del pueblo de Fabougou pregunt a su
espalda:
La conoces? Es una de vuestras mujeres?
Tiefolo levant la cabeza.
S, es la mujer de mi hermano mayor.

Como haba cometido el peor de los crmenes, el


de atentar contra su vida, nadie poda tocarla
impunemente. El sumo sacerdote-fetichero design
rpidamente a dos sepultureros. La envolvieron en
una estera y fueron a enterrarla lejos de los
campos cultivados del pueblo.

6
Tienes la cabeza ms dura que la cola de un
asno...
No es eso. Quiero aprender a leer, pero por
qu para hacerlo tengo que ensalzar a vuestro
Dios? No es el mo...
Tras estas palabras, Siga, recogiendo su tablilla
y su escribana, se dispuso a levantarse, pero Sidi
Mohamed lo retuvo:
Una taza de t?
Siga se acomod de nuevo y repiti en tono
burln:
A ver, explcamelo: por qu tengo que
aprender a leer en el Corn?
Sidi Mohamed alz los ojos al cielo.
Quieres no blasfemar?
Para cambiar de tema, fue a ordenar que
preparasen t. Sidi Mohamed viva en la casba de
Fez y era guarnicionero. Saba que sus
antepasados haban ido como esclavos en los
tiempos de Yaqub al-Mansur y crea que eran de

origen mossi.1 A fuerza de ver pasar todas las


maanas a Siga por delante de su tienda en
direccin al zoco Elketan, un da se haba decidido
a dirigirle la palabra y haba acabado trabando
amistad con l. Sin ser rico, viva holgadamente
del fruto de su trabajo. Ocupaba una agradable
casa de un piso, construida con ladrillos
cuidadosamente trabajados y adornados con
mosaicos, que tena un patio y un porche
embaldosado. Para Siga, la amistad de Sidi
Mohamed era preciosa. De hecho, divida su vida
en dos partes: la anterior y la posterior a su
encuentro con Sidi Mohamed.
Una vez que se hubieron tomado el t, Siga se
levant.
Tengo que irme.
Sidi Mohamed se encogi de hombros.
Realmente no comprenda a su amigo, su
dedicacin al trabajo, la vida casi monacal que
llevaba. Sin protestar, pues saba que sera intil,
se puso un albornoz de lana y lo acompa hasta la
puerta Bab al-Mahruk.
Hacia 1812, la ciudad de Fez poda parecer en

la cima de su esplendor. La formaban dos ciudades


distintas: Fez Yedid,2 construida por Yaqub ben
Abd al-Maqq al-Marini, y Fez Bali,3 que se
extenda siguiendo la pendiente del valle situado
al oeste. Desde el principio, aquella ciudad alegre
haba despertado en Siga una admiracin que lo
confunda. De repente haba comprendido el
significado de la palabra relatividad y que Segu, la
ciudad ms bella del mundo para l, era una
simple aldea. Monumentos de mrmol, palacios de
piedra, mausoleos, medersas, mezquitas que
rivalizaban en ingenio y armona, con sus tejados
de tejas delicadamente dispuestas sobre un
enmaraamiento de columnas, de jardines con
estanques construidos en un material transparente y
precioso. En el corazn de un parque frondoso, la
Qarawiy-yin4 abra sus dieciocho prticos
recubiertos de placas de bronce cincelado, de
dibujos y de inscripciones. Sus cpulas
octogonales, sus capiteles, las bvedas de sus
arcadas y los frisos de sus prticos eran la
expresin refinada de un genio que se poda dudar

que fuera el del hombre. Con un profundo


sentimiento de humildad, Siga miraba agolparse a
sus puertas a los estudiantes rabes, bereberes,
espaoles, judos convertidos y negros de Sudn y
comprenda la fascinacin que ejerce la
instruccin. Un da se atrevi a entrar en el patio y,
maravillado, contempl la decoracin policroma
de las paredes: oro, prpura, turquesa, zafiro,
esmeralda...
Siga y Sidi Mohamed se despidieron junto a la
puerta Bab al-Mahruk. Siga tena que ir a casa de
su patrn, que ocupaba en Fez Yedid, no lejos del
palacio real, una suntuosa mansin de la poca de
los marines. Mulay Idris, el patrn de Siga, era
pariente de Abd Allah de Tombouctou y sin duda
uno de los hombres ms ricos de Fez. Posea
talleres donde se teja seda y brocados con los que
se hacan cinturones para los vestidos de mujer, o
cortinajes, o estandartes que figuraban en la
escolta del sultn. Empleaba tambin a muchos
bordadores que embellecan las piezas de tela
destinadas a manteles y cojines, y todos esos
tesoros se vendan en los zocos de la Qaiceria. Era

un creyente de apariencia severa, lo que no le


impeda tener mucho apego al dinero y, ao tras
ao, casarse con mujeres jovencsimas. Trataba a
Siga con justicia, sin bondad, mientras que una
especie de desprecio impregnaba a su pesar sus
palabras.
Siga entr en la casa por la puerta de batientes
esculpidos y borde el estanque revestido de
baldosas de maylica que ocupaba el patio central.
Mulay Idris pareca estar esperndolo, porque
sali rpidamente de una de las estancias de la
planta baja para llamarlo. Estaba hablando con
dos rabes de tez tostada y aspecto cansado, con la
ropa cubierta del polvo rojizo del desierto; a todas
luces, dos caravaneros.
Sintate, Ahmed, sintatele dijo con una
bondad bastante poco habitual.
Siga obedeci, un poco intrigado. Hubo unos
instantes de silencio mientras un sirviente serva t
verde y ofreca dtiles frescos. Luego, Mulay Idris
lo rompi:
Nuestros dos amigos aqu presentes vienen de
tu tierra, de Segu, y tienen un mensaje para ti.

Ahmed, tu padre ha muerto. Hgase la voluntad de


Al.
Siga no supo qu decir e incluso dud de si
deba apesadumbrarse. Segu estaba tan lejos!
Adems, nunca haba sentido gran afecto por
Dusika, que jams se haba preocupado de l y lo
haba tratado como si fuera un sirviente de
Tiekoro. Despus pens en la afliccin de Nya, en
el desorden que aquello habra causado en la
familia, y se emocion.
Quieres ir a Segu? prosigui Mulay Idris
con la misma bondad-i Pondr a tu disposicin el
dinero y las monturas necesarios.
Siga se encogi de hombros y murmur:
Para qu? Supongo que, teniendo en cuenta el
tiempo que se invierte en el viaje, ahora ya se
habrn celebrado hasta las ceremonias del
cuadragsimo da...
Pero quizs a tu madre le gustara que la
consolaras.
Su madre? Nya haba sido la mejor de las
madrastras, pero no era una madre. Siga mene la
cabeza. Al poco pidi permiso para subir a su

habitacin. De modo que Dusika haba muerto!


Ahora, Siga senta irritacin por el hecho de que
se hubiera ido tan pronto, sin esperar a que l
hubiese demostrado de lo que era capaz. Nunca
sabra lo que vala aquel hijo, considerado como
mucho un bastardo. Y una oleada de amargura
invadi su corazn.
En Fez haba descubierto la ferocidad de las
divisiones sociales. En Segu haba nobles,
artesanos y esclavos, en efecto, y cada cual se
casaba en el seno de su casta. Sin embargo, no se
despreciaban unas a otras, o al menos eso le
pareca a l. Ni siquiera Tombouctou, donde la
arrogancia de los armas y los ulema le haba
impresionado, poda compararse a Fez. Aquella
ciudad era un conglomerado de grupos sociales
antagonistas que se excluan mutuamente del poder.
Los chorfa5 detestaban a los bildiyyin,6 y ambos
despreciaban al pueblo, dividido a su vez en
facciones. Al final de todo estaban los extranjeros,
los harratin7 y los esclavos negros. Siga haba
descubierto la nocin de raza, todava imprecisa
en Tombouctou. Por ser negro, automticamente se

le despreciaba, se le asimilaba a los contingentes


de esclavos gracias a los cuales, un siglo antes, el
sultn Mulay Ismail haba tenido bajo su dominio
a rabes, bereberes, turcos, cristianos... Antes de
conocer a Sidi Mohamed, no tena ningn amigo.
No haba cruzado la puerta de una sola casa, salvo
la de Mulay Idris. No haba intercambiado una
sonrisa ni compartido una copa. Por eso le haba
entrado una verdadera obsesin por demostrar de
qu era capaz un bambara, un hijo de Segu.
Primero tena que aprender a leer. Y a escribir. Y
despus iniciarse en todas esas maravillosas
tcnicas a fin de llevar su conocimiento a su pas.
Siga no slo practicaba todos los das caligrafa
para desentumecer sus dedos, sino que adems
observaba a los albailes, a los que esculpan en
yeso, a los ebanistas y a los faroleros y sus obras
maestras de metal cincelado. Gracias a las
relaciones de Mulay Idris, haba pasado unos
meses con un curtidor de la clebre familia de los
Ulad Salaui y se haba iniciado en el complejo
proceso de fabricacin del tafilete. En Segu no
faltaban ni bueyes, ni vacas, ni corderos, ni

cabras... As que, no era posible hacer todo eso?


Llamaron a la puerta. Era la primera esposa de
Mulay Idris, Maryam, que siempre lo haba tratado
con una gran bondad, aunque a veces era altiva.
Me he enterado de que has perdido a tu padre.
Hgase la voluntad de Al. Pero no te quedes aqu
aburrindote, ven a escuchar a un msico que toca
la viola...
Siga obedeci. A decir verdad, no le gustaba
mucho la msica que tocaban en Fez, pero
agradeca el detalle de su anfitriona. La sigui por
el balcn cubierto que daba la vuelta a la casa por
el lado del patio, rodeado tambin por una
espaciosa galera decorada con arcos y columnas.
El msico estaba junto al estanque central. Las
mujeres de la casa, envueltas en sus velos, ya se
hallaban presentes, y se hacan circular pequeas
bandejas con dtiles y pasteles de miel y de azcar
de caa.
Un chiquillo de piel negra, pero con el pelo
rojizo y rizado, se plant delante de Siga y, con
una amplia sonrisa, le tendi una carta. Siga la

abri y ley con dificultad:


Ests ciego? Es que no ves que te quiero?
Estupefacto, mir al nio, que se ech a rer a
carcajadas y sali corriendo.
Siga estaba desde el amanecer en el zoco
Elketan, pues su patrn tena all una tienda donde
venda las telas que haca tejer con el hilo enviado
de Tombouctou por Abd Allah. Era un trabajo
bastante pesado: disponer la mercanca de forma
que destacaran las mejores piezas, atraer a los
clientes, discutir el precio, hacer buenas ventas.
Ni un minuto para uno mismo! Afortunadamente,
Sidi Mohamed, cuya tienda estaba cerca del cruce
Semmarin, le mandaba tazas de t y, a veces, de un
caf muy fuerte con un poso denso, que se tomaba
con rodajas de limn. Por una vez, Siga dej la
tienda sin vigilancia para perseguir al nio a
travs de las atestadas callejuelas. El nio corra
con la clara intencin de dejarse alcanzar, como si
estuviera jugando. Entraba en las tiendas de
babuchas, en las joyeras, en la pajareras,
agarrndose de los albornoces de los transentes.
De pronto se detuvo y Siga lo atrap.

Qu significa esto? Qu significa esto?


El nio se qued serio, mir a Siga con sus ojos
de gato y dijo:
Es mi hermana, mi hermana Ftima...
Siga mir a su alrededor, aterrorizado.
Tu hermana? Dnde est?
Ven esta noche a casa con tu amigo Sidi
Mohamed dijo el nio. Mi hermana Yasmin se
casa. Habr mucha gente y nadie se fijar en
vosotros...
Acto seguido le dio la direccin y se fue
corriendo.
Siga permaneci un momento mirando de
derecha a izquierda como un idiota y despus se
dirigi a casa de Sidi Mohamed. Con las prisas,
estuvo a punto de derribar a dos o tres porteadores
de agua que transportaban odres de piel de cabra
apoyados en un costado. Sidi Mohamed estaba
dando los ltimos toques a unos arreos de caballo
para la familia del sultn, pues era conocido como
uno de los mejores artesanos de su especialidad.
Siga le tendi la nota que haba recibido y,
jadeando, le cont su aventura.

Bueno, ya iba siendo hora! se limit a


decir su amigo, sin parecer sorprendido.
Desde que estaba en Fez, Siga slo haba tenido
comercio carnal con las prostitutas de las casas
pblicas. Era demasiado orgulloso para ponerse
en situacin de que una mujer lo rechazara debido
a su color. Dos o tres prostitutas que vivan cerca
de la puerta Bab al-Charia lo reciban gustosas, y
l satisfaca sus necesidades prcticamente sin ver
a la mujer que gema y se arqueaba bajo su cuerpo.
De pronto, se enteraba de que en aquella ciudad
extraa, casi hostil, una joven se haba fijado en l
entre tantos hombres ricos, instruidos, apuestos,
seguros de s mismos, y hubiera deseado darle las
gracias de rodillas. Cmo era aquella
desconocida? Cmo eran sus ojos? Y su sonrisa?
Mientras tanto, Sidi Mohamed se rascaba la
cabeza, cubierta por una cabellera encrespada.
Ese sitio est en Zekak er-Ruman, no muy
lejos de aqu. Yo creo que ese nombre es el de la
hija de una casamentera, Zaida Lahbabiya... hija
natural, por supuesto, porque las casamenteras no
pueden casarse.

Aquellas palabras no tenan ningn sentido para


Siga, poco al corriente de las costumbres secretas
de Fez. Lo nico importante para l era que una
desconocida lo amaba y haba tenido la audacia de
decrselo.
Arrglate lo mejor que puedas y ven a
buscarme hacia las seis dijo finalmente Sidi,
devolvindole la nota.
Es posible describir el da que pas Siga?
Flotaba en una nube. Haca los planes ms
descabellados. Cantaba viejos aires de Segu que
crea olvidados. Le hubiera gustado poner al
universo por testigo y proclamar a gritos: Una
mujer me ama! Una mujer me ama! A m! A m!
Por un instante lo asalt una duda: y si era fea,
vieja o jorobada? Pero enseguida descart esa
posibilidad.
Hacia media tarde, cerr la tienda. Estaban a
finales del invierno. Los pobres se abrigaban con
albornoces de tosca lana, mientras que los
hombres elegantes lucan prendas de pao
importadas de Europa e iban tocados con un gorro
rojo oscuro, envuelto a su vez con un voluminoso

turbante que les daba dos vueltas en torno a la


cabeza. En cuanto a los nios, iban embutidos en
prendas de lana de colores fuertes, y si bien las
chiquillas permanecan en casa con su madre, por
todas partes haba tropeles de crios con una
tablilla bajo el brazo. Siga decidi ir a los baos.
Se trataba de una costumbre a la que le haba
tomado gusto. Pasar de la sala fra a la sala
caliente, donde manos hbiles te lavaban, y
despus a una tercera donde sudabas en una
agradable promiscuidad, sin diferenciacin entre
pobres y ricos, envueltos todos en el olor de
estircol de las calderas, resultaba pura y
simplemente embriagador! A veces, estudiantes de
la Qarawiyyin se ponan a recitar: Oh Fez, a ti es
a quien tratan de arrebatar toda belleza! Es tu
cfiro o un soplo lo que nos sosiega? Es tu agua
fresca y lmpida o dinero lo que corre? Tu
territorio es una tierra que surcan tanto los ros
como los grupos de hombres, los zocos y los
caminos.
Hablabas con desconocidos, unidos nicamente
por la desnudez. En esta ocasin, sin embargo,

Siga no se entretuvo, pues tema llegar tarde a la


cita. l, que no prestaba ninguna atencin a sus
ropas, esta vez se visti con suma elegancia. Una
chaqueta ceida azul oscuro con mangas, una
camisa de fina tela, un caftn marrn y un albornoz
de lana negra con bordados del mismo color.
Cuando sali de su habitacin, Maryam, que
estaba dando rdenes a las sirvientas, exclam:
Pero bueno!, adnde vas?
Al percatarse de su azoramiento, le dirigi una
sonrisa. Luego fue corriendo a su habitacin y
regres con un frasco para perfumarlo.
En Fez, el matrimonio no era un asunto nimio.
Tal vez la dote no tena la misma importancia que
en Segu, pero aun as era un derroche de regalos,
ducados, piezas de tela de seda y lino, pesados
brocados, pulseras y collares de oro y sobre todo
de plata, trabajados por los mejores orfebres.
Cuando Sidi Mohamed y Siga llegaron a casa de la
misteriosa Zaida Lahbabiya, la fiesta acababa de
empezar. El patio y la planta baja estaban llenos
de hombres, mientras que las mujeres permanecan
an en el primer piso. En el aire resonaba el

sonido de las trompas y las violas, de las risas y


de los cantos de alabanza de los poetas.
La casa de la tal Zaida era una maravilla. Sin
duda alguna su oficio de casamentera, suponiendo
que Sidi Mohamed no se hubiera equivocado,
deba de reportarle grandes beneficios. Un patio
de amplias dimensiones. Entre la planta baja y el
piso, un entresuelo. Los antepechos de las galeras,
con motivos geomtricos dispuestos en diagonal.
Baldosas de mrmol blanco y dinteles decorados
con rosetones delicadamente perfilados. A nadie le
extra la presencia entre los invitados de Sidi
Mohamed y Siga. Claro que en aquella reunin de
hombres que rean y charlaban, ni una gata hubiera
reconocido a sus cras. Zaida Lahbabiya, cuya
condicin de casamentera le permita estar con
hombres sin cubrirse el rostro, no tard en
aparecer. Era una negra con cierta mezcla rabe,
alta, de ojos brillantes y, en conjunto, bastante
impresionante. Iba muy maquillada y llevaba el
cabello, negro y muy corto, adornado con monedas
de plata. Llevaba las anchas manos y los pies
teidos de azul con henna, y de su cuerpo emanaba

un perfume de pimienta mezclada con menta, dulce


y excitante a la vez. Mir a los ojos a Siga, que se
qued petrificado. Saba aquella madre terrible la
razn de su presencia? Lo echara entonces a la
calle por considerarlo un palurdo? O peor an, se
lo recriminara en pblico? Qu dira l en su
defensa? Pero Zaida ya se alejaba, sin detenerse,
como una piragua sobrecargada descendiendo el
ro. Siga se percat de que, en cierto modo, ella
era la verdadera reina de la fiesta. No lo era su
hija, ni su futuro yerno, ni los parientes de ste.
Zaida reparta ostentosamente ducados entre los
miembros de una orquesta que acababa de
instalarse en el patio. Daba unas palmadas, y unas
sirvientas llevaban fuentes de carne de cordero y
cuscs. Esbozaba pasos de danza. De pronto
alguien asi de la mano a Siga. ste reconoci al
chiquillo que lo haba abordado por la maana,
ataviado con sus mejores galas y cuidadosamente
peinado con raya a un lado. El nio apoy un
delgado dedo sobre los labios y le indic que lo
siguiera.

Para Siga, el amor fue semejante a las primeras


lluvias del invierno. La estacin seca se ha
alargado interminablemente. La tierra est
cuarteada o polvorienta; la hierba, amarillenta.
Los rboles ya no aguantan ms. Y entonces, sobre
los campos se acumulan nubes que al poco
revientan. Los nios salen corriendo desnudos
para recibir las primeras gotas, todava espaciadas
y calientes. Despus todo brota: arroz, mijo,
calabazas... El pescado llena las nasas. Los
pastores abrevan a sus rebaos. Cmo haba
podido vivir sin Ftima?
Siga se despertaba por la noche hacindose esa
pregunta, que tampoco lo abandonaba de da en el
zoco, durante las clases de lectura, en los baos,
mientras coma. Adems, ya nada le causaba
placer. Ni la comida, ni la bebida, ni el trabajo.
Por primera vez, Mulay Idris tuvo que hacerle una
observacin sobre el cuidado de la tienda y
Maryam se quej del desorden que reinaba en su
habitacin. En cuanto a Sidi Mohamed, le dijo que
jams aprendera a leer. Ftima no se pareca en
nada a las mujeres con las que Siga haba soado a

veces. Era tan negra como su madre y su hermano


pequeo, pero tena el cabello sedoso y los ojos
grises. Y era menuda, muy menuda. Tena un
cuerpo diminuto, apenas abultado en las nalgas y
los pechos. Cmo se podan extraer tantos
deleites de una extensin de carne tan
insignificante? Y sin embargo, las criaturas
corpulentas que Siga haba posedo hasta saciarse
nunca le haban proporcionado tanto placer. Claro
que en este caso se trataba de un placer del
corazn. De un placer del alma. Siga no se
cansaba nunca de or a Ftima contarle:
Yo haba ido a comprar unas babuchas al zoco
Esebat, y ya regresaba a casa con mi paquete bajo
el brazo. Entonces te vi...
Me viste y te enamoraste. Cmo sucedi?
Por qu?
Porque se te vea triste, porque se te vea
solo.
En ese punto del relato, Siga siempre cubra a
Ftima de besos.
En aquel cuadro haba tan slo una sombra: las
citas a escondidas en casa de una amiga

complaciente que viva en al-ndalus.


Porque Ftima viva aterrorizada por su madre.
Un antepasado de Zaida Lahbabiya haba ido a
Marruecos como esclavo en la poca del sultn
Mulay Abd Allah, el mismo ao del gran
terremoto que haba asolado Fez. Ella haba
servido como encargada del guardarropa en el
seno de la antigua familia fasi8 cuyo nombre
llevaba, y preparado a todas las novias para su
partida a la casa nupcial. Ms tarde, esa actividad
se haba convertido en una profesin especfica,
completada con trabajos de bordado en espera de
la llegada de la nueva primavera y, con ella, de
ms bodas. A partir de entonces, los privilegios de
las casamenteras haban empezado a transmitirse
de madre a hija. Ellas organizaban tambin la
presentacin del recin nacido y en las
circuncisiones recitaban frmulas que nadie ms
saba. En aquella poca, bajo el reinado de Mulay
Sulayman, la corporacin de las casamenteras,
todas descendientes de esclavas negras, contaba
con siete patronas, la ms poderosa de las cuales
era Zaida. Zaida era rica. Posea tantas joyas que

las alquilaba a elevados precios a familias que no


tenan con qu adornar a las novias. Conoca al
sultn y se la reciba con frecuencia en palacio.
Cuando iba por las calles de Fez, todo el mundo la
reconoca y la saludaba por su nombre.
De qu tienes miedo? le preguntaba Siga a
Ftima. De que le parezca demasiado humilde
para ti? Soy hijo de un noble de Segu y mi familia
puede enviarle una caravana de oro si es eso lo
que ella quiere.
No debe enterarse nunca replicaba Ftima
meneando la cabeza. Nunca.
Pero Siga estaba deseando proclamar ese amor
por todo el mundo. Estaba deseando tener hijos.
Estaba deseando instalarse en una bonita casa de
la casba, a dos pasos de su amigo Sidi Mohamed.
Por qu le estaba eso vedado?
Siga dej unas piezas de tela mientras, una vez
ms, su pensamiento recorra el mismo tringulo.
Por qu se negaba Ftima a presentarle a su
madre? Porque era negro? Imposible; ella era tan
negra como l. Porque no era un buen musulmn?
En tal caso, estaba dispuesto a ir cinco veces al

da a la mezquita de Abu al-Hasan y prosternarse.


Porque crea que era pobre? Entonces le enviara
un mensaje a fa Diemogo para demostrar lo
contrario. De pronto, un perfume le inund las
fosas nasales, un perfume raro, de pimienta
mezclada con menta, al tiempo que una voz un
poco ronca, suavizada por una sensual
pronunciacin, le deca:
Vaya, me ha costado encontrarte!
Siga se volvi de golpe y estuvo literalmente a
punto de desmayarse o de salir corriendo, pues
ante l estaba, ataviada con un pesado vestido
negro, con la cara medio cubierta por un velo de
fantasa y el cabello adornado con ceques, Zaida,
Zaida Lahbabiya en persona, la madre de Ftima.
Dominado por el pnico, dej caer el retal de
algodn que tena en las manos y ella solt unas
alegres carcajadas que hacan saltar sus pechos.
Tanta impresin te causo?
Siga no era un nio. Se daba cuenta
perfectamente de que aqul no era el modo en que
una madre ofendida se dirige al pretendiente de su
hija. Se trataba de una maniobra de seduccin.

Muchas mujeres de mala vida lo haban mirado


as, calculando el peso de su cuerpo y tratando de
adivinar las dimensiones de su pene. Aquello hizo
que aumentara su pnico.
Qu quieres? balbuce.
Zaida ri ms fuerte an.
No lo sabes? El otro da, en la boda de mi
hija, desapareciste enseguida. Cuando fui a
buscarte, ya te habas marchado... Y he tenido que
remover cielo y tierra para encontrarte.
Dime qu quieres repiti Siga, con la
horrible sensacin de ser estpido. Intentar
satisfacerte...
Zaida se acerc hasta tocarlo.
Estoy segura de que lo conseguirs. Ya sabes
mi direccin. Te espero esta noche...

7
Cuntos hombres han hecho el amor al mismo
tiempo con una madre y su hija, y sentido placer
tanto en brazos de una como de otra?
Por supuesto, no se trataba del mismo placer.
Cuando Siga se separaba de Ftima, se senta ms
feliz, ms ligero, pulido y refinado por aquel
intercambio como una piedra preciosa en las
manos de un joyero. Cuando se levantaba del lecho
de Zaida, se odiaba y la odiaba. Se irritaba
retrospectivamente por su avidez y mascullaba:
Si sigue as, acabar arrancndome los
cojones!
Viva constantemente angustiado, temiendo que
la madre se enterase de sus relaciones con la hija,
y que la hija se enterase de sus relaciones con la
madre. Como dorma poco y dilapidaba el semen,
estaba cansado, distrado, y descuidaba el trabajo.
Mulay Idris lo amonestaba continuamente. Un da
incluso lo llam a su despacho:
Hace varios aos que ests aqu-le dijo y

hasta ahora no haba podido sino felicitarme por


tus servicios. Pero desde hace algn tiempo has
cambiado de un modo inexplicable. ste es el
ltimo aviso que te doy. Si las cosas siguen as, me
ver en la obligacin de enviarte a Tombouctou
con Abd Allah.
Qu poda hacer? Romper con Ftima? Ni
hablar, se negaba en redondo. Romper con Zaida?
No se senta con fuerzas para hacerlo.
Y es que Zaida, adems de sus excepcionales
cualidades en la cama, era un personaje fantstico.
No paraba de contar historias reales o imaginarias.
De creerla, el sultn Mulay Sulayman,
perdidamente enamorado de ella, haba intentado
conseguirla para su harn. Segn deca, un
manuscrito en piel de gacela de la Qarawiyyin
contena unos poemas dedicados a ella y en el
palacio de un seor de Crdoba estaba su retrato.
Por muy irritado que estuviera, Siga no se cansaba
de orla hablar. Se parta de risa cuando lo acoga
entre sus piernas ampliamente abiertas, y sus
primeros abrazos siempre tenan un toque ldico.
Qu poda hacer?

De regreso del Mellah,1 adonde haba ido a


entregar brocado a un rico comerciante que iba a
casar a su hija, se sent en los jardines Lalla Mina.
A unos pasos, un cmico cantaba una romanza
acompaado de un tamboril. Un poco ms lejos,
dos mendigos hacan bailar a unos monos
ataviados con harapos rojos. Era un espectculo
habitual al que Siga ya no prestaba ninguna
atencin. De pronto se sent a su lado un anciano
pobremente vestido con un albornoz viejo y un
gorro sin orejeras y le tendi su petaca. Siga
rechaz con un gesto el ofrecimiento y el anciano,
tras haber aspirado un poco de tabaco, coment:
Pareces muy abatido, muchacho!
Siga exhal un suspiro. En los momentos de gran
afliccin, todo el mundo sabe que los hombres le
abren el corazn al primero que llega. Siga no fue
una excepcin a esta regla y se desahog. Cuando
se qued en silencio, el hombre mene la cabeza.
Qu hermosa es la juventud! Yo tambin,
antes de estar apolillado como me ves ahora, viv
una situacin parecida. Estaba en Marrakech en
casa de mi to...

Siga, arrepentido de haberle confiado sus


problemas, decidi cortar por lo sano aquel relato
inspido, y ya se levantaba cuando el anciano lo
retuvo dicindole:
Huir es lo nico que puedes hacer!
Siga se sent de nuevo.
Huir? Pero... y Ftima?
Rptala. Llvala contigo... Pon el Sahara entre
la madre y t...
La sugerencia dejaba traslucir cierta osada,
desde luego. Sin embargo, Siga era consciente de
que el anciano se limitaba a decir en voz alta lo
que l no se atreva a expresar.
Irme? murmur. Pero si no he terminado
mi aprendizaje.
El hombre se ech a rer.
Eso es como si alguien le dijera a la muerte
cuando va a buscarlo: Espera, no he acabado mi
aprendizaje. La vida, muchacho, es un continuo
aprendizaje.
Siga se cogi la cabeza entre las manos. Irse!
Volver a Segu. Aceptana Ftima acompaarlo? Y
si no lo hiciera, tendra que raptarla? Eso exiga

complicidades en aquella ciudad donde l era un


extranjero. Se volvi hacia el anciano para
exponerle sus objeciones. Haba desaparecido.
Entonces comprendi que era un ancestro que, con
aquel disfraz, le haba indicado el camino que
deba seguir, y lo invadi una gran calma.
Se levant. En el momento de marcharse de Fez
se daba cuenta de lo mucho que la amaba. Nunca
haba sentido apego por Tombouctou, pero Fez se
le haba metido en la sangre como si fuera una
mujer. Adonde quiera que fuese, la echara de
menos. Pas por delante de la antigua mezquita del
minarete rojo, atraves los jardines de Bu Yelud y
regres lentamente a Fez Bali. Unas voces de nio
recitaban las primeras azoras y toda la ciudad se
extenda a sus pies, ante una cadena de altivas
montaas. Haba aprovechado el tiempo pasado
all? Tal vez haba sido excluido de su vida ntima
porque no comparta su religin, no se prosternaba
en sus mezquitas, no frecuentaba sus medersas,
nunca se haba mezclado con la multitud que
cruzaba el umbral de la Qarawiyyin para escuchar
a los grandes comentaristas de los hadiz, venidos

del mundo entero, en particular de Andaluca.


Cuando se reuni con Ftima, la encontr
llorando porque su madre haba vuelto a pegarle.
Siga la cubri de besos. Despus de haberla
embriagado de placer, decidi tantear el terreno.
Aceptara acompaarlo? Pero Ftima, que an no
haba cumplido quince aos, no era ms que una
nia. Haba sido capaz de escribir una carta
dirigida a un hombre declarndole su amor, pues
ese acto posea un carcter a la vez romntico y
perverso que era muy de su edad. Sin embargo, de
ah a pedirle ms! De ah a esperar que pudiese
tomar las riendas de su vida!
Siga decidi actuar solo y traz rpidamente un
plan. Durante todos los aos que haba trabajado
para Abd Allah en Tombouctou y luego para
Mulay Idris, no haba percibido salario alguno,
slo alojamiento y manutencin. As pues, tena
que cobrar esos atrasos. Gracias a ellos, cargara
una caravana con telas de algodn, sedas
adornadas con hilo de oro, brocados y telas
bordadas. El mundo estaba cambiando. En Segu,
hasta los que no eran musulmanes querran

comprar semejantes novedades. Las mujeres


cederan a esa moda. Abrira un gran
establecimiento comercial. Adems de las telas,
ofrecera sal de Tombouctou y cola. Y todava
mejor: montara una curtidura.
Qu se necesitaba para eso? Un espacio abierto
donde se pudieran excavar fosas y construir pilas.
En Segu no faltaba espacio. El Djoliba
proporcionara agua en abundancia. El sol
intervendra en el proceso de secado. Se podran
fabricar esas babuchas de flexible piel amarilla o
blanca que Fez exportaba a todos los pases
musulmanes. Siga se vio empleando a decenas de
garank,2 ya que l, al ser hijo de noble, no poda
rebajarse a trabajar el cuero. Ah, les demostrara
a todos de qu era capaz el hijo-de-la-que-sehaba-tirado-al-pozo!
En el momento en que ya contaba sus sacos de
oro y de cauris, Siga se encontr ante la medersa
de los caldereros y su humilde minarete, con los
pies hundidos en los desperdicios que los
habitantes arrojaban en abundancia por doquier.
Apret el paso en direccin a la tienda de Sidi

Mohamed. Lo encontr charlando animadamente


con un cliente que estaba encargndole una silla
para un pura sangre del que hablaba como si se
tratase de una mujer. Siga disimul su impaciencia.
Finalmente, el detestable charlatn se fue y Siga le
expuso a su amigo sin rodeos la decisin que haba
tomado. Hubo un largo silencio antes de que Sidi
Mohamed se decidiera a hablar.
Zaida es muy astuta; yo incluso dira que es la
criatura ms inteligente que lleva nombre de mujer.
Si desapareces al mismo tiempo que su hija,
enseguida se dar cuenta de que dos ms dos
suman cuatro. Alertar al sultn y detendrn a
todos los viajeros y todas las caravanas que se
dirijan hacia Segu. En menos de dos das, estars
de vuelta aqu con grilletes en los pies.
La objecin no careca de lgica. Siga mir a
Sidi Mohamed con desesperacin.
Se te ocurre otra idea?
Sidi se rasc enrgicamente la cabeza, tal como
le gustaba hacer. Aquel hombre astuto ocultaba la
agudeza de su mente bajo unas maneras rudas.
Otro camino dijo por fin. Tienes que ir

por otro camino...


Siga abri los ojos como platos.
Otro camino? Es que t conoces otros?
Sidi Mohamed se sirvi lentamente t y se bebi
la mitad del vaso a pequeos sorbos.
El mar-dijo a continuacin.
El mar? Dnde ves t el mar en Fez?
Sidi Mohamed suspir, como desanimado por
tanta estupidez.
En Fez no hay mar, pero s lo hay a unos
kilmetros de aqu, cerca de Knitra, donde vive
un to mo... All encontrars barcos que van a
todos los lugares de la Tierra.
Siga regres despacio a casa de Mulay Idris.
Al atardecer, cuando las paredes blanqueadas
con cal empezaban a oscurecerse, a los habitantes
les gustaba congregarse en las plazas hasta que la
gran llamada del muecn Allah Akbar los conduca
al interior de las casas para la ltima plegaria. Los
vendedores de almendras, menta y mazorcas de
maz asadas intentaban aprovechar las horas que
quedaban antes de la noche, y en todas las puertas
narradores pblicos cantaban la fundacin de Fez.

Siga dio un rodeo hasta Bab al-Guisa, donde,


como todos los das, un poeta recitaba los versos
de Abu Abd Allah al-Maghili ante una
muchedumbre que lo escuchaba con recogimiento:
Oh Fez, que Al haga revivir tu suelo mediante
la humedad! Que lo riegue con la lluvia de la
generosa nube! Oh paraso de este mundo, t que
superas a Hims por su esplndido y admirable
panorama...!
Escuchndolo, sus mejillas se cubrieron de
lgrimas. Iba a partir, a emprender el camino! Sin
embargo, lloraba tambin por su debilidad, pues
saba que a medianoche correra otra vez a
meterse en la cama de Zaida.
Siga sali de la cabaa del lavandero donde
estaba escondido desde el da antes. Segn sus
clculos, sus amigos, o ms bien los de Sidi
Mohamed, no tardaran. Haba salido todo bien?
Saba que el principal obstculo para el xito de la
empresa era la propia Ftima. Se asustara,
opondra resistencia.
Si Siga hubiera tenido a un fetichero a mano, le

habra pagado lo que fuera para saber qu iba a


pasar.
Hasta entonces todo haba ido bien. Con una
altivez principesca, Mulay Idris le haba pagado lo
que le deba; luego, recuperando con una mano lo
que haba entregado con la otra, se haba
comprometido a servirle mercancas de calidad. A
decir verdad, pareca satisfecho de que se fuera
voluntariamente, pues ya no le serva a su gusto.
Tan slo su mujer, Maryam, haba expresado su
sorpresa:
Has llegado a un acuerdo con Abd Allah?
Siga haba logrado ocultarle sus propsitos a
Zaida prodigndole todas las noches las caricias
ms apasionadas y adormeciendo as todo brote de
desconfianza. Sidi Mohamed y sus amigos tenan
que apoderarse de Ftima cuando sta regresara de
la escuela cornica. Como la costumbre del rapto
simulado antes de la boda no se haba perdido del
todo, a nadie se le ocurrira intervenir. Despus, el
pequeo grupo montara en unos caballos atados
bajo los olivos de Lemta y saldra por la puerta
Bab al-Guisa. Tan sencillo como un juego de

nios!
No obstante, Siga tena miedo. Crea a Zaida
capaz de todo. De remover cielo y tierra para
encontrarlo y castigarlo con su perfidia. Mientras
ella viviera, l no descansara. Anduvo hasta el
ro, el uadi Fez, que junto a una docena de fuentes
proporcionaba agua corriente a Fez. En la otra
orilla se alzaba un vergel de naranjos, de momento
sin flores ni frutos, contra un cielo gris de fines de
invierno. Despus volvi a la cabaa y se sent en
el suelo. Poco le faltaba para maldecir el amor que
haba sembrado tanto desorden en su metdica
vida, aunque al mismo tiempo saba que tan slo
ese desorden daba sentido a la existencia. De
modo que iba a regresar a Segu. Qu cambios
encontrara all? Su padre haba muerto. Habra
regresado Tiekoro de Djenn? Siga se daba cuenta
de que el rencor que senta hacia su hermano
segua vivo. El muy imbcil tena una mujer que
no mereca! Al pensar en Nadi, el corazn de
Siga se llen de dulzura. Haba encargado para
ella una pieza de brocado a la que unos
pasamaneros tenan que incorporar hilos de oro y

plata, as como lentejuelas de metal. Esposa


legtima o no, l tena intencin de agasajarla!
Le pareci or un ruido de cascos de caballos en
la carretera y sali apresuradamente. Pero era un
grupo de arrieros que regresaban de los mataderos
tirando de sus animales, cargados en demasa.
Entr de nuevo y, cansado de consumirse de
impaciencia, desenroll la estera e intent dormir.
En los momentos de emocin, las antiguas
pesadillas volvan a aduearse de la mente de
Siga. Nada ms cerrar los ojos, el cadver de su
madre, chorreando agua, apareci junto al pozo.
El cuerpo frgil, los pechos puntiagudos como
los de una muchacha nbil. El vientre abombado
como un suave montculo. Pero esta vez el
decorado haba cambiado. En lugar de la
concesin de Dusika, se encontraban en una
extensin empapada por la lluvia donde
empezaban a brotar arbustos de hojas brillantes. El
pozo estaba rodeado de un cinturn de ramas y el
fetichero, agachado, suplicaba a la Tierra que no
se irritara, que continuara dando sus frutos.
Que esta muerte mala, infecunda, no se

vuelva contra nosotros!


Siga, mezclado con los curiosos, se acerc. Y no
fue un solo cuerpo lo que vio, sino dos. Eran dos.
Dos mujeres jvenes, frgiles, y entre ellas estaba
tendida una nia. Siga empuj con los codos para
colocarse
en
la
primera
fila,
pero
implacablemente, como a propsito, el crculo lo
rechazaba. No lograba distinguir el rostro de las
mujeres, ni tampoco el de la nia, de la que slo
vea los piececitos de uas nacaradas. Hay algo
ms absurdo que la muerte de un nio? Que un
fruto verde que cae antes que uno maduro?
Por qu se han matado?
No se saba nada. Perteneca a la especie
peligrosa de las mujeres que aman demasiado. Que
ponen sus sentimientos por encima de las reglas de
la vida en sociedad.
Cul de las dos ha trado a su hija con ella?
Ha hecho bien. Una hija nunca pertenece ms
que a su madre.
El murmullo de las voces femeninas se apag.
Siga empuj ms fuerte con los codos y consigui
ver la redondez de una mejilla, la blancura de unos

dientes bajo unos labios separados. Nadi. Era


Nadi. Un grito de terror se detuvo en la base de
su garganta. Luego, reptando lentamente, subi,
consigui cruzar la barrera de la campanilla y
brot. Nadi. Era Nadi. Cuando se incorporaba,
impotente y atormentado, una mano lo sacudi.
Abri los ojos sobre una oscuridad cerrada. Se
oyeron risas.
Vaya manera de recibir a tu mujer!
La oscuridad se disip y aparecieron los rostros
risueos de Sidi Mohamed y algunos hombres ms
con un gorro de lana.
Est muerta! Est muerta! gimi Siga.
Los hombres rompieron a rer a carcajadas.
No, no est muerta...
Se apartaron para dejarle ver a Ftima, informe,
envuelta en mantas como un fardo, todava
asustada pero contenta.
Pasaron varios minutos antes de que las sombras
se disiparan de la mente de Siga, de que ste se
convenciera de que haba sido simplemente un
sueo y volviera a la realidad. No obstante, la
impresin haba sido tan fuerte que anulaba la

alegra y flotaba como un mal presagio. Ante la


mirada de reprobacin del grupo y, sobre todo, de
Ftima, se sirvi un buen trago de aguardiente.
Sidi Mohamed y sus compaeros haban llevado
tortas de trigo duro, aceitunas y cebollas. Todo el
mundo comi.
La primera parte del plan haba salido bien.
Faltaba la segunda. Se trataba de subir en barca
hasta el uadi Sebu y a continuacin hasta el
Atlntico. Muchos barcos surcaban esa va desde
la poca en que el jefe de los creyentes Abu Inan
haba enviado por all naves de guerra. En cuanto
al ocano, haba quien afirmaba que estaba repleto
de mstiles que iban en todas direcciones: hacia
Espaa, por toda la costa de frica y hasta, se
deca, la desembocadura del Djoliba.
Cuando Siga se qued solo con Ftima, no
experiment la alegra que haba esperado. El
recuerdo del sueo segua turbndolo. Era como si
el espritu de Nadi, antes de hundirse en la regin
de los invisibles, hubiera querido despedirse de
los que la haban querido. Adems, era consciente
de que Ftima era una chiquilla a la que habra que

llevar por la vida cogida de la mano. De momento


ya aoraba a Ali, su hermano pequeo.
El pobre, con quin jugar ahora que ya no
estoy yo? Adems, se le olvidar rezar. Igual que a
ti, Ahmed. Eres un mal musulmn... arders en el
fuego eterno.
Quien no ha visto nunca el mar, al descubrirlo
recibe una gran impresin. Se queda sin
respiracin al aspirar sus efluvios. Ante ese
inmenso sudario desplegado, enseguida capta la
magnitud del infinito y de la muerte. Siga, que
haba visto el lago Debo al ir a Tombouctou, crea
que no le sorprendera. Sin embargo, sus ojos
interrogaban al horizonte. Qu haba ms all de
aquella curva gris? Seguramente, las tierras de
otros hombres de piel clara como los rabes o
blanca como los espaoles, que despreciaban a los
hombres de piel negra. Siga haba tenido tiempo
de comprender que tener la piel negra te converta
en un ser marginal. Por qu? Por ms vueltas que
le daba a esa pregunta, no encontraba ninguna
respuesta. Los bambara eran tan fuertes, orgullosos

y creativos como cualquier otro pueblo. Era


simplemente una cuestin de religin? Si era eso,
por un espritu de desafo, l se aferraba a sus
dioses y sus ancestros. Seguira siendo, contra
viento y marea, un bebedor de alcohol, un
fetichista. Ftima y Siga haban ido de Knitra a
Sal, en otros tiempos puerto activo que
intercambiaba con Espaa aceites, cuero, lanas y
cereales, y semejante ahora a un gran cementerio
de piedras grises. Evitando Rabat, en la otra orilla
del ro, donde segn les haban dicho haba
numerosos traficantes de esclavos, haban bajado a
Mohammedia.
Siga haba dejado a Ftima en el albergue, pues
desde esa maana no paraba de llorar. De pronto
se haba dado cuenta de que no tendra la boda de
sus sueos: un ajuar suntuoso, mobiliario, una
esclava asignada a su servicio... Siga le repeta
que en Segu le ofrecera todo eso, pero lo cierto es
que empezaba a preguntarse con qu ojos mirara
sus concesiones de banco, sus calabacinos, sus
esteras y la falta de refinamiento de sus ropas.
No, no posean todos los bienes materiales de los

fasi! Suspir y se dirigi hacia el muelle. En


almacenes de techos bajos, se amontonaban sacos
de trigo o de arroz, cestos de dtiles y de
aceitunas. Haba tambin unas vasijas llamadas
fekarinas, de barro barnizado en azul, que unos
hombres con el torso desnudo envolvan
delicadamente en paja.
Los amigos de Sidi Mohamed no haban
mentido: el ocano estaba repleto de barcos.
Haba marineros lavando las cubiertas con
abundante agua. Siga vio a un negro sentado sobre
un montn de cuerdas y le expuso su plan. El
hombre se llev las manos a la cabeza.
Ests loco. Ningn barco va hasta all.
Pretendes ir ms abajo de la desembocadura del
ro Senegal y desde all seguir tierra adentro? Por
qu no has ido con una caravana?
Eso es asunto mo contest Siga con
sequedad. Sabes de algn barco que vaya hacia
el sur?
El marinero seal un bricbarca de bastante mal
aspecto.
El capitn, Alvar Nez, haba nacido en

Andaluca, recorrido las costas de frica y hecho


algunas incursiones en la trata de negros, pero
desde que los malditos ingleses inspeccionaban
todos los barcos de trata haba vuelto a practicar
un comercio ms legtimo. Mir sorprendido a
aquel apuesto negro, vestido a la manera de la
gente de Fez y que se expresaba perfectamente en
rabe, y le pregunt:
Qu haces tan lejos de tu casa? Cuntame...
Pero Siga no tena ningunas ganas de hablar de s
mismo, de modo que se limit a exponer lo que
quera. Estaba dispuesto a pagar lo que hiciera
falta para que lo llevasen a la desembocadura del
ro Senegal o del ro Gambia. lvar Nez se
sac la pipa de la boca.
Hace unos aos no habra dado un cntimo por
tu libertad en estas tierras. Ahora todo ha
cambiado. Estoy aqu debido a una avera. En
realidad, voy a Bonny3 a buscar aceite de palma.
Dices que tienes polvo de oro?
Siga baj de un salto la escalera que llevaba al
muelle. No, los dioses y los ancestros no lo
abandonaban! Nada ms llegar a Mohammedia,

encontraba un barco y un capitn que no pareca


demasiado mal tipo. Para celebrar el
acontecimiento, entr en una taberna donde
hombres de todos los colores, rabes tostados,
espaoles de piel blanca, negros y judos de tez
macilenta beban licores de esos que permiten
olvidar
las
preocupaciones
cotidianas:
aguardiente, ron, vino, ginebra... Haba tambin
algunas mujeres maquilladas y con la cara
descubierta. Siga se sent a una mesa, y estaba
encendiendo una pipa cuando un hombre se
precipit hacia l:
Jean-Baptiste! Cielo santo, todo el mundo te
da por muerto...
Desagradablemente sorprendido por esas
palabras, pero esforzndose en no dejarlo
traslucir, Siga golpe la mesa con la mano.
No soy Jean-Baptiste, pero de todas formas te
invitar a beber.
El hombre se sent. Pareca confundido, y le
cont a Siga su historia. Con su seor, Isidore
Duchtel, un francs completamente loco que
quera transformar Cabo Verde en un inmenso

jardn experimental, iba a la regin de Beni


Guareval a buscar semillas de flores, brotes de
naranjo y limonero y plantones de morera. En
Gore haba conocido a un esclavo bambara
llamado Jean-Baptiste que era clavado a Siga.
ste se encogi de hombros.
Jean-Baptiste! Los musulmanes nos ponen sus
nombres y los cristianos los suyos. Cul era el
nombre que le haba puesto su padre? Lo sabes?
El hombre hizo un gesto que expresaba su
ignorancia.
Tala, creo... o Sala...
Siga se inclin hacia l y pregunt con ansiedad:
No sera Naba?

8
A travs del calor del sol, Naba sinti el
pensamiento de su hermano revolotear en torno a
su cara y luego posarse en su frente, suave y
acariciador como las alas de una mariposa. Aspir
el humo de su pipa, cargada de maconha. Despus
de hacerlo varias veces, su espritu se volva
ligero, poroso, y, separndose del cuerpo, iba al
encuentro de los hechos y de las personas.
As era como se haba encontrado con el alma de
su padre mientras sta se separaba de su cuerpo y
haba caminado un trecho con ella antes de que se
hundiera en lo invisible. Y tambin de esa forma
se haba enterado de que su familia se hallaba
afectada por alguna muerte, aunque no saba a
quin lloraba. Todo giraba en torno a un pozo. Una
forma frgil. La tierra empapada del invierno.
Aspir humo de nuevo para adivinar qu
hermano pensaba en l.
No era Tiekoro, el mayor, pues su mente
desvariaba, sumida en un profundo dolor, y no

pensaba en nada. Tampoco era Tiefolo, pues no


pasaba un solo da sin que estuvieran juntos. As
que deba de ser Siga, el hijo de la esclava, el
hijo-de-la-que-se-haba-tirado-al-pozo,
que
siempre haba estado un poco marginado. Dnde
se encontraba ahora? En Segu, no. Naba percibi
la muralla lquida de un ocano que el soplo del
aire haca ms alta an.
Sobre su cabeza, entre el verde oscuro de las
hojas, asomaban frutos, naranjas. Dos das antes,
haba ido al huerto. Los frutos todava no se
distinguan de las hojas. Y hoy, de repente, una
acumulacin de soles. Ah, s, esa tierra era rica y
frtil. No peda sino parir, como una mujer. Naba
se puso en pie y mir a su alrededor. Una densa
vegetacin ceda el puesto a los campos de caa
de azcar, cubiertos por el velo malva de la
floracin. A lo lejos, como difuminada por la
distancia y el calor, se distingua la silueta de las
chapadas, esas montaas de cima aplanada a
golpe de pisn. Naba levant los brazos por
encima de la cabeza y cogi delicadamente una
naranja, slo una. Al da siguiente ira a recoger la

cosecha.
Manoel Ignacio da Cunha, propietario de aquella
hacienda situada en la provincia de Pernambuco,
no lejos de Recife, ciudad del noreste de Brasil,
no haba comprado a Naba sino a Ayodel, la
pequea nago a la que l protega. Naba haba ido
a parar, dentro de un lote, a manos de un holands
que intentaba criar ganado en el serto1 y no tema
a los rebeldes. Unos meses ms tarde, sin
embargo, haba aparecido misteriosamente en la
hacienda de Manoel a la hora de la comida y se
haba dirigido directamente a Ayodel, a la que
mientras tanto haban bautizado con el nombre de
Romana. Desde entonces, Manoel, que era
supersticioso, siguiendo los consejos de su mujer
no haba vuelto a tocar a Romana, pese a que la
adoraba y a que estaba embarazada de l.
Qu haba ocurrido en el serto? Naba no haba
dicho nada, ya que prcticamente no hablaba. Iba y
vena tocado con un gran sombrero de paja,
vestido con unos pantalones de algodn que le
llegaban hasta la rodilla y una guerrera informe, y
fumando maconha en una pipa. Los esclavos

decan que estaba loco y era un poco brujo; no


malo, pero s capaz de desencadenar las fuerzas
del mal. Como posea un extraordinario
conocimiento de las plantas, le consultaban cuando
un nio tena la barriga hinchada, cuando una
mujer tena una lcera purulenta y cuando un
hombre tena una enfermedad de la verga.
Protegido por esa fama de loco, Naba haca lo que
le pareca. Haba roturado un terreno cuadrado al
este del molino y de los campos de caa de azcar,
y lo haba transformado en un huerto de verduras y
frutales. Tomates, berenjenas, zanahorias, coles,
papayas, naranjas, limones... todo creca. Como si
supiera que la tierra no le perteneca, cada vez que
recoga una cosecha dejaba en el porche, para la
seora, dos cestos llenos a rebosar. El resto,
Ayodel lo venda en Recife, donde siempre
andaban escasos de vveres frescos, ya que
dependan de la llegada de los barcos procedentes
de Portugal. Adems, desde que la corte de Juan
VI de Portugal, tras los disturbios causados por
Napolen, se haba refugiado en Ro, todos los
alimentos iban a parar all.

Porque Naba haba vuelto con Ayodel como si


en su ausencia no hubiera pasado nada, como si
ella no hubiera estado durmiendo durante meses en
la Mansin, como si el nio que llevaba en su
vientre no fuera de Manoel. Los esclavos no
paraban de comentarlo. Acaso no vea que ese
primer hijo era mulato, muy distinto de los negros
que su propio semen haba plantado despus? De
pronto, odiaban a Ayodel, que despus de haber
sido la puta del amo se daba aires respetables y,
por si fuera poco, se liaba a organizar en la
hacienda una hermandad llamada Seor Buen
Jess de las Aspiraciones y de la Redencin de
los Hombres Negros, siguiendo el modelo de la
que exista en Baha. Las mujeres sobre todo eran
despiadadas.
Naba tom el sendero que, cruzando los campos
de caa, conduca al parque y a la Mansin, en la
cima de la colina, donde vivan Manoel, su mujer,
Rosa, la hermana de su mujer, Eugenia sta
desde que la sfilis se haba llevado a su marido
, unos quince hijos legtimos e ilegtimos,
blancos y mulatos, una docena de esclavos

domsticos, un sacerdote expulsado de la iglesia


debido a su pasin por las negras impberes, y un
maestro de escuela venido de Ro para ensear
caligrafa a los nios. No poda esperar para
mostrarle a Ayodel la primera naranja de la
temporada. Ella deba compartir con l ese
momento nico en que la semilla enterrada en la
vulva caliente de la tierra, tras un silencioso
trabajo, apareca, redonda, perfecta, como un
recin nacido que satisface por fin la impaciencia
de sus padres.
La Mansin de Manoel poda considerarse
suntuosa. Era un edificio de piedra cubierto de
tejas, con un piso coronado por un desvn. La
planta baja estaba ocupada por el saln amarillo,
as llamado a causa del color de las cortinas de
seda y cuyo suelo estaba cubierto por una alfombra
de Aubusson bastante bonita; dos salones ms
pequeos: uno verde y otro azul que llamaban
saln de msica porque contena un piano que
Eugenia y Rosa tocaban a veces, o tambin saln
chino porque haba un canap chino con
incrustaciones de ncar; una sala de billar donde

Manoel se reuna con sus amigos y un vasto


comedor amueblado de una forma bastante tosca
con taburetes y escabeles alrededor de una gran
mesa adornada con candelabros. El vestbulo
estaba pavimentado con baldosas negras y blancas,
que cubran tambin las paredes hasta media
altura. Una escalera de madera conduca a las
habitaciones del primer piso, y otra escalera,
estrecha y empinada, a los cuartos del desvn,
donde dorman las esclavas favoritas de Manoel.
Sin embargo, pese a la calidad de los muebles, de
madera de jacarand, de los bronces y de las
alfombras, todo aquello tena un aspecto sucio
debido tal vez a la exuberancia del clima tropical.
El olor de los barriles escondidos bajo la
escalera, que un esclavo vaciaba cuando
rebosaban, se insinuaba por doquier bajo el
perfume de las hierbas que las pequeas esclavas
se pasaban el da quemando en las distintas
habitaciones por las que pasaban, como fantasmas,
Rosa y Eugenia, con vestidos negros de corte
monacal, un largo velo, tambin negro, sujeto a la
peineta de su reluciente moo y un chal del mismo

color sobre los hombros. Los esclavos aseguraban


que Manoel se acostaba con las dos, lo que
explicaba la expresin sombra y atormentada de
su rostro.
Ayodel estaba en la cocina, rodeada de un
enjambre de nios entre los que Naba reconoci a
sus hijos. Estaba preparando pamonhas,2 cuyo
aroma ya se perciba, y al or ruido de pasos
levant la cabeza. Nadie saba mejor que Ayodel
que Naba no estaba loco. Nadie saba mejor que
ella la bondad, la delicadeza y la generosidad que
encerraba su corazn. l era en su vida la fuerza
tranquila, el dique contra el que se precipitaban
sus pasiones. Le sonri mientras l le mostraba la
naranja como si fuera una pepita de Ouro Prto3 y
pregunt:
Ser buena este ao la cosecha?
l asinti con la cabeza.
Nos reportar mucho dinero? insisti
Ayodel.
Naba sonri a su vez.
Por qu haces tantos clculos, iya?4 No

puedes dejar que los dioses los hagan por


nosotros?
Le pedir el da al amo para ir a Recife
dijo ella, haciendo caso omiso del reproche.
Despus rega a los nios, que aprovechando
su distraccin estaban metiendo los dedos, ya
pringosos de jugo de caa, en la masa.
La esclavitud transforma a un ser humano bien en
un pingajo o bien en un animal feroz. Ayodel no
haba cumplido diecisis aos cuando fue
separada de los suyos, por lo que en aquellos
momentos no tena ms de veinte. Sin embargo, su
corazn era el de una vieja, ms vieja que su
madre, que la haba trado al mundo, e incluso ms
vieja que su abuela. Su corazn estaba lleno de
amargura. Era como el caucho, la madera que
llora, la que los seringueiros5 atravesaban con
agujas en los bosques. De no ser por Naba, es
posible que se hubiera vuelto loca o que hubiera
acabado por poner fin a sus das. Sin decir una
palabra, l le haba dado a entender que no era
ms que una vctima, y ese amor la haba
mantenido con vida. Pero el amor de un hombre no

basta. Estaba todo lo dems. En primer lugar, el


pas, odioso de tan bello. Regias palmeras que
desafiaban el cielo, de un azul opaco. En los lagos,
profusin de flores acuticas, nenfares de
transparencia verde, orqudeas de labios
sangrientos y desgarrados. Y despus, los
hombres. Por una parte, los esclavos, que se
refocilaban en su pasividad. Por la otra, los amos,
que, consumidos por la sfilis, se rascaban las
costras y las llagas con sus largas uas.
Desde haca algn tiempo, sin embargo, Ayodel
albergaba una esperanza. Haba odo hablar de
esas sociedades de liberacin que organizaban los
esclavos, tanto en Baha como en Recife, con el
objetivo de regresar a frica. Ayudados por
ganhadores,6 negros y mestizos liberados,
establecan cajas donde guardaban el dinero que
conseguan ahorrar. Cuando uno de ellos tena en
la caja una suma que representaba la mitad del
valor exigido por su amo para concederle la
libertad, reciba del conjunto de los adheridos el
importe de la compra. Despus intentaba obtener
para l y su familia pasaportes portugueses, lo que

exiga gratificaciones y tratos de toda clase.


Mediante este sistema haba partido ya
determinado nmero de familias, que se haban
establecido en diferentes puertos del golfo de
Benn, en particular en Ouidah. Ayodel haba
reunido, reis a reis, el producto de la venta de las
frutas y verduras de Naba y se haba puesto en
contacto con el ganhador Jos. Slo faltaba
ultimar los detalles.

La ciudad de Recife deba su nombre a las rocas


que protegan la entrada del puerto e incluso de las
playas. Haba estado en manos de los franceses y
de los holandeses, y finalmente haba pasado a las
de los portugueses, que por lo dems la haban
fundado en el siglo xvi. Cada uno de sus sucesivos
ocupantes le haba dejado un poco de s mismo, y
el resultado de ello era una yuxtaposicin de
edificios de diferentes estilos.
Ayodel se dirigi hacia el barrio Nago Tedo.
Era un amontonamiento de cabaas de tierra,

agrupadas en concesiones bajo techados de paja, y


no hubiera costado creer que uno estaba en If, en
Oyo7 o en Ketu, en el golfo de Benn. All, en las
afueras de la ciudad, slo vivan negros, la mayor
parte nago, aunque tambin haba hausa y bantes,
antiguos esclavos liberados y mestizos que
ejercan mil oficios hojalateros, alfareros,
porteadores de agua, porteadores de sillas,
carboneros y cuyas mujeres vendan dulces,
frutas y verduras en las encrucijadas. Los nios,
desnudos o vestidos con andrajos, pululaban por
las calles enfangadas y en mal estado. El aire ola,
adems de al aceite de palma que impregnaba
todas las cocinas, a pimienta y malagueta.
La cabaa del ganhador Jos contrastaba con
las dems debido a un pattico deseo de
refinamiento. Estaba tambin hecha de tierra, pero
se compona de tres habitaciones y un porche. La
primera habitacin era una tienda, ya que el
ganhador Jos venda carbn. La segunda era un
saln amueblado con un canap y dos sillas que
tenan unos paos de encaje atados al respaldo con
cintas, al estilo portugus. La tercera, un

dormitorio donde haba una cama con mosquitera.


El propio Jos, un nago de Oy, era un personaje
muy peculiar. Debido a su gran belleza, los
portugueses lo haban utilizado como a una mujer y
finalmente le haban contagiado su vicio. Por eso
viva rodeado de una corte de jovencitos que
meneaban el trasero. Al mismo tiempo, eso le
haba permitido ganar dinero y vivir en
semilibertad. Al verlo tan delgado, con tantos
encajes y tantos dijes y colgantes en el cuello y las
orejas, se dudaba si atribuirle el sexo
masculino. Se pintaba con kohol el contorno de los
ojos, bellos y angustiados, pues el ganhador Jos,
consciente de su degradacin, era un hombre triste
y odiaba profundamente a los blancos.
Jos despach a dos adolescentes semidesnudos
que estaban arreglndole las uas y le seal una
silla a Ayodel. Como los dos eran de la misma
ciudad, la joven le pregunt con ansiedad:
Tienes noticias de all?
Jos exhal un suspiro.
Tuve ocasin de subir a un barco y hablar con
el capitn. Las cosas estn muy mal en nuestra

tierra.
Ayodel apret los dientes con odio.
Cundo acabar todo eso? Cundo podrn
impedir los nuestros que los blancos
desembarquen?
No se trata de eso dijo Jos, meneando la
cabeza. Adems, los ingleses han puesto fin a la
trata. Muy pronto ya no quedar ningn negrero en
el mar. No, ahora es otro peligro que viene del
norte...
Del norte?
S, los peul han invadido nuestras ciudades.
Las incendian. Matan a las mujeres y a los nios...
Ayodel no sala de su asombro.
Los peul? dijo por fin. Pero no son
nuestros vecinos de siempre?
El islam! Como sabes, se han convertido al
islam. Y creen que tienen la misin de
convertirnos a todos recurriendo a la fuerza. El
yihad, ellos llaman a eso el yihad.
Por un instante se hizo el silencio. Finalmente,
Jos tom de nuevo la palabra.
Bueno, hablemos de tu asunto. La sociedad de

liberacin ha aceptado...
Ayodel se sinti invadida de tal felicidad que
no pudo pronunciar una sola palabra, ni siquiera
de agradecimiento.
Pero algunos han puesto objeciones
prosigui Jos. Tu marido es un bambara de
Segu. Ests segura de que quiere ir contigo al
golfo de Benn?
Ayodel se encogi de hombros.
Qu ms da Segu o Benn? No son frica
los dos sitios? Y eso es lo que cuenta, no? Dejar
esta maldita tierra!
Jos hizo un gesto que poda significar cualquier
cosa.
En aquella poca, alrededor de una decena de
familias haban conseguido superar los obstculos
insuperables y subir a bordo de un barco con
destino a uno de los puertos del golfo. Jos saba
que a l eso le estaba vedado. Cmo
reaccionaran los suyos, la comunidad, su padre,
su madre, sus hermanos, sus hermanas, si volviera
a su lado con ese vicio que los portugueses le
haban metido en la sangre? Sin duda lo

lapidaran! Sin duda dispersaran sus miembros


por las encrucijadas, a fin de que no ensuciara la
tierra que pisaban los hombres! Ya no era un nago.
Ya no era un ser humano. No era ms que un
pingajo, un marica.
Mientras tanto, Naba haba ido a entregar la
cosecha de fruta a casa del holands Ian Schipper,
fiel cliente de Ayodel, a quien los contratiempos
de su pas no haban llevado a marcharse de
Recife. Ian Schipper viva en la calle Cruz, en un
casern alto con celosas de madera en las
ventanas. El espectculo del puerto, con sus
jangadas8 y sus naves de pesadas velas, siempre
transportaba a Naba. Permaneci largo rato frente
al mar, que al principio estaba en calma y luego se
enfureci de repente y se alz hasta formar una
pared de varios metros de altura. Cuando reanud
su camino, un hombre se acerc a l. Un negro
alto, con la cabeza rapada al cero y vestido con
una larga y amplia tnica blanca. Tras mirar a
derecha e izquierda, le tendi un papel que, una
vez desplegado, dej a la vista una sucesin de
caracteres rabes, y susurr:

Al te llama, hermano. Ven esta noche a rezar


con nosotros a Fundo.
La locura se cebaba con los negros de
Pernambuco, fueran esclavos, ganhadores o
libertos.
As que Naba no prest atencin a aquel hombre
singular y se guard el papel en la guerrera. De
todas formas, le gust aquel trazado cabalstico y
se prometi reproducirlo.
Cuando lleg a casa del ganhador Jos, adonde
Ayodel le haba pedido que fuera a buscarla, los
encontr charlando animadamente ante un vaso de
cachaga.9 Jos informaba a su interlocutora sobre
la reciente revuelta de Baha. El plan haba sido
inteligentemente trazado. Los esclavos sublevados
tenan que provocar incendios en distintos puntos
de la ciudad para distraer la atencin de la polica
y del ejrcito y sacarlos de los cuarteles. Despus
tenan que aprovechar la confusin para atacar los
acantonamientos, coger armas y matar a todos los
portugueses. Una vez que se hubieran adueado de
la ciudad, contaban con unirse a los esclavos de
las haciendas del interior. Una denuncia de ltima

hora, sin embargo, haba hecho fracasar ese


maravilloso plan.
Jos bajla voz:
Dicen que los que fomentaron todo so son
musulmanes y que tenan intencin de matar
tambin a todos los africanos catlicos...
Ayodel se encogi de hombros.
Catlicos? Acaso lo somos realmente? Lo
fingimos, eso es todo...
El ganhador Jos se ech a rer. Con todo,
ambos sentan la misma inquietud. Los esclavos
musulmanes planeaban matar a los catlicos.
No indicaba eso que las disensiones de la tierra
africana se reproducan en el mundo de la
esclavitud, cuando en realidad era el amo, el
portugus, el blanco, el nico enemigo?
Naba durmi muy mal aquella noche.
Cada vez que iba a sumirse en la inconsciencia,
se le apareca el rostro de Nya, su madre, baado
en lgrimas, y despus el del desconocido que lo
haba abordado en las calles de Recife cubierto de
sangre, con una herida en la frente. Cuando

intentaba levantarse, unas manos invisibles lo


retenan en el suelo, se hundan con fuerza en su
carne. Al final, se despert con un sabor de ceniza
en la boca y fue al huertecillo contiguo a la
senzala10 a fumar maconha. Pero la hierba, que
tena la virtud mgica de relajarlo, esa noche no le
causaba efecto. Lo presenta: se acercaban
peligros semejantes a formas cuyos contornos no
se distinguen claramente.
Oa sollozos, silbidos de ltigo. Aspiraba el olor
de urub de la muerte.
Mientras estaba all, contemplando la noche, su
segundo hijo, Kayod, se reuni con l. Era un
nio muy bueno que adoraba a su padre. Enseguida
reclam un cuento y Naba lo sent sobre sus
rodillas. Si bien haba dejado que Ayodel les
pusiera nombres yoruba a los nios, cosa que
chocaba mucho a los esclavos, l les hablaba
siempre en bambara. Comenz un relato
protagonizado por Suruku.
Suruku cay en un pozo. Quera comprobar si
se haba roto algn diente al caer. Pero la cada la
haba dejado tan atontada que se equivoc y se

meti la mano en el ano. Oh, no me queda ni un


solo diente!, exclam.
El nio se ech a rer a carcajadas.
Cuntas lenguas hablas t, baba?11
pregunt.
Naba sonri en la oscuridad.
Se puede decir que hablo tres. Dos son las de
mi corazn: el bambara y el yoruba. La tercera es
la de nuestra servidumbre: el portugus.
El nio se qued pensativo.
Y cuntas lenguas hablar yo? pregunt de
nuevo.
Naba acarici la cabecita cubierta de recio pelo.
Espero que no hables nunca ms que las
lenguas de tu corazn... Despus acun al nio y
lo llev a su jergn. Ahora, duerme...
La senzala se compona de dos habitaciones con
el suelo de tierra batida. Como Ayodel guardaba
todas las ganancias de Naba, slo contena lo
estrictamente necesario. Un armario que Naba
haba construido para los utensilios de cocina
sartenes y cazuelas ennegrecidas por el uso y
una mesa. En la segunda habitacin haba dos

hamacas compradas a los indios y unos jergones.


Ayodel dorma en una hamaca con su hijo
pequeo, Babatund. La otra hamaca la ocupaba
Abiola, el hijo mayor, el hijo de Manoel. Naba
estaba saliendo de puntillas cuando, a la luz
mortecina del quinqu, vio que este ltimo
tampoco dorma. Se acerc y dijo en voz baja:
Parece que esta noche toda la familia ha
bebido caf!
El nio cerr los ojos. Odiaba a Naba. Odiaba a
sus hermanos negros porque le recordaban que su
madre era una esclava y l medio negro. Odiaba el
nombre de Abiola que le haban puesto y le
hubiera gustado que lo llamaran por su nombre de
bautismo, Jorge. Jorge da Cunha. Porque l era
hijo del amo. Por qu no viva en la Mansin con
sus otros hijos? Por qu le obligaban a
permanecer en esa cabaa de barro seco sobre un
armazn de tallos flexibles? Y ahora oa hablar de
la vuelta a frica, a esa tierra brbara donde se
venda a los hombres como si fueran ganado,
cuando no se les devoraba a dentelladas! Jams,
jams! Se opondra con todas sus fuerzas a ese

plan!
Naba no insisti, pues saba cules eran los
sentimientos de Abiola.
En ms de una ocasin haba querido abordar
esa cuestin con Ayodel, pero tema hacerle
dao. Acaso su relacin con Manoel no la haba
hecho ya sufrir bastante? Adems, un nio es como
una planta. Con mucho amor, acaba por crecer
recto, directo hacia el sol.
Naba sali de nuevo a la oscuridad, salpicada a
intervalos regulares por las formas ms oscuras de
las senzalas. Ni un ruido. El olor dulzn de
guarapo del molino, transportado por el viento, y
el salvaje de la tierra, incontenible incluso entre
las caas de azcar. Qu era esa forma negra en
la copa del rbol del pan?
Era la muerte?
Era el urub de la muerte?

9
Manoel volvi la cabeza, frunciendo el entrecejo
para evaluar mejor a su pequeo interlocutor.
Mulato bastante oscuro, con un bonito cabello
rizado y unos labios ligeramente malva que ms
tarde seran sensuales, pero que de momento slo
temblaban de miedo.
Ests seguro de lo que dices? insisti.
El nio inclin la cabeza.
Si no me creis, ordenad que registren la casa.
Encontraris los papeles que os digo. Es musulmn
y conoce a los de Baha.
Si se hubiera tratado de otro, Manoel no habra
hecho caso de esa acusacin. Los esclavos de la
hacienda rezaban por la maana, a medianoche y
por la noche, acompaaban a los amos en el
rosario y el Salve Regina, encendan cirios,
quemaban ramas bendecidas y repetan con fervor.
Creo en la Santa Cruz!
Pero se trataba de Naba, el que le haba quitado
a una mujer a la que segua deseando.

Ve a buscar al feitor1 murmur.


El nio no se movi.
Es que no me has odo? le espet Manoel.
El nio cay de rodillas.
Si he dicho la verdad, me dejaris quedarme
con vos? Yo soy vuestro hijo, seor, por qu no
me dejis quedarme con vos?
Manoel, adems de sorprendido, se sinti
vagamente halagado. Crea que su madre lo tena
totalmente ganado.
Por supuesto, por supuesto, tu lugar est
aqu...
El nio sali corriendo.
Manoel Ignacio da Cunha era representativo de
una generacin de portugueses. Perteneciente a una
autntica familia de aventureros que haba
emigrado a Asia, a Madeira y a Cabo Verde, al
sentirse demasiado limitado en aquel trozo de
pennsula, se haba trasladado a Pernambuco,
donde al principio haba sido un simple agricultor
que llevaba su caa al seor del molino. Con el
tiempo, sin embargo, se haba enriquecido. En
aquella poca estaba pensando en irse a vivir a

Recife y dejar la hacienda a cargo de un hombre


de confianza. Profundamente alterado por las
palabras de Abiola, subi en busca de su mujer y
la encontr en la cama, tan amarilla como la
almohada india sobre la que reposaba. Ella lo
escuch con atencin mientras el corazn le
saltaba de alegra dentro del pecho, cargado de
medallas bendecidas, relicarios y escapularios.
Por fin tena la oportunidad de vengarse de
Ayodel.
No creo que sea l... no es ms que un pobre
loco inofensivo. Es ella, es ella. Yo ya haba
observado que se ausentaba por lo menos cinco
veces a lo largo del da, y era para ir al sabbat...
Manoel reconoci las elucubraciones de una
mujer celosa, pero despus de lo que acababa de
pasar en Baha, donde unos musulmanes haban
planificado una de las revueltas mejor concebidas
de los ltimos aos, no estaba de ms ser
prudente. Descendi de nuevo a la planta baja,
donde lo esperaba el feitor con su sombrero de
paja en la mano. El feitor Joaquim era su mano
derecha, su hombre de confianza, el que se

encargaba, de hecho, de hacer funcionar la


hacienda. ste escuch a su patrn con estupor.
No es musulmn-protest. Brujo, no digo
que no. Adems, cmo va a fomentar una revuelta
si no habla con nadie?
Acto seguido, los dos hombres se miraron. El
feitor tambin estaba quejoso de Ayodel porque
una noche en que le haba tocado los pechos ella le
haba propinado un bofetn. Se comprendieron sin
hablar. Joaquim se dirigi a los senzalas.
Al registrar la cabaa de Naba encontraron,
efectivamente, un papel donde haba algo escrito
en rabe y unas hojas de rbol con los mismos
caracteres.
Acompaado de tres robustos esclavos, el feitor
procedi a la detencin de Naba, al que
encontraron en su huerto, con la pipa en la boca.
ste no opuso resistencia y se dej poner los
grilletes.
Cuando la noticia corri por la hacienda, caus
una gran consternacin. Todos coincidieron en
considerar a Naba inocente y recordaron que haba
curado a ste, aliviado a aqul... En cambio,

arremetieron contra Ayodel. Era ella! Acaso no


haba intentado montar, conchabada con los de
Baha, la hermandad del Seor Buen Jess de las
Aspiraciones y de la Redencin de los Hombres
Negros, cuyo verdadero objetivo era liberar a los
esclavos? Acaso no conspiraba con sociedades
de liberacin en Recife? Decenas de hombres y
mujeres fueron a ver al feitor o a Manoel en
persona para jurar sobre la cruz que la haban
visto con la frente contra el suelo, desgranando un
rosario musulmn de cincuenta centmetros y
noventa y nueve cuentas de madera, rematado con
una gruesa bola.
El feitor y Manoel acordaron no prestar odos a
esas delaciones. La detencin de Naba planteaba
un grave problema. No era un esclavo. Al menos,
no un esclavo de Manoel, a pesar de que viva en
su hacienda. Haba que considerarlo un hombre
libre? No, puesto que exista un comprador, un
holands que haba pagado por l y que se
encontraba en algn lugar del sertdo. Entonces,
era un fugitivo? En tal caso, por qu haba
tolerado Manoel su presencia en sus tierras

durante tantos aos? Como result bastante


complicado aclarar todo aquello, encerraron a
Naba en el calabozo lindante con la Mansin, en
espera de que fuera trasladado a Recife a la
maana siguiente.
Mientras suceda todo esto, Ayodel no estaba en
la hacienda. Era domingo, da de descanso.
Siempre vida de ganancias, inmediatamente
despus de la misa en la capilla haba cargado de
cestos de verduras y naranjas un carro tirado por
bueyes y se haba ido a venderlas a las haciendas
vecinas. Despus se haba detenido para lavar los
harapos de sus hijos en las aguas claras del ro
Capibaride, que serpenteaba a travs de los
campos antes de unirse al ro Beberibe e ir a regar
Recife. Al regresar, encontr la cabaa vaca y a
los nios llorando. Una vecina compasiva la puso
al corriente.
La joven fue corriendo a la Mansin y se arroj
a los pies de Manoel, que estaba sentado en una
hamaca en el porche.
El hacendado mir a aquella mujer, que tan
insolente haba sido con l y ahora lloraba a sus

pies, y declar:
Yo no puedo hacer nada. Ha sido tu propio
hijo quien lo ha denunciado, y hemos encontrado
pruebas.
Ayodel se revolc por el suelo.
Amo, tmame, puesto que es eso lo que
quieres!
Aquella frase irrit a Manoel. No quera que
dijesen que se vengaba, sino que haca justicia.
Quieres acaso que mande que te azoten?
dijo en tono spero.
Ella suplic, y cuando levant la cabeza hacia
Manoel, ste pens lo estpido que era por no
aprovechar su ofrecimiento.
Al menos djame ir a Recife para preparar su
defensa.
Manoel estuvo a punto de echarse a rer. Una
esclava, una negra que apenas hablaba portugus,
pretenda hacerse or por los tribunales reales?
Vete al infierno si quieres! contest
encogindose de hombros.
El juicio de Naba se celebr en un ambiente

tormentoso.
Durante los ltimos diez aos se haban
producido, tanto en Baha como en Recife y en las
haciendas del interior, una serie de revueltas de
esclavos y de africanos emancipados. Acerca de
esta cuestin, haba divisin de opiniones. Para la
mayora de los brasileos, no eran ms que la
manifestacin de los sentimientos crueles y
perversos de los negros. Para otros, no eran ms
que justas represalias contra unos amos
inhumanos. Finalmente, para un puado de
intelectuales y liberales, eran las nobles
manifestaciones de seres oprimidos contra la
usurpacin de su libertad. De hecho, la llegada
masiva de prisioneros como resultado de las
guerras y los disturbios en el golfo de Benn
reforzaba los sentimientos de rebelin de los
esclavos, principalmente de los musulmanes, que
cada vez que llegaba un barco se las arreglaban
para ser informados de los progresos y las
conquistas de sus correligionarios.
Y por ltimo, a modo de guinda, no acababan
de enterarse de que en una isla de las Antillas,

Santo Domingo, los esclavos haban tomado las


armas y llevado a cabo una autntica guerra de
liberacin contra los franceses? De repente, todas
las teoras que consideraban a los negros
inofensivos nios grandes se venan abajo. Esos
seres ingenuos a los que se colocaba al fondo de
las capillas, a fin de que su olor no molestara ni a
los curas ni a los fieles, y que cantaban a coro:
Con Dios me acuesto, con Dios me
levanto,
con la Virgen Mara y el Espritu
Santo.
Si la muerte me sorprende,
ilumname
con la luz de la Santsima Trinidad.
Esos seres ingenuos, esos nios grandes, de
repente asustaban a sus amos.
Naba apareci en la sala de audiencias con la
camisa de tosco algodn y el pantaln de nanqun

que llevaban los presos, y pareci no entender


nada de lo que suceda a su alrededor.
Cuando le presentaron el libro sagrado,
pidindole que jurara sobre l, permaneci en
silencio. A la pregunta: Eres musulmn?,
contest echndose a rer. Cuando le dieron a
elegir entre un rosario catlico y uno musulmn,
permaneci inmvil. Y lo mismo entre una imagen
de san Gonalves de Amarante y una caligrafa
rabe. Por lo dems, result imposible establecer
cualquier tipo de relacin con los musulmanes o
mal2 de Baha, ciudad donde Naba no haba
puesto los pies jams. Llegaron hasta a
examinarles el sexo a l y a sus hijos para ver si
estaban circuncidados. Lo estaban, en efecto, pero
se trataba simplemente de una costumbre africana.
Como ltimo recurso, los jueces presentaron el
caso como un delito de magia negra, y los
testimonios fueron demoledores. Ahora bien, si
Naba no se defenda no era porque no entendiese
que estaba en juego su cabeza, sino porque estaba
cansado. Desde la fatal cacera que lo haba
separado de los suyos, no tena ganas de nada. Las

frutas y las plantas, Ayodel y sus propios hijos no


le haban devuelto las ganas de vivir. Echaba de
menos la tierra de Segu, el olor del Djoliba
cuando las aguas estn bajas y las riberas quedan
salpicadas de conchas de ostras, el to de su madre
sazonado con una salsa de hojas de baobab, el
calor sofocante de la sabana en el corazn del da.
Tiempo atrs, en Saint-Louis, haba intentado
dejarse morir, pero lo haban salvado. Ahora ya no
poda ms. Cuando pensaba en Ayodel, senta
cierto remordimiento. Despus se deca que era
joven y hermosa. Algn hombre la consolara. Tan
slo se senta tentado de vivir al pensar en sus
hijos: Olufemi, Kayod y Babatund,3 sobre todo
el ltimo, nacido despus de la muerte de Dusika y
reencarnacin de ese antepasado. Sin embargo,
qu utilidad tena un padre esclavo? Qu
ejemplo poda ofrecer a sus hijos? Jams cogera a
Babatund de la mano para llevarlo a cazar leones
con arco.
El len dorado de reflejos cobrizos,

el len que, renunciando a los bienes


de los hombres,
se sacia de lo que vive en libertad...
Jams lo convertira en un karamoko. As que,
para qu?
Para qu vivir sin libertad, sin sentirse
orgulloso de uno mismo? Eso era como estar
muerto. Durante el juicio, el ganhador Jos no
permaneci inactivo. Hizo que la sociedad de
liberacin a la que perteneca dirigiera una
peticin a Juan VI, a Ro, implorando su
clemencia. Desgraciadamente, cuando esta carta
lleg a manos del rey, acababa de descubrirse otra
revuelta: la de Antonio y Baltasar, ambos esclavos
de Francisco de Chagas, ambos hausa. Al registrar
sus cabaas, se haban encontrado cuatrocientas
flechas, cuerda para construir arcos, fusiles y
pistolas. As pues, Juan pidi a los tribunales la
mayor severidad y orden que todo esclavo al que
se encontrase en la calle o fuera de la casa de su
amo despus de las nueve de la noche, fuese

encarcelado y condenado a recibir cien latigazos.


Ayodel, que desconoca todos estos sucesos,
conserv la esperanza hasta el ltimo momento. El
recuerdo de los aos que haba vivido con Naba
pasaba una y otra vez por su mente, desde el da
que se haba acercado a ella con su bolsa de
naranjas en el establecimiento de esclavos de
Gore, hasta su desaparicin en el serto y su
reaparicin en la hacienda de Manoel. Entonces no
haba mirado el abultamiento de su vientre. Le
haba sonredo y, desplegando un pauelo, le haba
mostrado dos guayabas de un rosa amarillento.
Despus haba construido para ella una casa en
la linde de los campos de caa de azcar.
Naba haba borrado su vergenza.
Naba la haba reconciliado consigo misma.
En la sala de audiencias haca calor. Los jueces
hablaban una lengua que ella no entenda, ese
portugus de las personas instruidas que no se
pareca en nada a la jerga mezclada con palabras
africanas que utilizaban Manoel y el feitor. No
distingua el rostro de Naba y era como si ya lo
hubiese perdido, separados como estaban por

sillones, bancos, hombres, sacerdotes, jueces.


En un momento dado, el ganhador Jos, que
permaneca junto a ella, la asi del brazo y ella
supo que se haba emitido el veredicto. Salieron a
la calle, inundada de luz, donde unos pocos
rboles ofrecan su sombra.
No haba nada que decir.
Adnde iban? Se desplom en el puente Santo
Antonio. Fue una cada muy lenta, casi furtiva,
como la de un animal que ha aguantado hasta el
lmite de sus fuerzas. Un animal o un esclavo. En
la hacienda, algunas veces un hombre o una mujer
se desplomaba as, sin una queja. Como se
encontraban cerca del hospital Santa Casa de
Misericordia, el ganhador y sus amigos la
llevaron all.
No haba nada que decir. No haba nada que
hacer. Brujo o musulmn, qu ms daba? Haba
sido condenado a muerte. Para mayor gloria de
Dios.
Un negro haba sido condenado a muerte. Para
mayor tranquilidad de los blancos.
Durante mucho tiempo, para Ayodel la vida no

fue ms que un rectngulo de cielo azul, un sabor


de agua de melisa, de vez en cuando el dolor de
una sangra en el brazo, las tocas blancas de las
religiosas, semejantes a grandes aves marinas.
Hasta que un da reconoci las caras de sus hijos:
Olufemi, Kayod, Babatund. Dnde estaba
Abiola? Entonces record y llor.
Aferrarse de nuevo a la vida cuando ya no hay
razones para vivir. Hablar del da siguiente cuando
ya no hay futuro. Ver salir el sol cuando ya no hay
amanecer.
Una maana fue a verla un sacerdote, el padre
Joaquim, uno de esos msticos que gustan de la
compaa de los desheredados y los herejes. La
absolvi de sus pecados. Al poco, Ayodel hizo
que todos la llamaran Romana. Al poco, comulg.
La primera vez que comulg, tuvo una visin. El
cielo se entreabra y la Virgen Mara, con el Nio
Jess en brazos, le lanzaba una rosa. El padre
Joaquim y las religiosas se pusieron contentos.
Finalmente encontr el nimo suficiente para irse
del hospital. Fue entonces cuando el padre
Joaquim y las religiosas la informaron. La haban

declarado indeseable en Brasil y condenado a ser


deportada con sus tres hijos a frica, por ser la
compaera de un feticeiro4 famoso.
La nave en la que embarc, la Almizade, haba
echado el ancla en la punta de la isla das Cobras.
Adems de Romana, embarcaron unos mal que,
una vez ms, haban hecho correr la sangre en
Baha y unas familias negras que haban
conseguido comprar libertad y pasaportes. En la
cubierta se amontonaban cuerpos, bales, fardos,
botellas, instrumentos musicales, jaulas de
pjaros, todos los pertrechos de la miseria. Los
nios, que las religiosas le haban quitado al
ganhador Jos debido a su pecado abominable y
haban ingresado durante la enfermedad de su
madre en el orfanato de Santa Casa, miraban la
costa de Brasil, las doradas playas que
contrastaban con la franja verde oscuro de las
palmeras. Excepto Babatund, que era demasiado
pequeo, tenan el corazn en un puo. Dnde
estaba su padre? Quin haba cambiado a su
madre? Ya no la reconocan en aquella mujer
austera, con el semblante demacrado, toda vestida

de negro y que slo hablaba de Dios.

10
El urub de la muerte, invisible para los ojos de
los humanos corrientes, se pos sobre un rbol de
la concesin y bati las alas. Estaba agotado.
Haba sobrevolado kilmetros de ocano,
luchando contra el oleaje y las rfagas de viento, y
despus
densos
bosques
que
perciba
hormigueantes de mil formas de vida iracundas y
violentas. Finalmente haba contemplado a sus
pies la extensin dorada de la arena y
comprendido que se acercaba el trmino de su
viaje. A continuacin haba aparecido el perfil de
las murallas de Segu.
Tena una misin que cumplir. Naba haba
muerto lejos de su casa. Su cuerpo, que reposaba
en tierras extranjeras, no haba recibido los ritos
funerarios. Por lo tanto, era conveniente advertir a
los suyos de que se expona a errar durante los
tiempos venideros por esa landa desolada de los
espritus malditos, incapaz de reencarnarse en el
cuerpo de un nio varn o de convertirse en un

ancestro protector y, con el tiempo, en un dios. El


urub se alis el plumaje mientras recobraba el
aliento. Luego mir a su alrededor.
Era por la maana. El sol tardaba en responder a
la llamada de los primeros golpes de mortero de
las mujeres y segua dormitando en el otro extremo
del cielo. Las cabaas tiritaban unas contra otras.
Pero las aves ya cacareaban, los corderos balaban,
y desde debajo de los tejadillos de las cocinas al
aire libre, ascenda el humo formando remolinos
blancuzcos. Las esclavas empezaban a preparar
las gachas de la maana, mientras que los esclavos
se dirigan a las cabaas del agua, afilaban sus
dabas frotndolos con piedras y se preparaban
para partir hacia los campos. El urub observ
con curiosidad aquel ajetreo tan distinto del de las
haciendas, donde, mucho antes del amanecer, los
carros tirados por bueyes, precedidos del gemido
desgarrador de los ejes, suban hacia el molino de
azcar cargados de hombres harapientos. All, el
trabajo de la tierra era degradante. Aqu, los
hombres slo le pedan a la tierra los productos
necesarios para vivir. El paisaje tambin era

distinto. All, suntuoso y barroco como una de esas


catedrales que los portugueses construan para
adorar a sus dioses. Aqu, desnudo, rasa casi
siempre la hierba como el pelaje de un animal, y
sin embargo armonioso. El urub salt sobre una
rama baja para situarse frente a la cabaa de
Kumar, el forjador-fetichero habitual de la
familia de Dusika. Fue una idea acertada, pues
Kumar sali para ver cmo sera el da y no le
pas inadvertida la presencia del animal entre el
follaje.
Desde haca algn tiempo, Kumar saba que
estaba llegando el momento de que se ejecutara la
voluntad de los ancestros en relacin con uno de
los hijos de Dusika. Un da que estaba lanzando
los cauris sobre la bandeja adivinatoria, stos se
lo haban comunicado. Sin embargo, por ms que
se lo haba pedido, no haba averiguado nada ms.
La llegada del pjaro le indicaba que todo se
haba consumado. Entr en la cabaa, mastic
races para hacerse receptivo a la palabra de los
invisibles y despus cogi de un calabacino tres
tallos de mijo secos. A continuacin, volvi al pie

del rbol, los plant en el suelo, peg la oreja a


ste y esper las instrucciones, que no tardaron. El
urub, sobre su cabeza, haba cerrado los ojos. Iba
a descansar todo el da. Kumar regres a la
cabaa. Apart con un gesto a su primera esposa,
que se acercaba para ofrecerle un calabacino de
gachas, y, tras envolverse en una manta venida de
Europa, pues haca fresco, sali de la concesin.
Segu estaba cambiando. A qu se deba? Al
aflujo de comerciantes que ofrecan objetos antes
raros y costosos y ahora casi corrientes? Prendas
de vestir musulmanas, caftanes, botas, telas
europeas, mobiliario marroqu, cortinajes y
alfombras venidos de La Meca... El islam era lo
que corroa a Segu como una enfermedad cuyo
avance es imposible detener. Ah, los peul no
necesitaban acercarse ms! Su aliento ya lo haba
impregnado todo! El yihad era ya superfluo!
Haba por doquier mezquitas desde lo alto de las
cuales los muecines lanzaban descaradamente su
sacrilega llamada. Haba por doquier cabezas
rapadas. En todos los mercados, la gente se
disputaba talismanes y polvos, un montn de

baratijas envueltas en caracteres rabes y justo por


eso consideradas superiores. Y el mansa no
adoptaba ninguna medida contra la nueva fe!
Kumar entr en la concesin del difunto Dusika,
actualmente a cargo de Diemogo. Tena que
pedirle a este ltimo un gallo blanco y un cordero
del mismo color, y descubrir bajo qu rbol haba
sido enterrado el cordn umbilical de Naba.
Diemogo, que estaba hablando con el jefe de un
grupo de esclavos que iban a roturar un terreno del
clan hasta entonces dejado en barbecho, dirigi
una mirada de inquietud al fetichero. Qu nueva
calamidad iba a anunciarle?
La familia ya haba sufrido mucho. Desde la
muerte de Nadi, Tiekoro, dbil y achacoso como
un anciano, no haba salido de su cabaa. Como
consecuencia de ello, la princesa Sunu Saro, su
prometida, sintindose humillada, haba devuelto a
travs de los griots reales la dote y los presentes
que haba recibido. Como consecuencia de ello, su
embajada en el sultanato de Sokoto haba sido
dada a otro. Como consecuencia de ello, Nya,
afectada por la reciente tragedia y por los

sinsabores de su hijo, tampoco gozaba de buena


salud. Demacrada, delgada, pareca indiferente a
todo, y sin su direccin las cosas se iban a pique.
Porque no se poda contar con las otras mujeres,
que siempre haban estado sometidas a la bara
muso de Dusika. Diemogo se acerc a Kumar y
ste, llevndolo a un lado, lo puso brevemente al
corriente:
Los ancestros me han enviado un mensajero.
Uno de los hijos de Dusika necesita mis
servicios...
Diemogo se estremeci.
Tiekoro?
Kumar lo mir con severidad.
No intentes conocer secretos demasiado
pesados de llevar para ti. Necesito un gallo de
color blanco, un cordero sin mancha y diez nueces
de cola. Haz que me lo lleven todo a mi concesin
antes de la noche.
A continuacin fue en busca del rbol necesario
para su ritual. Mientras se diriga hacia el fondo
de la concesin, pas por delante de una cabaa
donde entraban y salan esclavas muy atareadas.

Era la de Nya, a quien acababa de darle un fuerte


dolor en la zona del corazn y se haba quedado
inconsciente. Kumar admir para sus adentros la
fuerza del amor maternal, as como la intuicin que
la acompaa, comparable al conocimiento que da
el trato con los espritus.
Nya, rodeada de coesposas y esclavas,
descansaba sobre su estera con los ojos cerrados.
De vez en cuando jadeaba como un animal. Dos
sanadores colocaban emplastos de hojas sobre su
frente, le frotaban los miembros con una locin y
hasta intentaban introducir un poco de lquido
entre sus labios. En un rincn, dos adivinos
manipulaban sus cauris y sus nueces de cola. Al
ver a Kumar, maestro incontestable, se levantaron
con respeto y uno de ellos murmur:
Aydanos, Komotigui...1
Su vida no est en peligro dijo Kumar en
un tono tranquilizador. Despus se puso en
cuclillas junto a la paciente.
Saba todo lo que Nya haba sufrido desde que
se haba quedado viuda. El consejo familiar, al

repartir las esposas de Dusika, la haba asignado a


Diemogo, por quien nunca haba sentido aprecio y
al que, con razn o sin ella, consideraba enemigo
de los intereses de sus hijos, en particular de
Tiekoro. Sin embargo, desde entonces le deba
sumisin y obediencia en todo. No poda negarle
su cuerpo. Y ahora, adems de todas esas
preocupaciones, se le comunicaba misteriosamente
la muerte de Naba! Kumar decidi interceder en
su favor ante los ancestros, a fin de amortiguar
tantos sufrimientos. Mientras tanto, sac de un
cuerno de carnero un pellizco de polvo y se lo
meti en la fosas nasales. Al menos se sumira en
un sueo sereno.
Despus sali. Al fondo de la concesin, junto al
cercado donde piafaban los caballos, se alzaba un
grupo de rboles dominado por un baobab cuyas
ramas estaban cubiertas de pjaros. Kumar lo
rode tres veces, murmurando oraciones. No, el
cordn umbilical no estaba all. Entonces surgi
una garza blanca volando casi a ras del suelo, se
elev luego como una flecha y acab posndose en
un tamarindo pegado al muro de la concesin, unos

metros ms lejos. Kumar salud al mensajero de


los dioses y los ancestros.
Nya se pas el da durmiendo. Sumida en un
sueo profundo como el de la infancia. Cuando
abri los ojos, haba cado la noche. Encontr su
dolor intacto, pero silencioso como una presencia
de la que uno nunca se librar.
Su hijo Naba haba muerto, lo presenta, aunque
ignoraba el lugar y las circunstancias en que se
haba producido esa muerte. Vio de nuevo al beb,
al nio que haba sido, siempre siguiendo la estela
de su hermano mayor. Luego, al cazador. Su
corazn temblaba cuando Tiefolo lo llevaba con l
a la sabana. A veces pasaban all semanas enteras.
Hasta que un da unos silbidos anunciaban su
vuelta. Despedazaban los animales todava
humeantes: antlopes, gacelas, facqueros... La
cabeza y las patas eran enviadas a casa de
Kumar, que haba construido las flechas, mientras
que ella reciba la parte simblica, el lomo de los
animales. Esa poca ya no exista. Esa poca no
volvera jams. Qu dolor para una madre no

saber qu tierra cubra el cuerpo de su hijo! Se


volvi hacia un lado y las mujeres que la cuidaban
le dedicaron toda su atencin.
Quieres un poco de caldo de pollo?
Ba, deja que te d un masaje.
Ba, te encuentras mejor?
Ella hizo un gesto de asentimiento. En ese
momento entr Diemogo en la habitacin y todo el
mundo se retir. Diemogo y Nya nunca se haban
querido; l pensaba que ella ejerca demasiada
influencia sobre Dusika. Si el consejo de familia
los haba convertido en marido y mujer, era
precisamente para acabar con esas tensiones, para
obligarlos a olvidar las individualidades y pensar
slo en la familia, en el clan. Hasta entonces, sin
embargo, haban reducido sus contactos al mnimo,
y si Diemogo pasaba la noche con ella era
simplemente para evitar humillarla demasiado.
Y ahora resultaba que senta hacia ella una
piedad que pareca amor. Nya segua siendo
hermosa. Posea esa arrogancia de los Kulibali,
cuyo ttem es el mpolio.2 Le toc la frente.
Cmo te encuentras?

Ella esboz una sonrisa furtiva.


No me ha llegado la hora, kok. Maana an
te preparar las gachas...
No lo haba acostumbrado a tanto afecto, pues
siempre lo haba recibido como a un enemigo. Por
primera vez quiz, Diemogo mir su cuerpo con
concupiscencia. Sus pechos todava firmes. Sus
anchas caderas. Sus largos muslos cuya forma se
marcaba a travs del pareo. Todo eso que haba
sido propiedad de su hermano mayor y que ahora
le corresponda a l. Porque ahora era el dueo.
De las tierras. De los bienes. De los animales. De
los esclavos. Su corazn, nada orgulloso por lo
general, se hinch, y lo invadi una embriaguez
que se confundi con el deseo.
Ya era noche cerrada. Todos los ruidos de la
concesin haban cesado excepto el llanto de un
nio que rechazaba el sueo por suponer el final
de los juegos. Muy a lo lejos sonaba un tam-tam.
Sorprendido por el vigor de su miembro, Diemogo
se acerc a Nya. Era como si otro se hubiera
introducido bajo su piel, tomando posesin de su
corazn y de su sexo.

Djame dormir a tu lado susurr mientras


se tumbaba. El calor de un hombre sigue siendo
el mejor remedio.
Nya se volvi hacia l, ofrecindose con una
naturalidad que Diemogo nunca haba observado
en ella. Con cierta timidez, le acarici los pechos
y los encontr ardientes, ansiosos. Entonces entr
en ella.
As, gracias a Kumar, esa noche el alma errante
de Naba encontr el camino del vientre de su
madre.

TERCERA PARTE
LA MALA MUERTE

1
Un asco de tiempo! Llova desde haca semanas,
meses. Los rboles no cesaban de acercar cada
vez ms la copa a un cielo bajo, negruzco como la
tapa de una marmita de una ama de casa
descuidada, al tiempo que hundan las races cada
vez ms en el vientre de la tierra viscosa, blanda,
fangosa. La maana era igual que el medioda y
que la tarde, pues el sol no sala. Exhausto, no
responda a la llamada de los morteros de las
mujeres y permaneca tumbado tras densas
pantallas de nubes. Malobali entr en una de las
cabaas construidas apresuradamente con ramas y
pregunt a sus compaeros:
No habra que reanudar la marcha?
Uno de ellos levant la cabeza hacia l.
Calma, bambara! No eres t quien dirige la
escolta, que yo sepa...
Despus de todo, era verdad. Exhalando un
suspiro, Malobali se sent, registr sus ropas en
busca de una nuez de cola y, al no encontrarla,

dijo:
Tiene alguien un poco de tabaco o una nuez
de cola?
Uno de los hombres le tendi una petaca.
Malobali y sus compaeros llevaban chaquetas
de tela adornadas con toda clase de grisgrises y de
amuletos musulmanes en sus tringulos de piel,
pantalones de algodn con tiras de cola de animal
en la cintura y altas botas de piel, en otros tiempos
rojas y ahora descoloridas y llenas de manchas.
Como estaban en el interior, se haban quitado el
gorro de piel de mono con una correa para
sujetarlo y cauris incrustados. Formaban un cuerpo
de tropa del asantehen, jefe supremo del reino
ashanti. Malobali aspir el tabaco y despus se
tendi en el suelo, acurrucndose para tratar de
conciliar el sueo. Los efluvios de sudor y mugre
de todos aquellos cuerpos mal lavados que haba a
su alrededor, hacan ms denso an el aire cargado
de humedad. Pero el hecho de estar sucios no
haca que Malobali despreciara a sus compaeros;
l lo estaba tambin. Casi haba olvidado los
tiempos en que era un nio mimado que viva en la

cabaa de Nya, el hijo de un noble, de un


poderoso. Ahora era un simple mercenario que, a
cambio de vveres, alojamiento y ocasionalmente
una parte de botn, alquilaba sus servicios al
asantehen. No era el nico que estaba en ese
caso, desde luego. Los ejrcitos del soberano
contaban con 60.000 hombres cautivos, vasallos
y extranjeros de diferentes orgenes que no
pertenecan al pueblo ashanti. Estos ejrcitos
haban sojuzgado a todos los estados vecinos del
pas ashanti Gonja y Dagomba al norte, Gyaman
al noreste, Nzema al sureste e incluso cruzado el
ro Volta para someter Akwamu y Anlo. El nico
pueblo que segua oponindose a la hegemona
ashanti, los fanti, poderosamente apoyados en la
costa por los britnicos, acababa de ser derrotado.
Malobali no consigui conciliar el sueo. Se
levant y se acerc a su amigo Kodjoe, el mismo
que le haba tendido la petaca.
Levntate, pedazo de animal. Ven a dar una
vuelta conmigo. Quizs encontremos alguna pieza
que matar...
Kodjoe abri un ojo.

Es que ha parado de llover?


Qu va! Es que para alguna vez de llover en
este maldito pas?
La voz de un hombre se alz:
Si no te gusta este pas, bambara, lrgate.
Nadie te retiene. Vuelve a tu casa!
No era ms que una broma. Sin responder,
Malobali y Kodjoe salieron. A su alrededor, el
bosque era tan espeso que haba una oscuridad
casi total. Toda clase de plantas se entrelazaban,
desde helechos gigantes y bambes, que crecan
sobre una alfombra de musgo y hongos, hasta
irokos, cuyas copas formaban una bveda sin
apenas fisuras. A cada paso, se tropezaba con
lianas que suban por los troncos formando
complicados arabescos y con plantas trepadoras
provistas de tijeretas y zarcillos, peligrosas como
trampas. Al principio, Malobali haba odiado
aquel universo tenebroso que ola a muerte y a
podredumbre.
Y todava ahora continuaba oprimindolo, pues
crea descubrir en cada recodo la forma malfica
de un genio furioso. l, que hubiera querido no

creer en nada, se sorprenda mascullando las


plegarias que alejan enfermedades o muertes
sbitas. Kodjoe se agach para recoger unos
enormes caracoles de carne violeta muy
apreciados en la regin pero que repugnaban
profundamente a Malobali. Kodjoe era un abron
del reino Gyaman, cado un siglo antes bajo el
dominio ashanti. Pero su madre era goro y le haba
enseado a hablar tambin una lengua muy
parecida a la de Malobali. Eso es lo que al
principio los haba acercado. Despus haban
descubierto que coincidan en su visin de las
cosas y en sentir una especie de desprecio, casi de
odio por el gnero humano. Kodjoe se sent sobre
una raz, enorme excrecencia que se hunda unos
pasos ms all en el humus, y levant la cabeza
hacia Malobali.
Tengo que decirte una cosa. Si llegamos a
Cape Coast, no volver a Kumasi.
Malobali se dej caer a su lado.
Ests loco? dijo.
No. He preparado un minucioso plan aqu
dentro... contest, golpendose la frente de

manera elocuente. El futuro est en la costa. Con


los ingleses, con los blancos. Los fanti pudieron
hacer frente tanto tiempo a los ashanti gracias a
ellos, no? Tienen armas, tienen barcos que
navegan por el mar, tienen dinero, conocen plantas
nuevas... El asantehen Osai Bonsu tiembla ante
ellos e intenta congraciarse...
Malobali mir atnito a su compaero.
No me dirs que quieres ponerte a servir a los
blancos...
Kodjoe cogi una baya y comenz a roerla.
Quiero aprender sus secretos... Quiero
aprender a escribir...
Malobali se encogi de hombros.
Entonces hazte musulmn. Escribirs igual de
bien!
Ante la imposibilidad de dialogar, Kodjoe se
levant y reanud la marcha. Durante un rato,
Malobali lo sigui sin decir palabra, sumido en
sus reflexiones.
De todas formas dijo por fin, los ingleses
no se ocuparn de ti si no te conviertes a su
religin...

Kodjoe volvi la cabeza y contest:


Pues me convertir!
Pero Malobali no poda or la palabra
conversin sin pensar inmediatamente en
Tiekoro, el hermano odiado. Tiekoro haba dado
ese curso a su vida. Tiekoro lo haba expulsado de
Segu tan claramente como si le hubiera ordenado
hacerlo.
Tras el suicidio de Nadi, el propio Tiekoro
haba estado un tiempo entre la vida y la muerte.
Despus se haba recuperado. Sin embargo, en
lugar de vivir con humildad, se haba dedicado a
alardear de su infortunio, poniendo al universo por
testigo. Ah, cunto haba sufrido! Y por qu
haba sufrido? Porque era un miserable pecador.
Pero estaba decidido a hacer en lo sucesivo
penitencia. Completamente vestido de blanco, con
un rosario en la mano o enrollado en torno a la
mueca, se instalaba sobre su estera, de la que
slo se levantaba para ir a la mezquita. La gente no
haba tardado en rondar a su alrededor, ste
pidiendo una plegaria, aqul un consejo, aquel otro
una simple imposicin de manos. Su reputacin de

santo haba crecido sin que se supiera cmo y


llegado a Djenn, Tombouctou, Gao... e incluso a
odos de Amadu Hamadi Bubu, que haba
adoptado el ttulo de jeque y acababa de hacerse
construir una ciudad bautizada con el nombre de
Hamdallahi. As pues, lo haba invitado a ir all
para hablar sobre la mejor manera de convertir a
los bambara al islam.
Una maana, Tiekoro predicaba ante un puado
de fieles, como haba tomado por costumbre hacer:
Dios es Amor y Poder. La creacin de los seres
procede de su amor, no de una u otra obligacin.
Detestar lo que produce la Voluntad divina
actuando por amor es ir en contra del Deseo
divino y poner en duda su sabidura.
El sonido de aquella voz haba despertado en
Malobali tal clera, multiplicada por tal
repugnancia, que haba montado en un caballo y se
haba ido de Segu. Al principio haba pensado
simplemente ir a Tenenkou en busca de su madre.
sa tambin tena que pasar cuentas con l! Pero
se haba encontrado con unos comerciantes en
nueces de cola que se dirigan a Salaga y se haba

unido a ellos. Luego, de una cosa a otra, haba


acabado por encontrarse enrolado en el ejrcito
del asantehen.
Convertirse! Renegar de los dioses de sus
padres y, a travs de ellos, de toda la civilizacin,
toda la cultura que haban elaborado, a Malobali
le pareca un crimen que no tena perdn. l jams
lo cometera, ni siquiera bajo tortura. Acaso no
haba regresado Siga de Fez con su fe intacta?
Pensando en Siga, el corazn de Malobali se
sosegaba. Quiz debera haberle consultado antes
de lanzarse a la aventura. En fin, ya era demasiado
tarde para lamentarse.
Llegaron a un pequeo claro donde haba
plantados ames y batatas. Era la primera seal de
vida humana que encontraban desde que, haca
cuatro das, haban dejado Kumasi. Ya se
precipitaban para remover sin escrpulos aquellos
tubrculos que no les pertenecan cuando apareci
una joven con un cesto en la mano. Muy joven, con
los pechos pequeos pero redondos y unas piernas
interminables.
Dejad eso orden con su delicada voz. O

si no, dadnos cauris...


Malobali se ech a rer.
Por qu dices dadnos, si ests sola?
Nuestro pueblo est cerca contest la
jovencita sealando un sendero con la mano.
Entonces, por qu tienes tanto miedo?
Mientras Kodjoe se sentaba sobre una raz,
riendo, Malobali se acerc a la muchacha. Bonita.
La piel de un negro azabache. A lo largo de las
mejillas, el fino dibujo de las escarificaciones
tribales. En alguna parte, el deseo despert en
Malobali.
Cmo te llamas?
Ayaovi se decidi ella a responder tras
unos instantes de vacilacin.
Luego, girando sobre sus talones, sali
corriendo. Malobali fue tras ella. Al principio,
Ayaovi slo le haba inspirado el deseo vago y
fcilmente controlable que experimentaba ante
toda muchacha joven y bien formada. Pero aquella
persecucin lo exacerb. Ayaovi corra y sus
nalgas desnudas saltaban, mientras que el sudor
que le impregnaba los omplatos daba a su piel un

relieve especial. Desapareci detrs de un rbol,


reapareci entre dos helechos, tropez con una
liana. Malobali se abalanz sobre ella en un lecho
de humus. Cuando la tuvo debajo de l, al
percatarse de su extrema juventud por la
gracilidad de sus formas, su primer impulso fue
soltarla y dejar la cosa en un buen susto.
Pero ella se puso a insultarlo, emitiendo un flujo
de palabras tan rpido que su odo, no
acostumbrado an al twi,1 slo distingua sonidos
informes. Eso le irrit. Iba a abofetearla para
hacerla callar cuando ella, levantando la cabeza
con la agilidad de una serpiente, le escupi en
plena cara. Aquello era demasiado. No poda
dejar de castigarla, y slo tena un medio a su
disposicin. Mientras le separaba las piernas con
rudeza, pens que deba de ser impber y tom
conciencia de la enormidad de su falta. Pero ella
le diriga una mirada de desafo sorprendente en
una criatura tan joven. As que la penetr. La
muchacha grit y Malobali supo que seguira
oyendo aquel grito taladrndole los odos hasta el
ltimo da de su vida. Un grito de criatura

aterrorizada que agoniza. Un grito de nio que


pone a los dioses por testigos de la crueldad de
los adultos.
Not que bajo su miembro, repentinamente
inerte, se extenda un pequeo charco de sangre.
Estuvo a punto de levantarse, de suplicarle que lo
perdonara, pero lo invadi una fuerza maligna
cuyo origen l mismo ignoraba. No sin dificultad,
acab de penetrarla. A continuacin se qued
inmvil, sin atreverse a mirarla. Una mano le toc
la espalda. Era de Kodjoe, que susurr:
No te acuerdas de los amigos?
Le cedi el sitio.
Contrariamente a todas las que se haban
realizado los aos anteriores, en particular contra
los fanti, la expedicin de la que formaba parte
Malobali era totalmente pacfica. Se trataba de
escoltar hasta Cape Coast a un blanco llamado
Wargee. El tal Wargee haba llegado a la corte del
asantehen tras un increble periplo que lo haba
llevado de Istanbul a Trpoli y de all a Murzuk, de
Kano a Tombouctou y despus de Djenn a la

ciudad comercial de Salaga, antes de conducirlo a


Kumasi, capital del pas ashanti. El asantehen
Osai Bonsu, conocido por su gran cortesa con los
extranjeros, haba dispuesto que lo escoltaran
hasta la costa a fin de evitarle cualquier
contratiempo. All, los ingleses se ocuparan de
ayudarlo a regresar a su casa. De dnde vena ese
tal Wargee? Por qu se encontraba en frica? Ni
a Malobali ni a sus compaeros les interesaba. Se
limitaban a cumplir su misin y, de comn
acuerdo, permanecan apartados de aquel hombre.
Para Malobali, que hasta entonces no haba visto
ningn blanco, si se excepta a los moros con los
que se cruzaba en todas las rutas comerciales,
Wargee y sus semejantes formaban una especie
particular, indescifrable e intrigante como la de las
mujeres o los animales. No comprenda a los que
los admiraban debido a sus acciones
extraordinarias, pues l perciba en todo eso un
peligro muy superior al de los peul y todos los
musulmanes juntos.
Cuando Malobali y Kodjoe regresaron a la
cabaa, era noche cerrada. Los otros soldados

haban encendido una fogata que humeaba ms de


lo que iluminaba y que no desprenda ningn calor,
ya que el bosque estaba hmedo.
Bueno, qu habis trado? pregunt uno de
ellos.
Kodjoe vaci su bolsa: unos caracoles metidos
en su gruesa concha negruzca y unas batatas.
Una suculenta cena en perspectiva!
exclam riendo. Luego se sent y aadi en un
tono misterioso: Claro que quiz tambin
hayamos encontrado una pieza mejor...
Los que dormitaban se despertaron y los que
estaban tumbados al fondo de la cabaa se
acercaron, mientras Kodjoe comenzaba a describir
con todo detalle los encantos de Ayaovi. Aquello
encoleriz a Malobali, que segua sintindose
avergonzado de lo que haba hecho.
Cllate, Kodjoe! Hay cosas de las que no
hay que alardear! le espet bruscamente.
A continuacin sali de nuevo. Oy comentarios
a su espalda: El bambara est loco!
Desde que se haba marchado de Segu, la vida
de Malobali haba sido un entramado de actos

reprensibles. No porque matara o apresara a los


enemigos del asantehen. No, la guerra era la
guerra y le pagaban para eso. Era porque muchas
veces sus armas se volvan contra inocentes. Junto
con Kodjoe y algunos ms, entraba en los propios
pueblos ashanti, donde los apacibles campesinos
se arrancaban de los pies costras fangosas
mientras las mujeres machacaban plantn para
hacer fu-fu.2 Violaban, robaban e incendiaban por
el placer de igualarse a los dioses, reemplazando
la felicidad y la calma del instante anterior por
desesperacin. Un da haban asesinado a un
anciano simplemente porque les pareca muy feo.
De repente, su actitud pasada le asqueaba.
Qu hacer, entonces? Regresar a Segu?
La lluvia, que haba cesado durante un rato,
comenzaba de nuevo a caer en gruesas gotas
ardientes y refrescantes a un tiempo. Malobali
volvi a ver el rostro de Ayaovi. Qu edad deba
de tener? No ms de diez u once aos.
Normalmente, una vez consumada la violacin,
Malobali ya no pensaba en sus vctimas. Por qu
senta esa vergenza, esos remordimientos? Ech a

andar sin rumbo bajo la lluvia y, en la oscuridad,


se dio de bruces con un hombre. Reconoci al
safohen, el capitn de la escolta.
Ah, eres el bambara! exclam ste.
Avisa a los hombres de que al amanecer
reanudaremos la marcha.
Ya iba siendo hora! coment Malobali.
Un poco ms y echamos races aqu como
plantas...
El comentario no le hizo ninguna gracia al
capitn, a quien el comportamiento de Malobali ya
haba irritado muchas veces. Dio media vuelta y
dijo en tono cortante:
Entrate bien de que quien da aqu las rdenes
soy yo. El blanco al que tenemos que acompaar
es un anciano y tiene muchas dificultades para
avanzar por el bosque...
La verdad es que no era nada fcil. Los soldados
tenan que cortar a hachazos las hierbas, las lianas
y las races gigantes que obstaculizaban el paso. A
veces tambin se hundan hasta las rodillas en el
suelo pantanoso, y tan slo las cuerdas que los
unan unos a otros les impedan ser engullidos por

completo. Por no hablar de los reptiles y de los


insectos que, vidos como sanguijuelas, se
adheran a la cara, el cuello y los hombros. En
otros tiempos, Malobali no hubiera hecho ni caso
de esa andanada. Sin embargo, aquella noche la
recibi como una autntica humillacin. Regres a
la cabaa.
Los hombres estaban cociendo las batatas en las
cenizas y, tras haber ensartado en palos la carne de
los caracoles, la asaban sobre las brasas. Las
cantimploras de vino de palma iban de mano en
mano.
Malobali se sent en un rincn, con la espalda
apoyada en la pared hmeda. Cunto tiempo
seguira soportando esa existencia adocenada,
comiendo esa comida basta, escuchando esas
bromas vulgares?
Cuando Kodjoe se acerc a l, susurr:
Eh, amigo, cuntame tu maravilloso plan...
Saba que mi historia te interesara repuso
Kodjoe. Vers, hay varias posibilidades. En el
fuerte de Cape Coast hay una guarnicin, hombres
bien entrenados que slo piden atacar a los

ashanti. Podemos ofrecerles nuestros servicios...


O sea, traicionar.
Kodjoe apart esa palabra con la mano.
En la ciudad y sus alrededores hay sacerdotes,
misioneros los llaman, que tienen campamentos
donde emplean a gente a la que ensean a leer y
escribir. Me han dicho que incluso envan a
algunos a estudiar a su pas, a Inglaterra. Si
quieres, podemos intentarlo por ah... En vista
de que Malobali no pareca muy entusiasmado,
Kodjoe prosigui: O, si no, podemos
comerciar...
Ahora le toc a Malobali bromear:
Y con qu? Los ingleses ya no quieren
esclavos...
Kodjoe se encogi de hombros.
Pero estn los franceses, los portugueses, los
holandeses... Se trata de ser astuto, eso es todo...
Claro que tambin podemos comerciar con aceite
de palma. Los blancos lo utilizan para hacer
jabn... O con pieles. O con colmillos de
elefante...
Malobali lo escuchaba estupefacto,

preguntndose cmo haba podido Kodjoe, al que


haba considerado tan frvolo y ocioso como l,
elaborar todo aquello. Empezaba a inspirarle una
especie de respeto que no acostumbraba a sentir
por nadie. Por contraste, l se senta obtuso y su
desprecio de s mismo aumentaba. Se volvi
contra la pared de barro y ramas, cuyos
intersticios bullan de insectos, y trat de conciliar
el sueo. Pero no haca ms que ver a Ayaovi.
Qu acto tan estpido y gratuito! En el momento
de penetrarla, su miembro casi se haba negado a
hacerlo y l haba tenido que fustigarlo como a un
caballo perezoso pensando en los insultos de la
chiquilla. Imagin su regreso al pueblo paterno, su
llanto, su confesin jadeante. Por su descripcin,
los suyos deduciran que se trataba de hombres del
asantehen y, aterrorizados, se guardaran mucho
de intervenir. De modo que ese crimen tambin
quedara impune. Ah, s, cambiar de vida!
Instalarse en la costa! Instalarse en la costa, por
qu no?
Malobali se acurruc contra la pared. Las gotas
de lluvia golpeaban suavemente las hojas del

techo.

2
En junio de 1822, la ciudad de Cape Coast era
considerada por algunos la ms bella de esa parte
del litoral africano llamada Costa de Oro. Sus
calles amplias y cuidadas estaban bordeadas de
suntuosas casas de piedra, propiedad de los
comerciantes ingleses instalados all desde haca
decenios, mientras que la poblacin local ocupaba
una especie de extrarradio no desprovisto
totalmente de encanto, con sus cabaas de barro
seco bajo las palmeras y los cocoteros. Pero la
construccin ms impresionante era sin duda
alguna el fuerte. Haba cambiado diez veces de
propietario, pasando de los suecos a los daneses y
ms tarde a los holandeses, antes de llegar a
manos de los ingleses. Rodeado de un grueso
muro, tena la forma de un tringulo con dos lados
frente al mar y vigilaba los alrededores a travs de
los ojos negros y fijos de sus setenta y siete
caones, oxidados por el aire marino pero todava
en condiciones de ser disparados. Hasta no haca

mucho, los ingleses llevaban all a los esclavos


con destino a Amrica y prcticamente se
limitaban a salir para comerciar con la poblacin
costera, en particular los fanti, cuando llegaban las
naves. Poco a poco, haban ido adquiriendo
importancia y se haban erigido en defensores de
los fanti contra sus enemigos del interior, los
ashanti, lo que no haba impedido a estos ltimos
someter la regin e instalar a un residente. Desde
que haban abolido la trata, los ingleses
permanecan en el interior del fuerte, en espera de
que la Corona decidiese qu relaciones iba a
mantener con los nuevos seores ashanti. Por qu
no atacaban a aquellos brbaros? Por qu no
ocupaban toda la regin para comerciar
libremente?
Tal era la opinin del nuevo gobernador del
fuerte, MacCarthy, quien, cuando fue informado de
la llegada de una pequea tropa de guerreros
ashanti, estuvo a punto de ordenar que hicieran
fuego con el can. Lo que lo retuvo fue que se
indicaba la presencia en sus filas de un blanco de
avanzada edad, vestido con un unifrme de la

Compaa Real de Africa. Por precaucin, dispuso


que slo dejaran entrar al anciano, a un intrprete
y al safohen. En cuanto a Malobali y Kodjoe,
buscaron una taberna para tomar un trago. El aire
del mar pareca seco en contraste con la humedad
del bosque; formaba en los labios una pelcula que
avivaba la sed y, curiosamente, inundaba los ojos
del agua salada de las lgrimas. La taberna era una
construccin de ladrillo rodeada de bosquecillos
de cocoteros, que a Malobali le pareci muy
elegante y, sobre todo, que ofreca una gran
variedad de bebidas alcohlicas: ginebra, ron,
schnaps, vinos franceses...
El tabernero era mulato, especie que comenzaba
a proliferar en toda la costa desde que haba tantos
europeos. En los primeros tiempos, los daneses,
los suecos y los ingleses contraan una especie de
matrimonio con las mujeres africanas y enviaban a
sus hijos, a los varones sobre todo, a estudiar a su
pas. Luego, al convertirse eso en una costumbre
demasiado corriente, se limitaban, en el mejor de
los casos, a pagarle una pensin a la madre. El
tabernero llen los calabacinos hasta el borde y

pregunt:
Quin es ese blanco al que acompais?
Malobali se encogi de hombros y dej que
hablara Kodjoe.
Parece ser que naci en un pas llamado
Kisliar y que fue vendido como esclavo...
Vaya, vaya, as que venden a los blancos
como esclavos?
Kodjoe se reuni con Malobali en la mesa donde
ste se haba instalado. La taberna daba a una
playa de arena blanca, salpicada de troncos de
cocotero podridos y restos de barcas de pesca. A
lo lejos, una nave europea haba echado el ancla y
una flotilla de embarcaciones pertenecientes a los
comerciantes del lugar la rodeaba. Se distinguan,
amontonados, fardos de tela a rayas rojas, verdes,
blancas y azules, sartas de pulseras de latn y
coral, barriles de alcohol... en fin, todas esas
cosas en apariencia ftiles por las que los hombres
se peleaban. Kodjoe le indic al tabernero que se
acercase para llenar de nuevo los calabacinos y,
mientras el hombre lo haca, le pregunt:
T que eres medio blanco, conoces los

negocios de los blancos?


El otro se ech a rer.
Depende...
Hablemos de trabajo, por ejemplo. Estamos
hartos del ejrcito...
El tabernero mir el mar frunciendo el entrecejo.
Todo el mundo viene a la costa y quiere
trabajar para los blancos. Empieza a resultar
difcil. Tambin est la misin. Me parece que sois
un poco mayores para ser catequistas, pero podis
intentarlo.
Malobali se esforzaba en reprimir su
repugnancia cuando el hombre observ:
T no eres ashanti. Tienes todo el aspecto de
un peul...
Malobali detestaba que le recordasen esa mitad
peul que tena y que lo una a una madre que, segn
l, lo haba abandonado. De modo que se
enfurru, y para calmarlo, Kodjoe dijo:
Bueno, as quizs encuentres trabajo ms
fcilmente!
En efecto, las intrigas de los ingleses y los fanti
eran tales que la simple palabra ashanti

despertaba odios desde el ro Ankobra hasta el


Volta. Tanto ms cuanto que el asantehen no se
andaba con chiquitas con los pases sometidos:
elevados
impuestos,
hostigamientos
y
humillaciones de todo tipo.
Kodjoe y Malobali decidieron ir a echar un
vistazo.
Debido al impulso de los metodistas, en Cape
Coast soplaba un viento de celo misionero. El
proselitismo, antao circunscrito al interior del
fuerte y a la docena de hijos mulatos que el
personal de all produca aproximadamente al ao,
ahora la emprenda con la poblacin local. Una
enorme iglesia de piedra gris se alzaba en el
centro de la ciudad, mientras que la misin, ms
discreta, estaba medio escondida en la carretera
de Elmina. A decir verdad, tena un aspecto
lamentable. Era una barraca rectangular con el
techo de paja, precedida de un huertecito donde
crecan, patticas, algunas verduras y flores. Bajo
un tejadillo, un puado de chiquillos meda y
cortaba bolas de madera, mientras un coro de
voces agudas salmodiaba un canto incomprensible

y un ejrcito de cerdos negros hurgaba la tierra


con el hocico.
Intrigado sin duda por la presencia de dos
guerreros ashanti ante su puerta, el misionero sali
al porche. Estupor: era mulato! Con una gruesa
tnica negra y una especie de rosario con una
enorme cruz de madera colgado al cuello, pero
mulato!
Malobali y Kodjoe intercambiaron una mirada.
No, ellos no queran nada con ese medio negro. La
cosa estaba clara: dieron media vuelta.
Qu embriagador es pasear por una ciudad con
el uniforme de un ejrcito conquistador! Los
comerciantes protegan sus bienes; los hombres, a
sus mujeres, que, por su parte, slo pensaban en
entregarse.
Los nios salan de las concesiones profiriendo
gritos estridentes y aplaudiendo. Pero todo eso que
en otros tiempos haba atrado a Malobali, ahora
lo dejaba indiferente. Miraba a su alrededor y no
se senta nada impresionado por Cape Coast, casi
despreciaba esa ciudad sin pasado ni tradiciones.
La voluntad de los blancos la haba hecho nacer;

los portugueses, atrados por ese fondeadero que


llamaban Cabo Corso, y los otros europeos,
pelendose para establecer all su fuerte. Cape
Coast se extenda, pues, sin murallas, abierta,
disponible como esas muchachas que los blancos
posean, dejaban embarazadas y abandonaban, sin
misterio, con sus ngulos rectos y sus edificios
comerciales. En realidad, era una ciudad? No, no
era ms que un almacn, marcado para siempre
con el sello infamante del trfico de hombres.
Como el capitn haba disuelto la compaa,
Malobali y Kodjoe se dirigieron a casa del
residente del asantehen, Owusu Adom,
encargado de ejecutar las decisiones del poder
ashanti. Owusu Adom era de sangre real, pues era
el sobrino del asantehen, y como tal viva
rodeado de una numerosa corte. Posea un
taburete, smbolo sagrado de su autoridad, y en el
alojamiento improvisado que ocupaba, trajinaban
porteadores de abanicos, porteadores de cetros,
porteadores de colas de elefante, porteadores de
hamacas, porteadores de espadas, lingistas,
eunucos, cocineros y msicos que se esforzaban en

recrear la atmsfera del palacio real donde haba


crecido. Su capitn, Amacom, envi a los dos
hombres a unos barracones donde se hacinaba ya
el resto de la tropa. Todo el mundo estaba
contento, ya que Amacom haba hecho servir
calabacinos de vino de palma y lebrillos de fu-fu,
adems de una sopa con aceite rojo.
Se acabaron nuestros maravillosos planes!
exclam Malobali, irnico, mientras se lavaba las
manos.
Kodjoe alz los ojos al cielo.
Crees que me desanimo tan deprisa? Seguro
que hay misioneros blancos. Y si no los hay,
intentaremos otra cosa.
En la corte del asantehen, en Kumasi, era da
de audiencia.
El asantehen Osai Bonsu, que haba sucedido a
su hermano mayor Osai Kwam, depuesto por el
Consejo a causa de la simpata que demostraba
hacia el islam, era un hombre bajito pero muy
robusto, con unos ojos magnficos de mirada
inteligente. Estaba sentado en su trono y tena al

lado, tambin en un trono, el taburete de oro,


smbolo del reino ashanti, decorado con tres
campanas y tres cascabeles de oro y latn. Osai
Bonsu iba vestido con un kent, suntuoso pareo
tejido que le dejaba un hombro al descubierto, y
calzado con unas anchas sandalias, pues sus pies
no deban tocar en ningn momento el suelo.
Llevaba en los brazos y los tobillos enormes
pulseras de oro finamente trabajadas, con motivos
que representaban los animales ms diversos.
Collares y pectorales tambin de oro, as como
una profusin de amuletos musulmanes en sus
fundas de piel, adornaban s cuello liso y recto
como el tronco de un rbol. Estaba flanqueado por
los sumos sacerdotes, mientras que dos sirvientes
agitaban a su alrededor anchos abanicos de plumas
de avestruz. Osai Bonsu escuchaba con gran
atencin las palabras del jefe de los lingistas,
quien, respetuosamente prosternado al pie del
estrado, le transmita las del jefe de un pueblo de
la regin de Bekwai.
Y es que se haba cometido una grave ofensa.
Una chiquilla impber haba sido violada

cuando se diriga al campo de sus padres en el


bosque. En otras circunstancias, tal vez los padres
de la pequea vctima hubieran callado, pues el
culpable era un soldado del poderossimo ejrcito
del asantehen. Pero esa chiquilla, Ayaovi, era su
nica hija, nacida tras la muerte de seis hermanos
y tres hermanas, la nica que los dioses les haban
permitido conservar. Exigan que se hiciera
justicia. Cuando el jefe de los lingistas se qued
en silencio, los sumos sacerdotes dieron su
veredicto sin hacerse esperar. Aquel crimen era
una ofensa a la propia tierra. Si no era castigado,
sta no descansara. Los cazadores ya no podran
capturar presas, las cosechas no prosperaran.
Sera el caos.
Quin era el culpable?
El kontihen, comandante en jefe de las tropas,
se acerc. Por la descripcin que haca de l la
nia, se trataba de un soldado que no tena aspecto
de ashanti, sino de uno de esos mercenarios del
norte, los peul o los hausa. Se encontraba en la
regin de Bekwai haca aproximadamente una
semana. A la luz de estos hechos, el kontihen

sac inmediatamente sus conclusiones. Slo poda


tratarse de Malobali, el bambara que formaba
parte de la escolta de Wargee. As pues, haba que
llevarlo a Kumasi para ser castigado.
En los tiempos de Osai Tutu, fundador del reino,
semejante crimen habra sido castigado con la
muerte. Pero Osai Bonsu haba introducido cierta
relajacin en las costumbres y tena una divisa:
No utilizar jams la espada mientras la va de la
negociacin permanece abierta.
Orden que se alojara a la familia demandante
en una ala del castillo y, para expresarle su
simpata, pidi al tesorero que le entregara un
domafa1 de polvo de oro. Los sacerdotes y los
ancianos elogiaron enormemente la bondad real.
El reino ashanti, cuya capital era Kumasi, era
llamado tambin el reino del oro. En la estacin de
las lluvias, el agua, al mojar la tierra, haca
aparecer pepitas que los agentes del asantehen
no tenan ms que recoger con la pala. En el reino
haba asimismo unas minas inagotables Obuas,
Konongo y Tarkwa, lo que le vala a su
soberano el sobrenombre de el que se sienta

sobre el oro. Y sin embargo, pese a esa


extraordinaria prosperidad, simbolizada por la
profusin de ornamentos que cubran su persona,
Osai Bonsu estaba triste y preocupado. Los
ingleses! Los ingleses!
Despus de haber comprado esclavos a miles,
ahora supriman la trata. Por qu? Qu queran?
Qu iba a hacer l con sus cautivos de guerra?
Dejara que creciesen entre su pueblo para que lo
asfixiaran como la mala hierba en un campo? Los
matara como si fuesen animales dainos? La
cuestin era que, por ms que multiplicaba los
gestos de buena voluntad hacia ellos, los ingleses
persistan en favorecer todas las rebeliones
dirigidas contra l. Por qu deseaban ver
destruido su reino?
Como siempre que se encontraba en ese estado
de nimo, Osai Bonsu decidi interrogar a los
dioses y los ancestros. Eran culpables de alguna
negligencia? No, todos los das se rociaban de
sangre los taburetes reales. Durante el reciente
festival de Odwira, se haba ofrecido carne de
pollo y de cordero, cocida sin sal ni pimienta, con

carne de ame, esplndida y tierna como la de una


muchacha. Y se haban untado las puertas, las
ventanas y las arcadas del palacio con una mezcla
de yema de huevo y aceite de palma... Osai Bonsu
envi a buscar al musulmn Mohamed al-Gharba.
Porque, si bien no se senta tentado en absoluto de
convertirse al islam como su hermano mayor, no
por ello dejaba de tener el mayor respeto por la
ciencia de los musulmanes, a quienes permita
ocupar una posicin considerable tanto a su
alrededor como en el reino.
Algunos formaban parte de su consejo privado.
Otros ejercan de embajadores en los pases
musulmanes del norte. Otros redactaban su
correspondencia con lejanos soberanos y
comerciantes. Y uno de los barrios de Kumasi
estaba ocupado por musulmanes y llevaba el
nombre de Asant Nkramo.
No se saba muy bien de qu regin era
Mohamed al-Gharba. De Fez, segn algunos.
Segn la opinin general, se haba movido en el
entorno del sultn Usman dan Fodio. No era un
vulgar adivino ni un charlatn. Si descifraba el

presente y el futuro y haca que Osai Bonsu se


beneficiara de esa clarividencia, era en nombre de
Al y para convencerlo de Su poder.
Osai Bonsu se volvi prestamente al orlo entrar.
Acabo de enterarme de que los ingleses han
enviado a otro gobernador al fuerte de Cape Coast.
No me han informado de ello, y el nuevo no me ha
enviado los presentes acostumbrados...
Mohamed exhal un suspiro.
Hijo del Sol, eres demasiado bueno. Esa raza
inglesa es falsa y perversa. Todo cuanto quiere es
el poder, tener acceso a tu oro, conseguir el
monopolio de tu comercio. No es posible hablar
con ella. Ataca, ataca y destruye antes de que sea
demasiado tarde...
Osai Bonsu se estremeci.
Demasiado tarde?
Est escrito, seor dijo Mohamed en voz
baja, tratando de suavizar la gravedad de sus
palabras. Los ingleses acabarn con el poder
ashanti y pondrn la mano sobre el taburete de
oro...
Quien osaba hacer unas afirmaciones tan audaces

mereca la muerte. Osai Bonsu saba, sin embargo,


que no se trataba de impertinencia y que deba
confiar en su consejero.
Reza, Mohamed murmur, y pdele a tu
dios que permanezca a nuestro lado. Si consigues
ablandarlo, ganarlo para nuestra causa...
Se interrumpi. Porque, de hecho, qu se le
poda ofrecer a un hombre que slo viva en
espritu? Una sensacin de impotencia y de
desaliento invadi al soberano. Puesto que estaba
escrito, para qu luchar? Que pasara lo que
tuviera que pasar...
Pero no todo el mundo comparta ese triste
estado de nimo. La pequea Ayaovi se senta
feliz. Desde que, haca tres das, haba llegado de
Bekwai con sus padres, estaba en la gloria. Qu
bonita era Kumasi! Su padre le haba mostrado el
emplazamiento del rbol kumnini, el rbol que
mata a la pitn, plantado siglos atrs por el
fundador del reino. Era la poca de Osai Tutu.
Kumasi, que todava no se llamaba as, era una
simple aldea. Pero el rbol kumnini haba
desplegado su ramaje e indicado a todos los

ashanti que deba ser su capital. En cuanto al


palacio, era por s solo una autntica ciudad, con
sus edificios, sus arcadas, sus patios con rboles
que se elevaban hasta el cielo.
Ante tanta belleza, la pequea Ayaovi casi
olvidaba su despecho. Su vergenza. Aquella cruel
herida en su vientre. Despus de todo, no tena ms
que once aos. Saltando sobre uno y otro pie, se
puso a entonar una cancin que le gustaba cantar
con sus compaeras en el pueblo. Al poco se
call. Esas nieras ya no eran propias de su
posicin. Muy pronto tendra marido. Y qu
marido! Ayaovi vio de nuevo el rostro de
Malobali. Brutal, sin duda, y deformado por el
deseo. Pero hermoso, muy hermoso. No, no era
simplemente uno de esos soldadotes que
atraviesan la regin fusil al hombro, cuchillo de
matar en la cadera y porra en la mano. No se
pareca en nada a su compaero. La prueba era
que ya haba olvidado los rasgos de ste! Slo
contaba Malobali. Ah, que los hombres enviados
en su busca se dieran prisa y lo llevaran cuanto
antes!

De vez en cuando, Ayaovi se senta un tanto


inquieta. No haba mentido bajo juramento al
acusar a un solo hombre? Record las palabras del
sacerdote mientras degollaba al animal:
Tierra,
ser supremo,
me apoyo en ti.
Tierra,
no permitas que el mal triunfe.
S, haba mentido. Bah!, apart esos
pensamientos de su mente. Despus de todo, no
tena ms que once aos! Cruz el patio lleno de
soldados hasta llegar a una de las puertas y mir,
en la gran plaza, los tuliperos con sus flores
escarlata, las palmeras reales y, apenas menos
arrogantes, los miraguanos, que cubran el suelo de
fibras grisceas. La madre de Ayaovi haba salido
tras ella. Desde la tragedia, no saba qu era el
descanso, pues se reprochaba no haber cuidado

bien de su hija. No era a ella a quien esos


soldados deberan haber violado? S, a ella, que
no ignoraba nada del cuerpo de un hombre, y no a
su frgil hijita, que apenas haba salido de la
infancia.
Su marido la reprenda. Por qu lloraba? No
era la primera vez que unos hombres abusaban de
chiquillas impberes. En tales casos, el culpable
era obligado a donar un cordero, que se ofreca en
sacrificio a la Tierra, y el sacerdote rociaba sta
de sangre a fin de obtener su perdn. Luego,
cuando la nia llegaba a la pubertad, se llevaban a
cabo los ritos y se celebraba la boda. Eso era
todo! Muy pronto, Ayaovi tendra marido, y qu
marido! Un guerrero de los ejrcitos reales!
Seguramente, el asantehen le regalara un terreno
donde plantaran palmeras de aceite. Y el coro de
muchachas que siempre acompaa a los novios
cantara:
Que Dios te d nios y nias!
Que te d la edad madura!

Ah, los ancestros siempre saben lo que hacen!


No hay mal que por bien no venga.

3
Huye, bambara, huye! Vienen a por ti!
Aquel grito desgarr el duermevela de Malobali,
que se incorpor a medias.
Huye, bambara, huye!, repiti la voz.
Sintiendo el cuerpo todava entumecido y el
espritu medio fuera del cuerpo, Malobali se
arrastr hasta el rincn del cuarto donde haba
dejado tirada la ropa. La mujer que estaba a su
lado se despert y protest:
Pero adnde vas?
La hizo callar de un mamporro y, tras ponerse
los pantalones, se precipit hacia la puerta. Estaba
amaneciendo. Entre las palmas de los cocoteros se
vea un cielo gris. Se oa, montona, la resaca del
mar. De uno de los patios sala un guirigay que le
indic a Malobali que no haba soado. Pegado al
muro de la concesin, haba un miraguano.
Agarrndose a las ramas bajas, Malobali se
encaram a la pared y, desde all, salt gilmente a
la calle. Despus ech a correr.

Un hombre que corre para salvar la piel no tiene


ninguna nocin de lo que le rodea. No es ms que
un conjunto de msculos que se estiran, una
respiracin agitada, un corazn al galope.
Malobali corra y nada contaba a su alrededor.
Corra, y a la hilera recta de cabaas le sucedi un
paisaje de cocoteros erguidos o partidos por la
mitad por el viento y tendidos en la arena. Corra,
y las calles cedieron paso a un camino descuidado
por donde dos o tres hombres podan avanzar de
frente. Corra, y el sol apareci para clavarle sus
astillas en el crneo y los omplatos.
Finalmente, ya sin fuerzas, rod por la arena.
Cunto tiempo llevaba corriendo? Y por qu
corra? No habra sabido decirlo. A unos metros
de l, vea el mar, todava verde claro y muy
pronto deslumbrante, que pareca provocarle. Se
enjug el sudor que baaba su frente y se le meta
en los ojos, que le picaban como si estuviese
llorando. Al cabo de un momento, intent poner
orden en sus pensamientos. Por qu iban a
detenerle? Qu haba hecho?
Se haba emborrachado, pero no ms que de

costumbre. No haba armado jaleo. En cuanto a la


mujer que lo haba acogido en su cama, era una
mujer de todo el mundo a la que le haba gustado
el color de su oro. Entonces?
Haban roto los fanti la tregua, declarando la
guerra a los ashanti con la bendicin de sus
protectores, los ingleses? En tal caso, por qu iba
a huir? Era conveniente, por el contrario, reunirse
con el resto de las tropas y empuar las armas.
Malobali tena un carcter demasiado aventurero y
decidido para aceptar la huida. Tom el camino
hacia Cape Coast. No obstante, tuvo la prudencia
de deshacerse de las ropas de soldado,
quedndose slo con los pantalones bombachos y
un pual. De Cape Coast partan dos carreteras:
una llevaba al fuerte de Elmina, en el oeste, el ms
antiguo, anteriormente posesin portuguesa y
despus holandesa, y al fuerte de Mouri, en el este,
medio abandonado; la otra, al ro Pra y al pas de
los ashanti. Malobali decidi dirigirse a la ciudad
por la carretera de Elmina, poco frecuentada,
dadas las relaciones entre los ocupantes de los dos
fuertes. Estaba llegando a la entrada de la ciudad

cuando vio a un pequeo grupo de hombres salir


de ella. Los reconoci como guerreros ashanti, y
se dispona a precipitarse hacia ellos, a llamarlos,
a darse a conocer, cuando una vez ms la
prudencia lo retuvo. Atajando a travs de una zona
cubierta de maleza, se apost ms lejos, en un
cruce.
Una docena de soldados rodeaban a Kodjoe, que
llevaba las manos atadas a la espalda y grilletes en
las piernas, como un malhechor o un condenado al
que conducen al verdugo. La sangre que le manaba
de una herida de la cabeza se haba secado sobre
sus mejillas, formando una repugnante costra
rojiza sobre la piel negra. Pareca atnito,
desconcertado.
El estupor de Malobali no fue menor. Por qu
haban detenido a Kodjoe? Qu haba hecho? No
tard en comprenderlo. La chiquilla del bosque.
Tena que ser eso.
Seguramente sus padres, haciendo acopio de
valor, haban recurrido a la justicia del
asantehen, siempre presta a actuar. La primera
reaccin de Malobali fue acudir en ayuda de su

amigo. Pero qu poda hacer l, medio desnudo,


contra aquellos hombres armados? Permaneci
agazapado entre los arbustos. Luego, la sensacin
de impotencia, unida a la de la vergenza que
senta, se apoder de l y le hizo vomitar. Una
colonia de voraces hormigas emerga del suelo.
Qu deba hacer?
En la ciudad ya no estaba seguro. Si se
presentaba en casa del residente, correra la
misma suerte que Kodjoe. Un sentimiento de
fatalismo lo invadi. Bien, no era precisamente
eso lo que deseaba? Un cambio de vida. Los
dioses, burlones, lo haban dejado desnudo como
un nio. Cuando Sira lo alumbr en Segu, no era
ms vulnerable.
Hacia medioda, el hambre empez a devorarle
las entraas. En el transcurso de su vida
aventurera, haba aprendido a poner trampas para
pjaros, a encender fuego con dos piedras, a
fabricar sal con ceniza. Estaba afilando una ramas
cuando una voz le sobresalt:
:Que los dioses me dejen sin vista si se no
es el bambara!

Malobali dio un brinco. Tena ante s a un


anciano desdentado y con las piernas cubiertas de
lceras, pero que a pesar de eso pareca muy
robusto. Llevaba por todo vestido un taparrabos
que apenas ocultaba una enorme hernia.
Pap1 dijo Malobali respetuosamente,
cmo me has reconocido?
El hombre se ech a rer a carcajadas,
mostrando una campanilla violcea.
Toda la ciudad habla de ti, y me preguntas
cmo te he reconocido? Sabes lo que le ha
pasado a tu amigo?
Malobali suspir.
Lo he visto pasar...
El anciano ri de nuevo.
7L0 peor es que no era a l a quien el
kontihen haba mandado buscar, porque la nia
slo ha hablado de ti.
Slo de m?
Pues s! Qu impresin debiste de causarle y
qu cara pondr cuando vea llegar a Kodjoe! Pero
se ha denunciado l mismo...
Malobali ri tambin. Sin embargo, al recordar a

Ayaovi, su cuerpo grcil, su olor de hojas verdes,


sinti cierta nostalgia. Con todo, enseguida se
rehzo.
Pap, qu debo hacer? T podras haber
engendrado a mi padre. Aconsjame.
El viejo se agach, sac una nuez de cola del
taparrabos y la abri. Luego, mirando la carne
veteada de rojo, dijo:
Huir! Es lo nico que puedes hacer. Huir. El
mar est lleno de barcos...
El mar est lleno de barcos? Pero en qu
direccin iban? Hacia tierras de servidumbre y
dolor: Jamaica, Guadalupe... Adems, a Malobali,
nacido en la linde del desierto, el mar siempre le
haba inspirado una mezcla de repulsin y terror.
Ese suelo engaoso que ceda bajo los pies y te
precipitaba hacia secretos abismos. Al levantar la
cabeza para seguir hacindole preguntas al
anciano, se dio cuenta de que ste haba
desaparecido. Entonces comprendi que se trataba
de un ancestro que haba acudido para indicarle el
camino que deba seguir, y una gran paz lo invadi.
Evitando la ciudad, se dirigi hacia la playa.

Segua habiendo el mismo ir y venir febril desde


all hasta los barcos de los europeos anclados en
alta mar y viceversa. Pese a no tener un alma
sensible, Malobali se enterneci al pensar en
todos los que haban pasado por all encadenados,
desesperados. Saba que el asantehen se opona
a la medida adoptada por los ingleses de declarar
ilegal la trata, y esa decisin, que debera haber
despertado sus simpatas, le pareca sospechosa.
Qu esconda?
Por un instante, Malobali se pregunt si lo mejor
no sera volver a Segu. Cmo aoraba su ciudad
natal! Cundo nadara en las aguas del Djoliba?
Pero el recuerdo de Tiekoro, el recuerdo de su
voz, orgullosa incluso en su humildad, le provoc
nuseas: Es necesario que vuelva a hablaros de
la caridad, pues me apena ver que ninguno de
vosotros posee suficientemente esa autntica
bondad del corazn. Y sin embargo, qu gracia!
Ah, no, no podra soportarlo! Mientras
caminaba resueltamente hacia el final de la playa,
vio a un joven de aspecto afable que vigilaba los
trabajos de descarga de una piragua y lo abord:

Dime, para quin trabajas?


Controlo la entrega de las mercancas del
seor Howard-Mills contest el muchacho
sonriendo.
Es ingls?
No, no! Es mulato.
Mulato! exclam Malobali. sos
empiezan a estar en todas partes...
El joven hizo un gesto de resignacin.
Qu quieres? Los blancos los favorecen
porque son hijos suyos. El seor Howard-Mills es
muy rico. T no eres de esta costa, verdad?
No te preocupes de eso dijo Malobali
asindolo de un brazo y aydame a salir de
aqu.
A su alrededor, filas de porteadores llevaban
hacia Cape Coast bultos con toda clase de
mercancas. El joven mont en una piragua, le
indic a Malobali que subiese y acto seguido se
puso a remar enrgicamente mar adentro, hacia los
barcos, semejantes a taburetes simblicos de
nuevos dioses. El mar se extenda como una
alfombra real bajo sus pies. Al volver la cabeza,

se vea el dibujo oscuro de los rboles de la costa


y la masa del fuerte. Los blancos haban ido,
haban mendigado un poco de tierra para construir
esos fuertes y desde entonces, por su culpa, ya
nada era igual. Haban llevado productos
desconocidos por los que la gente se haba
peleado, pueblo contra pueblo, hermano contra
hermano. Ahora, su ambicin ya no tena lmites.
Hasta dnde llegara?
Se acercaron a una nave de tres mstiles con un
aspecto esplndido. En el momento de subir la
escala que llevaba a bordo, Malobali retrocedi.
Ni siquiera saba hacia qu se diriga! Luego se
rehzo. No haba sido el ancestro quien le haba
aconsejado?
Cuando el residente del asantehen, Owusu
Adom, se enter de la desaparicin de Malobali,
vio en ello la mano de los ingleses. Slo ellos
podan haberle ofrecido refugio, proteger su huida
permitindole embarcar en una de sus naves.
La indignacin de Owusu Adom se vea
incrementada por el hecho de no haber sido

recibido nunca en el fuerte desde que viva en


Cape Coast. Ni por el antiguo gobernador ingls ni
por el nuevo. Ese insulto no iba dirigido slo a l,
sino, a travs de l, a la real persona del propio
asantehen. As pues, decidi marcharse de Cape
Coast y regresar de inmediato a Kumasi.
Se puso en camino a primera hora de la maana.
Encabezaban el cortejo unos esclavos armados con
sables, cuya misin era cortar las lianas, races y
ramas que impedan el paso. Les seguan dos
hombres que llevaban, cada uno de un extremo, la
espada de oro que simbolizaba su cargo, los
sacerdotes, los consejeros y el personal sin
ninguna funcin concreta. Al propio Owusu Adom
lo transportaba un grupo de hombres escogidos por
su resistencia para la marcha, en una slida
hamaca alrededor de la cual iban los msicos
tocando trompas, cuernos, tam-tam y campanillas,
de tal suerte que los pjaros abandonaban sus
nidos y las serpientes huan atemorizadas entre la
hierba en direccin a sus madrigueras.
Poco a poco, el cortejo se vio engrosado por
comerciantes que venan de hacer negocios en la

costa. Haba animadas conversaciones. Los


ingleses y los holandeses ya no compraban
esclavos. Al menos abiertamente, porque en el mar
segua habiendo algn que otro negrero astuto.
Pero, gracias a Dios, estaban los franceses.
Regatones y trapaceros, s, pero ms vidos que
todos los dems! Sus barcos se agolpaban en
Elmina y Winneba. Qu pasara si se suprima el
comercio de esclavos? Ni el comercio de aceite
de palma ni el de madera de los bosques podan
sustituirlo. Con la esclavitud ganaba todo el
mundo, no slo los soberanos. Los pequeos
dirigentes podan vender a todos los condenados
por los tribunales. En cuanto a la gente en general,
poda vender a sus deudores!
Tambin se hablaba de Kodjoe y Malobali. Lo
que resultaba inaudito no era el hecho de que se
hubiese violado a una nia, sino cmo haba
ocurrido. Se haba visto alguna vez a dos granujas
compartir a una muchacha de esa forma? Haran
falta muchos corderos para apaciguar a la Tierra!
En cierto modo, era una suerte que uno de los dos
compinches hubiera huido. Si no, qu dilema para

los jueces! Con quin hubieran casado a la


chiquilla? Unos decan que deban hacerlo con el
primero que la haba penetrado. Otros opinaban
que con el segundo, pues el primero se haba
limitado a abrirle el camino.
Despus todos callaron porque empezaban a
adentrarse en el bosque. Caobas, irokos y
mahoganis formaban una bveda que se confunda
con la del cielo, creando una atmsfera opresiva.
El bosque es la morada de los dioses y los
ancestros. Ah es donde se manifiestan con ms
frecuencia. Acaso no fue en la linde de un bosque
donde los dioses, acudiendo a la llamada del sumo
sacerdote Okomfo Anoky, hicieron descender el
taburete de oro hasta las rodillas de Osai Tutu,
sealndolo as para que todos lo venerasen.
Acaso no era en un bosque donde se conservaban
los taburetes de los reyes? Acaso no era en un
bosque donde los sumos sacerdotes se reunan
para realizar todas las consultas importantes? El
bosque es como el vientre de una mujer, fuente de
la vida, fuente de la esperanza.
Cuando se hizo demasiado de noche para

avanzar, unos esclavos cortaron ramas bajas y


construyeron rpidamente unas cabaas. Otros
encendieron fogatas, y los msicos dieron un
autntico concierto hasta el momento en que un
lingista se coloc en el centro del crculo
improvisado para contar la historia preferida de
todo ashanti, la de la fundacin del reino y las
aventuras de Osai Tutu.
Del cielo es de donde descendi el pueblo
ashanti, del vientre de la luna, la luna-mujer, que
quiere que el poder se transmita a travs de las
mujeres. El rey Obiri Yeboa, pues, estaba
preocupado porque su hermana, la princesa Man,
que llevaba cinco aos casada, no haba tenido
ningn hijo. Quin le sucedera entonces en el
trono? Un da, la reina madre convoc a Man:
No creo que seas estril, o al menos eso es lo que
afirma el sumo sacerdote. De modo que vas a ir
con l y a hacer todo lo que te ordene...
Manu obedeci, y nueve meses ms tarde,
tocad los tambores sangrados!, haced sonar las
trompetas de marfil!, dio a luz un nio. Nada ms
ver al beb, los sumos sacerdotes supieron a qu

ancestro reencarnaba y le pusieron el nombre de


Osai seguido del de Tutu, pues Tutu era el dios de
la abundancia que acababa de colmar a Man...
Y Osai Tutu creci, y sigui creciendo...
Sobre la bveda de rboles, la luna sali y
traspas el espesor del follaje con sus rayos, como
si tambin quisiera or la historia familiar. Acaso
no estaba ella directamente implicada? En efecto,
Osai Tutu era su hijo, aunque con el paso del
tiempo el sol haba usurpado su puesto en el
mundo y comenzado a reinar en l como soberano,
reivindicando la paternidad de todas las criaturas.
Cuando Osai Tutu cumpli diez aos, el rey, su
padre, lo envi a casa de su to, al reino de
Denkyra. El intercambio de jvenes prncipes es
un testimonio de paz. Cmo va a vacilar un rey en
declarar una guerra, cuando sabe que el enemigo
tiene a su heredero en calidad de rehn?
Los hombres congregados, la luna, Owusu
Adom, todos escuchaban el relato del lingista. Y
la confianza renaca. El pueblo ashanti era
inmortal. Los ingleses, ese pueblo del agua, de
piel fra y clara, color de maleficios, jams

podran destruirlo. Mientras tanto, los sacerdotes


permanecan atentos a los ruidos del bosque e
interpretaban las seales de lo invisible.
Presentan
que
se
avecinaban
grandes
acontecimientos, que justo en el lugar donde se
encontraban se escribira una historia terrible y
singular que borrara la de Osai Tutu.

4
Malobali notaba cmo la mirada del mayor de
los dos blancos recorra su rostro, se detena en l,
insistente, tenaz como una mosca sobre unos
despojos, sobre un vientre abierto en una
encrucijada. No poda or lo que deca. Ni
siquiera seguir el movimiento de sus labios. Sin
embargo, saba qu palabras estaba pronunciando:
No me inspira confianza. Adems, es
demasiado mayor. A esa edad, las conversiones
son siempre superficiales e interesadas.
El otro hombre contestaba con su calma e
inflexibilidad habituales:
Se equivoca, padre tienne. Es trabajador y
posee una inteligencia poco comn. Sus progresos
en francs y en carpintera son extraordinarios. En
cuanto a su piedad, yo respondo de ella...
Y Malobali se preguntaba a cul de los dos
odiaba ms. Al primero, que tan bien penetraba
en su mente? Al segundo, que tan bien crea
conocerlo? Baj los ojos hacia la tabla que estaba

cepillando. El padre tienne dijo en voz alta,


pronunciando las palabras despacio para que se le
entendiera mejor:
Samuel, ven aqu!
Malobali obedeci y se qued de pie tal como le
haban enseado a hacer, con la mirada gacha y los
brazos pegados a la costura del pantaln. Los dos
sacerdotes estaban sentados en el porche de la
humilde cabaa con techo de paja. Uno de ellos
era calvo y bastante gordo. El otro, por el
contrario, era delgado, estaba casi en los huesos.
Ambos tenan la cara roja y no paraban de
abanicarse. Lo que aterrorizaba a Malobali eran
sus ojos, claros, transparentes, al fondo de los
cuales arda un fuego insoportable como el de una
forja. Cada vez que los posaban en algn lugar de
su cuerpo, Malobali notaba como una quemadura y
le extraaba ver que su carne permaneca intacta.
El padre Ulrich me ha dicho que vas a recibir
el cuerpo de Nuestro Seor Jesucristo. Ests
preparado para ese honor incomparable?
Malobali logr cubrir su rostro con una mscara
de profundo recogimiento.

S, padre.
Te daremos ese sacramento en Ouidah, hacia
donde partiremos maana, porque all hay muchos
cristianos. La familia del Seor crece.
Malobali fingi una sonrisa de jbilo. Despus,
incapaz de seguir controlndose, levant la cabeza
y se encontr con la mirada del sacerdote, cargada
de un odio igual al que l mismo senta y que le
deca: Eres un animal, eres orgulloso y cruel.
Tienes sangre en las manos. Pero no importa,
juguemos al juego que t has elegido... Ya veremos
quin se cansa primero.
El padre Ulrich dijo con su uncin habitual:
Est bien, Samuel. Ahora djanos. Creo que
todava te queda ropa por lavar...
Malobali, furioso por dentro, gir sobre sus
talones. En eso se haba convertido: en una mujer
para ese blanco sin mujer. Ese blanco sin cojones.
Bajo el tejadillo donde estaba la cocina, cogi el
barreo lleno de ropa sucia y se dirigi a la
laguna. A veces, cuando pensaba en su estado,
Malobali se preguntaba si no habra sido mejor
para l que lo hubieran llevado como esclavo a

Amrica. Al menos all se haca un trabajo de


hombre, el de la tierra.
Pas por delante de la iglesia construida con
troncos y cubierta de ramas donde durante los
servicios se reunan tres o cuatro personas que, a
cambio de unas cuantas prendas de algodn,
haban aceptado recibir el bautismo, antes de
adentrarse en el camino lleno de hierba que,
dndole la espalda al pueblo, serpenteaba hacia la
laguna. La misin se alzaba fuera del pueblo, en un
trozo de tierra que el rey De Huezo haba
concedido a los misioneros. Estaba a cargo de dos
sacerdotes, el padre Ulrich y el padre Porte, que
haba ido a Sakt con la vana esperanza de
efectuar conversiones. El padre tienne, el mayor
de los dos presentes en aquellos momentos,
acababa de llegar de Martinica, donde haba
pasado muchos aos.
En ocasiones, cuando el odio no lo cegaba,
Malobali senta una especie de admiracin por
aquellos hombres que dejaban su tierra y a sus
semejantes, impulsados por no se saba qu ideal,
y vivan all, indiferentes a la soledad y a los

peligros, objetos del capricho de un rey que en


cualquier momento poda arrojarlos al mar. Sus
nicos contactos eran los que mantenan con los
negreros franceses que echaban el ancla al otro
lado del banco de arena. De vez en cuando, algn
que otro viajero francs, tambin deseoso de
sensaciones fuertes, iba a observar y describir la
vida en aquella costa.
Sin embargo, en el corazn de Malobali no haba
por lo general mucho sitio para la admiracin, sino
para la desesperacin y la rabia debida a la
impotencia. Cmo se haba vengado la tierra de l
por la violacin de Ayaovi y su huida! Cmo se
haba burlado de l el joven de rostro afable en el
que haba confiado en Cape Coast! Cunto habra
recibido por su traicin? Lo haba conducido a un
barco con cuyo capitn haba mantenido una larga
conversacin, y nada ms hacerse a la mar, haba
sido apaleado, atado, arrojado entre las
mercancas y dejado all murindose de inanicin.
Despus de varios das, el barco se haba detenido
de nuevo.
A travs de la bruma provocada por la fiebre y

el hambre, Malobali haba visto, rompiendo el


perfil de los bosques costeros, un pueblo y la
silueta maciza de un fuerte. El capitn y otros dos
hombres haban subido a una pequea
embarcacin y se haban dirigido remando
enrgicamente al fuerte. Malobali haba
comprendido la suerte que le esperaba: engrosar la
cohorte de esclavos que pronto saldran de
aquellos flancos de piedra.
Cmo haba conseguido romper las ligaduras,
arrojarse al agua, escapar de la cruel tirana de sus
carceleros? Sin duda un ancestro se haba
apiadado de l... Se haba encontrado tendido en la
arena, desnudo, tiritando, dbil y aterrorizado ante
la mirada de un blanco. El blanco se haba
inclinado sobre l, lo haba cogido en brazos como
si fuese un nio y lo haba llevado a su cabaa.
All, lo haba cuidado da y noche, negndose a
entregarlo a los que lo reclamaban. S, el blanco le
haba salvado la vida.
Y sin embargo, lo odiaba. Como jams haba
odiado a nadie. Ni siquiera a Tiekoro. Lo odiaba
porque inmediatamente, sin que l se percatara de

cmo ni por qu, haba establecido entre ellos una


relacin de dependencia. l era el seor. Malobali
no era ms que el alumno. Vertiendo un hilo de
agua sobre su frente, le haba cambiado el nombre
por el de Samuel. Le prohiba hablar su vil
jerga y le enseaba francs, nica lengua noble a
sus ojos. Persegua en su mente las creencias que
hasta entonces haban sido su vida. No lo dejaba
en libertad ni un instante. S, la prisin que haba
construido para l era la ms slida y la ms sutil,
puesto que no se vean sus muros!
Malobali haba soado a menudo con matarlo.
En una ocasin incluso se haba acercado a la
cama en la que Ulrich estaba tumbado, plido y
sudoroso bajo el mosquitero. Clavarle un cuchillo
en el cuello y ver manar la sangre a borbotones.
Eso era lo nico que lo lavara. Eso era lo nico
que volvera a convertirlo en un hombre. Pero
Ulrich haba abierto los ojos. Sus ojos azules.
Entonces, qu? Huir?
Pero en qu direccin? Antes de que hubiera
dado diez pasos, los gun y los nago que poblaban
Porto-Novo lo habran atrapado y encadenado

para comerciar con su carne. Tambin odiaba a


sos, raza vida y cruel que desde los tiempos del
rey De Adjohan venda a sus propios hijos!
Cuntos cautivos se amontonaban en el fuerte,
llevados desde el interior del pas y tratados como
animales! Y no era slo la esclavitud lo que haba
que temer. Muchas veces, los lari, sirvientes
eunucos de palacio, por puro placer destripaban
mujeres embarazadas y decapitaban nios, cuyas
cabezas humeantes hacan rodar por la plaza del
mercado, mientras los prncipes de la sangre
sembraban la desolacin por el reino.
Malobali haba llegado al borde de la laguna. Lo
peor era cuando haba mujeres. Empezaban a
rerse en cuanto l apareca, embutido en aquella
chaqueta roja de uniforme y aquel pantaln recto
que le haba dado el sacerdote. Se retorcan
cuando sacaba la ropa y empezaba a frotarla con
gestos torpes. Como no hablaba su lengua, no
poda insultarlas como se merecan. Y, por
supuesto,
no
se
atreva
a
pegarles!
Afortunadamente, esa maana las orillas estaban
desiertas. La densa vegetacin llegaba hasta el

agua y se adentraba en ella, subterrnea,


emergiendo en algunos sitios en forma de flores
violceas, malignas como gangrenas. Ms all se
dibujaban playas grisceas, hundidas por las
pisadas de los animales. Malobali se agach y,
tras quitarse la chaqueta militar, se tumb en el
suelo. Sobre su cabeza haba un cielo sin nubes.
En algn lugar de la tierra, al norte?, al este? al
oeste?, Nya pensaba en l y lloraba. Rogaba sin
descanso a sus feticheros que intercedieran ante
los ancestros para garantizarle una buena vida.
Pues esos feticheros haban fracasado! Estaba en
el infierno, en ese infierno del que el padre Ulrich
hablaba sin parar.
La religin que el sacerdote intentaba inculcarle
le pareca totalmente incomprensible, abstracta,
puesto que no se basaba en ninguno de los gestos a
los que estaba acostumbrado. Sacrificios,
libaciones, ofrendas. Peor an: condenaba todas
las manifestaciones de la vida, entre ellas la
msica y la danza, reduciendo su existencia a un
desierto por el que caminaba solo. A veces,
cuando el padre Ulrich le hablaba, Malobali

volva la cabeza a uno y otro lado para intentar


sorprender a ese dios segn l omnipresente. Tan
slo el silencio y la ausencia le respondan.
Qu poda hacer?
Una vez ms, Malobali se hizo esa pregunta sin
encontrar ninguna respuesta. A lo lejos, un clao
surgi de la copa de un rbol.
De Porto-Novo a Ouidah, llamada Glhou en la
regin, era ms seguro ir en barca siguiendo la
costa. Conducidos por cuatro remeros, los dos
sacerdotes y Malobali realizaron ese trayecto en
dos das y medio. La ciudad de Ouidah haba
pasado a estar bajo el control del poderoso rey de
Dahomey, quien haba instalado all a sus vodun.1
Desde el mar, se acceda por una carretera corta
que recorran desde haca aos los esclavos con
destino Brasil y Cuba principalmente, as como los
portugueses, los holandeses, los daneses, los
ingleses y los franceses, que tenan todos un fuerte
e intrigaban a cual ms y mejor en sus relaciones
con el soberano. Al entrar en la ciudad, como
todos los extranjeros, los dos sacerdotes tuvieron

que ir a ver al yovogan, representante del rey de


Dahomey, y exponerle el objeto de su presencia en
la ciudad. Se haban enterado de que en Ouidah
haba una importante colonia catlica formada por
africanos, antiguos esclavos liberados que haban
vuelto de Brasil, y comerciantes portugueses y
brasileos. El ltimo sacerdote portugus que
viva en el fuerte haba muerto, y Portugal,
debilitado por las guerras y la reciente prdida de
su colonia brasilea, ya no poda garantizar la
presencia de misioneros. Dios es Dios. Qu
importancia tiene que lo sirvan portugueses o
franceses? As pues, el padre Ulrich y el padre
tienne iban a ofrecer sus servicios a aquellas
ovejas sin pastor.
El yovogan Dagba era un hombre enorme, tanto
que apenas poda desplazarse. Estaba sentado en
una alta silla de madera, rodeado de sus
portaabanicos, y llevaba un pareo de algodn
inmaculado con unas hileras de cauris en torno al
cuello. Malobali, acostumbrado a la pompa del
entorno del asantehen en Kumasi, mir a su
alrededor con cierto desprecio. Una cabaa con el

techo de paja, que daba a un patio cuidadosamente


barrido y estaba atestada de toda clase de objetos
aparentemente heterclitos que, en realidad, eran
los smbolos de la elevada funcin de Dagba.
Dagba concedi graciosamente su permiso a los
recin llegados para permanecer en la ciudad y, en
un alarde de amabilidad, encarg a un esclavo que
los condujera a casa de la seora Romana da
Cunha, antigua esclava que haba regresado de
Brasil, donde siguiendo la costumbre haba
adoptado el apellido de su amo, que era el alma de
la comunidad cristiana.
Los dos sacerdotes y Malobali despertaron una
gran curiosidad en las calles de Ouidah. All, la
gente estaba habituada desde haca aos a las idas
y venidas de los blancos. Sin embargo, aquellos
dos con ropajes negros, cinturn ancho y una cruz
colgada al cuello no se parecan en nada a los
hombres vestidos con traje de faldones largos,
chaleco abotonado y botas cortas con vuelta que
estaban acostumbrados a ver. Y Malobali tambin
les intrigaba. Les llamaban la atencin sus
escarificaciones rituales. De dnde vena? No era

ni mahi ni yoruba. Ashanti tal vez?


Ouidah era una bonita ciudad de calles bien
trazadas y concesiones construidas con gracia en
tomo al templo del dios Pitn, corazn simblico
de la ciudad, que haban heredado de los hueda,
primeros ocupantes del lugar. No lejos del templo
haba un mercado donde se venda de todo.
Productos locales carne fresca y ahumada, maz,
mandioca, mijo, ames y tambin europeos,
entre ellos telas de algodn de colores vivos,
pauelos ingleses y, sobre todo, alcohol: ron,
aguardiente, cachaga... A diferencia de Cape
Coast, los fuertes de los europeos se encontraban
dentro de la ciudad y a tiro de fusil uno de otro,
como para vigilarse mutuamente.
Romana da Cunha viva en el barrio de Maro,
poblado exclusivamente por antiguos esclavos de
Brasil, a los que llamaban brasileos o agoudas,
junto con autnticos brasileos y portugueses de
raza blanca, a los que les una la religin y ciertos
hbitos. Romana haba hecho fortuna planchando
la ropa de los negreros europeos y tena una gran
casa de forma rectangular, rodeada por una galera

provista de ventanas con postigos de madera


finamente trabajada.
Para indicar claramente cul era su religin, la
fachada norte de la casa estaba cubierta de
azulejos que representaban a la Virgen Mara con
su precioso fardo en brazos, mientras que sobre la
puerta de entrada haba una cruz esculpida. Un
chiquillo con modales de adulto fue a abrir y rog
a los visitantes que esperasen mientras iba a avisar
a su madre. Al cabo de un rato bastante largo, la
seora Da Cunha apareci.
Era una mujer menuda y bastante frgil, todava
joven, que incluso hubiera sido guapa de no ser
por la expresin de su rostro, a la vez austera y
exaltada, triste y devota, atemorizada e inflexible.
Llevaba un pauelo negro en la cabeza que le
tapaba la mitad de la frente y un vestido del mismo
color en forma de saco que le disimulaba los
pechos, aunque se adivinaba que deba de tenerlos
redondos y firmes, las caderas y las nalgas. Dijo,
utilizando a su hijo como intrprete, que se senta
muy honrada, que su modesta casa no mereca
semejante honor. Despus abri de par en par la

puerta de una estancia amueblada con sillones, una


pesada cmoda y una mesa sobre la que haba unos
candelabros de metal brillante. Durante todo ese
tiempo, por discrecin, Malobali haba
permanecido de pie en la entrada de la concesin.
Obedeciendo a una seal del padre Ulrich, se
acerc para saludar a su vez a la anfitriona.
Cuando Romana dirigi la mirada hacia l, se le
descompuso el semblante. Una expresin de
incredulidad que se torn en pnico se pint en su
rostro. Balbuci unas palabras que su hijo,
imperturbable, tradujo:
De dnde ha salido? Qu quiere? Quin
es?
El padre Ulrich respondi en un tono
apaciguador:
Es Samuel, nuestro brazo derecho. Un hijo de
Dios tambin.
Romana le volvi la espalda a Malobali al
tiempo que le ordenaba:
T qudate fuera.
Malobali, fuera de s, obedeci. Quin era esa
mujer? Con qu derecho le hablaba as? Una vil

esclava de trata que haba usurpado el apellido de


su amo, abjurado de sus dioses, renegado de sus
ancestros... Estuvo a punto de volver a entrar en la
casa, provocar a Romana, preguntarle las razones
de su descortesa, pero se contuvo. A su alrededor
se haba organizado un gran barullo. En un abrir y
cerrar de ojos, la noticia de la llegada de los dos
sacerdotes haba corrido por la ciudad y todos los
catlicos acudan. Haba blancos y mulatos como
los que Malobali haba visto en Cape Coast, pero
la mayora eran negros. Llevaban ropas de flores,
hablaban un portugus salpicado de algunas
palabras en francs y en ingls, y gesticulaban
mucho.
Romana sali al patio. En espera de que el padre
tienne y el padre Ulrich fueran en embajada ante
el rey de Dahomey, a fin de obtener permiso para
construir una misin, ella los alojara en sus
mejores dormitorios, provistos de camas con
mosquitero y Sbanas de Holanda. Su mirada evit
cuidadosamente a Malobali, quien se pregunt si
pensaba darle alojamiento o si tendra que buscar
refugio en la calle.

Mientras Malobali permaneca en actitud


melanclica bajo un naranjo, una joven se acerc a
l y susurr:
Bambara?
l asinti. Entonces ella le indic que la
siguiera. Malobali, sorprendido, obedeci.
A paso rpido, se encaminaron hacia el centro de
la ciudad. Cuando llegaron a la altura de los
fuertes, ella le indic que esperase y desapareci
en el interior de uno de ellos.
Al cabo de unos minutos, reapareci seguida de
un soldado. Antes de que ste se acercara a l y
abriera la boca, Malobali se haba dado cuenta de
que era bambara. Los dos hombres se arrojaron
uno en brazos de otro. Al or hablar su lengua,
Malobali se vio obligado a frotarse los ojos contra
la tela del uniforme del desconocido para no
derramar lgrimas, humillantes, propias de
mujeres. Finalmente se separaron, aunque
siguieron cogidos de las manos, como si no
pudieran soltarse del todo.
Ti,2 yo soy Birame Kuyat...
Yo soy Malobali Traor...

Un bambara! Sonad, bala, fie, ngoni,


dunumba\ Un bambara! Ya no estaba solo!
La joven que haba conducido a Malobali hasta
all permaneca apartada, a la vez discreta y
presente. Malobali, sealndola con un gesto,
pregunt:
Quin es?
Es Modup3 respondi Birame sonriendo
. Y nadie ha merecido nunca ms ese nombre.
Cuando ha odo decir que eras bambara, enseguida
se le ha ocurrido traerte. Ella es nago. Vive en el
barrio de Sogbadji, al lado de una muchacha con
la que voy a casarme...
Hubo que pensar en volver. Qu diran los dos
sacerdotes si se percataban de la escapada de su
brazo derecho? Qu dira Romana si se
percataba de la ausencia de su sirvienta? Pero,
ahora, Malobali haba encontrado consuelo.
Cuando llegaron a casa de Romana, nadie les
prest atencin, pues haba ido a visitarlos un gran
personaje, el ms importante del pas despus del
rey Guzo: el portugus Francisco de Souza,
llamado Chacha Ajinaku. Francisco haba llegado

a Ouidah como tenedor de libros del guardalmacn


del fuerte So Joo de Ajuda. Luego, cuando
portugueses y brasileos se haban retirado, l
haba permanecido all y se haba convertido en la
autoridad
suprema,
enriquecindose
espectacularmente con el comercio de esclavos,
del que era agente de venta exclusivo. De hecho,
ningn negrero poda embarcar un esclavo sin su
permiso. Era catlico ferviente, lo que no le
impeda tener un autntico harn y tantos hijos que
ya haba perdido la cuenta. Vestido con una
negligencia sorprendente para un hombre de su
rango y tocado con un gorro de terciopelo
adornado con una borla que le caa sobre la frente,
explicaba a travs de su hijo Isidoro, que
farfullaba un poco el francs, que era una ofensa
no honrar su techo. Pero el padre tienne, que
saba apaciguar las susceptibilidades, discurse
con fortuna sobre Marta y Mara, aquellas
humildes mujeres cuya morada escogi Nuestro
Seor Jesucristo, y Chacha Ajinaku se calm.
Prometi intervenir ante el rey Guzo, que le deba
mucho, pues l le haba ayudado a ascender al

trono en detrimento de su hermano, a fin de que


recibiera a los sacerdotes cuanto antes y les
concediera lo que deseaban.
Al poco, las sirvientas, entre ellas Madup,
llevaron platos de manjares desconocidos para
Malobali: fechuada, una mezcla de tomate
triturado, cebollas, carne frita y gari4 que era
tpica de Baha, cocada y p de moulque.5
No era ni mucho menos la primera vez que
Malobali se encontraba entre extranjeros, ya que
llevaba meses dando tumbos lejos de su casa. Sin
embargo, era la primera vez que no le dirigan ni
un solo gesto de hospitalidad. Era la primera vez
que lo trataban como a un paria. Que hacan caso
omiso de l. Que lo marginaban.
Por qu?
Por qu un barco negrero no lo haba llevado a
una tierra de servidumbre para introducirlo en una
dudosa intimidad con los blancos? Por qu no
haba vuelto de all imitando sus modales y
profesando su fe?
Todo el mundo, juntando las manos, se puso a
cantar el Salve Regina. Las voces agudas de los

nios dominaban sobre las de los adultos, y el


padre Ulrich, marcando el ritmo con la mano, se
esforzaba en contener la exaltacin de su nueva
grey. Malobali encontr la mirada de Romana. Se
haba cambiado la tnica negra por un vestido
largo de una tela tornasolada, ajustado al talle por
un cinturn, con las mangas de jamn y seis hileras
de encaje alrededor del cuello. Pero ese atuendo
ridculo al menos eso le pareca a Malobali
le sentaba bien, pues realzaba su juventud, tanto
ms cuanto que la visita de los sacerdotes, al
colmarla de alegra, le animaba el semblante.
Desvi rpidamente la mirada de los ojos de
Malobali, que estaba desconcertado. Por qu lo
odiaba esa mujer? El da anterior, ni siquiera se
conocan.
Mientras se haca esa pregunta, Modup le
tendi un calabacino con comida. Ella, en cambio,
tena pintada en el rostro una expresin de
adoracin y ya de total sumisin. Malobali supo
que, en cuanto l quisiera, sera suya. En
resumidas cuentas, aquella estancia en Ouidah no
se presentaba mal. El primer da haba encontrado

la amistad de un hombre y el amor de una mujer.

5
Ago!1
Malobali abri los ojos y reconoci la silueta de
Eucaristus. Sonri y le hizo una sea indicndole
que se acercara, pues entre el nio y el adulto se
haba desarrollado una extraa amistad que en el
segundo se mezclaba con una profunda ternura.
Cuando Malobali recordaba su libertad, su alegra
y sus juegos en la concesin de Dusika, y los
comparaba con la educacin que reciba
Eucaristus, siempre arropado, recibiendo golpes
con la palmeta cada dos por tres, obligado a rezar
horas enteras de rodillas y a balbucear
interminablemente frases cuyo significado apenas
conoca, se senta tentado de acercarse a Romana y
decirle lo que pensaba. Pero con qu derecho iba
hacerlo?
El nio se qued tmidamente junto a la puerta y
dijo.
A mam le gustara que cortaras lea...

Malobali suspir. Notaba que, pese a sus


esfuerzos, iba hacia una confrontacin violenta con
Romana. Haca ms de dos semanas, el padre
tienne y el padre Ulrich haban ido a ver al rey
Guzo, dejndolo all porque no les era de ninguna
utilidad. Y Romana haba empezado a tratarlo
como si fuera un sirviente: Samuel, haz esto,
Samuel, haz lo otro...
Si al principio haba obedecido, era en virtud de
su calidad de husped y por cortesa. Pero no
haba tardado en comprender que para Romana se
trataba de algo muy distinto. De un deseo de
humillarlo. Por qu?
Se levant y, sin tomarse la molestia de ponerse
la ropa, sali al patio slo con un taparrabos
puesto. Junto a una pila de madera que llegaba casi
hasta el reborde del tejado, haba una hacha.
Dominando su clera, Malobali se puso manos a la
obra. Cort los troncos y las ramas asestando
potentes golpes, mientras el sudor corra por su
espalda a causa del esfuerzo. Haba despachado ya
ms de un tercio de la pila cuando Romana sali
de la casa. Presa de una clera indescriptible,

pronunciaba palabras incomprensibles entre las


que intercalaba gritos. Abalanzndose sobre
Malobali, le quit el hacha de las manos
exponindose a herirse y la arroj lejos. Malobali
se qued de piedra. Qu ocurra? Qu le
reprochaba? Al or el alboroto, todas las
sirvientas haban salido de debajo del tejadillo
donde preparaban la ropa para lavarla, mientras
que las que barran las habitaciones acudan desde
el interior de la casa. Malobali se sec con la
mano el sudor de la frente y mir a Romana a la
cara.
Al verla gritar y desgaitarse de aquel modo,
sinti por ella una gran compasin. Aquella mujer
sufra. A causa de qu? Modup le haba dicho
que su marido haba muerto en Brasil en unas
circunstancias tan penosas que ella jams las
mencionaba y que no quera otro esposo que
Nuestro Seor Jesucristo. Era su recuerdo lo que
la torturaba y la haca tan inhumana? Por un
instante, Romana dej de gritar y Malobali
observ la belleza de sus ojos almendrados, el
contorno un tanto infantil de su boca, habitualmente

oculto por un pliegue de amargura.


Qu quieres?
Eucaristus, que, aterrorizado, haba permanecido
pegado a la pared de la casa, se apart de sta y
balbuce:
Dice que debes vestirte, que no quiere
salvajes desnudos en su casa porque es una casa
cristiana.
Malobali se esperaba cualquier reproche salvo
se. Desde cundo el cuerpo de un hombre era
objeto de escndalo? Rompi a rer, dio media
vuelta y entr en su cuarto.
Las cosas hubieran podido quedar ah. Pero no
fue as.
Enfadada al parecer por la forma despreocupada
con la que Malobali se retiraba a un cuarto que
ocupaba gracias a ella, Romana entr en su casa,
sali de nuevo con la palmeta que utilizaba para
pegar a sus hijos y sigui a Malobali. Quiz no
tena intencin de utilizarla. Quiz no era ms que
un gesto de bravuconera.
Cuando Malobali la vio dirigirse a l con la
palmeta en la mano, se qued estupefacto. En qu

se haba convertido para que una mujer se


atreviera a amenazarlo de aquel modo? Al mismo
tiempo, lo invadi la clera. Iba a abalanzarse
sobre Romana, a pegarle, a matarla tal vez, cuando
una voz le record sus altercados en el pas
ashanti tras la violacin de Ayaovi. Qu ocurrira
ahora si cometa un asesinato?
Apart a Romana, rompi la palmeta
golpendola contra la rodilla y sali.
Modup se reuni con l en la calle. Empez por
darle su ropa, motivo del altercado, y una vez ms,
como un espritu benefactor, lo gui a travs de las
calles. Todava era muy temprano. Sin embargo, en
la ciudad se desarrollaba una intensa actividad.
Afluan mujeres hacia los mercados, alrededor de
los cuales ya estaban instalados los artesanos
alfareros, cesteros, tejedores ofreciendo sus
objetos a los transentes. Filas de esclavos se
dirigan apresuradamente a los palmerales recin
plantados a las puertas de la ciudad o a los
campos cuyos frutos alimentaban a la poblacin.
Los comerciantes se encaminaban al puerto.
Modup y Malobali pasaron ante el templo de

Pitn y luego entraron en el barrio de Sogbadji,


donde viva la familia de la muchacha.
sta, originaria de Oy, se haba especializado
en el tejido. Gozaban de una posicin acomodada
y no le pedan nada a nadie, pero les haba
parecido conveniente confiar a una de sus hijas a
la seora Romana da Cunha, nago como ellos y
muy apreciada en la comunidad. As pues, jams
se le habra ocurrido a Modup quejarse de golpes
o malos tratos, que habra imputado simplemente
al deseo de inculcarle una buena educacin. Pero
su amor por Malobali le infunda valor. Tras
recorrer la sucesin de patios de la concesin, se
atrevi a arrojarse a los pies de su madre y
contarle llorando lo que acaba de pasar, sealando
que Malobali era pariente de Birame. El primer
pensamiento de Molara, la madre de Modup, fue
no hacer nada que pudiese irritar a la poderosa
Romana. Sin embargo, la tradicin de hospitalidad
del pueblo al que perteneca acab por imponerse.
Si el babalawo2 consulta a Ifa3 todos los das, es
porque sabe muy bien que la vida es cambiante,
dice el proverbio. Quin saba si un da uno de

sus hijos o cualquier otro miembro de la familia no


se hallara tambin lejos de su casa y necesitado?
Le dijo a una de sus sirvientas que le sirviera a
Malobali agua fresca y un abundante desayuno a
base de llantenes y judas, en espera de que
llegase su marido.
Francisco de Souza, llamado Chacha Ajinaku,
acostumbraba a arbitrar los litigios que se
producan en la comunidad de los agoudas.
Ejerca de juez y consejero en su casa del barrio
de Brasil, fundado por l. Primero escuch la
explicacin de Romana da Cunha, puesto que se
consideraba ofendida, y a continuacin la de
Malobali tal como la presentaba la honorable
familia de Modup, comprendiendo el deseo de
esta ltima de remitirse a su autoridad.
La casa de Chacha era bonita. Una docena de
estancias amuebladas con objetos procedentes de
Europa sillones, mesas, cmodas, camas con
mosquiteros, que daban a un gran patio
cuadrado con naranjos y filaos.4 Al lado de la
residencia se alzaba un barracn, depsito
formado de vastos espacios descubiertos rodeados

de empalizadas, con refugios para los esclavos


que llegaban de todos los rincones del pas. Haba
alrededor de un centenar en espera de un barco, y
se vean sus pobres siluetas postradas, en todas las
posturas del abatimiento. Pero nadie del entorno
de Chacha les prestaba atencin, y l menos que
cualquier otro.
Chacha cogi un poco de rap y mir a
Malobali, tratando de calibrarlo como un hombre a
otro hombre. Las mujeres estaban locas! Haba
credo de verdad Romana que poda pegarle
impunemente? Se volvi hacia Isidoro y emiti su
veredicto:
Aunque el padre tienne y el padre Ulrich
dejaron a Samuel en casa de la seora Da Cunha,
no dijeron que estara a su servicio. Samuel es
catlico, est bautizado y no se le puede tratar
como a un esclavo. No obstante, admitamos que,
exhibindose indecentemente vestido en casa de
una mujer honorable, cometa una falta. Ello, sin
embargo, no autorizaba a la seora Da Cunha a
amenazarlo con una palmeta. Para evitar que tales
incidentes se repitan, acoger a Samuel bajo mi

techo hasta que regresen los servidores de Dios.


Acto seguido, recit tres padrenuestros y tres
avemarias, acompaado por todos los presentes a
coro. A Modup se le saltaron las lgrimas de los
ojos. Haba esperado que Malobali fuera confiado
a su familia, y as, en lugar de aquellos abrazos
furtivos, qu noches habran pasado!... En cuanto
a Malobali, se consider ms que satisfecho y fue
a estrechar enrgicamente la mano de Chacha, de
su hijo y de Olu, el padre de Modup, antes de
inclinarse ante su madre como lo hubiera hecho
ante Nya, en uno de aquellos gestos llenos de
gracia que le hacan ganarse el corazn de las
mujeres. Olu, con quien enseguida haba
simpatizado, le haba dado unas ropas yoruba, y de
repente haba recuperado toda su nobleza y
majestad.
Una vez dictada la sentencia, Romana se retir
con Eucaristus. El nio se cogi de su mano,
extrandose al encontrarla ardiendo, y dijo:
Es mejor as, mam.
Romana apenas lo oa, pues Malobali estaba en
lo cierto: sufra un verdadero martirio. Desde la

muerte de Naba y su vuelta a frica, Romana no


haba mirado a un solo hombre. Su corazn era una
capilla ardiente consagrada al difunto, y
mentalmente reviva todos los acontecimientos que
haban llevado a su terrible fin. Las revueltas
musulmanas en Baha. La traicin de Abiola. El
juicio. De todo eso no le haba hablado jams a
nadie, pues presenta que, en cuanto pronunciara la
primera palabra, los diques del dolor se romperan
y quedara expuesta a la locura y la muerte, cuando
tena tres hijos que criar.
Desde que Malobali haba aparecido, todo eso
haba cambiado. Su corazn, que ella crea
endurecido como la cecina que se venda en el
mercado, se haba puesto a palpitar de nuevo. El
deseo la haba torturado. En su delirio, crea ver a
Naba ms joven, ms guapo. Y sin embargo, con
un extrao parecido. Gracias a su intuicin
femenina, incrementada por los celos, haba
adivinado enseguida lo que haba entre Modup y
l, que se reunan a la hora de la siesta, cuando
crean que todos dorman. Al principio haba
pensado recurrir a la delacin e informar al padre

de Modup. Despus se haba avergonzado de s


misma.
Qu acababa de hacer? Por culpa de su
estupidez, se haba privado de verlo. Ya no
atravesara el patio con su peculiar paso indolente.
Ya no la saludara en su yoruba vacilante. Por las
maanas, ya no lo vera tomarse de pie las gachas
de maz. Pero lo peor, le pareca a ella, era que
todo el mundo haba descubierto su secreto, todo
el mundo saba que estaba loca por ese hombre,
por ese extrao, por ese sirviente de los curas que,
por si fuera poco, era ms joven que ella. Llegaron
a casa y Romana se dirigi a su habitacin para
llorar en paz. Pero no haba contado con la
comunidad agouda! Empezaron a desfilar los
Almeida, los De Souza, los Assumpao, los Da
Cruz, los Do Nascimento... que se consideraban
ofendidos por aquel veredicto. No deberan haber
castigado a ese negro que se haba paseado
desnudo por la casa de una cristiana? Las
exageraciones iban que volaban, y al final de la
maana Malobali haba agredido a una sirvienta,
hecho gestos obscenos a Romana y pegado a los

nios. Se hablaba de acudir al rey Guzo, que


siempre haba favorecido a los agoudas, y quiz
por primera vez soplaba una brisa de rebelin
contra Chacha.
Al caer la noche, Romana ya no pudo ms. Envi
a una sirvienta en busca de Malobali para que le
pidiese que fuera a verla.
Malobali, por su parte, no tena forma de
adivinar los sentimientos que le inspiraba a
Romana. Recibi el mensaje con sorpresa y se
pregunt lo que aquella mujer que le haba
causado tantos trastornos querra de l ahora.
Sali en la oscuridad.
En alguna parte de algn barrio de la ciudad, un
ser humano haba pagado su tributo a la muerte,
pues se oa el coro fnebre.
La serpiente que se va
cuenta con las hojas secas
para esconder a sus cras.
Con quin has contado t?
A quin nos has dejado,

yndote al pas de los muertos?


Oh ku, oh ku, oh ku...!5
Aquel canto le pareci un mal augurio y estuvo a
punto de dar media vuelta. No obstante, prosigui
su camino. Al llegar al barrio de Maro, se dio
cuenta de que la casa de Romana estaba
prcticamente sumida en la oscuridad. Las
sirvientas se haban retirado a sus habitaciones, en
las dependencias situadas al fondo del patio. Los
nios estaban acostados. Tan slo estaba
iluminado con velas de estearina el dormitorio de
Romana, estancia sobriamente amueblada con
esteras y calabacinos, pues reservaba el
mobiliario bueno para las salas de recibir visitas.
Romana se haba quitado las ropas portuguesas y
llevaba un atuendo yoruba, es decir, un pareo corto
tejido, anudado a un costado, y una camisa con un
amplio escote bajo la que se perfilaba su cuerpo,
repentinamente libre y joven. Llevaba la cabeza
descubierta y su espesa cabellera negra apareca
fina y armoniosamente trenzada. En realidad, la

propia Romana no saba qu esperaba de


Malobali, y cuando lo vio tan cerca de ella estuvo
a punto de desmayarse. Le pareci que era Naba el
que acababa de entrar. Naba joven y fuerte, como
lo era sin duda antes de que la cautividad lo
destruyera, llevndole su amor junto con sus frutas.
Pero Malobali permaneca en silencio,
observndola con perplejidad. Al final pregunt,
buscando las palabras en el laberinto de una
lengua extraa para l:
Qu quieres? Si lo que tienes que decir es
bueno, por qu esperas hasta la noche?
Romana apart la vista.
Quera pedirte que me perdonaras...
Malobali se encogi de hombros.
No hablemos ms de ello, puesto que Chacha
Ajinaku ha resuelto el asunto...
Se produjo un silencio.
Quisiera pedirte que volvieras a vivir aqu
dijo finalmente Romana, armndose de valor.
Por Nuestro Seor que no te maltratar nunca ms.
Malobali sonri.
En mi tierra dicen que fiarse de una mujer es

fiarse de un ro que se desborda. A pesar de tu


promesa, volvers a enfadarte...
Al or las palabras en mi tierra, Romana dijo
con voz trmula:
Mi difunto marido era de Segu, como t...
Luego, aquello le pareci una traicin. Hablarle
del muerto al vivo que le infliga el ms cruel de
los ultrajes, puesto que se haba apoderado del
corazn y los sentidos de su viuda. No obstante,
aadi:
Ven al menos a ver a los nios. Te quieren
mucho, sobre todo Eucaristus.
Malobali se dirigi hacia la puerta.
Volver, seora, volver.
Confuso, descontento de s mismo e inquieto,
Malobali tom el camino del fuerte para reunirse
con Birame. Por qu no lo dejaba esa mujer en
paz?
La andadura de Birame haba sido totalmente
distinta de la de Malobali. Era de Kaarta y haba
sido capturado por unos tuareg que lo haban
llevado a Walo,6 donde haba formado parte de los
hombres del gobernador Schmaltz en su

experiencia de colonizacin agrcola en Senegal.


Despus haba seguido trabajando con franceses y
finalmente haba ido a parar con ellos al fuerte de
Ouidah. Cuando haban sido retirados por su
gobierno, l se haba quedado all con los dems
bambara, dedicndose a la trata e izando la
bandera para indicar a los tratantes que haba
esclavos disponibles. De hecho, era en cierto
modo uno de los hombres de Chacha.
Tras enterarse de lo que acababa de ocurrir,
Birame le propuso:
Ven a vivir aqu. Hay sitio para todos.
No dijo Malobali meneando la cabeza.
Chacha me ha permitido quedarme en su casa y no
quiero parecer ingrato.
Birame hizo Una mueca.
No te fes de los portugueses y los brasileos,
sobre todo de los negros. Son una sucia raza de
monos blanqueados que desprecian a todo el
mundo y se creen superiores. Evtalos todo lo que
puedas...
Malobali pensaba en Romana. Si se hubiera
tratado de otra mujer, sin duda habra descubierto

su secreto. Pero no entenda en absoluto aquella


actitud, aquella amabilidad despus de tanta
violencia, aquellas sonrisas, aquellas miradas. En
la total confusin mental en la que se hallaba,
vaci con Birame varios calabacinos de
aguardiente.
Muy pronto, toda la comunidad agouda y todo
Ouidah encontraron motivos para chismorrear.
Chacha Ajinaku trab amistad con Malobali. Era
algo que se sala de lo habitual, pues Chacha era
un hombre arrogante que slo se relacionaba con
los capitanes de negreros, cuando no estaba
acostado con una de sus mujeres. Emple a
Malobali en su comercio de esclavos. Haca ms
de diez aos que los ingleses haban prohibido la
trata y obligado a numerosas naciones a imitarlos.
Los franceses, por su parte, acababan de hacer lo
mismo. Y sin embargo, el trfico de esclavos no
disminua. Barcos enteros partan rumbo a Brasil y
Cuba.
As pues, se vio a Malobali dirigirse en chalupa
hasta los negreros, volver con los capitanes,

conducirlos a casa del yovogan Dagba y despus a


la de Chacha. Se le vio comiendo a la mesa de
Chacha con los tratantes, inspeccionar con ellos el
ganado humano que previamente l mismo haba
puesto presentable mediante toda clase de
artificios.
En resumen, Malobali no tard en ser odiado.
Por qu? Porque practicaba la trata? Desde
luego que no. En Ouidah, todo el mundo se
dedicaba a ella en mayor o menor medida. Porque
era extranjero? Tampoco. En aquel estrecho brazo
de tierra, entre los ros Coufo y Oum, viva
gente de origen adj a, fon, mahi, yoruba, hueda...
por no hablar de los portugueses, los brasileos,
los franceses e incluso los ingleses del fuerte
William's. Haba mezcla de lenguas, intercambio
de dioses, confusin de costumbres. Entonces,
qu se le reprochaba? Ser arrogante, gustar a las
mujeres, beber demasiado, ganar siempre a un
juego de cartas que deca haber aprendido en sus
peregrinaciones, creer que Segu era superior a
cualquier otro lugar de la tierra. En tal caso, por
qu no se haba quedado all?

Las cosas se complicaron cuando los dos


sacerdotes volvieron de Abomey, rebosantes de
agradecimiento hacia el rey Guzo, que les haba
cedido un trozo de terreno fuera de la ciudad.
Reclamaron a su sirviente, pero Chacha se neg a
devolvrselo con la excusa de que Malobali vala
para algo ms que para la funcin que ellos le
reservaban.
Se organiz un buen lo!
Los sacerdotes reprocharon a Chacha haberlo
introducido en el trfico de carne humana,
indigno de un cristiano, reprendieron a Malobali y
acabaron en cierto modo por salirse con la suya.
En lo sucesivo, Malobali reparti su tiempo entre
la construccin de la iglesia y el trabajo en los
palmerales de Jos Domingos.
Porque, junto con el trfico de esclavos, estaba
desarrollndose un nuevo comercio que ya
empezaba a hacer ricos a los tratantes de la Costa
de Oro y, sobre todo, a los de los Ros de Aceite.7
El comercio del aceite de palma.
A partir de entonces se vio a Malobali conducir
pelotones de esclavos fuera de la ciudad, hasta los

palmerales, vigilarlos mientras trepaban a los


rboles, atados con una cuerda y sujetando una
hacha entre los dientes, para cortar los racimos
antes de cargarlos en piraguas o transportarlos en
cestos por va terrestre.
Malobali continu viviendo en casa de Chacha.
Ya entrada la noche, se oa a los dos hombres
jugar al billar con los capitanes de los negreros y
beber ron intercambiando bromas, hasta el punto
de que Isidoro, Ignacio y Antonio, los tres hijos
mayores de Chacha, se sentan celosos y hablaban
de sortilegio bambara.
Aqul fue, aparentemente, un momento feliz de la
existencia de Malobali. Tras los peligros, las
matanzas y las violaciones de la vida de soldado,
y las frustraciones de la vida de sirviente de
sacerdotes, disfrutaba de una libertad total.
Adems, con las nueces de palma que Jos
Domingos le daba en pago por sus servicios,
ganaba dinero, pues se las venda a unas mujeres
que machacaban las semillas y elaboraban aceite
rojo. Dos franceses, los hermanos Rgis, haban
llegado recientemente a la isla y hablaban de

transformar el fuerte en factora privada. All se


almacenara el aceite, que a continuacin se
transportara a Marsella, una ciudad de Francia
donde unos comerciantes fabricaran con l jabn,
aceite para las mquinas, etc. A la larga, sera ms
lucrativo que el comercio de esclavos.
Malobali dudaba. Chacha alardeaba de que
obtendra para l, del rey Guzo, la concesin de
un terreno donde podra construirse una casa.
Despus podra casarse con Modup... Pero l
soaba cada vez ms con volver a Segu. Perciba
un peligro en el olor seco, a quemado, de aquella
tierra, en sus lagunas, en su manglar. Estaba
agazapado en alguna parte, como una fiera
esperando el momento de saltar sobre l, de
clavarle los dientes en el cuello. Alguien le dijo
que Adofoodia, en el norte del reino, slo se
encontraba a diez das de Tombouctou. No par
hasta que se enter de dnde estaba esa ciudad y
de cmo se poda ir hasta all.
Una vez en Tombouctou, no se haba llegado
prcticamente a Segu?

6
Eucaristus le toc un brazo a Malobali y
murmur:
Cuntame un cuento...
Malobali estuvo un momento pensando y luego
empez:
Suruku y Badeni se encontraron. Badeni crey
que Suruku era su madre, as que corri tras ella y
se puso a mamar de sus ubres. Suruku intent
liberarse y agarrar a Badeni de la cabeza. Pero, de
pronto, arranc de una dentellada sus propias
partes sexuales. Entonces grit: Ay, este Badeni
mama muy fuerte!
Eucaristus, el hijo pequeo de Romana, rompi a
rer. Cuando Malobali hablaba as, acuda a su
memoria el recuerdo confuso de su padre. Era tan
pequeo cuando muri! Apenas tres aos. Adems,
su madre no pronunciaba nunca su nombre, como
si hubiera sido enterrado en un campo maldito
donde se dejan crecer rboles, plantas y arbustos
sin escardar ni roturar jams.

Cuando Malobali le contaba un cuento, le


pareca ver de nuevo a un hombre muy alto, de
constitucin imponente, muy bueno, ms tierno que
su madre. Le pareca or la cadencia de una lengua
que no era el yoruba. A qu pueblo perteneca su
padre? No se atreva a preguntrselo a Romana,
pues saba que le respondera con un palmetazo o
un bofetn en la boca. Mimoso, apoy la cabeza en
un hombro de Malobali.
Ahora cuntame la historia de tu nacimiento...
Malobali se ech a rer.
Bueno, pero eso no es un cuento. El mismo da
que yo nac, un blanco permaneca ante las puertas
de Segu pidiendo ser recibido por el mansa. De
dnde vena? Qu quera? Nadie lo saba. As
que los feticheros creyeron que era un espritu
maligno disfrazado, pues tena la piel del mismo
color que los albinos.
Por qu se teme a los albinos?
En ese momento, una sirvienta entr en la
habitacin donde estaban el hombre y el nio y
murmur:
Iya quiere verte, Samuel.

Romana estaba en el interior de la casa. Se


notaba que acababa de darse un bao, pues su piel,
aceitada y brillante, desprenda un leve perfume.
Al entrar Malobali, levant la cabeza.
Vienes a ver a Eucaristus y ni siquiera me
saludas! le reproch.
Cre que estaba durmiendo, seora se
excus l con una sonrisa.
Ella le seal un asiento.
Quera proponerte un negocio. S que te va
muy bien en el comercio del aceite de palma. Me
gustara asociarme contigo.
Cmo?
Malobali, hombre obtuso, no comprenda que a
ella las palmeras, los palmitos y el aceite de
palma no le interesaban lo ms mnimo!
Bien, quisiera que te comprometieses a
entregarme todas las semanas de tres a cinco
cestos de nueces. Tengo los suficientes criados y
esclavos para hacer el resto...
Malobali se qued pensativo. No tena ningunas
ganas de establecer una asociacin demasiado
estrecha con Romana, pues su presencia le

inspiraba una especie de terror. Su nerviosismo


excesivo le molestaba, ya que no se atreva a
atribuirlo a la nica causa posible.
Sabes perfectamente que no soy mi jefe. Tengo
que consultarlo con Jos Domingos.
Ella suspir.
Me odia.
l se encogi de hombros.
Por qu va a odiarte?
Porque se odia a las mujeres, se las desprecia,
no se quiere que tomen iniciativas.
A Malobali, aquellas palabras le parecieron
absolutamente incomprensibles, y como no saba
qu decir al respecto, Romana prosigui:
Sabes?, la vida es muy difcil para una mujer
sin marido.
Ahora, Malobali se encontraba en un terreno
conocido y repuso:
Pero por qu ests sin marido? Eres... por
primera vez quiz, la mir directamente a la cara,
percatndose de lo frgil que era, y acab la frase
con sinceridad hermosa.
Tanto como Modup?

No haba duda posible. Malobali haba visto a


demasiadas mujeres extasiadas ante l para no
comprenderlo a la perfeccin. Se levant
rpidamente, como un hombre ante una serpiente
en la sabana, y balbuci:
Iya, Eucaristus me espera, voy a acabar de
contarle el cuento...
La llam Iya para devolverle el respeto a s
misma. Pero como pronunci esa palabra de forma
incorrecta, en otro tono y poniendo el acento en la
primera slaba, ella se incorpor y se arroj sobre
l.
Hace tiempo alguien me llamaba as.
Malobali cerr los brazos en torno a ella y,
llevado por la costumbre, iba a hacer lo que estaba
claro que se esperaba de l. Pero de repente intuy
que con aquel cuerpo frgil entraran en su vida
sentimientos peligrosos, desconocidos: la pasin,
la posesin, los celos, el terror al pecado.
Recuper el control, la empuj con firmeza hacia
su estera y se march.
Eucaristus, que lo esperaba bajo los naranjos, lo
vio alejarse a paso rpido.

Cuando Romana se dio cuenta de que estaba


sola, primero se qued petrificada. O sea, que se
haba ofrecido, haba infringido el sptimo
mandamiento, haba profanado la memoria de su
esposo, y haba sido rechazada. Aterrada, profiri
tal grito que las sirvientas, los nios y vecinos
cercanos la oyeron.
Aquel grito taladr los odos de Malobali e
inmediatamente hizo que le salieran alas en los
pies. Ech a correr a toda velocidad, y la gente
sala de las cabaas para ver huir a aquel ladrn
tras haber cometido su fechora.
Se encontr en la playa, con arena blanca y fina
bajo los pies, y se dej caer sobre un tronco de
cocotero cubierto de sal y de musgo que se aplast
suavemente bajo su peso. Mar adentro flotaban una
goleta y una balandra. Ah, rehacer su vida en
Brasil, en Cuba, en cualquier sitio!
Malobali miraba el rostro de su vida y lo odiaba
como si fuese el de una ramera con quien hubiera
estado en una cabaa inmunda y con la que tuviese
que compartir el resto de sus das.
Mientras estaba all, con la cabeza entre las

manos, un hombre se acerc a l y, tras mirarlo de


reojo, le dirigi la palabra:
No eres t Samuel, el socio de Jos
Domingos?
Malobali le volvi la espalda. Esta vez no iba a
volver a dejarse engaar por los consejos de
ancestros falsamente compasivos, decididos en
realidad a llevarlo a la perdicin. Pero el hombre
insisti:
Si quieres, podramos ir a Badagry. O a
Calabar. All es donde est el futuro! En tres
meses, podramos ir vestidos de seda y terciopelo,
como el propio Chacha Ajinaku.
No! Si deba irse del pas, sera para volver a
su casa. Pero lo lograra algn da? Se daba
cuenta perfectamente de que negarse a hacer el
amor con Romana lo haba convertido en alguien
mucho ms culpable que si hubiese cedido a ella.
Cmo se vengara? Cmo?
De la orilla se alej una chalupa cargada de
infelices a los que iban a arrojar con los pies
encadenados al vientre de la balandra. El viento
llev hasta la nariz de Malobali su olor de sudor y

de sufrimiento.
Mientras tanto, un ejrcito de agoudas furiosos
invada el patio de la casa de Chacha Ajinaku.
Alertado, Chacha sali con ropas de dormir, pues
haba tomado bastantes copas de aguardiente y
estaba en la cama recuperndose. Francisco de
Almeida, un mulato que haba regresado de Baha
el ao anterior, se quit el gorro que llevaba en
seal de respeto y dijo:
Entrganos a Samuel, Chacha. Ha violado a la
seora Da Cunha...
Pese a que estaba de muy mal humor, Chacha
rompi a rer:
Quin os ha contado ese cuento?
Hay testigos, Chacha...
ste se encogi de hombros.
Testigos? Entonces no ha sido una
violacin...
Con todo, orden a un esclavo que fuese a
buscar a Malobali para que se explicara. En el
momento en que el esclavo, tras regresar solo,
anunciaba su desaparicin, lo que provoc vivas

reacciones entre los agoudas, Malobali apareci


en el patio con la cabeza gacha, expresando con su
actitud que ya saba de qu se le acusaba. Chacha
se volvi hacia l.
Samuel, estos que estn aqu han venido a
exponerme un asunto muy grave. Parece ser que
has violado a la seora Da Cunha...
Malobali levant la cabeza y, desconcertado,
mir a Chacha.
Quin les ha dicho eso?
Pues la propia seora contest Francisco
con odio, y todo el vecindario ha odo los gritos
que profera defendindose de ti. Hasta el pequeo
Eucaristus te ha visto huir despus del crimen...
Llevmoslo ante Dosu para que le haga el
adimo1 intervino Chacha.
No vale la pena dijo Malobali suspirando
. Soy culpable...
Se organiz un gran alboroto. Algunos trataron
de abalanzarse sobre Malobali, otros lo insultaron,
mientras que otros ms fueron a arrancar ramas de
los filaos de la concesin para azotarlo. Chacha
impuso calma y silencio a todo aquel gento.

En el reino de Guzo, nadie se toma la justicia


por su mano. Conducidlo ante Dosu y l decidir
la pena.
Dosu era el representante en Ouidah del ajaho,2
quien, por su parte, viva en Abomey, en estrecha
relacin con el rey. Ejerca como juez de
instruccin, ocupndose de asuntos menores, y
cuando se presentaba un caso que sobrepasaba sus
competencias, enviaba a los litigantes a presencia
de Guzo. Dosu viva cerca del yovogan Dagba,
en una casa de apariencia bastante modesta si se la
comparaba con las esplndidas viviendas de los
agoudas. Tal vez por esa razn los odiaba. Sali
al patio pensando en los ames cocidos bajo las
cenizas y en el calal3 que le haba preparado una
de sus esposas, y dijo con exasperacin:
No puede esperar vuestro asunto hasta
maana?
A continuacin orden a dos esclavos que le
ataran las manos a la espalda a Malobali y lo
llevaran a la pequea cabaa contigua a la suya,
que haca las veces de prisin. Los agoudas no
tuvieron ms remedio que dispersarse.

Malobali se sent en un rincn de la cabaa,


pequea, oscura y hmeda, cuya entrada los
esclavos obstruyeron con unos troncos de
cocotero. No entenda exactamente lo que pasaba
en su interior. Senta una especie de lasitud, como
si ya no pudiera seguir participando en la carrera
contra su destino. Haba escapado de Ayaovi para
acabar enfrentndose a Romana. Adems, otro
sentimiento confuso, complejo, lo invada. Una
especie de piedad hacia Romana. Iba a humillarla
pblicamente acusndola de mentirosa? Malobali
haba visto la sonrisa de Chacha. Significaba:
Qu idea tan descabellada violar a Romana!
Vamos!
Recordaba la pregunta lastimera: Ms
hermosa que Modup? Ah, debera haber
respondido con un s antes de tomarla entre sus
brazos! Pero, en lugar de eso, se haba retirado
como un cobarde. A qu pena se arriesgaba a que
lo condenaran por violacin? Romana no era ni
una mujer casada ni una chiquilla impber En
Segu, la ofensa no se considerara muy grave. Pero
desconoca las costumbres de Dahomey.

Por lo que decan, en muchos casos los


condenados eran conducidos a Abomey y
sacrificados en grandes ceremonias en honor de
los manes de los ancestros reales. En otros, eran
enviados a una regin pantanosa llamada Afomayi,
donde se pasaban el resto de sus das cultivando
las tierras del rey. Adems, Romana era una
agouda, es decir, perteneca a un grupo social
poderoso que gozaba de crdito en la corte. Se
poda temer lo peor. Desde la oscuridad de su
prisin, Malobali oa las voces y las risas de las
mujeres y los hijos de Dosu en el patio de la
concesin. Si lo condenaban a muerte o a trabajos
forzados, a quin le importara all? A nadie,
excepto a Modup. Pero Modup an no haba
cumplido diecisis aos; lo olvidara. Incluso en
Segu, Nya se cansara de esperar su regreso y
acunara a los hijos que a buen seguro Tiekoro,
olvidando a Nadi, tendra con otra mujer. Qu
era la vida? Un fugaz recorrido que no deja huella
alguna en la superficie de la tierra. Un
encadenamiento de pruebas cuyo significado ni
siquiera se intuye. El padre Ulrich deca que todo

eso no tena ms que una finalidad: purificar al


hombre y hacerlo semejante a Jess. Tena razn?
Los mosquitos iniciaron su ronda infernal
alrededor de su cara. Al da siguiente traduciran
sus palabras al agoli4 para ser juzgado. Mientras
tanto, haba que dormir. Malobali, que no en balde
haba sido soldado, estaba acostumbrado a robar
horas de sueo en los intervalos entre batallas e
incursiones. As pues, nada ms cerrar los ojos, su
espritu se desprendi de su cuerpo para vagar por
lo invisible.
Su espritu sobrevol la oscura extensin de los
bosques y el pelaje rojizo de las tierras arenosas y
aterriz en Segu, en la concesin del difunto
Dusika.
Estaban celebrando un nacimiento. Nya, tendida
de costado, estrechaba a un beb contra s. Un nio
llamado Kosa.5 Nada ms hermoso para una
mujer que alumbrar en la edad madura! Nya estaba
radiante. La mscara de la juventud cubra sus
rasgos cuando miraba al recin nacido, dormido,
con una gota de leche en los labios. De repente, el
nio abri los ojos, unos ojos de adulto, negros y

profundos, llenos de autntica malicia, mir a


Malobali y dijo:
Tendrs tanta suerte como yo, Naba?
La fuerza del sueo fue tal que Malobali se
despert jadeando. Qu significaba? Malobali no
tena ms de siete u ocho aos cuando Naba
desapareci, por lo que no haba llegado a
conocer realmente a su hermano ni haba llorado
por l. As pues, raras veces lo recordaba. Aquel
encuentro repentino y brutal con un recin nacido
que afirmaba ser su reencarnacin slo poda
significar una cosa: que Naba estaba muerto. Pero
por qu esa malicia, esa agresividad? Qu dao
le haba hecho su hermano menor?
Malobali le dio vueltas y ms vueltas a estas
preguntas. Por la maana, los esclavos apartaron
los troncos de cocotero que obstruan la entrada de
la cabaa-prisin y el padre tienne apareci en la
puerta.
Era la ltima persona a la que Malobali
esperaba ver! Si hubiera sido el padre Ulrich,
an! Afectado todava por el sueo y el malestar
que ste le haba producido, Malobali se acurruc

en un rincn profiriendo un gruido. Qu quera


se? Regodearse en su desgracia? El padre
tienne se santigu lentamente y orden:
Arrodllate, Samuel! Recita conmigo el
padrenuestro.
Como siempre que se encontraba bajo la mirada
malfica de los dos sacerdotes, Malobali no pudo
sino obedecer. Junt aquellas palabras
desprovistas para l de verdadero significado,
pero a las que sus interlocutores concedan tanta
importancia.
S que no has pecado, que eres inocente del
crimen del que se te acusa...
La llama de la esperanza se encendi en el
corazn de Malobali.
Cmo lo sabe, padre? balbuci.
El padre tienne junt de nuevo las manos.
Anoche confes a Romana da Cunha. Samuel,
conoces la parbola de los puercos a los que les
arrojan perlas? Lo que t tienes es una perla,
puerco indigno. Pero quiz Dios, en su insondable
sabidura, ha querido redimirte as. Su contacto te
purificar. Ella te har caminar por el camino del

Seor...
Malobali, confundido, mir al sacerdote:
Qu quiere de m, padre?
Que te cases con ella, Samuel, y que ese amor
del que la has inflamado trabaje por la salvacin
de ambos...
Tengo que contarte algo para que no creas que
me arrojo en brazos del primero que llega...
Malobali acerc los dedos a los labios de
Romana, pero ella los apart con firmeza y
prosigui:
Djame hablar. He llevado durante demasiado
tiempo este peso en el corazn. Tengo que
liberarme de l. Nac en Oyo, en el ms poderoso
de los reinos yoruba. Mi padre ejerca importantes
funciones en la corte, pues era arokin6 y el
encargado de recitar las genealogas reales.
Vivamos en el recinto de palacio. Un da, mi
padre, vctima de las disputas y las intrigas de
enemigos, fue destituido de su cargo. Nuestra
familia fue dispersada. No s qu fue de mis
hermanos y hermanas. A m me vendieron a unos
negreros y me llevaron al fuerte de Gore. Puedes

imaginar el dolor de ser separada de tus padres,


apartada de una vida de lujo y bienestar? Entonces
tena apenas trece aos, era una nia. En aquel
fuerte abominable, entre aquellas criaturas
condenadas como yo al infierno, no paraba de
llorar. Deseaba morir, y sin duda hubiera logrado
mi propsito. Pero apareci un hombre. Un
hombre alto y fuerte. Llevaba un saco de naranjas
al hombro. Me ofreci una y fue como si el sol,
que desde haca semanas se negaba a salir para m,
reapareciera en el cielo.
Por m, para protegerme, aquel hombre hizo la
terrible travesa. A veces, las olas, tan altas como
el palacio del alafin,7 barran la cubierta.
Entonces me abrazaba a l y l me cantaba nanas
en una lengua de la que slo comprenda su
dulzura. En las bodegas, los marineros blancos
violaban a las mujeres negras, y yo oa sus
lamentos mezclados con los gemidos del mar. Si el
infierno existe, Samuel, no debe de ser distinto.
Finalmente llegamos a una gran ciudad en la
costa de Brasil. Puedes imaginar lo que es que te
vendan? La muchedumbre mirndote alrededor de

la tarima, los grupos de negros acurrucados unos


contra otros, el examen de los msculos, los
dientes, las partes sexuales, el mazo del
subastador! Desgraciadamente, Naba y yo fuimos
separados...
Naba? Has dicho Naba?
Djame seguir. Despus contestar a tus
preguntas. Me compr Manoel da Cunha, quien me
llev a su hacienda, mientras que a Naba se lo
llevaron hacia el norte, al serto. Y all fue donde
empez mi autntico calvario. Porque me di cuenta
de que hasta entonces no haba sufrido gracias a
que l estaba a mi lado. Y me haba quedado sola.
Completamente sola. Y an no llevaba ni dos
noches en la senzala cuando Manoel mand a
buscarme. Entonces tuve que soportar a aquel
hombre al que odiaba. Y l deposit su semen en
mi vientre...
Calla, puesto que hablar te hace sufrir tanto...
No, debo continuar. Cien, mil veces quise
matar a aquel nio. Las esclavas viejas conocan
plantas y races que me hubieran permitido
expulsar aquel feto, smbolo de mi vergenza.

Pero algo me impeda hacerlo. Y un da, Naba


apareci. En la cocina, en el momento en que yo
estaba sirviendo la comida y sin decir una palabra,
me estrech contra s... Y yo me sent lavada,
absuelta...
Malobali aprovech que haca una pausa para
suplicarle:
Hblame de ese hombre, Romana... Lo
llamas Naba?
S, debo hablarte de l para que no creas que
soy una depravada que se encapricha del primero
que llega. Era bambara, de Segu, como t. Su
diamu era Traor, y su ttem, la grulla
coronada. Antes de cumplir quince aos, haba
matado un len, y al verlo las mujeres cantaban:
El len dorado de reflejos cobrizos,
el len que, renunciando a los bienes
de los hombres,
se sacia de lo que vive en libertad,
cuerpo a cuerpo, Naba de Segu...

Pero un da, unos perros locos de la sabana


lo capturaron y lo Vendieron... Y cuando te vi
entrar en mi casa con los dos sacerdotes, cre que
Dios, en su insondable bondad, me lo devolva.
Iba a arrodillarme para darle las gracias, pero me
percat de mi error. Me puse furiosa, porque una
vez ms el destino se burlaba de m y me haca
sufrir. Porque, continuando mi historia, lo
mataron, Samuel, lo mataron!
Mataron a mi hermano?
Tu hermano?
Mi hermano, era mi hermano. La historia que
has contado sucedi en mi familia. A causa de ella,
los cabellos de mi madre se pusieron blancos, mi
padre muri prematuramente y nada en nuestra
casa volvi a ser como antes...
Malobali estrech a Romana contra s,
maravillndose de la clarividente tenacidad de los
ancestros. Porque aquella mujer le corresponda
legtimamente al sobrevenir la muerte de su
hermano mayor. Pero cmo hubiera podido tomar
posesin de su bien, separado de l por tantos

mares, desiertos y bosques, sin su ayuda, sin ese


encadenamiento de aventuras que haban tejido
pacientemente? De Segu a Kong. Despus a
Salaga. De Salaga a Kumasi. A continuacin a
Cape Coast. De Cape Coast a Porto-Novo. Y
finalmente, de Porto-Novo a Ouidah.
Cmo iba a amarla ahora! Para hacerla olvidar.
Gracias a l, ya haba recuperado su belleza, su
juventud. Muy pronto recuperara la alegra. No
parara hasta que no devolviese la risa a sus
labios. Y a los de sus hijos. Pas la mano por sus
pechos muy despacio, por su vientre ligeramente
abombado, se atrevi a rozar el vello secreto de su
sexo. Todo aquel jardn, aquella hermosa tierra
que en lo sucesivo labrara bajo la mirada
cmplice de los dioses y los ancestros.
Modup? Apart de su mente aquel
pensamiento. Qu derecho tena ella frente a la
viuda de su hermano? Se trataba de un deber a la
vez sagrado e imperioso al que no poda
sustraerse.
Estrechando a Romana contra s, satisfizo su
deseo de ser poseda.

7
Si los oxidados caones de los fuertes SaintLouis-de-Grgoy, So Joo Baptista de Ajuda y
Williams se hubieran puesto a disparar al mismo
tiempo contra la ciudad, no habran producido una
conmocin mayor que el anuncio de la boda de
Malobali y Romana. Se vea en aquello la mano de
los sacerdotes. Pero con qu finalidad? Estaban
en situacin de saber que el catolicismo de
Malobali era superficial y que al cabo de dos
meses Romana tendra que compartirlo con una o
varias coesposas. Los agoudas no entendan que
ella cambiara el hermoso apellido brasileo Da
Cunha por el de Traor, que atufaba a barbarie y
fetichismo. Todo el mundo se compadeca de
Modup, quien, por su parte, no deca nada, pues
los grandes dolores son mudos.
La boda se celebr al finalizar la estacin seca.
Los misioneros, ayudados por los esclavos que
Chacha haba puesto a su disposicin, haban
hecho un buen trabajo. Haban construido una

iglesia bastante imponente. Era una gran cabaa


rectangular con un techo de paja que reposaba
sobre columnas hechas de troncos de iroko, unidas
a media altura por un muro calado. El altar se
alzaba sobre un estrado adosado a una empalizada,
sobre la cual haba pintada una cruz con colores
vegetales. Un pasillo separaba las dos alas en las
que estaban dispuestos los bancos, y el conjunto
poda albergar a un centenar de personas. Detrs
de la iglesia haba un edificio que serva a la vez
de colegio y de alojamiento para los sacerdotes.
La Sociedad de las Misiones Africanas de Lyon
estaba encantada, ya que la misin de Ouidah
contaba con un total de cincuenta y seis alumnos,
todos hijos de agoudas, y solicitaba la ayuda de
hermanas para resolver el problema de la
enseanza femenina. Porque, acaso no sera la
constitucin de familias cristianas que se ocupasen
de la formacin de sus hijos, lo que permitira a
las misiones instalarse de forma estable?
Para la boda, Malobali cedi a los deseos de
Romana y le compr a un comerciante ingls que
se detuvo unos das en Fort Williams, de paso

hacia los Ros de Aceite, un redingote, un pantaln


ceido y una corbata de seda negra. Ella se haba
comprado un vestido de seda color parma con
mangas pagoda y un chal cuyas puntas barran el
suelo. En cuanto a sus tres hijos, Eucaristus,
Joaquim y Jess, iban completamente de negro y
llevaban un pequeo bastn con empuadura de
plata. Chacha Ajinaku fue el testigo de Malobali.
Un incidente estrope el buen desarrollo de la
ceremonia. Nada ms terminar el padre Ulrich su
homila sobre la belleza del amor humano, reflejo
del de Dios, una larga pitn desprendi las volutas
de la rama del techo en la que se haba enrollado.
El animal balance la cabeza adelante y atrs en el
vaco, y a continuacin, con una agilidad
silenciosa, salt al suelo a los pies de los nios
del coro. Dagb, la pitn Dagb, encarnacin del
ser supremo! Qu haba ido a anunciar? Algunos
interpretaron aquello como un buen presagio.
Otros, como todo lo contrario. Pero a todos les
impresion.
Todos los habitantes de Ouidah, divididos entre
la hilaridad y la admiracin, salieron de sus casas

para ver desfilar el cortejo de los agoudas. Qu


calor deban de estar pasando, envueltos en
terciopelos y sedas con el sol que haca! Manoel
da Cruz llevaba un sombrero de copa que le haba
comprado a un tratante, y la multitud se parta de
risa cuando l pasaba. Olvidaba aquella gente el
color de su piel? Les daba por vestirse como los
blancos!
El cortejo entr en casa de Chacha y sac de su
abatimiento a todos los esclavos del barracn, que
se acercaron a ver a los recin casados. Chacha
hizo que les sirvieran raciones suplementarias.
Haba puestas grandes mesas con servicios de
porcelana de China, copas admirablemente
talladas, bandejas de plata en las que se
amontonaba toda clase de comida. Platos
brasileos, por supuesto: fechuada, cousidou,
cachuapa, piron... Pero tambin manjares locales:
albndigas de acasa, marmitas de calal,
pescados de mar o de la marisma de Wo cocinados
enteros, montaas de gambas, ames, mandioca...
Circulaban calabacinos de cerveza de mijo,
aguardiente, ginebra, aquavit, vinos de Oporto y

vinos franceses, as como pintas de stout1 y de


Guinness. Los capitanes de los negreros
participaron en el banquete. Hasta el yovogan
Dagba hizo acto de presencia, rodeado de su
cortejo de bailarines y msicos.
Los ms felices de la reunin eran quiz los
hijos de Romana, sentados en un extremo de la
mesa. Crean ver el alba de una vida nueva. Su
madre estaba transformada, sonriente, llena de
indulgencia. Se les haba devuelto a su padre en la
persona del hermano de su padre. Era mucho ms
fantstico que los cuentos de tutu, zumbi y
jurupari2 que tiempo atrs les contaba su madre!
Con este nuevo padre, se acabaron los
palmetazos! Se acabaron los interminables
rosarios, los Salve Regina, los
Pueblos africanos en la noche.
No, no ests condenado al desprecio,
al odio.
Ya no ests abandonado como un
pueblo maldito!

seguidos de:
Caminemos, caminemos tras los
pasos de Jess.
Se acabaron las mortificantes sesiones de
lectura y de clculo!
Perciban con mucha ms claridad que todos los
invitados que iba a librarse un combate entre dos
modos de vida, dos culturas, dos universos, e
ingenuamente crean saber quin iba a declararse
vencedor.
En los postres, entraron unos msicos llevando
en bandolera unas banderolas amarillas y verdes,
los colores nacionales de Baha. Eran los esclavos
de los agoudas, que golpeaban pequeos tambores
cuadrados, rascaban sierras con varas metlicas,
hacan chocar tablillas unas contra otras, daban
palmadas, en resumen, organizaban un buen
estrpito.

Los bambara presentes en la fiesta, sobre todo


Birame, miraban todo aquello con estupor. Si los
agoudas lo hacan para perpetuar el recuerdo de
Brasil, que se hubieran quedado all! Pues no
decan ahora que haban pasado all los mejores
aos de su vida! Acaso haban olvidado que all
eran esclavos? Haban olvidado que organizaban
revueltas? Extrao cambio!
Hacia el final de la tarde, los dos sacerdotes se
retiraron tras una ltima homila y el ambiente
degener un poco. Jernimo Carlos se levant y
empez a imitar la cadencia endiablada del boi a
ou boi, el toro, mientras que su hermano Joo
representaba la careta, el hombre enmascarado.
Los nios hicieron estallar petardos, cuyo ruido
asust a los autctonos de Ouidah, poco
acostumbrados a esas diversiones aprendidas de
los blancos.
La velada prosigui con un baile. Todos los
agoudas recordaban los bailes dados por sus
antiguos amos en Recife, en Baha o en la
haciendas el da de la botada,3 en los que se
deban contentar con llevar las bandejas. Pues

bien, ahora eran ellos los que evolucionaban al


ritmo de las cuadrillas y los valses, con un
entusiasmo del que tal vez los portugueses
carecan. Haba en el ambiente una mezcla de
nostalgia y de espritu de revancha que otorgaba
una coloracin peculiar a la ceremonia y una
estrechamente a todos los invitados.
La fiesta acab con unos fuegos artificiales
cuyos arabescos se dibujaron largo rato por
encima de los tejados de paja de Ouidah, entre los
cocoteros del litoral y hasta el mar azul oscuro,
como el cielo.
Los primeros tiempos de matrimonio fueron para
Malobali un descubrimiento. Tal vez por haber
posedo a tantas mujeres, nunca les haba prestado
atencin. Eran simplemente cuerpos dciles cuya
tibieza le gustaba, pero que olvidaba enseguida.
Estando con Romana se dio cuenta por primera vez
de que una mujer era un ser humano cuyos
complejos sentimientos lo desconcertaban.
Enseguida reconoci en Romana una inteligencia
que l mismo no posea. Y la habra admirado si,

al mismo tiempo, no hubiera dependido tanto de l.


Una palabra un poco brusca o un gesto de
impaciencia la hacan llorar. Una expresin de
indiferencia la desesperaba, y poda pasarse horas
preguntndole de qu era culpable.
Para Malobali, el amor siempre haba sido un
acto simple y satisfactorio, como ingerir un
alimento o una bebida bien preparados. Con
Romana, se converta en un drama, en un juego
fascinante y perverso, en un teatro de la crueldad
cuyos signos era absolutamente incapaz de
descifrar y en el que se encontraba metido casi en
contra de su voluntad, casi con miedo. No
comprenda ni por qu Romana lo deseaba con
tanta intensidad, ni por qu pareca arrepentirse
tanto de ello.
En el plano material, la pareja prosper. Chacha,
que ya no estaba interesado en el comercio del
aceite de palma, intercedi ante el rey Guzo para
que le concediera a Malobali el monopolio de su
venta a los europeos, en particular a los hermanos
Rgis. Malobali compraba todo el aceite rojo,
producido por las mujeres, y tras haber pagado una

tasa al tavisa, funcionario del rey, lo revenda a


los tratantes. No tard en ser tan rico que fund
una barrilera y emple a agoudas que haban
aprendido en Brasil los oficios relacionados con
la madera. Los barriles de madera presentaban la
ventaja, frente a las tinajas de barro empleadas
hasta entonces, de que no se rompan y eran ms
manejables.
Romana siempre haba sido una mujer vida de
ganancias. Tiempo atrs, Naba se lo reprochaba. Y
ese aspecto de su carcter se haba acentuado
durante los largos aos en los que, sola con sus
hijos, haba temido por su futuro. Compr un cofre
metlico donde amontonaba no slo polvo de oro y
cauris, sino tambin monedas de oro y de plata que
obtena de algunos tratantes, y cuya llave guardaba
entre sus pechos, pues desconfiaba de los accesos
de generosidad de Malobali y de su propensin a
derrochar fortunas en alcohol de trata o jugando a
las cartas. Por esa razn intentaba apartarlo de
Chacha y de Birame, aunque en ese inters haba
una gran parte de celos. Detestaba el tiempo que
Malobali pasaba lejos de ella, el placer que

obtena fuera de casa, la libertad de que gozaba.


Le hubiera gustado mantenerlo en la concesin al
alcance de la vista, como a uno de sus hijos, y
cuando estaba all, no paraba de regaarlo para
atraer su atencin.
Cundo empezaron a surgir desavenencias en la
pareja? En realidad, desde la noche de bodas,
cuando Malobali se vio obligado a dar ms de lo
que posea. Muy pronto, todo se convirti en
objeto de disputa. Los agoudas, cuyas diversiones
le parecan a Malobali pueriles y afectadas, y su
arrogancia con los autctonos, insoportable; los
bambara, que Romana encontraba toscos,
depravados, enemigos del verdadero Dios. Odiaba
especialmente a Birame porque era musulmn, y a
sus ojos el islam era una religin asesina que
asolaba Oy, su pas natal, y haba causado la
muerte injusta de Naba; los nios, sobre todo
Eucaristus, pues al enterarse de que los misioneros
ingleses enviaban a jvenes africanos a Londres
para hacerlos sacerdotes, Romana quera
suplicarle al padre tienne que pensara en su hijo
pequeo. Ya lo vea con la larga sotana negra, el

rosario descansando sobre la cadera, como una


arma de Dios, y la cruz colgada del cuello,
mientras la multitud se prosternaba ante l. Pero
Malobali no paraba de hablarles a los nios de
Segu, esa guarida del fetichismo; les haba puesto
nombres bambara y alardeaba de llamarlos
exclusivamente por ellos.
Para evitar estas discusiones, seguidas de
reconciliaciones ms agotadoras an, Malobali,
pese a que siempre haba odiado esforzarse, se
meti de lleno en su trabajo de comerciante. Poco
a poco, las conversaciones que mantena con
Romana empezaron a girar nicamente sobre la
medida del aceite de palma, su acondicionamiento,
su venta con beneficios, la eliminacin de tal o
cual competidor... Y lo peor era que las lunas se
sucedan y Romana no se quedaba embarazada.
Ella que haba trado al mundo cuatro hijos! Tena
la sensacin de que su cuerpo era un campo que ya
no poda alimentar las semillas por haber
permanecido mucho tiempo en barbecho.
Angustiada, Romana fue a ver a un babalawo. El
hombre era originario de Ketu y gozaba de gran

prestigio entre los nago de Ouidah. Estaba sentado


sobre una estera y tena ante s los instrumentos de
adivinacin: las diecisis nueces de palma, la
cadena sagrada y el polvo. Clav su mirada
brillante en la de Romana, obligndola a recitar
las palabras rituales:
Ifa es el seor de este da,
Ifa es el seor de maana,
Ifa es el seor del da que sigue a
maana.
A Ifa pertenecen los cuatro das
creados por Oosa4 en la tierra.
A continuacin lanz las nueces de palma sobre
la bandeja adivinatoria de madera, decorada con
motivos triangulares en el contorno y una imagen
de Eshu el mensajero. El corazn de Romana lata
aceleradamente. Pero el hombre de Ifa la
tranquiliz recitando un largo y oscuro poema que
acab con la palabra olubunmi.5

Cundo reanud Malobali sus visitas a


Modup, quien, confortada por las predicciones de
su babalawo, esperaba pacientemente su regreso?
Cundo comenz a considerarla su nica y
verdadera esposa? No, aquella ceremonia en la
iglesia de Ouidah no significaba nada. Porque no
haban circulado regalos. Porque los dioses y los
ancestros
no
haban
sido
convocados,
apaciguados, invitados a ofrecer su proteccin.
Porque el coro no haba cantado la bendicin
tradicional.
Que este matrimonio sea feliz!
Que saque pies y manos!
Que dure el fuego de esta unin!
Segu! Segu! Haba que volver a Segu! Por
qu quedarse entre extranjeros, junto a una mujer
que lo extenuaba pero no le daba hijos? Qu
estaba ocurriendo en Segu?
Seguramente el reino del mansa Daa Manson

conservaba su grandeza y sus xitos. Por qu no


estaba l all para vivir esos importantes
momentos? Ah, apoyar la cabeza sobre las
rodillas de Nya!
Madre, en mi ausencia tus cabellos se han
puesto blancos. No he visto dibujarse esas arrugas
alrededor de tu boca y te encuentro ms frgil y
vulnerable que en mi recuerdo. Madre, me
perdonars mis vagabundeos?
Malobali hizo partcipe a Modup de sus planes.
No s muy bien cmo llegar hasta all. Debo
pedir consejo a los comerciantes hausa... esa gente
conoce todas las carreteras...
A Modup se le saltaron las lgrimas.
Puedo contrselo a mi madre?
Malobali la estrech contra s. Era consciente de
todos los sacrificios que haca por l. Si bien la
mayora de los agoudas, pese a ser catlicos,
tenan dos o tres mujeres, saba que eso a l le
estaba vedado, ya que Romana no lo aceptara
jams. As pues, pese a los numerosos regalos que
le haca a su familia, no haba podido casarse con
Modup. Esa humillacin, esa situacin falsa, l lo

saba, la haca sufrir.


Celebraremos nuestra boda en Segu, con los
mos. Despus, mi familia cargar una caravana de
presentes destinados a los tuyos. Te la imaginas
entrando en Ouidah? La gente saldr de casa y
exclamar: Pero de dnde vienen stos? Y qu
quieren?
Al final consigui arrancarle una sonrisa. S,
haba que llevar a la prctica ese plan con
urgencia. Birame tambin estaba harto de aquella
vida en tierras lejanas. A buen seguro se unira a
cualquier plan de regreso al pas natal.
La casa de Romana haba sufrido considerables
modificaciones. Malobali haba hecho levantar en
el patio un edificio con las paredes de tierra, que,
por una parte, serva de almacn para los barriles
de aceite de palma en espera de que llegaran los
barcos mercantes, y por otra, de tienda con
balanzas y pesas francesas para pesar las tinajas
que llevaban los detallistas. Durante toda la
maana se oa un constante murmullo, un parloteo
de mujeres que desconfiaban de los instrumentos

de los blancos, siempre se consideraban estafadas


y amenazaban con presentar sus quejas ante el rey
Guzo en persona. Eucaristus, que ya dominaba
perfectamente la escritura, llevaba un libro de
cuentas sentado a una mesa cubierta de tinteros,
plumas de diferentes colores y sellos de cera. Su
joven semblante, serio y circunspecto, y los
dibujos cabalsticos que trazaba sobre el papel
intimidaban a todo el mundo, y en todas las casas
se hablaba de l como de un prodigio. La propia
barrilera haba sido construida en un terreno
adyacente y empleaba a diez obreros que se
pasaban el da cortando, cepillando y puliendo
madera, mientras que unos esclavos llevaban
troncos de rbol de los bosques cercanos.
Pero cuando Malobali lleg a su casa todo
estaba tranquilo, porque era muy tarde. Tan slo
flotaba ese aroma amargo del aceite de palma,
mezclado con el de la madera recin cortada, que
impregnaba todos los objetos de la concesin.
Entr en el dormitorio, y Romana not con
satisfaccin que no estaba borracho. Llen la pipa
de tabaco de Baha y se la coloc entre los

dientes, pero no la encendi porque saba que


Romana detestaba su olor. Y sta, que no tena ms
remedio que contentarse con migajas, se alegr de
aquella aparente atencin.
Iya, creo que voy a ir a Abomey dijo
Malobali en tono grave.
A Abomey? repiti ella con incredulidad
. Qu tienes que hacer all?
Malobali lo haba preparado todo y dijo con
conviccin:
Vers, quiero tener mi propio palmeral.
Quiero que mis propios esclavos suban a coger los
racimos y extraigan el aceite. Ser ms rentable
para nosotros que comprrselo a detallistas...
Romana permaneci unos instantes en silencio.
. Extraer el aceite de palma es un trabajo de
mujeres libres dijo por fin, algunas de las
cuales pertenecen a poderosas familias fon. Por
ejemplo, una de las mujeres del yovogan Dagba...
Crees que te permitirn hacerlo?
Por eso debo pedirle audiencia al rey en
persona.
Romana suspir.

Malobali... dijo, pues l le haba prohibido


que lo llamara Samuel, eres extranjero, no lo
olvides.
S repuso l, pero estoy casado con una
agouda y el rey Guzo los adora. Adems,
extranjero, extranjero!... Acaso los portugueses y
los brasileos que hacen y deshacen lo que les
viene en gana no son extranjeros?
Si ella hubiera replicado: S, pero son
blancos, l se habra puesto furioso. As que se
limit a decir sin ningn entusiasmo:
Si crees que es una buena idea...
l hizo ademn de levantarse y ella no pudo
evitar preguntarle en un susurro:
No te quedas conmigo?
Malobali pens rpidamente que si no quera
levantar sospechas y tener las manos libres para
preparar su marcha, era preferible que la colmara
sexualmente. Se acerc a ella y entonces se dio
cuenta de que se haba embadurnado el cuerpo con
una crema perfumada que vendan los hausa.
Aquello lo conmovi, e imagin que esa emocin
era deseo.

Si Romana hubiera aceptado su condicin de


mujer! Si se hubiera dejado guiar en vez de
pretender guiarlo a l e imponerle un modo de
vida que odiaba! Era desgarrador pasar por el
lado de la dicha!
Romana, por su parte, explicaba a su manera las
dificultades surgidas entre Malobali y ella. Naba,
era Naba. Tan dulce y tolerante en vida, no
soportaba ver a su viuda en los brazos de su
hermano. Por ms que Malobali le repeta que eso
era costumbre en tierra bambara, que Nya, su
madre, a la muerte de Dusika haba sido entregada
a su hermano menor, Diemogo, en bien de la
comunidad, Romana crea percibir en todo aquello
un tufo a incesto. De modo que se abismaba en
plegarias mientras decoraba con flores el altar de
la iglesia y cantaba con pasin: Piedad, Seor!
En una palabra, sufra una tortura an peor
despus de casarse que antes. Como estaba cada
vez ms delgada, las matronas de Ouidah fruncan
los labios. Los ancestros tenan sus razones para
no favorecer ese matrimonio, y el Dios de los
cristianos, que lo haba bendecido, no tardara en

saberlas. Esa noche, por una vez calmada, acarici


los brazos de Malobali y susurr:
Para conseguir audiencia con el rey Guzo
tendrs que ofrecerle regalos muy caros, sobre
todo porque slo le gustan las cosas de los
blancos. Maana abrir el cofre para que cojas lo
que quieras...
Aquellas frases destinadas a complacerlo y a
demostrarle sumisin irritaron a Malobali. No era
l quien hubiera tenido que decir: Iya, maana
abrir el cofre porque voy a tener muchos gastos?
No era as como suceda entre Nya y Dusika
cuando se celebraban ceremonias importantes en
la familia? Recogi su ropa en la oscuridad y se
levant.
Adnde vas? pregunt ella con voz
suplicante.
l sali sin responder.
Una vez en el patio, encendi la pipa y aspir
profundamente el humo. Haca una noche apacible.
Un cuarto de luna sin fuerza se ocultaba tras las
ramas de una ceiba. Deba marcharse? Dejar tras
de s a los hijos de Naba, es decir, los suyos, con

esos nombres extraos, educados en la ignorancia


de sus tradiciones y su lengua, adorando a un dolo
extranjero? No era eso un crimen del que tendra
que responder ante la familia? Qu explicacin
dara al clan? Cmo sostendra la mirada de Nya
cuando se enterase de que haba encontrado a los
hijos de Naba y no los haba llevado a Segu?
Malobali se esforzaba en acallar su conciencia,
convencindose de que la prudencia le impeda
llevar a cabo semejante empresa, cuando
Eucaristus surgi de la oscuridad. Eso significaba
que el nio haba dejado la puerta de su habitacin
entornada para orlo cuando volviese a casa. De
los tres muchachos, era el que estaba ms apegado
a l, el ms sensible, el ms afligido por la
ausencia del padre.
Cuntame un cuento le rog Eucaristus.
Malobali le acarici la cabeza y dijo con
ternura:
Est bien, escucha. Un hombre y su hijo
estaban comiendo cuando lleg un extranjero
hambriento, as que lo invitaron a compartir su
comida. El extranjero se sent y cogi un puado

enorme de comida. Entonces el nio exclam:


Baba, has visto qu bocado tan grande ha cogido
ese extranjero? El padre lo reprendi dicindole:
Calla. Acaso te ha dicho que va a comrselo
para coger otro? A tu entender, quin ech al
extranjero, el hijo o el padre?
Aunque Eucaristus saba la respuesta, no por
ello dej de fingir ignorancia. Despus pregunt:
Qu soy yo, agouda, yoruba o bambara?
Malobali lo estrech contra s.
Los hijos slo pertenecen a su padre. T eres
bambara. Un da irs a Segu. Jams has visto una
ciudad como sa. Aqu, las ciudades son
creaciones de los blancos. Han nacido del trfico
de carne humana. No son ms que vastos
almacenes. Pero Segu! Segu est rodeada de
murallas. Es como una mujer a la que slo puedes
poseer por la fuerza...
Eucaristus escuchaba y su imaginacin se
inflamaba. No, l no quera el futuro que le
preparaba su madre. No quera convertirse en un
sacerdote, en un hombre sin esposas. Quera que
las muchachas, haciendo tintinear los cascabeles

de sus tobillos, exclamaran a coro, llenas de


admiracin y de temor ante l como los cazadores
yoruba ante el leopardo:
Prncipe, prncipe, gigante de los de
tu especie,
tu abrazo da la muerte,
juegas y matas,
desgarras los corazones.
La muerte que viene de ti es dulce y
rpida.
Una nube pas por delante de la luna y el cielo
se qued oscuro unos instantes. El olor del mar
llegaba a vaharadas, imponindose al de los
naranjos que crecan en abundancia en las
concesiones. Malobali suspir. Iba a marcharse,
ya haba tomado la decisin. Sin embargo, en el
momento de dejar a Romana, imaginaba su vida
sin ella y se apenaba. Colmara Modup el vaco
de su ausencia?

Eucaristus notaba que el pensamiento de


Malobali se alejaba de l, pero quera or hablar
ms de Segu, as que dijo:
Hblame del da de tu nacimiento y de aquel
blanco que estaba a las puertas de la ciudad...
Lo has odo cien veces...
El nio hizo un gesto mimoso.
Quiz, pero nunca me has dicho si tu madre lo
tom por un mal presagio.
Mi madre?
Malobali se levant. Tena unos treinta aos.
Haba ido de aqu para all, visto mundo,
estrechado a mujeres en sus brazos. Y sin
embargo, el dolor estaba ah, intacto. Las palabras
de Nya resonaban an en sus odos: Soy tu madre
porque soy la mujer de tu padre y porque te quiero.
Pero no fui yo quien te llev en el vientre...
Dnde estaba la que lo haba abandonado?
Madre ausente! Madrastra! Sabes que me has
condenado a vagar interminablemente en tu busca?

8
A partir de Ouidah, la arena cede el puesto a la
tierra. La vegetacin es ms abundante, los
rboles, ms tupidos, y despus se entra en un
espeso bosque que no acaba hasta Ekpe. Pasado
Ekpe viene la Lama, un terreno formado por una
especie de tierra arcillosa donde el nivel del agua
es siempre muy bajo. Es una depresin fangosa,
compuesta de arcilla y marga. Al salir de la Lama,
la carretera hace una subida pronunciada, luego
ms suave, y finalmente llega a una meseta
orientada al sur en forma de arcos de crculo. La
abundante vegetacin desaparece poco a poco, y
esa meseta slo est cubierta de altas hierbas y
bosquecillos de palmitos, ceibas...
Todo haba empezado mal para Malobali.
En primer lugar, haba cedido a las lgrimas de
Modup e informado a su familia del plan. As que
bastaba una indiscrecin, siempre posible, para
que Romana se enterase de la verdad acerca del
viaje a Abomey. Despus, cuando haba ido a ver

al yovogan Dagba, ste le haba dicho riendo que


l slo se ocupaba de las relaciones de los
blancos con el soberano. Malobali era negro y, por
aadidura, estaba casado con una mujer del pas,
lo que significaba que era absolutamente libre de
ir adonde quisiera con la condicin de pagar las
tasas debidas en los diferentes denu.1 Le haba
concedido el derecho de ir a caballo bajo una
sombrilla y rodeado de sirvientes armados, como
los jefes autctonos, honor que Malobali no haba
podido rechazar pero que atraa la atencin de
todo el mundo, cuando l haba planeado
confundirse entre la multitud de comerciantes y
cruzar el ro Zou hasta Adofoodia, desde donde,
segn le haban dicho, era muy fcil llegar a
Tombouctou. Una vez all, esperara que Modup,
guiada por Birame, se reuniese con l. Todo eso
era peligroso, poco seguro, y se hallaba sometido
a numerosos imponderables.
Al entrar en Abomey, Malobali se qued
sorprendido por la extensin de la ciudad y, sobre
todo, del palacio real, el palacio Singboji. ste se
extenda sobre una superficie igual a la de toda

Ouidah. Rodeado de enormes fortificaciones cuya


proteccin estaba reforzada por un amplio foso,
albergaba a unas diez mil personas. El rey, sus
mujeres, sus hijos, sus ministros, sus amazonas,2
sus guerreros y todo un ejrcito de sacerdotes,
cantores, artesanos y sirvientes encargados de las
ms diversas funciones. Los edificios que ocupaba
Guzo eran rectangulares, mientras que las tumbas
de los reyes difuntos, situadas en el interior del
mismo recinto, eran circulares y estaban provistas
de unos techos de paja tan bajos que slo se poda
entrar arrastrndose, a la vez por consideracin
hacia los augustos manes y porque resultaba
imposible adoptar cualquier otra posicin. Dichas
tumbas se alzaban al este de un paseo central
llamado Aydo Wedo, arco iris, mientras que las
moradas de las madres de los reyes, tambin
llamadas madres de panteras y cuya importancia
en la corte era considerable, estaban situadas al
oeste. Ascenda un incesante murmullo de msica,
interpretada con diversos instrumentos: olifantes
de colmillos de elefante, tam-tam, campanas y la
voz de centenares de muchachas llamadas los

pjaros del rey, cuyos trinos acompaaban a


ste en todos sus desplazamientos.
Malobali tena que pasar una o dos noches en el
barrio de Okeadan, en casa de una familia
emparentada con la de Modup. Una vez all,
contaba con desembarazarse de su escolta
pagndole generosamente y envindola de vuelta a
Ouidah. Mientras llegaba y empezaban a
extraarse de su ausencia, l ya estara, al menos
as lo esperaba, muy cerca de Tombouctou. Pero
result que un tal Guedu, miembro de la polica
secreta del rey Guzo, la famosa leguede,
frecuentaba aquella casa nago con intencin de
encontrar una esposa. A Guedu le intrig aquel
forastero, la manera de separarse furtivamente de
su escolta y la prisa por retirarse a la habitacin
que le haban ofrecido sin expresar el ms mnimo
deseo de conocer a la familia. Su instinto le dijo
que aquel individuo tena algo que ocultar. Llev a
uno de los hijos del dueo de la casa a un rincn
apartado y le pregunt:
Sabes quin es ese hombre?
El nio hizo una mueca.

Creo que es ashanti, o mahi. En cualquier


caso, no es nago.
Guedu frunci el entrecejo. Ashanti? Mahi?
En cualquiera de los dos casos, era un enemigo!
En efecto, las relaciones entre el asantehen de
Kumasi y el rey de Dahomey nunca haban sido
buenas, hasta el punto de que uno o dos aos antes
Guzo haba hecho saber al gobernador
MacCarthy, instalado en el fuerte de Cape Coast,
que estara encantado de ver a los ingleses invadir
el pas ashanti. En cuanto a los mahi, eran los
enemigos hereditarios que todos los estrategas de
Guzo le urgan a destruir. Se saba que el rey se
dispona a realizar una vez ms una campaa
contra Hounjroto, la capital de sus vecinos, pues
necesitaba cautivos para la trata y vctimas
expiatorias para la gran fiesta del Atto.3 Fecunda
poca para los espas en busca de informacin
sobre las expediciones militares que se planeaban!
Guedu se dirigi, pues, al barrio de Ahuaga,
donde su superior, Ajaho, a la vez ministro de los
cultos, ujier de palacio y jefe de la polica secreta,
tena su residencia oficial.

Las calles de Abomey estaban animadsimas.


Blancos arrellanados en hamacas llevadas por
porteadores. Feticheros con la cabeza rapada, el
torso desnudo, pulseras de cauris en las muecas y
los tobillos adornados, trazos blancos y rojos
hechos con una solucin de caoln y laterita
alrededor de los ojos. Hileras de jvenes vestidas
con pareos de terciopelo y satn, que iban a la
fuente de Dido a buscar agua de las ofrendas a los
reyes difuntos.
Al llegar al barrio de Ahuaga, Guedu se enter
de que Ajaho estaba desde por la maana en el
palacio Singboji, en una importante reunin
ministerial. El palacio se comunicaba con la
ciudad a travs de numerosas puertas. Guedu evit
deliberadamente la puerta Hongboji, reservada a
las reinas y guardada por eunucos, y pas por la
puerta Fede. El consejo haba terminado, y Ajaho
mantena una animada conversacin con el joyero
Hountonji, que estaba sentado sobre un tarugo de
madera, con los pies apoyados en el suelo y el
cuerpo baado en sudor, y llevaba por todo
vestido una tira de tela pasada entre las piernas y

sujeta con un cinturn de lianas. En cuanto a


Ajaho, era un hombre alto y apuesto, uno de los
siete portadores de sombrero de fieltro del
reino, y vesta un amplio pareo de seda blanca.
Guedu le inform rpidamente de las sospechas
que Malobali le haba inspirado, y Ajaho, lejos de
tomrselo a risa, lo escuch con suma atencin.
Porque el asunto era serio. Tras unos momentos de
reflexin, declar:
Guzo slo tiene ojos para los mahi. Est
empeado en darles una leccin porque han
matado a dos o tres blancos amigos suyos que
queran visitar sus bosques sagrados. No se ocupa
en absoluto de los ashanti. Pero yo creo que es por
ese lado por donde hay que temer un ataque. Los
ashanti ya no tienen prcticamente acceso al mar
debido al bloqueo de los ingleses y les encantara
apoderarse de nuestro puerto de Ouidah.
Permanece atento, Guedu, no le quites el ojo de
encima a ese hombre...
Guedu no necesit que se lo dijeran dos veces.
Sali del palacio, atraves la plaza Singboji en
direccin al gran mercado y a continuacin,

girando hacia el oeste, se encamin hacia el barrio


de Okeadan. El sol ya se retiraba a descansar
hacia el ro Coufo. El calor haba disminuido y una
sombra fresca empezaba a caer del cielo. Las
mujeres abandonaban los mercados, seguidas de
chiquillas que transportaban los pimientos, el
aceite de palma, la cecina y el maz que no haban
vendido. Guedu se preguntaba cmo se las
arreglara para descubrir la verdadera identidad
del extranjero. No poda abordarlo sin ms y
preguntrselo. De pronto se le ocurri una idea. La
cerveza de mijo desata la lengua. Aparecera a la
hora de la comida, aprovechando que era un
habitual de la casa, llevando cerveza en
abundancia. Entr en el mercado Ajahi.
No entiendo a nuestros reyes dijo Malobali
con la voz ligeramente pastosa. Adoran a los
blancos. Despus de haber agasajado a los
portugueses, ahora Guzo slo tiene ojos para los
zodjaguis.4 Cuando estaba en Cape Coast, a los
que se llevaba en palmitas era a los ingleses. Es
que no ven que esos troncos blancos5 son un

peligro? Yo...
Estabas en Cape Coast? le interrumpi
Guedu. Perdona mi curiosidad, pero de dnde
eres?
Malobali iba a decir la verdad, pero le pareci
que era preferible mantener el anonimato. Quin
saba si Romana haba enviado espas que le
siguieran! No estara tranquilo hasta que llegase a
Tombouctou. Guedu, que lo observaba, not
aquella vacilacin y dijo con una cortesa fingida:
Perdona, soy un indiscreto.
Malobali mene la cabeza.
Indiscreto?... No, no... Soy ashanti, de
Kumasi. Llev mucho tiempo el uniforme de los
guerreros, pero desde hace unos aos me dedico al
comercio. Les vendo nueces de cola a esos
emborronadores de tablillas del pas hausa, y
all es adonde me dirijo ahora.
Guedu no habra sabido decir por qu, pero todo
aquello le sonaba a falso. Sin embargo, no sigui
preguntando, sino que volvi al principio de la
conversacin.
Tienes razn en lo que se refiere a los

blancos. Por qu atraen tanto a nuestros


soberanos? Por los fusiles y la plvora? Acaso
no tenemos nosotros arcos y flechas? Por sus
bebidas alcohlicas? Acaso la cerveza de mijo o
de maz no es igual de buena? Por el terciopelo y
la seda? Yo, lo confieso, prefiero nuestros tejidos
de rafia...
Los dos hombres se echaron a rer y vaciaron
otro calabacino de cerveza de mijo.
Dicen que los blancos se niegan a
prosternarse ante Guzo, es cierto? dijo
Malobali.
Guedu asinti con la cabeza.
Yo he sido testigo de ello. Y eso no es todo.
El rey los invit a la gran fiesta del Atto, y en el
momento en que los victimarios enviaban a los
cautivos hacia los dioses y los ancestros,
manifestaron pblicamente su desaprobacin y su
repugnancia. Algunos incluso abandonaron el
estrado real.
Y qu hizo Guzo?
Guedu mene tristemente la cabeza.
Nada, por supuesto. Los blancos no entienden

que honremos a los nuestros. Imagnate que a la


muerte de vuestro asantehen Osai Bonsu, los
sacerdotes no hubieran enviado con l, para que le
hicieran compaa, a sus mujeres, sus esclavos,
sus favoritos...
Entonces Malobali cometi un error, en
resumidas cuentas comprensible. Estaba medio
borracho, cansado del largo viaje, angustiado e
inquieto en lo concerniente al xito de sus
proyectos personales. Al or las palabras de
Guedu, dijo atolondradamente:
Ha muerto Osai Bonsu?
Guedu lo mir a los ojos y se limit a contestar:
Hace como mnimo dos estaciones secas que
Osai Yaw Akoto ocupa su lugar en el trono de oro.
Acto seguido se retir.
Hay momentos en los que el hombre se cansa de
luchar. Contra s mismo. Contra el destino. Contra
los dioses. Que pase lo que tenga que pasar, se
dice. Peor an: algo en l aspira a que acaben las
angustias y los sobresaltos y no desea ms que la
paz. La paz eterna. Malobali tena la sensacin de
que llevaba aos huyendo sin parar de una fuerza

oscura y todopoderosa, de la que no escapaba sino


para ser su vctima ms tarde.
Haba evitado las consecuencias de la violacin
de Ayaovi para caer en las redes de los misioneros
y luego en las de Romana. Ahora trataba de
escapar de Romana. Para ir adnde?
Y mientras que su instinto le deca que
desconfiara de Guedu, que se marchara de esa
casa tras la metedura de pata que acababa de
cometer, que prosiguiera su camino y cruzara el
Zou, l era incapaz de actuar. Por ms que se
recordaba a s mismo los pechos tibios de
Modup, el rostro de Nya, el olor de la tierra de
Segu cuando el sol la calienta o las lluvias la
empapan, segua all, con el cuerpo y la mente
embotados. Y entre tanto, Guedu se diriga al
palacio Singboji.
Ajaho estaba con su amigo Gawu, un prncipe de
sangre clebre por su valor en la guerra. Los dos
hombres se pasaban una tabaquera y vaciaban
calabacinos de ron procedente de Ouidah,
reservado en principio para consumo del rey. En
contra de las apariencias, no estaban en absoluto

de buen humor, y hablaban de lo que haca


chismorrear e inquietaba a toda la corte: la
influencia de los blancos en Guzo.
Quin hubiera imaginado que Guzo no
heredara el carcter de su padre, el rey Agonglo?
Ha olvidado que desciende de Agasu, la
pantera?
Guedu tosi un poco para atraer la atencin y
Ajaho se volvi hacia l.
Y bien? pregunt.
Guedu se arrodill sobre la blanca y fina arena
llevada de Kana que cubra el suelo y susurr:
Qu diras t de un ashanti que no supiese
que el asantehen Osai Bonsu se reuni con sus
antepasados hace dos estaciones secas?
Los tres hombres se miraron y Gawu dijo con
irona:
Extrao, en efecto!
Se produjo un silencio, tras el cual Ajaho
orden:
Coge unos hombres y ve a arrestarlo. Trelo a
mi presencia maana por la maana.
Guedu, pensando ya en su ascenso, mir a Ajaho

y pregunt:
Dnde debo encerrarlo?
Porque se encerraba a los prisioneros en uno u
otro sitio en funcin de su rango social. Haba en
el interior del palacio unas celdas para los
prncipes y las princesas. Y haba presidios en
distintos barrios de Abomey para la gente
corriente. El de Gbekon-Huegbo tena una
reputacin siniestra. Se deca que los prisioneros
deban permanecer en cuclillas y llevaban en el
cuello un collar de hierro con una cadena que los
una al exterior y de la que los carceleros tiraban
para divertirse. A veces, cuando estaban de un
humor particularmente juguetn, tiraban tan fuerte
que le partan el cuello a la desdichada vctima.
En tales casos, se deshacan del cuerpo
aprovechando la noche y las familias no podan ni
raparle la cabeza, ni cortarle las uas, ni lavarlo
con agua templada antes de untarlo con crema
perfumada, a fin de que se presentara en buenas
condiciones y fuera admitido por el aduanero Sava
en Kutom, la ciudad de los muertos.
A Gbekon-Huegbo fue adonde Guedu condujo a

Malobali.
Despus de todo, sabemos quin es? Lleg a
este pas con los misioneros. Y despus los
abandon. Sedujo a nuestras mujeres. Si los
hombres de la leguede lo han detenido, sus
razones tendrn para haberlo hecho.
Eso es ms o menos lo que se dijo en Ouidah
cuando se supo la noticia de la detencin de
Malobali. Nadie pens en ir a Abomey para
identificarlo y dar fe de su honorabilidad. Chacha
Ajinaku mascull que se haba vuelto tan arrogante
que deba de haberse comportado con insolencia
en la corte. El padre tienne y el padre Ulrich no
movieron ni un dedo. Ante todo, teman indisponer
al rey; y adems, Malobali siempre haba sido un
elemento de discordia entre ellos, pues el primero
no confiaba en l, mientras que el segundo estaba
convencido de que conseguira acercar aquella
alma a Dios. La familia de Modup, por su parte
llam a un babalawo, quien prescribi unos
brebajes y unos ungentos destinados a apartar el
recuerdo de Malobali de la mente de la muchacha

y, para completar la cura, aconsej mandarla a


casa de un to que viva en Ketu. Los bambara del
fuerte, con Birame a la cabeza, se dijeron que eran
extranjeros protegidos por la presencia de los
franceses, extranjeros tambin, y que si Guzo
quera, poda arrojarlos a todos ellos al mar. En
resumen, que nadie sali en defensa de Malobali.
Excepto Romana.
Romana no comprenda por qu estaba
condenada a revivir incesantemente la misma
historia: ver al hombre al que amaba encerrado
por un delito que no haba cometido. Qu crimen
deba expiar? La castigaban los orisha6 yoruba
por haberlos abandonado y haberse cambiado el
nombre de Ayodel, la alegra ha entrado en mi
casa, por el de Romana? Cuando pensaba eso,
acusaba al padre Joaquim, que la haba
convertido, y a las religiosas del hospital Santa
Casa de Misericordia, de Recife.
En otros momentos se reprochaba haber amado y
deseado a Malobali como slo se debe amar y
desear a Dios. Haber traicionado la fidelidad
debida a un esposo difunto. Se hallaba en tal

estado de agitacin que nadie le daba mucho


tiempo de vida. Toda la comunidad agouda, que
tan a menudo la haba criticado, se daba cita en
tomo a su estera, llevando ste un emplasto de
hojas para ponrselo en la frente, aqul una
decoccin de races para que se la bebiera, aquel
otro un ungento benefactor...
Los babalawo y los bokono,7 sentados bajo los
naranjos y los filaos, arrojaban nueces de palma o
cauris sobre sus bandejas adivinatorias y recitaban
letanas que slo ellos conocan ante la mirada del
padre tienne y del padre Ulrich, que no se
atrevan a echarlos y, por su parte, le
administraban la comunin a la enferma cada vez
que su estado lo permita.
Cuando crean que se hallaba en una situacin
crtica, Romana se sobrepuso, se sent sobre la
estera y pidi un calabacino de agua. Despus dijo
febrilmente:
Tengo que ir a Abomey. Tengo que salvarlo.
El trayecto de Ouidah a Abomey exiga una
semana larga para una persona acostumbrada a
recorrer grandes distancias. Porque el traslado en

hamaca estaba reservado al rey y a los blancos que


visitaban el reino, y el uso de caballo y de mula, a
los grandes dignatarios. Haba que dejar, pues,
que una mujer debilitada, medio enloquecida de
dolor, caminase? Ante la sorpresa general, Birame
y los bambara, como movidos por el
remordimiento, se ofrecieron a acompaarla. Las
sirvientas de Romana y las esposas de los
bambara llenaron morrales de maz tostado, harina
de mijo y albndigas de acasa, as como
cantimploras de agua fresca.
El pequeo grupo se puso en camino por la
maana, Birame acompaado de Molara, su joven
esposa. A la salida de la ciudad se alzaba una
estatua de Legba, espritu del mal. Era una estatua
de creta que tena un pene monstruoso y cuya
mirada expresaba toda la maldad del mundo. El
terror invadi el corazn de Romana. La estatua la
miraba, y su mirada le deca que todo intento de
salvar a Malobali era vano, que haba atrapado a
su presa y no la soltara.
Al poco atravesaron una regin de palmerales, y
al ver a los esclavos trepar por los troncos y

trajinar entre los racimos cados al suelo, Romana


record los primeros tiempos de su matrimonio
con Malobali, cuando volva de los campos
sudando y ella le ofreca un plato brasileo de
acaraje, buuelos de pur de judas mezcladas con
gambas trituradas, que a l le encantaba. Despus
se reuna con ella en su habitacin y, abrazndola,
rea:
Hacer el amor por la tarde! Eso os lo han
enseado los blancos...
Los blancos! S, sus costumbres y su religin
eran lo que la haba separado de Malobali. Ella no
haba sabido desempear el papel de mujer
sumisa, respetuosa y paciente, como hiciera su
madre. Haba querido tratarlo de igual a igual.
Aconsejarle, incluso dirigirlo. Y al final lo haba
perdido. Porque era de ella de quien hua al ir a
Abomey, ahora lo saba. De ella. Slo de ella.
Mientras estos pensamientos se agolpaban
desordenadamente en la mente de la pobre
Romana, Birame y su compaera disfrutaban del
espectculo que ofreca la carretera de Ouidah a
Abomey, la ms frecuentada del reino. Intentaban

diferenciar a los franceses de los ingleses, pero no


lo conseguan. Slo vean rostros de color caoln,
cabellos dorados y ojos brillantes como los de las
aves de presa.
Dahomey era un pas prspero. Hasta donde
alcanzaba la vista, campos de maz, los montculos
que formaban los ames, cuya cabellera verde y
ondulada brotaba del suelo, y las salpicaduras
blancas de la borra del algodn. Un hormiguero de
esclavos transportaba agua de los pozos en
grandes calabacinos.
Todo el mundo tuvo que apartarse y pisar la
tupida hierba que creca al borde del camino,
cuando pas un dignatario precedido de sus
cantores, sus bailarines y sus msicos, y protegido
por un gran quitasol que sus esclavos sostenan
sobre su cabeza. Algunos aseguraron que se
trataba del prncipe Sodaaton, que iba a sustituir al
yovogan Dagba porque ste haba contrariado a
Guzo.
La gente que saba el drama que estaba viviendo
Romana la miraba con conmiseracin. No
obstante, permaneca alejada de ella. Acaso no es

contagiosa la desgracia? Cuando Zo, el fuego,


quiere quemar un rbol, no incendia tambin la
hierba y la maleza que hay a su alrededor?
Una maana, llegaron a una ciudad aletargada,
una ciudad que permaneca a la espera. El rey, los
dignatarios, los soldados y las amazonas haban
ido a sitiar Hounjroto, la capital del pas mahi.
Romana, en su condicin de agouda, contaba con
una poderosa red de alianzas. Porque, desde el rey
Adandozan, numerosos brasileos, mestizos,
negros y antiguos esclavos gravitaban en la corte
de Abomey, donde ejercan las funciones ms
diversas: intrpretes, cocineros, mdicos... No
tard mucho en averiguar en qu prisin estaba
Malobali.

9
El asedio de Hounjroto se prolong tres meses.
El rey Guzo deseaba vengarse de esa ciudad
porque dos de sus hermanos haban sido hechos
prisioneros all, y all haban muerto. As pues,
una vez que sus tropas se hubieron adueado de
ella, orden que la arrasaran y la incendiaran, que
acuchillaran a los viejos y apresaran a los
hombres vlidos, las mujeres y los nios.
Al amanecer, el cortejo de los vencedores entr
en Abomey por la puerta de Dossoumoin, frente al
sol naciente. Encabezaban la marcha los soldados,
seguidos de los dignatarios a caballo rodeando al
rey, que iba tendido en su hamaca. Guzo llevaba
su atuendo de guerra: una tnica roja, un pareo que
pasaba por debajo de la axila derecha y estaba
anudado sobre el hombro izquierdo. Cea su
cartuchera, iba tocado con un gorro de anchos
bordes repleto de amuletos protectores y llevaba
en la mano derecha un cuerno de bfalo lleno de
polvos. Las amazonas, por su parte, formaban la

guardia real y separaban a los hombres de las


reinas que haban querido acompaar a sus
esposos. Pero, si bien las reinas, pese a las
circunstancias, iban suntuosamente vestidas con
pareos de satn, terciopelo y damasco, llevaban
numerosos collares de oro en el cuello, pulseras
en las muecas y hojas de metales preciosos en el
lbulo de las orejas, las amazonas, armadas con
mosquetes, vestan virilmente un pantaln bajo una
tnica sin mangas que les cea suavemente la
cintura. Detrs, los eunucos protegan a las reinas
de todo contacto que pudiera contaminarlas. A
continuacin iban, formando una fila interminable,
los cautivos, con las manos atadas a la espalda y
los tobillos encadenados.
El pueblo no saba muy bien lo que se les
reprochaba a los mahi ni por qu todos deban
caer bajo el cuchillo del victimario o partir en
cautividad a Brasil o a Cuba. Pero como los tamtam y los olifantes sonaban, y los soldados
cantaban entre un olor de plvora y polvo, se
senta feliz. Para llevar la excitacin al lmite,
unos soldados dispararon sus fusiles y un rugido

de entusiasmo se elev hasta el cielo.


Romana haba circulado por la plaza del palacio
Singboji apoyndose en Birame y Molara. No
distingua nada y observaba a Ajaho con la
esperanza de descubrir qu clase de hombre era,
pues tena intencin de arrojarse a sus pies de
inmediato. Si no la crea, si pensaba que quera
proteger a un individuo peligroso, que la sometiera
al actinio y ya se vera el resultado. Birame la
asi de un brazo y tir de ella.
Ven, Ayodel (pues, al igual que Malobali,
nunca la llamaba por su nombre catlico), aqu ya
no tenemos nada que hacer. Vayamos a esperar a
Ajaho a su residencia.
Antes de aquella desgracia, Romana y Birame se
odiaban y se acusaban el uno al otro de acaparar a
Malobali. Pero despus de vivir tres meses juntos
en Abomey, unidos por la misma inquietud, haban
acabado por conocerse y quererse. Al pensar en
las terribles pruebas a las que aquella mujer se
haba visto sometida, Birame senta por ella
autntico respeto y una gran admiracin. Al mismo
tiempo, sin embargo, su mente se enfrentaba a un

enigma: por qu una criatura dotada de tantas


cualidades fuerza, ambicin, inteligencia se
haba enamorado tan perdidamente de Malobali,
que tan slo contaba con su apostura y que tanto la
haba
humillado?
Qu
animales
tan
desconcertantes eran las mujeres!
Abrindose paso entre la multitud festiva, gui a
Romana y a Molara hasta el barrio de Ahuaga.
Finalmente se impuso la calma. Las mujeres
volvieron a sus puestos de los mercados, los
tejedores a sus telares, los tintoreros a sus pilas.
Junto a la puerta de Adonon estaban los
fabricantes de quitasoles reales, rodeados de un
enjambre de aprendices. Y toda aquella gente
charlaba y rea, en espera de los festejos que se
iban a celebrar. Guzo, satisfecho de su victoria,
no escatimara vituallas y lanzara a la multitud
monedas de oro y de plata a puados. Habra
comida y bebida durante das enteros!
Romana, Birame y Molara no tuvieron que
esperar mucho, pues Ajaho, funcionario
concienzudo, deseaba saber qu haba ocurrido en
su ausencia.

Obedeciendo a un reflejo instintivo de


coquetera, Romana se haba puesto uno de sus
vestidos brasileos ms bonitos. La parte superior
era de muselina trabajada, con una ancha tira de
encaje que iba desde el escote hasta la cintura; la
falda, voluminosa, formaba un crculo completo y
llevaba abajo una cenefa con arabescos en blanco.
Un chal hecho de estrechas tiras de algodn teido
le cubra el hombro derecho, segn la costumbre,
desnudo, y alrededor de la cabeza se haba puesto
un gran pauelo blanco de malla. Ajaho se sinti
seducido. La escuch sin interrumpirla y a
continuacin, poniendo a sus ayudantes por
testigos, dijo en tono de broma:
Por qu un hombre que posee a una mujer
como t querra dejarla? Te equivocas. El hombre
que crees que es tu marido, es en realidad un perro
mahi que se ha hecho pasar por ashanti...
Romana se arroj a sus pies y le suplic:
Haz que comparezca ante m, seor, y veremos
si tiene valor para afirmarlo...
Curioso asunto! Ajaho despidi a Romana
dicindole que volviera al da siguiente. Cuando

Romana y Birame, al salir del barrio de Ahuaga,


pasaron de nuevo ante la puerta de Adonon, se
encontraron con un pregonero que agitaba la
campanilla, seguido de dos hombres que tocaban
el tam-tam. Se detuvieron para escucharlo:
Habitantes de Abomey, el Seor del mundo, el
Padre de las riquezas, el Pjaro-cardenal-que-noprende-fuego-a-la-sabana1 ordena anunciar las
fiestas de costumbre,2 que comenzarn pasado
maana por la noche. El Seor del mundo repartir
pareos y dinero entre su pueblo, despus de enviar
los mensajes a los reyes difuntos...
Romana se estremeci. Enviar mensajes a los
reyes difuntos! Eso significaba sacrificios. Si no
consegua salvar a Malobali, formara parte de los
mensajeros!
Un poco ms lejos se encontraron a unos blancos
instalados
en
hamacas.
Se
marchaban
apresuradamente de la ciudad porque no podan
soportar la visin de los sacrificios humanos que,
para honrarlos, Guzo los invitaba a presenciar
desde lo alto del estrado real. Cuando pasaban,
Birame escupi.

Hipcritas! Parece ser que en su pas se


matan unos a otros a miles con las armas que
fabrican, y aqu quieren darnos lecciones...
Al or el comentario, unos hombres lo aprobaron
vehementemente y se entabl una conversacin.
Todo el mundo estaba de acuerdo.
Los blancos destruiran Dahomey porque queran
suprimir el comercio de esclavos y los sacrificios
a los reyes. En cuanto a Romana, no prestaba
atencin a nada. Todo su ser se dedicaba a rezar.
Se diriga a Jesucristo, a la Virgen Mara, a los
santos del paraso. Pero tambin a los poderosos
orisha yoruba a los que sus padres apaciguaban
con aceite de palma, ame nuevo, frutas y sangre.
A cul de ellos haba ofendido? A Ogun, a
Shango, a Olokun, a Oya, a Legba, a Obatala, a
Eshu...?
Guedu hizo caer la piedra que sujetaba la tabla
en la entrada de la celda y retrocedi al ser
asaltado por la horrible pestilencia. Durante
aquellos tres meses, el hombre haba tenido que
hacer sus necesidades all. Y ese olor se mezclaba

con el de los restos de alimentos podridos, los


bichos muertos y el aire viciado del reducido
calabozo. Despus indic a dos de sus hombres
que entraran y les orden:
Desatadle.
Los hombres sacaron un puado de huesos
recubierto de una fina capa de piel que supuraba
sanies, llena de lceras y escamosa como la de una
serpiente. El pelo y la barba haban crecido como
la mala hierba, y una colonia entera de pulgas,
piojos y otros parsitos, sobresaltados, salan
disparados en todas direcciones. Los ojos del
hombre, heridos por la luz, daban vueltas como
palomillas sorprendidas por una antorcha. Ante
aquel espectculo, una especie de furia invadi a
Guedu, quien, creyendo cumplir con su deber, no
haba sido en definitiva ms que un verdugo.
Si eres un honorable bambara, por qu no lo
dijiste? increp al hombre al tiempo que le
propinaba una violenta patada. Por qu te
hiciste pasar por ashanti? Las disputas con las
mujeres se solventan bajo el rbol... no en las
prisiones...

Malobali era incapaz de defenderse. Llevaba


tiempo prcticamente inconsciente, con el espritu
despegado del cuerpo, impacientndose con los
hilos que seguan retenindolo en la tierra. Los
hombres formaron un crculo a su alrededor y
Guedu sigui hablando con el mismo
resentimiento:
Y parece ser que hasta es amigo de Chacha
Ajinaku. Ajaho va a enviarle a uno de los mdicos
del rey antes de devolvrselo a su mujer, una
agouda.
Todas esas palabras Chacha Ajinaku, agouda
acentuaban el alcance de su desprecio. Pero
por qu ese hombre no se haba defendido?
El mdico real no tard en llegar, y su primera
impresin al ver a Malobali fue la de que estaba
muerto. Luego, una leve sudoracin de la piel lo
convenci de que se hallaba en un error. Abri la
bolsa que llevaba y en cuyo interior haba polvos,
emplastos, ungentos y grisgrises que tenan la
funcin de reforzar el efecto de los remedios.
Pero, por ms que se esforz, Malobali sigui
inconsciente, incapaz de tenerse en pie y de

responder a la voz humana. Como ltimo recurso,


el mdico, tras hacer que le cortaran el pelo, la
barba y las uas, le cubri el cuerpo de apsitos
destinados a detener la infeccin y se retir. Lo
que le devolvieron a Romana era un autntico
cadver.
En ocasiones, una mujer alumbra antes de tiempo
un nio deforme. La familia quiere hacerlo
desaparecer y reconciliarse con los dioses que han
manifestado su furia de ese modo. Pero la mujer se
niega y se encaria con ese beb contrahecho. Lo
prefiere a sus otros hijos. Acecha el menor
destello de vida en su mirada, toma sus rictus por
sonrisas y, finalmente, ante tanto amor, el pequeo
ser adquiere una forma humana. Eso fue lo que
pas entre Romana y Malobali. Indiferente en
apariencia al olor de sus llagas abiertas, de sus
vmitos, de sus defecaciones, lo cuid y consigui
los objetos ms difciles de encontrar que le
pedan los babalawo y los mdicos, sin retroceder
ante ningn sacrificio. Le aconsejaron que
acudiese a Wolo, uno de los bokono reales, que a
veces consultaban el orculo para el comn de los

mortales. Gracias a la complicidad de Marcos, un


agouda que era cocinero de Guzo, logr penetrar
en el palacio real hasta la estancia redonda del
lado derecho de la entrada, donde se hallaba el
anciano. Wolo permaneci recogido largo rato
antes de comunicarse con los espritus; despus
comenz la sesin. Sin embargo, a medida que
manipulaba sus instrumentos pareca ms inquieto,
ms desconcertado. Dio la impresin de que
hablaba largamente con un interlocutor invisible,
recurriendo alternativamente a la persuasin y a
las amenazas. A continuacin se qued en silencio,
con aire preocupado, antes de emitir su veredicto.
Sava, el aduanero que abre las puertas de
Kutom, la ciudad de los muertos, haba dejado
entrar al espritu de Malobali, que merodeaba por
el ms all. Aquello pareca un error, y Wolo lo
intimaba a liberarlo y devolvrselo a los vivos.
Pero Sava objetaba que el primer mdico que
haba atendido a Malobali le haba cortado el pelo
y las uas de noche, rito reservado para los
cadveres. En consecuencia, estaba en su derecho.
Wolo no perda las esperanzas de doblegar a Sava,

pero aquello requerira su tiempo.


Por primera vez, Romana cedi al desaliento. Se
haba gastado ya una parte considerable de su
fortuna. Tena a sus hijos lejos y no saba qu era
de ellos en Ouidah. Se encontraba en aquella
ciudad extraa, entregada a la dicha de una
victoria que para ella no significaba nada. Los que
la haban acompaado, los propios Birame y
Molara, se impacientaban, llegando a pensar que
el fin de Malobali se alargaba demasiado. Por un
instante, pens en matarlo y quitarse ella misma la
vida, como una esposa real que sigue a su seor.
Despus se avergonz de esos pensamientos que
ofendan tanto la fe cristiana como las creencias
yoruba. En el mercado Ajahi, unas muchachas
vendan mijo y maz. Las aves, con las patas
atadas con hierbas secas, cacareaban sin parar.
Qu contaban? Historias tan dolorosas como las
de los humanos? Para no caerse, Romana se apoy
en una de las columnas de iroko que sostenan la
bveda del mercado. Desde un puesto cercano le
llegaba un perfume de jengibre y pimienta. Una
mujer rea, mostrando unos dientes deslumbrantes.

La vida segua mientras ella era presa del dolor,


mientras ella deseaba morir. Sin fuerzas, se
arrastr hasta la zona del mercado reservada a los
animales de cuatro patas y compr el cordero
negro que haba pedido Wolo. La gente, intrigada,
se quedaba mirando a aquella mujer frgil que
pareca dejarse guiar por el animal.
Cuando lleg al barrio de Okeadan, encontr a
todo el mundo conmocionado. Malobali se haba
sentado y haba pedido agua. En ese momento
estaban hacindole ingerir un poco de papilla de
maz. Malobali mir a Romana y dijo con voz
quejumbrosa:
Iya, dnde te habas metido?
Su cuerpo de atleta haba quedado reducido a la
mitad. Su piel, siempre cuidadosamente aceitada,
estaba llena de cicatrices y de heridas que no
acababan de cerrarse y supuraban. Su semblante un
poco brutal, que haba atrado la mirada de tantas
mujeres, estaba demacrado, en algunos puntos
tumefacto, como golpeado al azar por el martillo
de un forjador enloquecido. Pero estaba vivo.
Dando gracias a los dioses, Romana lo abraz.

Fueron sin duda alguna los das ms hermosos de


su vida. Romana siempre haba soado con poseer
a Malobali en exclusiva. Un deseo imposible de
realizar, ya que otras mujeres, compaeros de
borracheras y amigos lo acaparaban. Ahora, nadie
quera saber nada de l. Poda tomarlo entre sus
brazos, buscar el contacto de su cuerpo, escuchar
sin cansarse su voz apenas audible. Los que se
acercaban a su habitacin, oan un murmullo
semejante a la suave msica de las flautas cuando
la luna est alta y los pastores se revuelcan en la
hierba junto a sus rebaos. Sin decidirse a entrar,
dejaban en la puerta los alimentos o las medicinas
prescritas. Luego se retiraban de puntillas. Existe
el amor perfecto? Pueden un hombre y una mujer
conseguir una fusin total de sus corazones y sus
cuerpos?
Ningn hombre ve con absoluta claridad los
designios de los dioses, y por ms que los bokono
reales estn permanentemente en la faagbaji,3 no
pueden preverlo todo. Unas semanas despus del
saqueo de Hounjroto, mientras el pueblo an

estaba digiriendo las vituallas que Guzo haba


hecho repartir, Sakpata, diosa de la viruela, se
enfad. Nadie puede decir lo que provoc su
clera. Se haba olvidado realizar algn
sacrificio? Se haba mascullado apresuradamente
alguna oracin? Y quin lo haba hecho? La
cuestin es que una maana Sakpata se enfureci e
impregn Abomey de su aliento ptrido. Avanz a
zancadas de derecha a izquierda, desde el barrio
de Okeadan, refugio de los nago, hasta el barrio de
Ahuaga y el de Adj ahito, sin olvidar los de Dota y
Hetchilito. Tras pasar por encima de la tumba de
Kpengla,4 entr en el palacio real, haciendo caer
sobre la arena, presas de violentos dolores, a
guardias y amazonas, que charlaban tranquilamente
con los mosquetes descansando a sus pies. Gir
alrededor de la morada de las perlas, construida
en honor de los reyes difuntos, evit la morada de
Agasu, la pantera, antepasada de los reyes fon, y
para dejar bien claro cul era su estado de nimo,
irrumpi en la sala de los tronos, donde Guzo,
rodeado de dignatarios y prncipes de sangre,
escuchaba los elogios de sus cantores oficiales. El

prncipe Doba,5 mortalmente afectado, se


desplom a los pies del rey con el rostro
sbitamente enrojecido e hinchado y los ojos
anegados de lgrimas ptridas. Sakpata dirigi a
Guzo una mirada maligna y susurr:
Esta vez te perdono, pero vendr a buscarte,
no escapars...
Luego, pavonendose, regres hacia los barrios
populares.
Molara, la joven esposa de Birame, se
encontraba en el mercado Ajahi cuando se enter
de que Sakpata haba entrado en la ciudad.
Acababa de comprar pescado ahumado de la
marisma de Wo, aceite de palma y hojas de
mandioca, y estaba buscando leche cuajada para
Malobali. Volvi a casa apresuradamente, porque
cuando Sakpata se enfada vale ms quedarse en
casa, no recibir visitas y evitar a los vecinos. En
un abrir y cerrar de ojos, los mercados se
quedaron vacos, y tambin la plaza del palacio
Singboji, siempre atestada de gente que esperaba
la llegada de los prncipes y a veces la aparicin
del propio rey. Todas las calles se llenaron de

gente aterrorizada que pensaba en las infusiones


que poda tomar como medida preventiva. Uno se
cruzaba por doquier con los sacerdotes de la
diosa, que se dirigan a toda prisa a sus templos
para tratar de calmarla mediante plegarias y
sacrificios. Aparentemente, no lo lograron, pues
por la noche ya se contabilizaban doscientos
cincuenta cadveres. Apenas acababa una familia
de lavar a un muerto, cuando otro de los suyos
sucumba y deba acudir a fin de prepararlo para
el viaje. Ya no saban dnde excavar fosas en las
concesiones. Las esteras funerarias no tardaron en
acabarse, as como los corderos blancos y las
aves. Hubo granujas que se dirigieron a las
localidades vecinas con la esperanza de conseguir
algunos y obtener por ellos pinges beneficios,
contando con el dolor de los parientes de los
difuntos. As fue como se lleg a cambiar un pollo
esmirriado por dos bolsas de cauris o tres tinajas
de aceite de palma.
Sakpata caus todava ms estragos el segundo
da y la gente empez a aventurar explicaciones.
Sakpata era una diosa mahi cuyo culto haba

introducido Guzo. No estara manifestando su


descontento al ver que los de Abomey haban
aplastado a los suyos? No estara manifestando su
aversin por el pas donde se haba implantado su
culto? No estara sublevndose contra el sumo
sacerdote Misayi, nombrado por el rey? En
resumen, estaban a un paso del sacrilegio.
En el barrio de Okeadan, todo el mundo tema
por Malobali. Haba empezado a comer y a dar
algunos pasos sin ayuda, s, pero segua siendo un
ser indefenso que, en cuanto la diosa lo llamara,
ira a engrosar el cortejo de sus seguidores.
Romana se aprovision de tamarindo, cuyas
semillas y hojas eran, en principio, infalibles.
Birame y Molara, aunque acababan de tener un
hijo, no se preocupaban tanto por l como por
Malobali. Birame fue hasta Kana a buscar races
de una planta que alguien haba recomendado
tomar en infusin como medida preventiva.
El cortejo de Sakpata aumentaba sin parar; ya no
quedaba en Abomey una sola familia que no
estuviera de luto, cuando Malobali tuvo un acceso
de fiebre. Romana, presa del pnico, llam a un

mdico que acababa de salvar a los nios de una


familia vecina. ste prescribi cataplasmas de
hojas de baobab. Por la noche, toda la casa
respiraba aliviada, pues la fiebre haba bajado.
Tres das ms tarde, atacaba de nuevo con mpetu
renovado.
Romana, que haba ido a sacar agua de una
tinaja, oy un grito. Fue corriendo a la habitacin y
encontr a Malobali con el cuerpo arqueado y
cubierto de pstulas, que se haban abatido sobre
l tan bruscamente como saltamontes sobre un
campo, y los ojos anegados de lgrimas lechosas.
Unas horas ms tarde, mora en sus brazos.
En qu pens Malobali en el momento de entrar
en Kutom? En Ayaovi, a quien haba violado,
desencadenando sobre l la clera de la Tierra?
No era esta ltima la que se haba vengado a
travs de otra diosa? En Modup, con quien
jams se casara ni tendra hijos? En Romana,
perla arrojada al puerco que era l? No, pens en
las dos nicas mujeres que haban contado en su
vida: Nya y Sira. Qu hacan en el momento en
que l cerraba los ojos? Sentan un sbito dolor

en el corazn y levantaban la cabeza, inquietas,


para escrutar el cielo por encima de los rboles?
O bien seguan trajinando en los patios arenosos
de sus concesiones, dando rdenes a las
sirvientas?
Madre, me muero y t no lo sabes!
Justo en el momento en que el espritu de
Malobali abandonaba definitivamente su cuerpo,
Sakpata se calm. Haba recorrido y asolado la
ciudad, agotado a sus sacerdotes durante cuarenta
y un das y cuarenta y una noches. El nmero de
sus adeptos se haba triplicado, impresionados por
semejante demostracin de poder. En todas las
puertas de la ciudad se alzaban estatuas suyas,
mientras que en el interior de Abomey se
disponan sus manjares favoritos sobre las tumbas,
ahora ms numerosas que las cabaas.
Sin embargo, en el palacio Singboji reinaba la
angustia. Acaso no haba prometido Sakpata
volver en busca del rey Guzo en persona? As
pues, la faagbaji estaba repleta de sacerdotes que
trataban de adivinar en qu momento se producira
ese regreso fatal. Se pasaban el da lanzando sus

nueces de palma sobre las bandejas adivinatorias,


pero Faa6 permaneca en silencio y no revelaba
nada.

10
Tras la muerte de Malobali, Ayodel perdi
las ganas de todo. Pensaba dejarse morir cuando
se dio cuenta de que estaba embarazada. Un hijo!
El tesoro que haba esperado en vano durante todo
el tiempo que dur su unin con Malobali, le era
concedido despus de su muerte. Record las
palabras del babalawo que haba ido a consultar
aos antes. Haba concluido la sesin diciendo:
Olubunmi, que significa sers colmada. As
que se es el nombre que le puso a su hijo. S, qu
irona! Dios te colmar con una mano y te golpear
con la otra. Pero ella era cristiana, as que lo
acept. Llev con valenta el embarazo. Sin
embargo, yo creo que para una mujer como ella los
hijos no bastan para darle sentido a la vida. La
rodeamos de todos los cuidados, pero ella ya no
senta deseos de moverse por la tierra. Su espritu
miraba hacia Kutom y trataba de cruzar sus
puertas. Una maana, la encontramos muerta sobre
su estera. Como no tena leche, era mi mujer,

Molara, la que amamantaba a su beb. As que nos


lo quedamos, y ahora que he regresado a Segu, os
lo traigo. Os pertenece.
Birame se qued callado y durante unos instantes
slo se oyeron los suspiros de los hombres y el
llanto de las mujeres. Pero cul es el remedio,
cul es el medicamento contra la muerte, si no son
los hijos? Olubunmi segua all. Nya era la nica
que no comparta aquel sentimiento de resignacin,
pues se haba enterado de golpe de la muerte de
dos de sus hijos.
Por eso perdi los estribos y le espet a Birame:
Y los otros? Dnde estn los otros hijos de
mis hijos? Qu has hecho de ellos?
Diemogo le indic que se callara, aunque sin
rudeza. Todo el mundo sabe que la mujer, sobre
todo cuando sufre, no es nunca duea de sus
palabras.
La familia de Ayodel es originaria de Oyo
prosigui Birame. Creamos que haba sido
destruida, dispersada por los conflictos religiosos
de la regin, las guerras entre los peul musulmanes
y los yoruba. Pero resulta que se present en

Ouidah un hombre que declar ser su to paterno,


en una palabra, su padre. Actualmente instalado en
Abeokuta, haba sido esclavo en Jamaica y ms
tarde, ya liberado, se haba establecido en
Freetown, de donde haba regresado. Era rico,
poda hacerse cargo perfectamente de los tres
mayores y no pudimos impedir que se los llevara...
Nya se revolc por el suelo y todas las dems
mujeres con ella. Diemogo, dividido entre el
deseo de mostrarse agradecido con aquel invitado,
que pese a todo les llevaba a un nio, y el pesar de
haber perdido a otros tres, pregunt:
Pero por qu? Por qu le dejaste hacer eso?
Birame agach la cabeza.
Perdname. Tuve miedo de emprender este
largo viaje a lo desconocido a travs de pases en
guerra para obtener esclavos, y tem que la triste
aventura de Naba se repitiera con uno de sus hijos.
Olubunmi, en cambio, no es ms que un beb que
Molara lleva a su espalda. All donde ella va, va
l. Slo necesita su leche.
Por primera vez quiz, la familia pens en mirar
al nio. Regordete, rollizo, an no tena un ao y

miraba a todas aquellas personas con semblante


serio, como si comprendiera la gravedad de la
situacin. De pronto alguien dijo:
Olubunmi? Pero si no es un nombre
bambara!
Diemogo hizo un gesto apaciguador.
Qu ms da el nombre! Lo esencial es que
est vivo...
Luego se volvi hacia Birame. Estamos
siendo injustos contigo. Deberamos darte las
gracias y cubrirte de presentes. Y en lugar de hacer
eso, te regaamos. Es la suerte del mensajero.
Siempre se le hace responsable de las malas
noticias que lleva.
Birame suspir.
Creme, me hubiera gustado evitarlas, pero es
la voluntad de los dioses.
El consejo de familia se hallaba reunido en el
patio principal de la concesin. Diemogo estaba
sentado en el centro, rodeado de sus hermanos
menores, los hijos mayores de Dusika y los suyos.
Las mujeres tambin se hallaban presentes,
agrupadas en torno a Nya, arropndola con su

clida compasin. Porque no era ella la principal


vctima del drama que se representaba? Qu
haba hecho para merecer tantos golpes? Con todo,
no se decidan a compadecerla totalmente. En
efecto, no tena entre sus brazos a Kosa, el hijo de
su madurez, y no es un hijo tardo el signo evidente
de la benevolencia de los dioses? Qu hermosa
estaba Nya! Afrontar tantos dolores le haba
hundido los ojos, apagado el brillo un poco
arrogante que tenan en su juventud, encendiendo,
en cambio, los reflejos de una tierna indulgencia
ante las locuras. Alrededor de sus labios se haban
formado dos pliegues, pero, lejos de teirla de
amargura, realzaban la expresin ligeramente
cansada, generosa y benevolente de su rostro.
Nya mir a Tiekoro como invitndolo a hablar,
pues an no se haba pronunciado. Y Tiekoro
ocupaba un lugar especial en la familia. Diemogo
era el fa, por supuesto, el jefe designado por el
consejo. Pero Tiekoro era indiscutiblemente su
gua espiritual. Contrariamente a lo que hubiera
podido pasar, haba salido engrandecido de la
prueba del suicidio de Nadi, ya que haba

reconocido su parte de responsabilidad y hecho


penitencia abiertamente. Despus, su estancia en
Hamdallahi, capital de Macina, junto a Cheik
Amadu, que discuta con l sobre la posibilidad de
hacer progresar el islam en tierras de Segu, le
haba otorgado una aureola de sabidura y
capacidad. Se haba convertido en la persona a la
que todo el mundo acuda antes de tomar una
decisin, en una especie de orculo animado por
Mahoma. Y por si fuera poco, el ao anterior
haba ido en peregrinacin a La Meca y a la vuelta
se haba detenido en Sokoto, donde el sultn lo
haba colmado de honores y le haba dado una
esposa. Desde entonces, el clan al completo se
enorgulleca de tener un hijo que gozaba de una
excelente reputacin en todas partes.
Tiekoro se levant. Lo que aumentaba su
prestigio era el lujo con que vesta: un bubu de
seda por encima de un pantaln de la misma tela,
un bolero suntuosamente bordado sobre el bubu,
un pesado turbante, uno de cuyos extremos sola
dejar caer sobre el rostro y sobre el cual se pona
un velo blanco. Junt las manos y se volvi hacia

Birame.
Lejos de reprenderte, te dar las gracias e
invitar a toda la familia a que me imite. Acaso
no nos has trado las mejores noticias? No es la
muerte una fiesta? No es el infiel el que se
lamenta ante el envoltorio carnal y no piensa en la
felicidad del alma, lmpara del cuerpo, cuando se
confunde con el destello de la divinidad? No hay
ms dios que Dios...
A medida que hablaba, la voz de Tiekoro
aumentaba de volumen y no tard en cubrir todos
los dems ruidos: los crujidos secos de las ramas
que ardan, el murmullo de las hojas de los rboles
mecidas por el viento, el balido de los corderos en
sus cercados. Oyendo hablar a su hermano, a Siga
se le form en la garganta una bola que le subi
hasta la boca y all le estall, llenndosela del
sabor amargo del odio. Qu hipcrita! Qu
hipcrita! Nadie ignoraba que su crueldad y sus
injusticias eran lo que haba arrojado a Malobali
de la concesin, precipitndolo a esas aventuras
en las que haba encontrado la muerte. Y sin
embargo, insensible a los remordimientos,

peroraba,
daba
lecciones,
encontraba
explicaciones para mayor gloria de Dios. Qu
dios era ese que le peda a una madre que se
alegrara de la muerte de sus hijos? A Siga, en
cambio, le hubiera gustado tomar a Nya entre sus
brazos y decirle: Llora, querida madre, ya no hay
luz en la cabaa y los dulces pjaros de la dicha se
han marchado. Llora, pero no olvides que estoy
junto a ti.
No obstante, Siga tena la honradez de admitir
que no eran slo las palabras de Tiekoro lo que le
irritaba, sino tambin la forma en que todo el
mundo lo miraba. Sobre todo las mujeres. Y la
suya en particular, Ftima. Una admiracin ciega,
como si los propios dioses hubieran decidido
visitar la tierra y recorrerla en un deslumbrador
cortejo. Pero es que no se percataban de la
afectacin de ese pedante?
Birame se levant e hizo la entrega simblica de
Olubunmi a Diemogo, que lo levant por encima
de su cabeza. El nio era guapo. Sin embargo, la
sangre yoruba mezclada con la sangre peul que ya
posea su padre contribua a darle una aire

totalmente extrao. Molara, que lo haba


alimentado diez meses y a quien nadie le peda
opinin, lloraba quedamente mientras Birame la
reprenda en voz baja. Por qu se lamentaba,
cuando el viaje haba terminado felizmente y el
pequeo hurfano haba recuperado a su familia?
A una seal de Nya, las esclavas llevaron
calabacinos de dolo y echaron troncos al fuego.
Luego, las mujeres se retiraron, dejando a los
hombres charlar y beber entre ellos. Enseguida
acuciaron a Birame a preguntas.
Dahomey? Has dicho Dahomey?
Dices que all hay muchos blancos?
Y peul? Hay peul?
Y musulmanes? Y mezquitas?
La curiosidad se impona. Muy pronto, las
extraordinarias aventuras de Naba y Malobali no
seran ms que unos elementos exticos del
patrimonio familiar.
Siga no deca nada. Apenas haba conocido a
Malobali, ya que haba pasado en Fez la mayor
parte de su poca de adolescente. A su regreso a
Segu, lo haba encontrado en plena rebelin contra

su hermano mayor, pero no haba intervenido en


aquellas disputas. Cmo se arrepenta ahora! Tal
vez habra podido impedir que se embarcara en
esas aventuras cuyo fin trgico suma a la familia
en la tristeza. Todos eran responsables! Todos! Y
no era justo echarle la culpa slo a Tiekoro. ste
se haba puesto a interrogar a Birame.
Entonces, t crees que en Dahomey el peligro
eran los blancos? Por qu? Debido a su
religin? O tenan ambiciones polticas?
Birame, alma sencilla, era incapaz de responder
a esas preguntas y Tiekoro disfrutaba
manifiestamente de su superioridad intelectual.
Siga, asqueado, volvi la cabeza.
Sin embargo, contrariamente a lo que crea Siga,
Tiekoro sufra un martirio. Tras la muerte de
Nadi, se senta plenamente responsable de las de
Naba y Malobali. Le hubiera gustado tirarse al
suelo y gritar durante los funerales, como una
mujer, para liberarse de su angustia y sus
remordimientos. Pero llevaba otro personaje
adherido a l desde haca unos aos, el del sabio

cuyo objeto de desvelos era Dios. Y no poda


evitar pronunciar las frases, realizar los gestos y
adoptar las actitudes de su doble. Pero quin
saba lo que pasaba en su interior?
En realidad, toda su vida no era ms que un
largo dilogo con Nadi. La acusaba
alternativamente de no haber confiado en l, de no
haber sabido esperar que aquellas nfulas, que
oscurecan su mente, se disiparan. Despus le
suplicaba que lo perdonase y le expresara su amor.
Y ahora otros dos difuntos se sumaban a aquella
sombra y lo asediaban tambin. En su desasosiego,
se acerc a Diemogo y le dijo:
No habra que informar a su madre?
Diemogo, turbado, pens que una vez ms
Tiekoro le tomaba la delantera. Porque, no era l
quien deba haber cado en la cuenta? La irritacin
lo puso de mal humor y repuso sin entusiasmo:
Quin sabe dnde estar!
Tiekoro se encogi de hombros.
No ser difcil encontrarla. Se sabe que vive
en Macina y que est casada con un tal Amadu
Tasiru que estuvo a malas con Cheik Amadu por

cuestiones de cofradas... Porque l pertenece a la


Tiyaniyya y Cheik Amadu a la Qadiriyya...
Ni siquiera dando esas explicaciones, Tiekoro
poda evitar ser pedante y sealarle sutilmente a
Diemogo su ignorancia de todas aquellas
cuestiones, que sin embargo dividan al mundo a
su alrededor. Diemogo mir hacia el suelo para
ocultar la expresin de su mirada.
Y a quin me aconsejas que enve?
Es una misin de la que me encargar
personalmente.
Diemogo lo mir con estupor.
Abandonars la zawiya?1
Slo estar ausente unas semanas. Y de todas
formas, tena que ausentarme, porque el mansa me
ha encargado que vaya a Hamdallahi para
entrevistarme con Cheik Amadu.
Hasta esa maana, Tiekoro haba pensado
negarse a realizar esa misin. Si ahora cambiaba
de opinin, era porque vea en ello una
oportunidad
inesperada
de
paliar
sus
remordimientos y su sentimiento de impotencia.
Ver a Sira, hablar con ella del difunto Malobali,

ejercer un papel de consolador.


Cundo piensas partir? pregunt Diemogo.
Maana por la maana.
Tras estas palabras se alej, y Diemogo se
qued mirndolo con un sentimiento muy cercano
al odio. Tiekoro se interpona siempre entre Nya y
l. Por un momento haba credo que Kosa, el hijo
que haban tenido, los unira. Por desgracia, no
haba sido as. Nya no olvidaba ni un instante que
era la madre de Tiekoro y para ella slo contaban
los intereses y los caprichos de ste. Ella haba
insistido en que se le permitiera abrir la zawiya.
Se haban derribado paredes. Se haban reformado
algunas clases para albergar a los alumnos que no
paraban de llegar desde todos los rincones del
reino. En aquellos momentos haba ms de un
centenar de nios que, desde muy temprano,
recitaban oraciones, emborronaban tablillas y
proclamaban su fe en el islam. Y correr con los
gastos de la escuela an tena un pase. Pero a
Tiekoro eso no le pareca suficiente. No, l
consideraba escandaloso que los padres pagaran
para que sus hijos accediesen al conocimiento del

verdadero Dios. De modo que, en espera de que


los campos que cultivaban diesen sus frutos, los
Traor tenan que alimentarlos. Alimentar a aquel
puado de herejes! Olvidaba Tiekoro que los
musulmanes eran enemigos? Cada vez que
Diemogo intentaba abordar esa cuestin, Tiekoro
lo interrumpa con gesto desdeoso: Dios, que
vela por el crecimiento de las plantas y de toda la
creacin, nunca permitir que nos falte nada!
No notaba Nya que la presencia de la zawiya
poda irritar a los dioses y los ancestros, que
desencadenaran en la familia los peores
cataclismos? Tal vez el pobre Malobali haba
pagado con la vida la negacin de sus creencias
por parte de su hermano mayor y la indulgencia
culpable del clan hacia l! Una vez ms, Diemogo
se exhort a imponer su autoridad y llevar el
asunto de la zawiya al consejo de familia.
Mientras tanto, Tiekoro se diriga al palacio del
mansa para informarle de que al da siguiente
partira hacia Hamdallahi.
Desde haca unos aos, los ejrcitos bambara y
los ejrcitos peul no se haban enfrentado

directamente. Pero ahora haba llegado la noticia


de que los famosos lanceros de Macina haban
montado de nuevo a lomos de sus caballos y
conquistado Tombouctou. A raz de eso, los peul
obligaban a los tuareg a sedentarizarse y a cultivar
la tierra, y a los dems habitantes a pagar elevados
tributos. Se contaban escenas indignantes de
comerciantes forzados a entregar su oro y sus
objetos valiosos, de mujeres violadas incluso
siendo musulmanas, y de ganaderos secuestrados
para pedir un rescate. Aquello creaba una
situacin nueva en la regin. Qu iba a ocurrir
con las relaciones comerciales entre Segu y
Tombouctou? A qu nombramientos haba
procedido Cheik Amadu? Quines eran los
nuevos jefes militar y civil? stas eran las
preguntas para las que Daa Manson quera que
Tiekoro encontrara respuesta.
Los guardias, que conocan a Tiekoro, bajaron
las lanzas para dejarle paso. ste entr en el
primer patio y, al verlo, un grupo de griots se puso
a cantarle. Tiekoro no penetraba jams en el
palacio sin recordar el modo humillante en que su

padre, Dusika, haba sido destituido de sus


funciones de consejero. En cierto sentido, lo haba
vengado. Entonces, por qu estaba impregnado de
amargura su corazn? Atraves los siete
vestbulos hasta llegar a la estancia donde Daa
Manson reciba a sus ntimos.
Daa Manson haba envejecido mucho. Tras casi
veinte aos de reinado, pareca consumido por
demasiadas hazaas guerreras, demasiadas
decisiones referentes a graves cuestiones:
relaciones con Kaarta, actitud hacia el islam, hacia
la trata y el comercio con el norte, que en la poca
de su predecesor no haban tenido tanta
importancia. Las malas lenguas decan que tambin
estaba consumido por su excesivo amor hacia las
mujeres y los cuidados que dispensaba a sus
ochocientas esposas y concubinas. Estaba sentado
en una silla recubierta de cuero rojo y con las
patas esculpidas en forma de len, que le haba
comprado a un comerciante de la costa, y llevaba
unas pantuflas de terciopelo negro con flores
bordadas en oro.
Tras inclinarse y presentar sus respetos, Tiekoro

fue directo al grano.


Seor de las energas, maana partir para
ejecutar tus decisiones.
Me haces muy feliz dijo Daa Manson,
sorprendido. Pero qu te ha hecho cambiar de
opinin? Hasta ayer, estabas indeciso...
Tiekoro relat la historia de Malobali en pocas
palabras.
As que aprovechar para informar a su
madre, la peul Sira concluy.
En la sala se hizo un gran silencio. Hasta los
msicos dejaron de tocar las flautas y los bala.
Qu hay peor que morir en tierra extranjera? Qu
terrible el destino de los Traor! Pero qu
crmenes haban cometido? Los presentes, que en
mayor o menor medida detestaban a Tiekoro, no se
hallaban lejos de pensar que era su conversin lo
que haba llevado la maldicin a la familia. Sin
embargo, como necesitaban de sus servicios, no
podan manifestar abiertamente ese odio, de modo
que en torno a l se creaba una atmsfera de
pensamientos reprimidos, expresados a medias,
que le hera profundamente. l hubiera deseado

que lo amasen, pero simplemente lo utilizaban.


Que lo admirasen, cuando en realidad le teman.
Daa Manson rompi el silencio diciendo:
Har que maana lleven presentes a tu familia.
Dile a Diemogo que todos compartimos este duelo.
Al ver aparecer a Tiekoro, Siga dijo
bruscamente:
Qu quieres?
Tiekoro no se dej desanimar por ese
recibimiento.
He venido a decirte que parto maana para
Macina y que estar varias semanas ausente.
Siga expres con un gesto que le daba
absolutamente igual y Tiekoro lo mir con un aire
burln, como si aquella actitud le divirtiera
enormemente, antes de decir:
Yo podra serte de gran ayuda...
Ah, s?
Las relaciones entre Tiekoro y Siga nunca haban
sido buenas, y en aquellos momentos estaban
totalmente deterioradas. En primer lugar, los celos
y el rencor haban alcanzado en el segundo unas

cotas extraordinarias. Porque, si bien Tiekoro no


haba tenido ninguna dificultad para abrir su
zawiya en la concesin comn, el proyecto de Siga
de montar una curtidora haba sido rechazado con
horror. Cmo? Iban los Traor, unos nobles a
cuya altura slo estaba el trabajo de la tierra, a
imitar a los garank, los artesanos del cuero, los
hombres de casta? Acaso Siga se haba vuelto
loco? No contento con llevarles a aquella
extranjera que miraba con desprecio a todo el
mundo, quera deshonrar a la familia? Y luego se
haba producido aquel doloroso incidente, tras el
cual a Siga le haba parecido oportuno marcharse
de la concesin e instalarse en unas tierras que la
familia tena en el extremo oriental de la ciudad.
Como haba conseguido mantener en secreto las
verdaderas razones de aquella partida, ahora se le
consideraba un hijo ingrato y desnaturalizado que
Nya no dejaba de comparar con su primognito. Se
esforz en apartar esos pensamientos de su mente
mientras Tiekoro se inclinaba hacia l.
Lo que cuenta es imponerse a los dems,
todava no te has dado cuenta? Hay que hacerse

respetar. Yo dira ms: hacerse temer.


Gurdate los sermones para los alumnos de tu
zawiyal exclam Siga, perdiendo la paciencia
. Aunque, ests seguro de que les sueltas el
mismo discurso? No hablas nicamente de amor y
caridad delante de ellos?
Tiekoro alarg una mano con gesto pacificador.
Siga, quiero ayudarte. Sinceramente. Cheik
Amadu acaba de invadir Tombouctou. Los notables
marroques de la ciudad han huido. El comercio
est desorganizado. Ya no hay caravanas que se
dirijan al Mogreb, puesto que ya no hay ni oro ni
cauris... No es el momento para que una mente
ingeniosa se imponga y ofrezca esos objetos que
todo musulmn necesita?
Siga se encogi de hombros.
No hablemos ms de eso, Tiekoro. Ya sabes
lo que piensa la familia de mis proyectos!
Entonces contina haciendo lo que odias
hacer: cultivar la tierra repuso Tiekoro con
desprecio. Despus de todo, quiz slo sirvas
para eso.
Cuando se dispona a levantarse, Siga lo retuvo.

Cmo podras ayudarme?


Basta con que, utilizando mis relaciones,
hable de ti en Hamdallahi y en otros sitios para
que te lluevan los encargos. Con la fortuna vendr
el respeto!
La brutalidad de aquellas palabras sorprendi a
Siga. Sin embargo, Tiekoro deca la verdad.
Tantos aos de aprendizaje en Fez! Tantos
proyectos! El sueo de competir con las clebres
familias fasi! Y en lugar de eso, haba acabado
siendo agricultor, trabajando y sudando en el
campo que le haba arrendado el consejo familiar
porque era demasiado pobre para tener esclavos.
Qu tienes que hacerte perdonar? le
pregunt a su hermano mirndolo fijamente.
Sabes de sobra que no tengo nada que
reprocharme! respondi Siga con arrogancia.
Y era cierto. Al menos en una cosa, era
totalmente inocente. l no tena la culpa de haberle
parecido a Ftima, en aquella guarida de
fetichistas y brbaros que era Segu para ella, el
nico ser civilizado. Unida a l al principio por la
fe, poco a poco haba derivado hacia otros

sentimientos, debido en parte a cierto gusto por la


intriga amorosa que haba heredado. Siga
recordaba aquella nota que haba recibido una
maana en Fez: Es que ests ciego? No te das
cuenta de que te amo?
Pues bien, le haba enviado otras parecidas a
Tiekoro! Quiz no pensaba en el adulterio, sino
simplemente en resucitar unos juegos turbios y
peligrosos que aoraba. Si hubiera sido una mujer
bambara, Siga no habra dudado en devolverla a
su familia. Pero Ftima era una extranjera que, por
amor, haba ido con l muy lejos de su casa. No
tena l la culpa de que se sintiera decepcionada y
taciturna? Era se el futuro que le haba ofrecido?
Desde su regreso a Segu, Siga vea su ciudad natal
a travs de los ojos de Ftima y lamentaba no
haber disfrutado lo suficiente de los esplendores
de Fez. Es una ciudad a la que la paloma ha
prestado su collar y que el pavo real ha cubierto
con su plumaje, cantaba un anciano en Bab alGuisa, y la gente lo escuchaba pendiente de sus
labios. Es el destino del ser humano suspirar por
lo que no tiene a su alcance?

Dio unas palmadas para que acudiera una


esclava y le orden que preparase t con menta.
Cuando sta se retir, se volvi hacia su hermano.
Bien, si les hablas de m a tus amistades y
consigues pedidos de babuchas, cmo podr
servirlos?
Qu vergenza le daba pedir consejo a quien
tantas veces lo haba humillado!
Tienes todo el derecho a pedirle a fa Diemogo
tu parte de ganado y de oro contest Tiekoro
adoptando sus aires de grandeza. El ganado te
permitir conseguir pieles; el oro, pagar a tus
artesanos.
Siga hizo de nuevo un gesto de desaliento.
Sabes perfectamente lo que me dir... Un
Traor garank! Un Traor comerciante!
Aceptar, porque esta misma noche voy a
hablar con nuestra madre.
No haba ninguna fanfarronera en aquellas
palabras. Una vez ms, Siga se sinti herido. Qu
ciego e injusto es el amor materno! El nico mrito
de Tiekoro era haber nacido el primero. Por ms
que sembrase el mal a su alrededor, porque en

verdad lo sembraba, todo cuanto haca a Nya le


pareca bien. En cambio l, Siga, sera toda su
vida simplemente el hijo-de-la-que-se-tir-alpozo!
La esclava regres llevando unos vasitos
decorados con flores sobre una bandeja de cobre.
Poco a poco, los objetos fabricados en Europa o
en el Mogreb iban llegando a Segu. No era raro
ver a hijos de familias acomodadas calzados con
botas compradas a algn traficante. Muchos
matrimonios tenan bandejas de plata en sus
cabaas, y el mansa mostraba orgulloso a sus
ntimos un servicio de fina porcelana de China que
no utilizaba jams. Tiekoro tena razn. Haba que
aprovechar la desorganizacin comercial que
segua a la toma de Tombouctou por esos fanticos
de Macina.
Entonces, los viejos sueos resurgieron de sus
cenizas. Siga se vio dirigiendo a un ejrcito de
esclavos que, con el torso desnudo, lavaban,
tean y cortaban pieles. Adems, tendra una
tienda donde, junto a los objetos de cuero,
vendera sedas y brocados. S, le haba faltado

perseverancia. Se haba inclinado ante el


conservadurismo familiar sin protestar. Un
yerewolo debe cultivar la tierra o hacer que la
cultiven sus esclavos y vivir de su producto. Pero
el mundo estaba cambiando alrededor de los
yerewolo. Y esos cambios se manifestaban en el
propio seno de la familia. A Naba lo haban
llevado a Brasil. Malobali haba seguido las
caravanas hasta tierra ashanti y encontrado la
muerte en Abomey, a das y noches de distancia de
su casa. Ambos haban dejado unos hijos que slo
pertenecan a medias al clan y que albergaban,
como el signo de las razas extranjeras de las que
haban salido, otros deseos, otras aspiraciones.
Despus de todo, no haba sido Tiekoro
simplemente el ms inteligente de ellos?
Previendo la victoria inevitable del islam en la
regin, no slo haba sido uno de los primeros en
convertirse, sino que adems haba acabado
siendo uno de los artfices de su propagacin.
Qu visin de futuro! En aquel momento, Siga
tuvo la impresin de ser parcial a la hora de juzgar
a su hermano y, mirndolo de reojo, se qued

sorprendido al observar su expresin de


sufrimiento. La lmpara de manteca de karit
envolva su rostro en un halo y esculpa sus
facciones, ascticas a causa del ayuno. Tiekoro se
pareca cada da ms a esos devotos de
Tombouctou que jams salan a la calle sin
desgranar ostentosamente el rosario y que rezaban
la plegaria all donde estuviesen para demostrar
que Dios no espera para ser honrado. Sin embargo,
sus inmensos ojos negros, que pasaban de la
inmovilidad total a una frentica actividad,
destruan la armona de su rostro. Era imposible
aguantar su mirada, pues transmita lo que ocurra
en su interior.

CUARTA PARTE
LA SANGRE FRTIL

1
Tiekoro hizo comparecer a su hijo Mohamed
ante l.
Cheik Amadu nos hace un gran honor. Me ha
escrito para pedirme que te deje a su cargo a fin de
completar tu educacin religiosa.
Mohamed ocupaba un lugar especial en su hogar
y en el conjunto de la concesin. Era el primer hijo
varn que haba tenido de Maryem, la esposa que
le haba dado el sultn de Sokoto a su regreso de
La Meca. Le haba dado tres hijas seguidas, y
Tiekoro ya empezaba a perder las esperanzas de
tener un heredero digno de l. Pues, pese a
quererlos a su manera, no poda olvidar la
posicin de Ahmed Dusika y Ali Sunkalo, los hijos
de Nadi, hijos, en definitiva, de una esclava.
Maryem, en cambio, estaba emparentada con un
sultn, haba nacido y se haba criado entre la
riqueza, la opulencia y la buena comida. As pues,
Mohamed era casi un hijo de la realeza.
Mohamed, blanco desde su nacimiento de los

celos y el odio de todos los que, no pudiendo


expresar sus verdaderos sentimientos hacia
Tiekoro, se vengaban en l, era un muchacho
introvertido que viva pegado a los faldones de su
madre.
Ante la idea de separarse de ella, su
desesperacin fue tal que se atrevi a rebelarse y
protestar.
No son los peul de Macina enemigos
nuestros?
Tiekoro lo fulmin con la mirada.
Atrvete a repetir semejante cosa y te
aplasto, gusano! Acaso no son nuestros
correligionarios y nuestros hermanos en Al, el
nico Dios verdadero?
El nio no se atrevi a decir nada ms. No
obstante, conoca el odio que les inspiraban a los
bambara los monos rojos, los emborronadores
de tablillas, los bimi,1 que si bien no haban
llegado a someterlos, como a los de Djenn y
Tombouctou, en numerosas ocasiones los haban
humillado.
Cundo debo partir? pregunt, conteniendo

a duras penas las lgrimas.


Cuando yo te lo mande.
Al verlo dar media vuelta, cindose el bubu y
marcando as sus formas delicadas, a Tiekoro se le
encogi el corazn. Lo llam, intent romper su
frialdad habitual y estrecharlo contra s,
murmurando: He aceptado ese ofrecimiento por
tu bien. El islam vencer. Ya est triunfando. Muy
pronto, el mundo ser de los que poseen la
escritura y el conocimiento de los libros. Nuestro
pueblo, pese a todas sus cualidades humanas, ser
tratado de ignorante y tosco...
Sin embargo, cuando Mohamed se acerc a l,
fue incapaz de actuar as y se limit a decirle:
Cuando ests en Hamdallahi, ve a visitar a tu
abuela Sira.
Mohamed, poco al corriente de las
complejidades de la genealoga familiar, abri los
ojos con expresin de asombro.
Tenemos parientes en Macina?
Tiekoro asinti con la cabeza. Mientras se
sentaba sobre la estera, su segunda mujer, Adam,
le llev las gachas de la maana. Tras la muerte de

Nadi, Tiekoro haba acogido con alegra y


gratitud la ruptura de su compromiso con la
princesa Sunu Saro. Porque slo deseaba ya una
cosa: vivir solo, no volver a tener a una mujer
entre sus brazos. Le pareca que toda su existencia
no sera suficiente para expiar su falta. Luego, el
sultn de Sokoto le haba dado a Maiyem. Y ms
tarde, Cheik Amadu le haba dado a Adam, una
muchacha de su familia. Y ya exista esa relacin
que no saba cmo haba empezado con Yankadi,
la esclava que criaba a los hijos de Nadi! As, sin
haberlo querido, posea dos esposas y una
concubina y era padre de quince hijos. Sin
embargo, cada nuevo nacimiento en su hogar, lejos
de alegrarle, lo llenaba de vergenza, pues le
haca tomar conciencia del abismo que mediaba
entre sus aspiraciones y la fuerza de sus instintos.
Por eso mir con irritacin el vientre abultado de
Adam y dijo que las gachas estaban demasiado
lquidas. Ella, sin pronunciar palabra, cogi el
calabacino y se fue a las cocinas.
Tiekoro, sin esperar su regreso, se dirigi a la
zawiya. Ya contaba con doscientos alumnos

pertenecientes a las familias ms aristocrticas de


Segu, que hacan todas ellas el mismo
razonamiento: no era ms juicioso ofrecer al
menos a un hijo el conocimiento del islam?
Todos los das transcurran al mismo ritmo.
Primero, la revisin del Corn. Luego, los
comentarios, tratados desde el punto de vista del
derecho o de la teologa. Despus de la comida de
medioda vena la recitacin del libro sagrado,
que no finalizaba hasta la hora de la plegaria de la
tarde. A continuacin, los nios iban a trabajar a
los campos de mijo o a los huertos que cuidaban
en las tierras de la familia Traor. Tiekoro, que
siempre se haba negado a trabajar la tierra, no los
acompaaba. Comenzaba a desgranar el rosario.
Luego iba a la mezquita para la plegaria del
atardecer y se quedaba all hasta la plegaria de la
entrada de la noche, discutiendo cuestiones de fe
con el imn. Se hablaba cada vez ms de la va
Tiyani y de la obra del jeque Ahmed Tiyani:
Yawahira al-Maani.2 Despus, Tiekoro regresaba
a la concesin familiar y, antes de dirigirse a su
cabaa, se detena en casa de Nya, quien le

informaba de todo y le peda consejo para todo:


compromisos matrimoniales, bodas, nombres para
los nios, bautismos, dotes.
A Tiekoro le gustaban esos ratos que pasaba con
Nya en la paz nocturna. Ahora que haba perdido a
Nadi, Nya era el nico ser que senta por l un
amor sin fisuras. Y hablando con su madre,
Tiekoro hablaba tambin con Nadi, pues no slo
no amaba ni a Maryem ni a Adam, sino que
adems tena la impresin de que ellas vean
claramente cmo era y lo despreciaban.
Hipcrita! No era ms que un hipcrita! vido
de honores! vido de gloria! Alardeando del
nombre de Al haba encontrado la manera de
atraer la atencin! Su piedad no ocultaba sino la
ambicin de destacar!
La conciencia que Tiekoro tena de su indignidad
contrastaba con el respeto que los soberanos de
pases tan distintos como Macina, el sultanato de
Sokoto, Futa Toro y Futa Yallon le demostraban,
convirtindolo en un ser taciturno, violento, que
pasaba constantemente de la exaltacin al
abatimiento. Cuando entr en el recinto de la

zawiya, los alumnos ms jvenes, que pese al


rgimen de oraciones intensivo al que se hallaban
sometidos no eran ms que nios, se perseguan y
revolcaban por el suelo, armando un gran alboroto.
Al verlo, todos dejaron de jugar y pelearse. Los
que estaban en el suelo, se levantaron y se
sacudieron apresuradamente el bubu. En un
instante, formaron varias filas, y decenas de pares
de ojos se clavaron en el suelo. Tiekoro odiaba el
efecto que produca en aquellos chiquillos y
muchas veces, llevado por la exasperacin,
golpeaba con fuerza mejillas, frentes y cogotes
cuya nico error era ser demasiado dciles. Entr
en la parte del recinto reservada a los alumnos del
segundo grado y se sent sobre su estera. Uno tras
otro, los nios fueron tomando asiento a su
alrededor.
Mohamed, con los ojos hinchados, se instal
entre los ltimos. Seguramente haba ido a ver a su
madre para llorar con ella. Ya era hora de
separarlo de Maryem, que lo ablandaba! Ya era
hora de convertirlo en un hombre! La familia, por
supuesto, se enfadara por la preferencia que

manifestaba as hacia uno de sus miembros. Ya


imaginaba los comentarios. La acritud de Ahmed y
de Ali, a los que haba casado con dos muchachas
de buena cuna pero sin mucha fortuna y que se
deslomaban en los campos familiares. La inquietud
de Adam por sus hijos. A Tiekoro, sin embargo, le
preocupaban sobre todo las consecuencias
polticas de su acto. Las tensiones entre peul y
bambara iban en aumento. El mansa hablaba de
lanzar una ofensiva de gran envergadura contra
Macina y con este fin estaba aprovisionndose de
fusiles y plvora, adems de presionar al soberano
de Kaarta para que se aliara con l. Enviar a su
hijo a Macina no sera bien visto. Sin embargo,
poda rechazar ese honor que se le haca a su
familia? No era su parentesco con el sultn de
Sokoto, aunque fuese lejano, lo que se le reconoca
con ese gesto?
Tiekoro baj de las nubes y mir fijamente las
caritas ansiosas vueltas hacia l.
Cuntos de vosotros habis seguido el
consejo que di ayer?
Se produjo una vacilacin entre los presentes,

pues nadie saba con exactitud a qu se refera.


Finalmente, Alfa Mand Diara se levant.
Yo, seor dijo. Tal como recomendaste,
escrib el divino nombre de Al en la pared, frente
a mi cama, a fin de que al despertar fuese la
primera imagen que se ofreciera a mis ojos.
Alfa Mand perteneca a la familia real, era hijo
de un hermano del difunto mansa Daa Manson. Por
eso Tiekoro le dispensaba un trato de favor,
eximindolo de trabajar la tierra y dndole dos
das a la semana libres para que fuera a casa de su
padre, que viva en Kirango. Confiaba en que Alfa
Mand atrajera a otros nios de la realeza. Pero de
momento no era as. Ninguno de los hijos del
mansa Tiefolo lo haba imitado, y Tiekoro, que
tras la muerte de Daa Manson haba solicitado una
entrevista con el nuevo soberano para hablarle de
cuestiones relativas al islam, no haba visto su
deseo satisfecho. Ah, que lejos quedaban los
tiempos en que Daa Manson le consultaba en todo
y lo enviaba como embajador a las ciudades
musulmanas! Los que rodeaban a Tiefolo slo
pensaban en guerras! Es que no comprendan que,

aunque mataran hasta el ltimo peul de Macina, el


islam haba llegado a la regin para imponerse,
para echar races como un rbol siempre vivo al
que no le afectan los rigores de la estacin seca y
reverdece cuando a su alrededor la maleza
amarillea? Ah, espritus obtusos y de cortos
alcances!
Tiekoro felicit a Alfa Mand, que era sin
discusin uno de sus alumnos ms brillantes, y
dijo:
S, escribid ese divino nombre en la pared.
Cuando os levantis, pronunciadlo con fervor
desde el fondo del alma a fin de que sea la primera
palabra que sale de vuestros labios y suena en
vuestros odos. Cuando os acostis...
Mientras hablaba, su mirada se cruz con la de
Mohamed y le pareci que el nio perciba
claramente su farisesmo y su loca vanidad.
Entonces, como para no pensar, continu en voz
todava ms alta:
Si persists, a la larga, la luz contenida en el
secreto de sus cuatro letras se difundir sobre
vosotros. Una chispa de la esencia divina

inflamar vuestra alma y la irradiar...


Sin embargo, la mirada de Mohamed no contena
nada que pudiera sorprender a Tiekoro, ya que el
nio era demasiado pequeo y demasiado
respetuoso para pretender juzgar a su padre. Otros
lo hacan por l. Tiefolo, el primognito de
Diemogo, era uno de ellos.
Tiefolo se recordaba constantemente que l
mismo haba ido a buscar a Tiekoro a Djenn tras
la muerte de Dusika. Y constantemente se
arrepenta de haberlo hecho. Entonces crea estar
obrando bien, cumpliendo la ltima voluntad del
difunto, actuando en beneficio de la unidad
familiar... Si hubiera sabido que aquello servira
nicamente para destruir y humillar a su padre!
No soportaba seguir viendo a Diemogo reducido
al papel de ejecutor de la voluntad de Tiekoro. No
soportaba seguir teniendo cerca la zawiya. No
soportaba seguir oyendo esas letanas en honor de
un Dios en el que los suyos no crean. Sus das ya
no eran ms que un febril interrogarse sobre la
manera de liberar a la familia de Tiekoro. Cuando

su primera mujer, la bara muso Tenegbe, se acerc


a l para hacerle partcipe de lo que acababa de
enterarse, la mir con incredulidad.
Pero qu ests diciendo?
Tenegbe guard silencio. Era una mujer muy
guapa, originaria de Kaarta y emparentada por
parte de madre con el difunto mansa Fulafo Bo,
fio el matador de peul, cuyo recuerdo segua
presente en la mente de todos. Tiefolo crey que la
cegaba el odio que senta hacia el islam, y como
consecuencia hacia Tiekoro, y se encogi de
hombros.
Es imposible! No siente ningn respeto por
nuestra familia y nuestro reino, pero aun as no
hara eso...
Bueno dijo simplemente Tenegbe, ya me
creers cuando veas a Mohamed montar en el
caballo que lo llevar a Hamdallahi.
Acto seguido, se retir. Tiefolo, perplejo, sali
al patio. La estacin de las lluvias estaba
acabando. Las hojas de los tamarindos estaban de
un verde reluciente. Los huertos de las mujeres
estaban en flor. Pronto habra que revocar las

paredes de las cabaas, reparar los techos


deteriorados por las lluvias. Era el momento del
ao en que todo hombre activo senta que la sangre
le inundaba alegremente el corazn y le produca
una agradable excitacin en los miembros. Unas
semanas ms tarde, despus de realizar esos
trabajos, Tiefolo se adentrara en la sabana para
cazar. Y sin embargo, lejos de sentir la
anticipacin dichosa habitual, slo senta angustia
y exasperacin. Se dirigi a zancadas a la cabaa
de su padre, decidido esta vez a actuar.
Diemogo estaba hablando con el jefe de los
esclavos y le indicaba las tareas que haba que
realizar. Era el nico terreno en el que Tiekoro,
que no tena ni idea, le dejaba cierta autonoma.
Tiefolo se acerc a su padre, esper
respetuosamente a que se dignara volverse hacia
l, respondi a sus saludos y luego pregunt en un
susurro:
Es verdad lo que he odo? Va a enviar a
Mohamed con nuestros enemigos de Macina?
Diemogo hizo un gesto de impotencia.
Eso es lo que Nya me ha dicho. Le ha

oscurecido tanto la mente que ella lo considera un


gran honor para la familia...
Un honor? Pero si nos tomarn por
traidores! Por espas!
Espas? Justo en el momento en que Tiefolo
pronunciaba estas palabras, un plan apareci en su
mente. Espas? Con una brusquedad que lo
desconcert, se despidi de su padre y regres a
su casa, donde se cambi de ropa para ponerse una
ms elegante. Luego sali de la concesin. Al ver
la opulencia de Segu en aquellos aos, se
comprenda por qu excitaba tanto la avidez de los
peul de Cheik Amadu. Esos monos rojos slo
hablaban de implantar all el islam, por supuesto.
Pero todo el mundo saba que su nico deseo era
apoderarse de sus riquezas y controlar sus
mercados. Los bambara, expulsados de Djenn por
las persecuciones religiosas, haban llevado
nuevas tcnicas de construccin, y las casas
parecan autnticos palacios, con altos paneles
decorativos triangulares sobre los tejadillos de las
puertas y frisos regulares en la parte superior de
las paredes. Todos los mercados ilustraban la

diversidad de los intercambios comerciales del


reino: mijo, arroz, vino de miel de abeja, algodn,
perfumes, incienso, pieles, pescado seco y
ahumado y objetos importados cuya abundancia
haca que ya fuesen corrientes. Unos aos antes,
las mujeres se precipitaban sobre aquellos
artculos de pacotilla. Ahora ya no les dedicaban
ni una mirada. Tan slo la plvora, las armas y el
aguardiente continuaban siendo codiciados, pero
su venta estaba estrictamente controlada por el
mansa.
Tiefolo cruz la gran plaza que rodeaba el
palacio real. Saba que era da de recepcin del
soberano y que nadie poda impedirle entrar. Unos
obreros se afanaban junto a las murallas,
pintndolas con una pintura ocre hecha de una
mezcla de lodo y caoln, tapando las grietas y
dibujando de nuevo los frisos. Los tejedores reales
se haban instalado en el segundo patio y las largas
serpientes blancas de algodn mordan los telares.
Ms all, las esclavas formaban un corro
alrededor de un bufn que golpeaba unas
calabazas con sus dedos llenos de anillos. Tiefolo

frunci el entrecejo. No era peul? Ah, esos


monos rojos estaban por todas partes!
El mansa Tiefolo haba sucedido a su hermano
Daa Manson, que incluso muerto continuaba
provocndolo. Porque era menos apuesto, menos
fuerte, menos admirado por las mujeres, y no
lograba tantas victorias como l en los campos de
batalla. Tendido sobre su piel de buey, con el codo
hundido en un cojn de piel decorado con
arabescos, escuchaba aburrido a un griot que le
expona el problema de dos querellantes. Su
mirada viva se detuvo en Tiefolo en el momento en
que ste entraba en la sala, y exclam en tono
burln:
Eh, no es el hermano de Pap-mezquita el
que nos hace el honor de estar entre nosotros?
Porque a Tiekoro se le conoca con ese
sobrenombre.
Tiefolo se inclin sin decir palabra, en espera de
que lo invitasen a hablar. Sin embargo, a medida
que se acercaba su turno, empez a dudar de lo
oportuno de su plan. No debera haber informado
primero a su padre y obtenido su aprobacin?

Vamos! Diemogo le hubiera suplicado que


convocase una reunin del consejo de familia, que
una vez ms, manejado por Nya, le hubiera dado la
razn a Tiekoro.
Estaba bien exponer las disputas familiares ante
el soberano? Pero es que no se trataba de asuntos
de familia. La decisin de Tiekoro relativa a
Mohamed sobrepasaba el marco del clan y tal vez
pona en peligro los intereses del reino. Tiefolo
segua debatindose consigo mismo cuando Makan
Diabat, el primer griot, pronunci su nombre.
Sorprendido, se puso a tartamudear. Poco a poco,
sin embargo, logr exponer el asunto que lo haba
llevado all.
No ignoraba en absoluto que a un hermano mayor
se le debe respeto. Saba, por otro lado, que el
mundo era cambiante. Por eso haba aceptado la
conversin de su hermano Tiekoro, el aflujo de
ideas
y costumbres
nuevas
que
sta
desencadenaba. Sin embargo, le haba resultado
ms difcil aceptar a dos cuadas peul, una
originaria de Sokoto y la otra de Macina. Y ms
difcil an, aceptar la transformacin de una parte

de la concesin legada por sus antepasados en un


lugar de reuniones y oraciones impas. Y por si
eso fuera poco, ahora su hermano pretenda enviar
a uno de sus hijos a Hamdallahi, a la mismsima
casa de Cheik Amadu! As que l se preguntaba si
no sera su hermano un espa a sueldo de una
potencia extranjera. Cmo explicar si no unos
vnculos tan estrechos y privilegiados con el
enemigo principal del reino? Y dado que el
bienestar de Segu estaba por encima de todo, haba
ido a hacer partcipe de sus preocupaciones y sus
sospechas al Seor de las aguas y de las energas.
Mientras Tiefolo hablaba, todos admiraban su
prestancia, la nobleza de sus rasgos, y estaban con
l de corazn, pues el comportamiento de Tiekoro
era criticado por todos. No obstante, los espritus
se hallaban divididos. Debe un hombre denunciar
a su hermano? No poda solucionarse todo eso
bajo el rbol de debates de una concesin
familiar?
Cuando Tiefolo call, se hizo un profundo
silencio. Por las ventanas de la sala de audiencias
penetraba una brisa tibia y las notas de una

orquesta procedentes de uno de los patios del


palacio. Finalmente, el mansa dijo:
Homnimo,3 se trata de un asunto muy
delicado y comprendo que te cueste hablar de
ello...
Al mismo tiempo, escrutaba a Tiefolo con la
mirada, esforzndose en averiguar sus mviles.
Era realmente la preocupacin por Segu lo que lo
animaba? No se deca que Tiekoro le haba
quitado toda la autoridad a Diemogo, y no estara
el hijo defendiendo los intereses de su padre? Si
Tiekoro era acusado de espionaje y castigado
como mereca, a quin beneficiara su exclusin?
Con todo, el rostro de Tiefolo desprenda
sinceridad. Se poda confiar en ese hombre. No
intentaba perjudicar a su hermano; al menos, no
slo eso. En su angustia real y en su impotencia,
peda ayuda a su soberano como supremo recurso.
Aunque el mansa senta una profunda antipata
por Tiekoro, no era hombre dado a actuar
impulsivamente.
No te opongas a su deseo dijo. Deja que
el nio vaya a Hamdallahi. Haz callar a aquellos

de tu familia que se sientan tentados de protestar


contra esa decisin. Nosotros nos encargaremos de
vigilarlo y averiguaremos sus intenciones...
Mand Diara, prncipe de sangre y consejero
muy influyente en la corte, se encogi de hombros.
Conozco a Tiekoro Traor y no le tengo ms
simpata que vosotros. Sin embargo, fama, qu
inters puede tener en traicionar a Segu? Qu
puede ofrecerle el peul que no poseamos aqu?
Tierras? Las tiene en abundancia. Tal vez...?
Tiefolo lo interrumpi, rindindole un
involuntario homenaje a su hermano:
Si Tiekoro traiciona, sin duda no es a cambio
de bienes materiales. Es un asunto de religin.
Cree sinceramente que su Al es el nico y
verdadero Dios y que tiene la misin de
glorificarlo...
Al salir de palacio, Tiefolo dio un rodeo para
pasar por la concesin de Siga. Haba sido de los
que consideraban que Siga deshonraba el nombre
de los Traor ejerciendo el oficio de un hombre de
casta y pedan su exclusin del clan como si se

tratara de un ladrn o un asesino. Luego, sin saber


muy bien cmo, haba empezado a tomarle cario
a su hermano, quiz por compasin.
Para retener a su mujer, Ftima, que amenazaba
con volver a Fez, Siga haba hecho construir una
casa que los curiosos de Segu no se cansaban de ir
a admirar, dando para ello un rodeo por el
mercado de las plantas medicinales. Era de
ladrillos de barro, como las dems viviendas de la
ciudad, pero estaba como si dijramos adosada a
la calle y totalmente vuelta hacia el interior,
ocupado por un patio circular con un estanque.
Alrededor de los dos pisos corran unas galeras
realzadas con arcos y columnas, a las que daban
las habitaciones principales. El suelo de los
patios, de las galeras y de algunas estancias
estaba recubierto de arena blanca y fina que Siga
haba hecho llevar, con grandes costes, desde una
cala especial del Bani. Pero lo ms sorprendente
era la curtidora, construida junto a la vivienda.
Durante toda una estacin seca se haba visto a
Siga, con la cabeza descubierta, igual que los
esclavos que empleaba, excavar balsas y fosas

rodeadas de un borde circular de piedra y


prolongadas por canales de desage. En dos
talleres contiguos a esas balsas y fosas se proceda
al secado de las pieles y a su almacenamiento.
Siga haba llegado a un acuerdo con unos
carniceros que le vendan pieles. Como estaban
frescas, tena que salarlas l mismo antes de
sumergirlas en un primer bao templado, para que
se hincharan ligeramente, y someterlas a lavados
sucesivos. Por desgracia, aquella obra tan
impresionante no haba servido de nada. Haba
calculado mal Siga la inclinacin del terreno para
las balsas y las fosas? Haba subestimado la
dificultad de un aprovisionamiento regular de
pieles y la oposicin de los garank, que no
haban querido someterse a un hombre que no
perteneca por herencia a su profesin? No se
haban fabricado ni babuchas, ni botas, ni
cinturones, ni arneses. Incluso un ao que hubo tal
escasez de sal en Segu que las mujeres bambara
salaban los alimentos con las cenizas del hogar,
las pieles almacenadas haban acabado por
estropearse, extendiendo su olor por las calles de

la ciudad y hasta las propias puertas del palacio


del mansa.
Desde entonces, Siga vegetaba del producto de
la venta de algunas babuchas que le mandaba a un
comerciante de Djenn y de telas brocadas que de
vez en cuando le enviaba su antiguo patrn de Fez.
Adems de eso, cultivaba un campo cuyo disfrute
le haba cedido la familia, presionada por Tiekoro.
Tiefolo no entraba nunca en la bonita casa de Siga
sin tener la impresin de penetrar en el templo de
un dios caprichoso que se hubiera negado en el
ltimo minuto a complacer a sus fieles. Todo haba
sido preparado para satisfacerlo: los altares,
cubiertos de leche, frutas y sangre, las palabras
rituales, pronunciadas, y los redobles de tam-tam,
minuciosamente ejecutados. Pero el dios no haba
descendido. Por qu? En el patio estaba Ftima
con las dos esclavas que eran tambin las
concubinas de Siga, demasiado pobre para
permitirse tener ms esposas. A Tiefolo le pareci
que haba engordado ms y, aun estando habituado
a considerar la gordura en las mujeres un signo de
prosperidad y de belleza, pens que Ftima

debera mantenerse ah. La muchacha pos sobre


l su mirada gris, que pese a todo segua siendo
hermosa, y dijo en un tono quejumbroso:
Esta acostado. Tiene fiebre desde esta
maana...
Segua hablando un bambara atroz despus de
llevar diez aos viviendo all, lo que indicaba a
las claras su negativa a integrarse en el pas de su
marido. Despus continu engullendo dtiles
rellenos que su hermano le enviaba regularmente
junto con henna y productos de maquillaje, como
si se tratara de cosas esenciales. Tiefolo subi a la
habitacin de su hermano. Siga haba envejecido
prematuramente y aparentaba diez aos ms que
Tiekoro, como si a este ltimo la vida de ayuno y
oracin lo mantuviera joven. Tena el pelo canoso,
la barba, descuidada, del mismo color, y los ojos
enrojecidos, como bebedor impenitente de dolo
que era.
Crea que estabas cazando! exclam,
sorprendido. No me digas que an no has odo
la llamada de los antlopes y los facqueros.
Tiefolo se sent en un escabel.

Hay cosas ms importantes que la caza... No


va siendo hora de restablecer el orden y la
autoridad en la familia?
A continuacin lo inform de la decisin de
Tiekoro relativa a Mohamed, pero Siga se
desentendi del asunto.
Es su hijo y tiene derecho a hacer con l lo
que le plazca, no?
En realidad, Siga se daba cuenta perfectamente
de adnde quera ir a parar Tiefolo. Pero l estaba
cansado. Tena la impresin de que su vida era la
piragua de un pescador somono, anclada en la
orilla del Djoliba cuando las aguas refluyen tras la
estacin de las lluvias. Gracias al dbil impulso
de la corriente, logra desprenderse del fango y,
zigzagueando imperceptiblemente, desciende,
chocando con los islotes de caas y rozando los
bancos de ostras. Cuando recordaba las ilusiones y
los sueos que animaban sus das y sus noches en
Tombouctou y en Fez, se preguntaba qu haba sido
de aquel joven. Estaba derrotado, destruido,
muerto. Tan muerto como Naba y Malobali. Oh,
poda encontrar excusas, por supuesto: nadie lo

haba comprendido y apoyado, su mujer no era lo


que l haba esperado. Sin embargo, saba que
todo el mal provena de una tara secreta y
misteriosa que llevaba en la sangre. Tuvo un
acceso de tos. Cuando se le pas, dijo:
No cuentes conmigo para que te ayude a
arruinar a Tiekoro. Adems, no lo conseguirs.
Los dioses estn con l.
Tiefolo solt una carcajada.
Los dioses! Qu dioses?

2
La ciudad de Hamdallahi, cuyo nombre
significaba alabanza a Dios, haba sido fundada
en 1819 y construida en tres aos gracias al celo
de albailes de Djenn. Estaba dividida en
dieciocho barrios, rodeados por una muralla con
cuatro puertas sobre las que se elevaba, como una
neblina, la respiracin de los fieles que veneraban
a Al. No se contabilizaban menos de seiscientas
escuelas cornicas, donde se enseaba el hadiz, el
tawhil,1 el usul2 y el tasawuf,3 mientras que las
disciplinas auxiliares, como la gramtica o la
sintaxis, eran impartidas en instituciones
especializadas. Hamdallahi era un lugar austero.
La polica estaba dirigida por siete morabitos. Se
detena a toda persona a la que se encontraba en la
calle una hora despus de la plegaria de la entrada
de la noche, a fin de comprobar su identidad.
Deba recitar la genealoga de su familia e indicar
la fecha en la que se haba convertido al islam. A

continuacin deba explicar las razones de su


presencia en Hamdallahi. La higiene y la limpieza
eran igual de rigurosas. Estaba prohibido orinar en
las calles. Y dejar correr la sangre de los animales
degollados. Las vendedoras de leche tenan que
cubrir su mercanca e ir provistas de un calabacino
de agua para lavarse las manos.
Mohamed se estremeci al pasar junto a un gran
tamarindo situado cerca de la puerta norte, al pie
del cual se llevaban a cabo las ejecuciones
capitales, y tambin al pasar ante la prisin central
y el lugar donde se ejecutaban las sentencias. Lo
nico que le inspiraba aquella ciudad era miedo.
Los hombres con los que haba hecho el viaje le
haban contado que los alumnos de Cheik Amadu
vivan de la caridad pblica e iban de puerta en
puerta mendigando comida, que por la noche
dorman sobre el suelo desnudo y que jams se
lavaban en signo de humildad. El nio estaba
asustado, pues le horrorizaban los insectos, pulgas
y piojos que ya vea salir de todos los repliegues
de su piel. Un discpulo lo condujo hasta la
concesin de Cheik Amadu y lo dej en manos de

una de sus mujeres, la bella Adya.


Sin saberlo, Mohamed era presa de la misma
angustia que su padre en el patio de al-Hayy Baba
Abu, en Tombouctou. Pero Cheik Amadu no era alHayy Baba Abu. Mohamed fue llevado a presencia
de un hombre de unos cincuenta aos, bastante
alto, de mirada vivaz y bondadosa, que vesta con
gran sencillez un bubu hecho con siete tiras de
algodn, calzaba unas sandalias de piel curtida y
llevaba en la cabeza un turbante azul oscuro que le
daba siete vueltas.
As salam aleykum salud, sonriendo, a
Mohamed.
ste baj la mirada.
Wa aleyka salam. Bissimillaho...4
Hablas rabe? le pregunt Cheik Amadu
con la misma amabilidad.
Un poco, seor.
Seor? Llmame padre, porque eso es lo que
tendr que ser para ti.
Mohamed siempre haba asociado la piedad a la
arrogancia, el conocimiento, a la falta de
indulgencia por las debilidades de los dems.

Qu distinto era aquel hombre de su padre! Era


se el jefe cuyos ejrcitos se tema en Bambuk,
Kaarta y Mand, por no hablar de Segu? La nica
arma que llevaba era un rosario. Mohamed se
arrodill.
Padre, quiera Al que jams sea indigno de tu
afecto...
En ese momento, Abdullah, el hijo pequeo de
Cheik Amadu, entr en la habitacin y su padre se
volvi hacia l.
Cuida de este muchacho. Su padre hace
resplandecer el nombre de Al entre los infieles
de Segu... Sin su obra, ese reino sera en verdad el
de las Tinieblas.
A continuacin indic que la entrevista haba
terminado.
No haca falta ms para que desaparecieran las
lgrimas de los ojos de Mohamed y ste mirase el
futuro con serenidad. Por primera vez, se daba
cuenta de que era hijo de un hombre importante y
se reprochaba haber sentido por l mucho ms
miedo que cario. Su padre era un santo y l no lo
saba.

Mientras pensaba esto, Abdullah lo condujo a la


parte oeste de la concesin, donde se alojaban los
alumnos. En una especie de dormitorio haba unos
cuarenta chiquillos de entre once y quince aos,
todos sumamente delgados y con ese brillo
caracterstico de la mala alimentacin en la piel,
tan tensa que pareca que iba a rasgarse. Vestan
bubus andrajosos y sucios, e iban descalzos. Lo
que ms impresion a Mohamed fueron los
rasguos y las cicatrices que cubran sus piernas,
sus brazos y sus manos, como si hubieran sido
vctimas de epidemias de viruela y sarna. De
pronto, las palabras de los viajeros acudieron a su
memoria y su inquietud renaci. Abdullah lo
present brevemente:
ste es vuestro hermano Mohamed Traor.
Viene de Segu.
Acto seguido se retir. Cuando hubo
desaparecido y caba suponer que se hallaba a
buena distancia, se organiz un alboroto general:
todos empezaron a imitar los gritos de los
animales
ms
diversos,
a
bailar
desenfrenadamente y a hacer piruetas. Nadie

hubiera dicho que aquello era un lugar reservado a


la enseanza de la palabra de Dios. Un muchacho
hizo unos gestos obscenos delante de Mohamed, al
tiempo que deca:
Traor de Segu. Es un bambara que come
perros y carnes impuras, que bebe y fornica...
Cmo deba reaccionar? Declarando que no
era totalmente bambara, sino medio peul, y que
estaba emparentado con el sultn de Sokoto? Eso
sera renegar de su padre y no poda hacerlo.
Pelendose? Era enclenque y siempre llevaba las
de perder.
Bambara? Acaso Al hace distincin entre
razas? Soy musulmn, vuestro hermano en l
dijo dignamente.
Se produjo un silencio que indicaba que haba
marcado un punto. Al cabo de un momento, un
chiquillo de su edad se acerc a l y se present:
Me llamo Alfa Guidado.
Las facciones de Alfa eran tan delicadas, que
uno se preguntaba si no sera una muchacha que se
haba cortado el pelo por capricho y llevaba ropas
masculinas. Tena la tez tan clara como la de un

moro, el pelo rizado, los ojos rasgados y


llameantes, los labios rojos y carnosos, con un
lunar junto a la comisura izquierda. Su padre era
uno de los siete morabitos encargados de dirigir la
polica de la ciudad, un hombre tan piadoso que se
haba liberado de la necesidad de comer varias
veces al da, contentndose con un bol de leche
cuajada por semana.
Eres el hijo de Modibo Umar Traor?
pregunt.
Mohamed se qued atnito. Tan grande era la
fama de su padre?
Bori Hamsala no es un mal tipo a pesar de que
le gusta burlarse de la gente prosigui Alfa
Guidado. Siempre est dispuesto a compartir la
comida que le dan.
La comida que le dan? Mohamed aguz el odo.
Era cierto lo que contaban? Alfa lo mir con una
especie de compasin.
No sabes que mientras buscamos a Dios
debemos vivir de la mendicidad, por ms ricos
que sean nuestros padres? Ay, amigo mo, se han
acabado los das en que tu madre te llevaba un bol

de degu, en que te acostabas sobre una estera


limpia y bajo una gruesa manta. Adis
comodidades, alegras, deleites! Empieza el
calvario. Pero qu calvario! Y por qu causa!
Mientras tanto, en Hamdallahi reinaba la
excitacin por la llegada de un visitante que, desde
luego, no era Mohamed Traor. Se trataba de alHayy Umar Saidu Tall, tucoror de Toro.
Totalmente desconocido cinco aos antes, llegaba
adornado de una extraordinaria reputacin de
santidad y de conocimiento del Corn. Haba
realizado varias peregrinaciones a La Meca,
estado en Sokoto, vivido varios en El Cairo y
visitado las tumbas de los profetas Abraham y
Jess, en Palestina, efectuando en sus viajes
curaciones milagrosas. A qu iba a Hamdallahi?
Sin duda le haba atrado la fama de Cheik Amadu.
Sin duda haba odo elogiar la organizacin
administrativa, fiscal y militar de Macina y
deseaba rendir homenaje a un hermano en Al. No
obstante, los colaboradores de Cheik Amadu no
las tenan todas consigo. Se deca que muchos

profetas haban anunciado que al-Hayy Umar


conseguira formar un imperio que reunira Nioro,
Medina, Segu, Hamdallahi y otras ciudades hasta
el momento libres y orgullosas. No haba
declarado el almami5 de Futa refirindose a l:
Construir por s solo ms mezquitas de las que
vuestras mentes pueden imaginar? En cuanto a
Cheik Amadu, estaba tranquilo. Pensaba que alHayy Umar iba a recogerse ante la tumba del
santo Abd al-Karim, fallecido el ao anterior
durante su visita a Hamdallahi. Adems, un
hombre de Dios como l nunca estaba atribulado.
Poco despus de la llegada de al-Hayy Umar,
Mohamed y Alfa estaban mendigando ante la cerca
de tallos de mijo de la concesin de Burema
Khalilu, miembro del Gran Consejo, encargado de
la direccin de Macina y alta autoridad en todos
los terrenos. Las sirvientas vertieron en sus
calabacinos unas copiosas raciones de tatiri
masina,6 algo muy distinto del salvado de mijo
que solan darles en las casas ms piadosas.
Mohamed iba a abalanzarse con voracidad sobre
aquel alimento inesperado, cuando Alfa le orden:

Espera! No sabes que tienes que llevarlo al


refectorio y compartirlo con los dems?
Desde que estaba en Hamdallahi, haca ya unas
semanas, Mohamed no era ms que un vientre.
Hambriento. Perpetuamente vaco. Borboteante de
gusanos. El hambre le impeda pensar. El hambre
le impeda rezar. El hambre le impeda dormir.
Cuando cerraba los ojos, era para soar con los
platos sabrosos y calientes que preparaban las
mujeres de la concesin en Segu. Ah, entonces no
saba lo feliz que era! Se le llenaba la boca de una
saliva amarga que le resbalaba por la barbilla y se
mezclaba con las lgrimas. Se haba sentido
tentado de huir cientos de veces. De regresar a
Segu. De recuperar el tibio refugio de los brazos
de Maryem y los juegos con sus hermanos
pequeos! Por qu tena que sufrir as? Una tarde
se haba desplomado, vencido por el hambre y el
calor, y haba deseado morir all, como un perro,
lejos de los suyos. Qu dira Tiekoro si le
anunciasen: Tu primognito ha pasado a mejor
vida? Tomara conciencia de su dureza y su
injusticia?

Para Mohamed era una desgracia tener a Alfa


Guidado por amigo. Si hubiera establecido los
mismos lazos con Bori Hamsala, Alkayda Sanfo o
Samba Bubakari, que se pasaban el da pensando
en la manera de conseguir comida, todo habra
sido distinto. Pero Alfa era tan puro como bello.
Era como un ungento de almizcle, cuyo perfume
no se disipa. Un don de dios. Los maestros deban
corregir su tendencia a la exaltacin y el
misticismo, pero Cheik Amadu le tena un gran
cario y a menudo haca que lo condujeran a su
presencia para hablar de cuestiones relacionadas
con la fe. Slo con mirarlo, Alfa haca que
Mohamed se avergonzara de estar atrapado en la
carne, de tener estmago, vientre, visceras, de ser
como esos perros a los que se les prohiba entrar
en la ciudad, asignndoles el cuidado de los
rebaos. A veces le tenda a Mohamed su
calabacino medio lleno, diciendo:
Toma, yo no lo necesito.
Pero, en su boca, esas palabras no estaban
impregnadas de arrogancia. Simplemente haca una
constatacin.

Detrs de la concesin de Cheik Amadu se haba


construido un cobertizo que haca las veces de
refectorio. Una vez terminada la colecta, los
discpulos se dirigieron all pasando por delante
de la mezquita.
La mezquita de Hamdallahi no tena ni minarete
ni ornamento arquitectnico alguno. Las paredes
medan siete codos de altura y delimitaban un
espacio cubierto, precedido de un patio de
considerables dimensiones donde se realizaban las
abluciones rituales. Haba doce filas de pilares
que delimitaban unos recintos reservados a los
lectores del Corn, a los copistas, inclinados
sobre las escasas obras, y a los que
confeccionaban sudarios, encargados de recordar
mediante esta tarea que la muerte se halla en el
centro de la vida.
En Segu no haba monumentos as. Las mezquitas
abundaban cada vez ms, s, pero seguan siendo
discretas, como si Al aceptara rebajarse para
vencer. As pues, cada vez que Mohamed pasaba
ante aquel edificio orgulloso, su corazn,
rebosante de miedo y de respeto, lata ms

deprisa.
Los discpulos se reunieron en el refectorio y,
una vez realizado el reparto, Mohamed mir,
abatido, lo que le quedaba para comer. Se llenara
otra vez el vientre de agua. Estaba llevndose
tristemente la ltima cucharada de arroz a la boca
cuando Abdullah, que era su mentor, apareci y le
orden:
Date prisa, al-Hayy Umar quiere verte.
Se hizo un silencio impuesto por el estupor.
Cmo prestaba atencin un visitante de su rango a
una insignificancia como el pequeo Mohamed
Traor de Segu? De no ser porque a Abdullah le
deban respeto, habran credo que se haba vuelto
loco.
Mohamed se levant con presteza, fue a lavarse
las manos y sigui a Abdullah. No se atreva a
preguntarle nada, y el martilleo de la sangre en las
sienes lo ensordeca. Entraron en la concesin,
atravesaron la sala donde estaba guardada la
fabulosa coleccin de manuscritos de Cheik
Amadu y luego entraron en la sala del Gran
Consejo, llamada tambin sala de las Siete Puertas

porque tena tres que daban al norte, otras tres, al


sur y una ltima, al oeste. Era una estancia
magnfica. Tena tres pequeas ventanas, a fin de
dejar que entrase poca luz y garantizar una
ventilacin perfecta. La bveda estaba realizada
con arcos de madera que partan del vrtice de la
habitacin, utilizando una tcnica copiada de los
hausa.
Cheik Amadu estaba sentado entre varios
hombres, pero era imposible no adivinar quin era
al-Hayy Umar, pues llamaba inmediatamente la
atencin. Era un hombre muy apuesto de unos
cuarenta aos, vestido con una suntuosidad que
contrastaba con la enorme sencillez de las ropas
de su anfitrin y que a Mohamed le record los
gustos de su padre en lo relativo a la indumentaria.
Llevaba una camisa blanca bordada, un albornoz
rabe de pao azul cielo, adornado con
pasamanera plateada, y un pesado turbante negro
que realzaba la dignidad hiertica de sus rasgos.
Mohamed no pudo apartar la mirada del sable
metido en una ancha vaina de cuero repujado que
llevaba colgado de la cintura. Le pareci que era

el smbolo de aquel hombre piadoso y


conquistador a un tiempo, que haca la guerra en
nombre de Dios.
Aqu est nuestro hijo Mohamed Traor
dijo Cheik Amadu sonriendo.
Al-Hayy Umar sonri tambin. Una sonrisa en
la que se mezclaban la cortesa, incluso la
afabilidad, una ligera burla y como el relamerse
anticipadamente caracterstico de la fiera salvaje.
Acrcate, no temas! dijo con una voz bien
timbrada.
Mohamed recorri el espacio interminable que
lo separaba del gran morabito, con los ojos
clavados en las vueltas de sus botas de piel
flexible como la tela. Luego levant la cabeza y
estuvo a punto de desvanecerse al sentir la mirada
escrutadora que se posaba sobre l. Tuvo la
impresin de que aquel hombre poda leer en su
interior, descifrar la geografa secreta de
pensamientos y de instintos que ni siquiera l
mismo conoca.
Por qu me tienes miedo?
No te tengo miedo, seor logr articular

Mohamed.
Apenas hubo pronunciado esa frase, se
arrepinti de haberlo hecho. Qu audacia! Qu
imprudencia! S, debera temer a un espritu tan
notable, l, que era polvo en la superficie de la
tierra, y su resplandor debera deslumbrarle!
Intent
desesperadamente
reparar
aquella
metedura de pata, pero al-Hayy Umar haba
tomado de nuevo la palabra:
Quiero decirte que tengo en gran estima a tu
padre, Modibo Umar Traor, que posee el
conocimiento de la religin y lo difunde a su
alrededor. En signo de mi amistad, me alojar en
su casa mientras est en Segu, adonde tengo
previsto ir en cuanto parta de Hamdallahi. Ninguna
morada me parece ms apropiada que la suya.
Mohamed era ingenuo. Sin embargo, estaba al
corriente de la controversia que exista en torno a
su padre y se dio cuenta del efecto que producira
en Segu la presencia de semejante husped en su
casa. Sin duda se comentara hasta en el palacio
del mansa! Pero qu honor para la familia! Un
hombre que haba sido recibido por los soberanos

ms ilustres! Un santo! Un profeta! Confuso como


estaba, no se le ocurri nada que decir y se retir
con la impresin de haberse comportado de un
modo descorts y estpido durante toda la
entrevista.
Fue totalmente casual que Mohamed conociera a
su familia de Macina. Tiekoro le haba hablado de
su abuela Sira. Pero, desde su llegada, haba
estado tan ocupado adaptndose a aquella ciudad
glacial en la que incluso el canto de los griots
estaba prohibido, acostumbrndose a la sonoridad
de la lengua peul de Macina, tan diferente de la de
Sokoto que hablaba su madre, profundizando en su
conocimiento del rabe y luchando contra su
cuerpo, que aquella historia se le haba ido por
completo de la mente.
Mendigaba con Alfa delante de una concesin
situada no lejos de la puerta Damal Fakala. Desde
haca unos das, un viento insidioso soplaba en las
calles de Hamdallahi, ciudad ya de por s hmeda,
pues estaba situada en una antigua zona de
inundaciones. As que entre letana y letana, un

acceso de tos le desgarraba el pecho. De repente,


una mujer sali de un cercado, lo agarr del brazo
y dijo en un tono de rebelda:
No, Dios no pide que los hijos de las mujeres
mueran por l!
Pese a sus protestas, lo arrastr hasta el interior.
Mohamed tena demasiada hambre y demasiado
fro para rechazar un calabacino de gachas de mijo
bien calientes, seguidas de leche cuajada
aromatizada. Un tanto avergonzado de s mismo, le
dio las gracias a la mujer y sta le pregunt:
T no eres peul, verdad?
l mene la cabeza.
No, soy bambara, de Segu.
De Segu? susurr la mujer con el
semblante descompuesto. Entonces a lo mejor
has odo hablar de Malobali Traor, el hijo de
Dusika.
Claro, era mi padre.
La mujer se ech a llorar. Unos instantes
despus, Mohamed y Alfa se encontraban ante la
familia al completo.
Sira no haba tenido una vida fcil. Para

empezar, jams haba podido olvidar Segu, pese a


que se haba marchado de all por voluntad propia.
En segundo lugar, nunca haba amado a su marido,
Amadu Tasiru, aunque lo haba servido fielmente y
le haba dado cuatro hijos. Haba algo que le
repugnaba en aquel hombre siempre ocupado en
desgranar las cuentas del rosario y llenndose la
boca con el nombre de Dios, que al llegar la noche
se abalanzaba vidamente sobre su cuerpo y que
necesitaba concubinas cada vez ms jvenes,
como si pretendiera devolver a travs de ellas la
energa a la sangre de sus arterias. A su muerte, se
haba negado a ser entregada a su hermano menor
y, para evitar el escndalo, se haba ido a
Hamdallahi con sus hijos y unas vacas que la
familia de su marido an segua reclamndole.
Gracias a su leche, haba criado a sus hijos,
instalndose antes que todas las dems mujeres en
el mercado y vendiendo el mejor kod. Los aos le
iban quitando la belleza a medida que pasaban,
pero no el valor ni la determinacin. Pareca que
los dioses haban hecho las paces con ella cuando
Tiekoro fue a comunicarle la muerte de Malobali

en tierras lejanas.
Muerto lejos! Ah, mala muerte! Qu buscaba
Malobali por los caminos del mundo? A su madre.
Una madre de seno ms rido que la vaina del
baobab! Ella lo haba matado, estaba ms claro
que si le hubiese atado tres piedras al cuello y lo
hubiera arrojado a un pozo.
Sira pas das y noches delirando. Luego se
recuper, pues no se puede forzar la muerte. Se
recuper, pero ya no fue ms que una anciana
silenciosa, ausente, que encenda el fuego y
ordeaba una vaca a tientas, que se cortaba
picando hojas de baobab. Su hija mayor, MPene,
se la llev con ella y, cosa que nadie esperaba,
jams hubo abuela ms dulce calmando a un beb
o bandolo. Mir a Mohamed con ojos marcados
por el dolor y dijo en voz baja:
Olubunmi? Eres t, Olubunmi?
MPene y las dems personas que presenciaban
la escena comprendieron que todo se mezclaba en
su vieja cabeza.
Qu blsamo para el corazn de Mohamed
encontrar a unos parientes! Si bien Sira lo asustaba

un poco, miraba a MPene y vea los rasgos de su


padre. Qu hermosa es la sangre! Es como un ro
que riega tierras lejanas pero no olvida jams su
fuente!
Mohamed abrumaba a MPene a reproches:
Por qu no has venido nunca a vernos a
Segu?
Nuestra madre no lo habra permitido.
Bueno, pues ahora ser yo quien te lleve y te
presente a toda la familia.
Los hijos de Sira Tiyani y Karim
observaban aquello divertidos. Esa parte de la
vida de su madre no les concerna. Ellos eran peul,
peul de Macina. No obstante, le tomaron cario a
aquel pariente. Se le podra tomar por un bimi,
como decan los bambara! En cuanto a la pequea
Ayisha, hija mayor de Tiyani, tena el corazn
encogido porque haba visto en el tobillo de
Mohamed
una
herida
que
supuraba,
apresuradamente cubierta con un emplasto de
hojas mal preparado.

3
Fa, fa! No puedes permitir que reciba a ese
morabito tucoror en nuestra casa. Sabes
perfectamente que los peul y los tucoror estn
emparentados y que l viene de Hamdallahi.
Quin sabe si no ha conspirado con Cheik Amadu
contra Segu! Y aunque no haya hecho nada, eso es
lo que todo el mundo creer!
Pero Diemogo ya no era ms que un anciano sin
fuerzas.
No puedo hacer nada dijo meneando la
cabeza. Nya ha convencido a todo el mundo de
que es el honor supremo para nuestra familia!
Tiefolo se levant. Ya estaba bien de perder el
tiempo junto a la estera de aquel anciano! Haba
que actuar. Ir a ver al mansa? A Tiefolo no le
haba gustado ni la indiferencia con que haba sido
recibido unos meses antes ni las palabras
prudentes del soberano: Deja que el nio se vaya.
Nosotros nos encargaremos del resto...
Qu haban hecho? Ahora Tiekoro impona a la

familia la presencia de ese morabito! Todos los


que haban odo hablar de l afirmaban que era
ms fantico que Cheik Amadu, pues perteneca a
otra cofrada que consideraba un deber matar a los
infieles y arrebatarles el poder a los reyes
idlatras. Acaso slo haba ciegos en la familia?
Nadie vea el peligro?
Informado de lo que se preparaba por Tenegb, a
su regreso de la cacera, Tiefolo ni siquiera haba
pensado en despedazar las piezas y hacer las
partes rituales.
Deba ver a todos los hombres de la familia y
convocar una reunin del consejo en la que Nya y
su hijo estuvieran en minora. Y si fracasaba?
Entonces tendra que acudir de nuevo al mansa.
Tiefolo empez por Siga, que estaba en la
curtidura. Esa maana pareca haber recibido una
inyeccin de actividad. Esclavos con el torso
desnudo y un pao andrajoso ceido a la cintura
corran de una fosa a otra mientras unos garank
escuchaban a Siga, quien, al tiempo que hablaba,
trazaba unos dibujos en la arena con el dedo.
Vaya, parece que hay novedades! Quin te ha

hecho un pedido?
Siga baj los ojos y repuso, como sintindose
violento:
Acaso poda negarme? Hace meses que no
trabajo.
A Tiefolo le cost un poco comprender lo que
ocurra.
El morabito tucoror! murmur finalmente
con incredulidad.
Siga inclin la cabeza.
Cuarenta pares de babuchas y cuarenta pares
de botas para l y sus compaeros. Y otras tantas
para sus hijos y los hijos de sus compaeros. Ha
pagado por adelantado, la mitad en oro y la otra
mitad en cauris. Poda decir que no?
Tiefolo dio media vuelta. No era un hombre
violento, pero senta nacer en l una terrible clera
que, si no lograba controlar, le hara abalanzarse
sobre su hermano como una de esas fieras a las
que desafiaba en la sabana. Qu es el hombre si
no puede resistirse a la atraccin de los bienes
materiales? Siga se haba vendido por un puado
de oro y unos cauris. Estaba dispuesto a unirse al

bando de los que se prosternaran ante el morabito


y aplaudiran las iniciativas de Tiekoro. Tras la
clera, la repugnancia y el asco invadieron a
Tiefolo. Luego, los ojos se le llenaron de lgrimas.
S realista, Tiefolo murmur Siga. Se
trata de un hombre prestigioso ante el que todos
los soberanos se han inclinado...
Y le da eso derecho a destronar al mansa?
Siga se encogi de hombros.
Destronarlo? Quin habla de destronar? El
mansa puede convertirse...
Aquello era demasiado! Tiefolo prefiri
marcharse.
Mientras andaba a zancadas por las calles de
Segu, se encontr con Sumaworo, el forjadorfetichero al que le gustaba acudir siempre que
parta de caza y en todos los momentos
importantes de su vida. Sumaworo se lo llev a un
lado y susurr:
Iba a verte. Esta maana, estaba dndole las
gracias a Sanen1 por haberte hecho volver sano y
salvo de la sabana, cuando me ha revelado algo.
Sumaworo baj todava ms la voz. La

muerte se cierne sobre vuestra familia...


Tiefolo reprimi un encogimiento de hombros.
Diemogo estaba en las ltimas, todo Segu lo saba.
No se trata de lo que t crees dijo
Sumaworo sin alterarse, pues la muerte de un
anciano no tiene nada de sorprendente. Sanen ha
sido tajante: se trata de tu hermano Tiekoro.
Tiefolo se estremeci. Se habran transformado
sus malos pensamientos en veneno contra su
hermano?
Pero qu dices, Sumaworo?
ste le dirigi la llama de sus ojos enrojecidos,
cuya crnea apenas se distingua del iris.
Desconozco las circunstancias de esa muerte;
Sanen no me las ha revelado. Quieres que lo
interrogue e intente desviarla?
Tiefolo permaneci largo rato en silencio.
Pareca mirar las paredes de las cabaas, pero en
realidad no vea nada y toda la sangre le bulla en
el interior del cuerpo. Tena la impresin de que
no slo la suerte del clan estaba en sus manos, sino
tambin el futuro de Segu, cuya supervivencia
dependa de su respuesta. Esa responsabilidad le

asustaba, literalmente lo paralizaba. Una vez


desaparecido Tiekoro, el islam ya no tendra
propagador en la concesin, ni siquiera en el
reino. Las fricciones se suavizaran. Se
recuperara la unidad. El respeto debido a la fe de
los ancestros sera restaurado. Mir el ro,
serpiente plateada en el recodo de una callejuela,
y murmur en voz muy baja:
Deja que se haga la voluntad de los dioses.
Luego, como si le diera vergenza mirar a
Sumaworo a los ojos, le volvi la espalda y se
alej rpidamente. De repente se senta invadido
por una gran paz, como si se hubiera liberado,
como si hubiese recuperado la libertad de vagar.
Entr en el mercado de animales y admir unos
caballos de Macina que piafaban mientras pacan.
Le encantaban los caballos, esos animales tan
distintos de los que persegua en la sabana, que
saban establecer con el hombre unas extraas
relaciones en las que la aparente sumisin se
mezclaba con una independencia total y un respeto
recproco.
Cunto pides? le pregunt al vendedor, un

joven sarakol.
El muchacho mene la cabeza.
Demasiado tarde. Un enviado del morabito
tucoror me ha pedido que le reserve todo el lote.
Necesitar caballos suplementarios cuando se
marche de Segu y quiere ser previsor.
Tiefolo sofoc la ira que renaca en l.
Caballos suplementarios?
Acaso no sabes que muchos deciden partir
con l y convertirse en discpulos suyos? Parece
ser que ya le siguen ms de ochocientas personas...
Segu no es Macina! estall Tiefolo Ya
vers la acogida que le dispensaremos a tu
morabito!
Al salir del mercado de animales, se encontr
con uno de sus esclavos, que se arroj al suelo
delante de l:
Seor, hace rato que te buscamos. El mansa
quiere que vayas urgentemente a palacio.
Apresrate, pues al parecer est furioso...
En efecto, el mansa pareca un len enfurecido
en plena sabana. Sus esclavos, sus consejeros y

hasta sus griots permanecan a una respetuosa


distancia mientras l, sin preocuparse de mantener
la dignidad, la emprenda con Tiefolo:
Debera encarcelarte! Todos los Traor sois
una banda de bribones y traidores! Tu hermano se
dispone a recibir en vuestra concesin al morabito
tucoror, y t no vienes de inmediato a avisarme?
Tiefolo, prosternado ante el mansa, consigui
que le dejara decir unas palabras:
Seor del mundo, llegu ayer mismo de la
cacera. Ya lo ves, ni siquiera he tenido tiempo de
despedazar las piezas...
Que los animales que persigues te vuelvan
impotente, estril, o hagan que te salga una hernia!
Vienes a hablarme de caza cuando est en juego
mi trono?
La maldicin que acababa de proferir el
soberano era tal que el silencio se hizo ms denso
an. Makan Diabat os dirigirle a su seor una
mirada de reproche. Por fin, el mansa se calm.
Un esclavo se acerc apresuradamente para
ofrecerle su tabaquera, otro para abanicarlo y un
tercero para enjugar el sudor que le resbalaba por

la frente. Makan Diabat le indic a Tiefolo que


poda explicarse y este ltimo se incorpor
ligeramente.
Seor del mundo, hace unos meses, cuando
vine a verte, me dijiste: Deja que el nio se vaya.
Nosotros nos ocuparemos del resto. Acaso
poda yo prever que no haras nada para oponerte
a los proyectos de mi hermano y sus amigos?
Haba en aquellas palabras una crtica implcita,
y los consejeros miraron con inquietud a aquel
loco que aparentemente ya no saba lo que deca.
Sin embargo, la dignidad de Tiefolo era tal que el
mansa no protest. Pareca, por el contrario,
evaluar al hombre arrodillado ante l, todava
vestido con ropas de caza: gorro de puntas
recubierto de grisgrises, amplia tnica ceida a la
cintura con un cinturn con cauris incrustados,
sobre un pantaln corto que dejaba al descubierto
unas robustas pantorrillas araadas por los
espinos de la sabana. S, Tiefolo tena razn en
reprochrselo. No le haba dispensado un buen
recibimiento en su ltima visita, dndole a
entender sutilmente que desconfiaba de los

motivos que lo empujaban a actuar como lo haca.


Ahora, el mansa estaba convencido de que alHayy Umar y Cheik Amadu se haban aliado para
destruirlo y de que contaban con cmplices en el
interior. Le haban puesto al corriente de unas
palabras pronunciadas por al-Hayy Umar en
Hamdallahi, que sugeran que se estaba
preparando una operacin contra l.
Mi padre, el gran Manson, deca siempre que
el camino de la astucia es ms seguro que el de la
fuerza. El morabito tucoror entrar en Segu y se
alojar en casa de tu hermano. No me opondr a
ello. Lo recibir en mi palacio. Pero, una vez que
haya entrado en l, slo los dioses saben cundo y
cmo saldr. Vuelve a tu casa, Tiefolo. Quiero que
me informes todas las noches de las
conversaciones que mantengan el tucoror y tu
hermano palabra por palabra.
Tiefolo se retir.
Mientras atravesaba los patios, senta horror de
s mismo. Debe uno traicionar a su hermano?
Espiar sus conversaciones? Repetirlas? l, un
noble, se vea reducido a comportarse como un

esclavo, obligado a utilizar las armas ms viles


para tratar de elevarse por encima de su
condicin. Luego se recordaba las palabras de
Sumaworo, y mientras que un rato antes lo haban
tranquilizado, ahora lo llenaban de angustia. Que
los dioses hicieran que no tuviese nada que ver
con aquella muerte! Al precipitarse unos griots
hacia l, los apart con una brutalidad poco
habitual en l, pues le gustaba que le recordasen
sus hazaas en la sabana y que a los diez aos
haba cazado un len. Los hombres obedecieron,
pero Tiefolo oy a su espalda sus cantos burlones:
Cazador, cazador,
si eres jactancioso, no te elogiar.
No eres t quien extermina al
elefante,
persigue al bfalo
y hace desaparecer a la jirafa
de pelaje color del sol?
Cazador,; cazador, si yo no canto,
quin sers?

No es la palabra lo que hace al


hombre?
A la altura de la mezquita somono de la Punta,
Tiefolo se encontr de frente con Tiekoro y, en su
confusin, estuvo a punto de dar media vuelta.
Escrut el rostro de su hermano para detectar la
sombra de la que le haba hablado Sumaworo,
pero slo vio las facciones de un hombre
aparentemente orgulloso y satisfecho del curso de
su vida. Tiekoro, por su parte, siempre haba
considerado a Tiefolo un patn que se cubra el
cuerpo de grisgrises para acosar a unos animales
que no le haban hecho nada. La fama de valiente
que tena era casi equivalente para l a tener fama
de estpido. Pero era el primognito del hermano
menor de su padre y deba aceptarlo, as que le
sonri cortsmente.
Te ha dicho la bara muso que ayer te
buscaba?
Tiefolo baj los ojos y mir el polvo de la calle.
Ya s lo que queras decirme...

La frialdad de su tono era perceptible. Tiekoro


dijo lentamente, como si se dirigiera a un nio
obtuso:
S lo que piensas, Tie, pero debes aceptarlo:
no hay ms dios que Dios. Al se impondr como
un sol cegador en toda esta regin y nuestra familia
ser bendecida por haber favorecido ese
acontecimiento.
Tiefolo dijo bruscamente sealando la mezquita,
que estaba al lado:
Si quieres predicar, entra ah!
Tiekoro permaneci inmvil un instante mirando
alejarse a su hermano; luego, exhalando un
suspiro, entr en el patio de la mezquita.
Si bien los bambara de Segu rechazaban con
todas sus fuerzas el islam, no ocurra lo mismo con
los somono de la ciudad, estrechamente
relacionados con grandes familias de morabitos de
Tombouctou, en particular la de los Kunta. As
pues, Tiekoro tena inters en organizar el
recibimiento de al-Hayy Umar en colaboracin
con ellos. Pero, en lugar de la diligencia que l
esperaba, Alfa Kane, el imn de la mezquita, que

estaba tomando t verde con Ali Akbar, su


ayudante, lo mir con gesto hurao y le pregunt:
Sabes que ese tal al-Hayy Umar es adepto
de la Tiyaniyya?
Tiekoro se encogi de hombros.
Qadiriyya, Tiyaniyya, Suhrawardiya,
Shadiliya... qu ms da? No somos todos
musulmanes?
Eso lo dirs t...
Se produjo un silencio. Como se acercaba la
hora de zuhr, segunda plegaria del da, empezaban
a llegar, solos o en grupo, los fieles, que se
quitaban las babuchas y las dejaban
ordenadamente junto a la pared. Luego, la voz del
muecn rasg el aire. Tiekoro no oa nunca esa
llamada sin que todo su ser se emocionara.
Recordaba la primera vez que haba odo sonar
ese grito por encima de los muros de Segu y
sentido que Dios le hablaba a l, miserable gusano
con los ojos vendados. Sinti un estremecimiento y
pens: Haz que tarde, oh Dios, en reunirme
contigo!
Pero Alfa Kane le hizo bajar de las nubes:

No quiero tener nada que ver con la llegada


del tucoror. Te lo advierto: por su culpa, habr un
enfrentamiento entre hermanos, los musulmanes
harn correr la sangre de los musulmanes.
Temais a Cheiku Umar? Pues os equivocabais.
Es a ste a quien hay que temer.
Tras estas palabras, Alfa Kane entr en la
mezquita recogindose los pliegues del bubu, de
una blancura inmaculada.
Qu deba hacer? Seguirlo y pedirle que se
explicara? En el fondo de su ser, a Tiekoro no le
desagradaba ser el nico en recibir y agasajar al
gran morabito. As se vera de qu era capaz un
Traor. No le faltaba ni oro, ni cauris, ni monturas.
Corderos y aves llenaban los cercados. Los
graneros rebosaban de mijo. Ya no saban dnde
almacenar los tubrculos de batata. Pues bien, la
llegada de al-Hayy Umar sera la apoteosis de su
vida de creyente!
En principio, todo separaba a Maryem, la
primera esposa de Tiekoro, de Ftima, la esposa
de Siga. La primera, emparentada con un sultn

fundador de un imperio, haba nacido en el recinto


de un palacio, rodeada de esclavas atentas a sus
deseos. La segunda era hija de una casamentera de
Fez, profesin rentable pero carente de verdadero
prestigio. La primera era enrgica, estaba
acostumbrada a mandar y a ser obedecida. La
segunda era indolente y un poco quejica. La
primera era la esposa de un hombre cuya
reputacin empezaba a sobrepasar los lmites de
Segu; la segunda, de un mal hijo cuyo nombre
algunos miembros de la familia se negaban a
pronunciar.
Y sin embargo, eran tan amigas que no podan
pasar ni un da sin verse. Haba entre ellas un
continuo ir y venir de esclavas llevando platos o
de nios con mensajes y presentes.
Lo que las una hasta tal punto era el odio hacia
Segu, el desprecio hacia los bambara, su religin y
sus costumbres, as como la necesidad de
repetrselo constantemente. Ftima haba superado
la atraccin que senta por Tiekoro oyendo a su
mujer describir los menores detalles de su
comportamiento con un odio tan apasionado como

el amor. Ella no odiaba a Siga, aun cuando tena la


sensacin de haber sido estafada. Totalmente
estafada. Como un buscador de oro que descubre
que sus pepitas no son mas que lodo. Se consolaba
pensando en sus diez hijos, a cual ms guapo,
afectuoso y tierno. Dado que la pobreza de su
marido no le permita tener muchas esclavas, se
ocupaba personalmente de ellos. As pues, su vida
era una sucesin de papillas, dolores de dientes,
accesos de fiebre, diarreas y primeros balbuceos.
Como Siga no le impona nada, los haba criado en
la creencia de Al, envindolos en cuanto tenan la
edad suficiente a una escuela cornica para nios
moros, en la otra orilla del ro.
El anuncio de la visita de al-Hayy Umar
reconcili a aquellas dos mujeres con Segu.
Empezaron a acuciar a unas costureras para que
les confeccionaran unos bubus. El hermano de
Ftima le haba enviado de Fez unos retales de
seda mezclada con hilos de oro que hasta entonces
no haba utilizado. Maryem posea joyas
delicadamente cinceladas que por lo general
dorman guardadas en calabacinos en su cabaa.

Tan slo la apesadumbraba una cosa: dispondra


Tiekoro que Mohamed fuera con el squito del
tucoror y tendra a su hijo a su lado? Ftima
intent hacerla entrar en razn:
No es bueno que vuelva a casa mientras
cumple el servicio...
Servicio? Hablas como si fuera un soldado...
No es un soldado de Dios? repuso Ftima
con calma. Maryem se avergonzaba de dar motivos
para que la reprendiesen. No obstante, la fe era
una cosa y el amor maternal otra. Mohamed era su
nico hijo varn. La idea de que estaba
mendigando en esa ciudad donde, por lo que le
haban dicho, las mujeres deban ir con la cara
tapada y las viudas permanecer encerradas para no
despertar la concupiscencia de los ancianos la
torturaba. Rechaz con un gesto los dtiles
rellenos que le ofreca Ftima. No le gustaban esas
golosinas; en Sokoto, el nico dulce que se tomaba
era leche cuajada con miel. Ftima mordi uno y
dijo:
Parece ser que entre Cheik Amadu y el
morabito tucoror las cosas no funcionan, porque

ste tena intencin de quedarse en Hamdallahi


hasta que acabara la estacin seca y al final ha
acortado su estancia.
Maryem abri los ojos con gesto de sorpresa.
Quin te lo ha dicho?
Los moros de la escuela cornica de mis
hijos. Han recibido la orden de los Kunta de
Tombouctou de no ir a recibirlo cuando llegue a
Segu.
Pero por qu?
Ftima se encogi de hombros.
Y yo qu s! Disputas de cofradas, disputas
por el poder, por el prestigio! Disputas de
hombres, vamos!
Maryem pens que se lo preguntara a Tiekoro.
Claro que, con lo ocupado que estaba preparando
el recibimiento del morabito, haciendo revocar las
cabaas donde se alojara con su squito,
cubriendo el suelo con alfombras marroques,
haciendo quemar esencias olorosas para perfumar
el aire, acumulando presentes que no parecieran
insignificantes en comparacin con los que alHayy Umar haba recibido de soberanos,

comprobando las provisiones de mijo y arroz,


contando las aves... mucha suerte tendra si poda
disponer de un momento de intimidad con l.
sa era otra cosa que martirizaba a Maryem, y
tambin a las otras esposas de Tiekoro: para
preparar aquel recibimiento, slo le peda consejo
a su madre. Se pasaban horas hablando los dos en
la cabaa de Nya, quien a continuacin daba
rdenes, controlaba, criticaba, regaaba! Y
despus de todo, Maryem, que haba crecido en el
palacio de un sultn que reciba a la mitad del
universo, podra haberle dado buenos consejos!
Sabra esa vieja bambara, que jams haba
cruzado el Djoliba, tratar a un moqaddem?
El viento llev hacia ellas el mal olor de la
curtidora de Siga. Ftima mir a su compaera y
dijo con una expresin de desprecio:
Al menos todo esto ha servido para darle
trabajo!
Maryem mene la cabeza.
Si quieres que te diga la verdad, a pesar de lo
fetichista que es, siento un gran afecto por Siga. Es
un incomprendido, eso es lo que pasa. Es

demasiado honrado, incapaz de engaar, de


calcular, de actuar en beneficio propio.
Era evidente que lo comparaba con Tiekoro.
Eres injusta-protest Ftima. Yo creo que
Tiekoro ama sinceramente a Dios y trabaja para
glorificarlo. Te ha contado que se convirti solo,
gracias a su intuicin? Y que impuso su vocacin
a la familia?
Hace aos que es lo nico que oigo
contest Maryem, expresando con su actitud que
estaba harta.
Acept el t que les llev una esclava.
Las cosas no funcionaban entre el morabito
tucoror y Cheik Amadu, haba dicho Ftima. No
debera decrselo a Tiekoro y pedirle que fuese
prudente? Su hijo estaba en Hamdallahi. Haba que
evitar que fuera vctima de conflictos sobre los
que estaban poco informados en Segu. Pero le
hara caso Tiekoro? Estaba decidido a actuar para
mayor gloria de Dios y del morabito tucoror. Y,
de paso, suya!

4
Fetichista o no, el pueblo de Segu se agolp en
las calles para ver pasar el cortejo de al-Hayy
Umar. Lo vea como un mago que haba realizado
prodigios extraordinarios. No decan que haba
hecho que un pozo seco volviera a tener agua? Y
que lloviera sobre una ciudad sitiada que se haba
quedado sin agua, lo que la obligaba a rendirse?
Y no era cierto que haba curado enfermos y
devuelto la vida a moribundos, simplemente con
una imposicin de manos y pronunciando unas
palabras? La gente comparaba esos milagros con
los de los forjadores-feticheros de Segu y hasta los
ms reticentes deban reconocer que los
superaban. Las mujeres estriles, creyendo que si
las miraba podran engendrar, apartaban a codazos
a los lisiados, los escrofulosos y los desahuciados
para colocarse en primera fila. Los ciegos se
deslizaban entre los pies de la muchedumbre
salmodiando quejas destinadas a obtener
indulgencia, mientras pequeos bribones ofrecan

calabacinos de agua a un cauri, pues el calor era


sofocante. Los tondyon recorran las arterias de la
ciudad, pero el mansa les haba pedido que no
intervinieran, que dejaran actuar a los
innumerables espas diseminados por doquier.
Tiekoro, tras haber informado al mansa de la
llegada del ilustre husped, haba ido a recibirlo a
Sansanding con una pequea cohorte de esclavos y
de correligionarios sonink, puesto que no haba
logrado vencer la reserva de los somono. Estos
ltimos incluso haban recibido una carta del jeque
al-Bekkay de Tombouctou, que deca: So capa de
renovar el islam, ese hombre causar la muerte de
muchos inocentes.
De repente, el Djoliba se llen de piraguas, de
caballos con las crines al viento, de balsas
cargadas de vacas, corderos, cestos con aves,
hombres y mujeres. La muchedumbre apiada
fuera de las murallas de la ciudad profiri un
sonoro grito:
Ya llegan!
Al orlo, todos los que haban permanecido en el
interior se precipitaron para ver a los visitantes y

los tondyon tuvieron dificultades para contenerlos.


El cortejo de al-Hayy Umar estaba formado por
un millar de personas entre discpulos, partidarios,
sirvientes, mujeres e hijos. Lo preceda un
destacamento de lanceros de Macina que Cheik
Amadu le haba proporcionado para escoltarlo,
protegidos con cotas de malla, calzados con botas
altas y flexibles, y con enormes turbantes de seda
negra enrollados en la cabeza. Pero los tondyon se
opusieron a que unos enemigos entraran en SeguSikoro, de modo que stos desmontaron para
acampar a orillas del ro. Resultaba prcticamente
imposible ver a al-Hayy Umar. En primer lugar
porque los que lo rodeaban eran demasiado
numerosos, pero adems porque formaban
deliberadamente un muro a su alrededor. En
aquella ciudad impa, en aquel nido de idlatras,
quin saba de dnde vendra el peligro? En
cualquier momento poda partir una flecha de un
tejado. O una bala de escopeta de dos caones que
aparecera abandonada en el suelo. As pues, los
habitantes de Segu se vean obligados a torcer el
cuello, y en cuanto vean un rostro altivo bajo un

turbante voluminoso o un albornoz adornado con


pasamanera, preguntaban: Es l? Es l?
La elegancia y la belleza de las mujeres, algunas
de las cuales, segn se deca, eran princesas de
Siria, Egipto y Arabia, dejaba sin respiracin. La
gente admiraba sus largas cabelleras negras,
autnticos ros de seda bajo los velos, y el color
de su piel, menos mortecina y ms clida que la de
las moras. Las mujeres tucoror slo se distinguan
de las peul, cuya elegancia grcil tambin posean,
por los adornos: collares de cuentas oblongas
ensartadas en cordoncillos de algodn, alhajas que
asomaban bajo pauelos de la cabeza y, en los
brazos, pulseras afiligranadas de oro fino aleado
con cobre. No se poda negar! Aquel cortejo tena
mucho ms empaque que el del mansa Tiefolo
cuando sala de palacio. Los viejos aprovechaban
la ocasin para repetir machaconamente que,
desde Manson, hijo de Makoro, en Segu no haba
habido hombres fornidos. Todos unos canijos,
como esos bimi a los que no acababan de vencer
del todo.
Tiekoro avanzaba al lado del gran morabito. Le

pareca que la presin de los sentimientos que lo


habitaban iba a hacer que le estallara el corazn.
Dicha, orgullo, agradecimiento a Dios por haberle
permitido vivir un da como se. Cuando se
dispona a partir de Macina, Amiru Mangal, jefe
guerrero de la regin de Djenn y octogenario
respetado en todo el reino, le haba pedido a alHayy Umar que le concediera un favor: recitar
sobre l la oracin de los muertos. As que se
haba envuelto en un sudario y haba hecho que lo
enrollaran en una estera como si fuese un cadver,
a fin de que el morabito realizara ese gesto
supremo. Ah, cmo le habra gustado a Tiekoro
imitarlo! No volver a ver salir el sol despus de
ese da, que ningn otro superara en felicidad.
Slo le faltaba una cosa: la presencia de Nadi.
Qu feliz habra sido tambin ella! Qu camino
tan largo desde el patio pestilente donde la haba
posedo como si fuese un animal! Desde el triste
tugurio de Djenn! Confiaba en que la estancia de
al-Hayy Umar bajo su techo no acabara sin que
este ltimo le honrase con un ttulo que
consagrara su reputacin. Ya era al-Hayy.1

Entonces, cul? Alim?2 Halifa?3 Claro que no


era adepto de la va tiyani. Como todos los que
haban cursado estudios en Tombouctou,
perteneca a la Qadiriyya Kunta. Deba iniciarse
en la Tiyaniyya? Pero, si lo haca, no se
arriesgaba a desagradar a Cheik Amadu? Exhal
un suspiro y espole al caballo, que empezaba a
quedarse atrs.
De repente, unos relmpagos atravesaron el
cielo, del azul intenso caracterstico de las
maanas de estacin seca, seguidos de unos
rugidos de tormenta tan violentos que las paredes
de varias concesiones se desmoronaron, al tiempo
que en la cara norte del palacio del mansa se abra
una brecha. La multitud profiri un grito de
estupor. Mil rostros se alzaron para escrutar la
bveda impasible de donde empezaba a caer una
copiosa lluvia, caliente y roja como la sangre de
un herido. Aquello dur unos minutos, y los
habitantes de Segu habran podido creer que haba
sido un sueo, si no hubiese dejado en su cuerpo y
sus ropas rastros bien visibles. No haca falta ser
un forjador-fetichero, familiarizado con lo oculto,

para interpretar aquella seal. El morabito tucoror


hara correr la sangre en Segu. Cundo? Cmo?
La multitud retroceda desordenadamente ante los
caballos, cuyos cascos sonaban como tam-tam de
victoria. La admiracin ceda paso al terror, y
poco faltaba para que se censurase al mansa por
haberle permitido a al-Hayy Umar entrar en la
ciudad. Tiekoro mir con desasosiego su albornoz
manchado de rojo. Por ms que se hubiera
distanciado de las supersticiones de su pueblo,
perciba claramente que se trataba de una
manifestacin de los ancestros.
De pronto, al mirar las calles vacas sinti
miedo. En ese momento, al-Hayy Umar se volvi
para sonrerle y por primera vez repar en la
crueldad de aquel bello rostro anguloso. Sin duda
alguna, aquel hombre estaba destinado por Dios a
desempear un gran papel en el islam. Pero a qu
precio? A costa de cuntos cadveres? De
cuntos lamentos fnebres?
Llegaron a la concesin de los Traor. Unos
esclavos acudieron apresuradamente para hacerse
cargo de los caballos y del equipaje de los recin

llegados y aliviar a las mujeres del peso de los


nios que llevaban a la espalda o sobre una
cadera. Mientras tanto, otros terminaban de
preparar las grandes fuentes de cuscs que se iban
a servir acompaadas de golosinas y zumos de
frutas, ya que el islam prohiba todo tipo de
sustancia fermentada. Las jarras de agua estaban
aromatizadas con hojas de menta o cortezas de
jengibre. Haba cestillos con nueces de cola
blancas y rojas. Nada faltaba para que el
recibimiento fuese perfecto, y sin embargo,
Tiekoro se senta angustiado, incmodo, como la
esposa del cuento a quien, de repente, su
compaero aterroriza. Record la conversacin
que Maryem haba intentado mantener con l.
Trataba de ponerlo en guardia. Pero l no
escuchaba jams a aquella mujer, demasiado
hermosa y de cuna demasiado buena, que, si l se
lo hubiera permitido, lo habra dominado todo,
incluso a l. Tendra que hablar con ella cuanto
antes. Aunque, le dejara la compaa del
morabito tiempo para hacerlo?

Hay dos clases de infieles, Modibo Umar


Traor: los que adoran a los dolos y a las
divinidades paganas en lugar de al verdadero
Dios, y los que mezclan las prcticas infieles con
las del islam. Ests seguro de no ser uno, no de
los primeros, sino de los segundos?
Tiekoro se qued sin habla y el morabito tucoror
prosigui en un tono benevolente que contrastaba
con la gravedad de sus palabras:
No directamente, por supuesto! Pero s
permitiendo a los que viven bajo tu techo que lo
hagan. Ya sabes lo que dice la doctrina: El islam,
si est mezclado con el politesmo, no puede ser
tomado en consideracin. Puedes jurarme que
tus hermanos, sus mujeres, sus hijos y sus hijas no
adoran dolos? Incluso los muchachos a los que
instruyes en la zawiya...
Tiekoro baj la cabeza. Qu deba responder?
Saba perfectamente que, en su familia e incluso
entre sus discpulos, el islam era superficial. Pero
l pensaba que poco a poco ira calando ms
hondo, enraizndose y transformando radicalmente
los corazones.

Quien practica la muwalat4 con los infieles


se convierte a su vez en un infiel! insisti,
implacable, el morabito.
Tiekoro se arrodill.
Maestro, qu debo hacer?
Al-Hayy Umar no respondi directamente a la
pregunta.
Sabes que Cheik Amadu no es lo que parece?
En Macina se ha apoderado mediante un acto de
injusticia y agresin de los bienes de los
tiyanistas. En el reino no hacen ms que producirse
disputas de clanes e intrigas de toda clase... Es la
degeneracin del islam.
Hubo un silencio. El suelo de la gran cabaa con
techado de hojarasca estaba cubierto por una
alfombra marroqu, las paredes, por cortinajes
brocados hechos con varios paos de cincuenta
centmetros de ancho, formando arcadas rojas y
verdes repletas de inscripciones en caracteres en
cursiva. Velas de estearina sumaban su luz a la de
las lmparas de manteca de karit, colocadas
sobre escabeles decorados con piezas bordadas en
un solo color. El perfume del incienso y de las

plantas aromticas se impona al del t con menta


que unos esclavos, vestidos para la ocasin con
bubus de seda blanca, servan en bandejas de
cobre cincelado.
Umar Traor prosigui al-Hayy Umar,
has ledo el Yawahira al-Maani?
Tiekoro tuvo que confesar que no.
Lelo con atencin, imprgnate de su
enseanza y despus ven a verme.
Adnde, maestro?
Te lo har saber cuando llegue el momento.
Tiekoro estaba hundido. Aquellos instantes que
haba esperado con tanta exaltacin se volvan
contra l. El morabito tucoror no renda homenaje
a lo que haba realizado completamente solo entre
un pueblo pagano. Al contrario: le reprochaba su
laxismo y su tolerancia. Qu pretenda? Que en
nombre del yihad asesinara a sus hermanos, a sus
hermanas, a su padre, a su madre? La cosa estaba
clara, desde luego. No slo no le concedera
ningn ttulo, sino que adems lo trataba como a un
alumno en el colegio. Tiekoro hubiera podido
defenderse, enumerar todo lo que haba hecho,

pero, una vez ms, se senta cansado, amargado,


decepcionado. Por qu la vida era una pasarela
que llevaba de una desilusin a otra?
Llvame contigo, oh Dios! murmur con
fervor para s mismo. Que me envuelvan en
siete prendas de vestir y en un sudario, me
enrollen en una estera y me entierren tendido sobre
el costado derecho! Por qu me niegas eso?
Era la hora de la plegaria de la entrada de la
noche y todo el mundo sali para prosternarse en
direccin a La Meca. En el patio, Tiekoro vio la
silueta de Tiefolo, de pie, con los brazos cruzados,
rodeado de sus hijos y sus hermanos pequeos.
Comprendi que no estaban all por casualidad,
sino que haban ido a manifestar pblicamente su
oposicin a la presencia del morabito tucoror bajo
su techo. Al-Hayy Umar se volvi hacia Tiekoro,
murmurando con su inimitable sonrisa:
Te lo he dicho, Umar, quien practica la
muwalat con los infieles se convierte a su vez en
un infiel.
En el momento en que Tiekoro apoyaba una
rodilla en el suelo, un esclavo le toc un brazo.

Llevado por la exasperacin, el desasosiego y el


dolor, se dispona a reprender al desdichado y sin
duda a pegarle, cuando ste dijo:
Perdname, seor, pero han venido unos
enviados del mansa.
Del mansa?
Una autntica delegacin esperaba en el primer
patio. Griots reales con tnicas de terciopelo
verde forradas de seda roja o ndigo. Miembros
del Consejo vestidos de blanco, con un bastn de
ceremonia en la mano. Esclavos con el torso
desnudo, cargados de presentes.
Lo que sorprendi a Tiekoro fue la profusin de
grisgrises y amuletos que llevaban en los brazos,
las piernas, el cuello y la cintura, como si
quisieran proclamar a qu bando pertenecan sin
que hubiese lugar a equvoco alguno. Segu
rechazaba el islam. El consejero Mand Diara fue
quien tom la palabra:
El mansa le enva unos presentes a tu invitado
y desea recibirlo maana en palacio. En tu
compaa, por supuesto.
Tiekoro se sinti ms inquieto an. Dado el

talante intransigente que pareca tener, aceptara


el morabito tucoror reunirse con un soberano
idlatra y, sobre todo, manifestarle el respeto que
su entorno consideraba que se le deba?
Al-Hayy Umar est orando y no puedo
interrumpirlo balbuce. Te har llegar su
respuesta maana.
Mand Diara mir a los que lo acompaaban
como para ponerlos por testigos.
Traor, has perdido el juicio? Tu soberano
te llama y t te muestras reacio a obedecer?
Se haban encadenado demasiados
acontecimientos desde la maana. Tiekoro estaba
fuera de s y era incapaz de comportarse con
diplomacia.
Yo no tengo ms soberano que Al!
respondi bruscamente.
Se hizo un silencio tan denso que poda cortarse.
Si Tiekoro hubiera profanado un culto,
transgredido una prohibicin o roto una promesa,
no se habra considerado una cosa tan grave como
afirmar pblicamente que l no se hallaba
sometido a su mansa. Mand Diara, que siempre

haba considerado el islam una manifestacin de


locura, se apiad de l y dijo:
Pide perdn por tus palabras, Tiekoro
Traor! Tengo a tu familia en la estima suficiente
para convencerme de que no las he odo...
Mientras tanto, Tiefolo, sus hijos, sus hermanos y
los hijos de sus hermanos se haban acercado.
Aquello estaba convirtindose en una cuestin de
honor.
Sin pronunciar palabra, Tiekoro, tras haber
paseado una mirada orgullosa por los presentes,
fue a reunirse con sus correligionarios, que
seguan rezando.
Apoyando la frente en la arena fina y
cuidadosamente barrida, una vez ms dese morir.
Qu vida la suya! Tal vez realizada
exteriormente, pero, en realidad, tejida de pesares
y de frustraciones! Qu significan mujeres, hijos,
hijas, graneros llenos y animales domsticos, si el
espritu presenta la amargura de una corteza de
rbol? Y puede ser de otro modo mientras
arrastra consigo el envoltorio carnal?
Librame, Dios mo! repiti Tiekoro.

Haz que me rena por fin contigo y conozca la


beatitud!
Haba credo que el islam sera el refugio que lo
liberara de todas esas prcticas que le
horrorizaban de la religin de sus padres, y
resultaba que los hombres se disponan a
estropearlo tambin, como esos nios malos que
destruyen todo lo que tocan! Qadiriyya,
Shurawardiya, Shadiliya, Tiyaniyya, Mewlewi...
No haba dicho Al: Deja a los hombres con sus
juegos vanos?
Sin embargo, los compaeros del morabito
haban terminado de recitar un conjunto de
oraciones propias del wird5 tiyanista. Como
Tiekoro segua postrado en el suelo, al-Hayy
Umar crey que estaba meditando sobre la
conversacin que acababan de mantener y, sin
molestarlo, regres a su cabaa. Al levantar la
cabeza, Tiekoro distingui una forma en la sombra
de uno de los rboles de la concesin. Era la
muerte? Por fin! Pero la sombra se desplaz: era
simplemente Siga. Tiekoro volvi a ponerse de
mal humor y dijo secamente:

Ahora llegas? Es que eres un apstata?


Tiekoro, lleva cuidado dijo Siga en un tono
acuciante. Estn conspirando contra ti. Si vas
maana al palacio con el morabito, el mansa har
que os detengan. Todava tenis tiempo de huir. Si
os marchis de Segu inmediatamente, al amanecer
podis estar a salvo en Macina.
Siga saba que estaba perdiendo el tiempo.
Tiekoro era demasiado orgulloso para huir del
peligro. Aquello, por el contrario, le exaltara.
Tiekoro pas un brazo por debajo del de Siga y
ese gesto, amistoso y sencillo, sorprendi a Siga.
Ven a caminar un poco conmigo, quieres?
La noche haba envuelto a Segu, pero dejaba
salir todos los ruidos. Detrs de las paredes,
voces susurraban el relato de los asombrosos
acontecimientos de aquel da. Se esperaba lo peor.
Un prodigio extraordinario del morabito
reduciendo la ciudad a cenizas, haciendo crecer
las aguas del Djoliba, que se llevaban a su paso
cabaas, habitantes y animales. Siga not el
desasosiego de su hermano y, como no saba qu
decir, propuso:

Ven a beber algo a la taberna de Yankadi!


Musulmn o no, a veces un hombre necesita tomar
un trago...
Tiekoro, apoyndose ms en el brazo de Siga,
murmur:
Si me ocurre algo, csate con Maryem, ya que
se lleva tan bien con Ftima, y sobre todo vela por
Mohamed. Presiento que es como yo, que nunca
ser feliz.
Siga busc en vano unas palabras de consuelo.
Saba que su hermano se hallaba expuesto a los
peores peligros. Llegaron ante el Djoliba, cinta
negruzca entre las barcas dormidas de los
pescadores somono. Se vea, en la otra orilla del
ro, el resplandor de las fogatas de los lanceros de
Macina, que transformaban la sabana en un
decorado irreal. Siga suspir.
Crees que tu Al vale la pena?
No blasfemes! repuso Tiekoro sin
enfadarse.
No es una blasfemia. Es que nunca dudas?
En la oscuridad, Tiekoro neg con la cabeza.
Siga crey que, una vez ms, ceda al orgullo. Pero

Tiekoro no menta. Si algo exista en l, era la fe.


Evidentemente, nunca le haba impedido ser un
miserable pecador, pero lo inundaba del mismo
modo que la sangre inundaba sus venas. Era lo que
haca que su corazn latiese, que sus piernas y sus
brazos se movieran. Desde el da que, al dar la
vuelta en una esquina, haba odo la llamada del
muecn de los moros y haba entrado por
curiosidad en la mezquita, encontrndose frente a
un anciano que grababa en una tablilla versculos
del Corn, haba sabido que Al era el nico Dios
verdadero. Tiekoro se sent en una barca y sigui
hablando con calma y distanciamiento:
S, csate con Maryem. En lo que se refiere a
Adam y Yankadi, deja que decida la familia, pero
insiste en tomarla a ella por esposa. Me ir en paz
si s que se queda contigo...
A Siga se le saltaron las lgrimas de emocin
ante aquella prueba de cario, pese a lo tarda que
era. Mir a su hermano. En el momento en que ste
estaba quiz llegando al final de su vida, se daba
cuenta de que tiempo atrs Kumar haba dicho la
verdad. El destino de Tiekoro era inseparable del

suyo, como el da y la noche. Como el sol y la


luna, puesto que esos astros contribuyen a baar de
luz los contornos de la tierra y a mantener la vida.
Tiekoro haba sido colmado de honores, pero
tambin haba sido vctima de grandes pesares. l,
por su parte, haba sido el trabajador paciente de
la cotidianidad y amasado pequeos sinsabores y
pequeas alegras. Sin embargo, ahora se
encontraban ambos con las manos vacas.
Vencidos.
Vencidos? Estaba Tiekoro vencido? Siga mir
las hogueras de los lanceros de Macina al otro
lado del Djoliba y aquello le pareci un smbolo.
El fuego del islam propagado por los peul y por
los tucoror acabara por incendiar Segu. Esa
conviccin le daba a Tiekoro su seguridad y su
orgullo. Haba visto con claridad antes que los
dems.
Los dos hermanos regresaron a Segu. De las
tabernas salan los bebedores de dolo, exagerando
entre los efluvios de la ebriedad los
acontecimientos del da. Multiplicaban por cuatro
el nmero de miembros de la escolta del morabito,

por diez, el de sus talibanes y su squito, por cien,


el de sus mujeres. De creerlos, lo que se haba
derrumbado era una ala entera del palacio real, y
lo que haba cado del cielo, cogulos de sangre.
Su imaginacin, su necesidad de soar, de ser
sorprendidos, de estar aterrorizados, encontraban
el alimento ms apropiado en aquel da singular.

5
La ciudad y todo el reino se enteraron de la
detencin de al-Hayy Umar, algunos musulmanes
de su squito y Tiekoro Traor por parte del
mansa Tiefolo. Como consecuencia de ello, este
ltimo, que nunca haba sido muy querido,
adquiri popularidad. Aquello recordaba los
grandes das de los reinados precedentes, cuando
los tondyon acumulaban victorias y regresaban
con copiosos botines y filas de cautivos
tambalendose detrs de sus caballos. Una riada
de gente acudi a la plaza del palacio, pero no se
filtraba nada a travs de las murallas. Todo
pareca transcurrir como de costumbre. Los
albailes ya estaban reparando la brecha abierta el
da anterior por la tormenta. Los esclavos
transportaban agua o vituallas, los comerciantes y
los artesanos iban y venan bajo las bvedas de las
puertas.
Nadie saba con exactitud qu haba pasado.
Unos decan que el mansa haba invitado al

morabito tucoror y a su anfitrin a ir a palacio. Al


negarse stos a acudir, los haba hecho llevar por
la fuerza y los haba encerrado. Otros afirmaban
que haban ido a palacio por voluntad propia, pero
que, una vez all, el soberano haba ordenado
encarcelarlos. Qu crimen haban cometido?
Tramaban derrocar al mansa, por supuesto.
Cuando considerasen que era el momento
oportuno, el escuadrn de lanceros de Macina
deba llamar a otros soldados escondidos ms all
del ro. A continuacin, uno tras otro, todos los
habitantes de Segu tendran que hacer la horrible
profesin de fe: No hay ms dios que Dios! Si
no, ras, le cortaran la cabeza!
Cuando se supo la noticia, Nya dej a las
mujeres gritando y revolcndose por el suelo y
entr en su cabaa. Se atavi cuidadosamente con
unos pareos rgidos de color ndigo, se enroll en
torno al cuello unos collares de mbar y perlas, y
se puso una diadema sobre el cabello canoso.
Cuando sali de nuevo al patio, todos recordaron
que haba sido la mujer ms hermosa de su
generacin, as como la ms majestuosa. Por ms

que la vejez la atacara y cercara, lo nico que


consegua era trazar unas insignificantes arrugas
aqu y all, ablandarle las carnes, aflojarle la piel
del cuello, en otro tiempo puro como el de la
gacela. Sus hijos ms jvenes intentaron detenerla,
pero ella los apart con suavidad.
Nya se dirigi al palacio real. A medida que
avanzaba, la gente sala de las concesiones y,
paradjicamente, hasta los que odiaban a Tiekoro
lloraban al ver pasar a su madre. No tard en
difundirse el rumor de que Nya Kulibali, hija de
Fal Kulibali y esposa del difunto Dusika Traor,
iba a pedirle cuentas al mansa. Inmediatamente,
unos griots que conocan la genealoga de las dos
familias comenzaron a cantar las hazaas de sus
antepasados, formando un cortejo al que se
sumaron mujeres, hombres y nios divididos entre
la curiosidad y la pena.
Fueron a avisar al mansa de que la madre de
Tiekoro Traor se diriga al palacio. Qu haba
que hacer? Negarse a recibirla? Imposible! Por
edad podra ser su madre! Dejarla entrar? Se
pondra a llorar o a suplicar, y cmo resistirse a

esas lgrimas?
Tras mil concilibulos, el griot Makan Diabat
tuvo una idea.
Seor, haz que le digan que ests enfermo y
pide a tus mujeres que la entretengan.
En realidad, Nya no iba ni a llorar ni a suplicar.
Iba a pedir que la dejasen ver a su hijo. La noche
anterior, Dusika le haba advertido en sueos que
Tiekoro se reunira muy pronto con l, as que
quera estrecharlo por ltima vez contra s.
Desdichada la madre que entierra a sus hijos!
Debera haber sido l quien la enrollase en la
estera funeraria, pero los ancestros haban
decidido otra cosa. Mientras avanzaba por las
calles, entre un estruendo de msica, cantos,
exclamaciones de simpata y palabras de consuelo,
Nya no oa nada. Repasaba mentalmente toda la
vida de Tiekoro, desde su nacimiento. Qu dulce
es el primer llanto del primer hijo! Todava
desgarrada por el recuerdo del dolor, miraba a la
comadrona lavar a la pequea criatura fea y
sanguinolenta que sera su orgullo. Despus, sta
se la haba entregado, y haban intercambiado la

primera mirada que tambin sellaba un pacto:


Tomars a muchas mujeres entre tus brazos.
Estrechars la mano de muchos hombres. Hars
camino con unos y otros. Te alejars de m, y sin
embargo, nada contar. Slo yo. Tu madre.
El beb haba cedido paso al nio precoz que la
asediaba a preguntas: Ba, qu sostiene a la luna
en el cielo? Ba, por qu sos son esclavos y
nosotros nobles? Ba, por qu a los dioses les
gusta la sangre de pollo?
Desconcertada y asustada por aquellas
preguntas, Nya ocultaba su ignorancia bajo una
actitud serena: Tiekoro, los ancestros dicen
que...
Empezaba todas las frases as para refugiarse
tras una autoridad ms alta que la suya. Y, a fuerza
de preguntar, de poner en duda, de buscar
explicaciones personales, Tiekoro se haba
adentrado en un camino peligroso. Pero la
intencin de Nya no era censurar a Tiekoro. Ella
no estaba all para juzgarlo, sino para quererlo.
Al llegar al primer vestbulo, la bara muso,
seguida de tres o cuatro coesposas y de algunos

griots, avanz hacia ella y se inclin.


Madre de hijos, ests cansada, ven a reposar...
Nya las sigui hasta las dependencias de las
mujeres. Aparte de los soldados encargados de su
seguridad y de los griots cuya misin era cantarles,
los hombres tenan prohibido el acceso a aquella
zona del palacio. La protega un muro coronado
por estacas de madera dura, con una sola puerta de
madera provista de un enorme contramarco. En el
primer patio se alzaban unas cabaas con el techo
de paja. Junto a ellas, unos rboles extendan su
sombra sobre esteras, alfombras, cojines
repartidos por el suelo y lechos de bamb
cubiertos con gruesas colchas de algodn. La bara
muso le seal uno de aquellos lechos a Nya, y
apenas sta se hubo sentado, unas esclavas se
afanaron a su alrededor, ofrecindole calabacinos
de agua fresca, masajendole los pies y los
tobillos o abanicndole la cara. Nya se dej hacer
por cortesa.
Dime, por qu no me recibe tu esposo?
pregunt al cabo de un momento.
La bara muso baj los ojos.

Est enfermo, madre! Despus de comer, le


han entrado nuseas y ha empezado a vomitar.
Nya se dio cuenta de que menta, pero no quiso
humillarla y murmur:
Que los ancestros le ofrezcan una rpida
curacin! Le han dado gachas de harina de pan de
mono?1
La bara muso asegur que haba seis mdicos a
su lado. Nya volvi la cabeza hacia ella.
Hija ma, tienes hijos?
La bara muso, que tema enredarse en una
conversacin de ese tipo, intentaba cambiar de
tema cuando Nya dijo:
Qu terrible papel el nuestro! Las hijas slo
nos aportan riquezas, alegras y nietos, pero los
hijos son todo angustias, suplicios y aflicciones.
Buscan la muerte en las guerras. Cuando no la
encuentran de ese modo, recorren los caminos del
mundo tras ella y, una maana, un extrao viene a
anunciarnos que ya no estn. O bien se empean en
deshacer lo que nuestros padres hicieron e irritan a
los ancestros. A veces me pregunto si piensan en
nosotras. T qu crees?

La bara muso contuvo las lgrimas.


Madre, te prometo que, si est en mi poder, no
tocarn a tu hijo...
Nya solt una risa irnica, aunque indulgente.
Si est en tu poder? Nosotras no tenemos
ningn poder, hija ma!
Mientras tanto, el mansa, sus consejeros y sus
griots se hallaban reunidos. Los feticheros reales
eran tajantes: no haba que atacar al morabito
tucoror, sino liberarlo de inmediato. Aconsejaban
conducirlo bajo escolta hasta la frontera del reino.
Una vez all, le advertiran que no deba volver a
poner los pies en aquella tierra. Al mansa, en
cambio, le hubiera gustado darles una leccin
decisiva a aquellos musulmanes ordenando
ejecutar a ese falso profeta. Qu deba temer si
actuaba as?
Sus espas le haban informado de que las cosas
ya no iban bien entre al-Hayy Umar y Cheik
Amadu, aunque ignoraban las razones de esta
desavenencia. As pues, Macina no movera un
dedo si asesinaban al tucoror. Entonces, por qu
le impedan seguir adelante? Acaso queran darle

tiempo a al-Hayy Umar de reagrupar fuerzas y


volver para atacar Segu? Era eso?
El consejero Mand Diara se arm de valor.
Seor, basta con destruir a los enemigos del
interior, a todos aquellos que trabajan en Segu por
el advenimiento del islam y tu derrocamiento. A
ese Tiekoro, por ejemplo. No tengas piedad con l.
En cuanto a los enemigos del exterior, acaso Segu
no ha sabido siempre defenderse? Si el tucoror
vuelve, conocer la suerte del vaquero de Fittouga.
Al amanecer, pues, mientras los habitantes de
Segu todava dorman, unos destacamentos de
tondyon escoltaron al morabito tucoror y a su
squito hasta la frontera del reino, en direccin a
Kankan. Los lanceros de Macina, que haban
recibido de su mando la orden expresa de no
enfrentarse a los bambara, montaron en sus
caballos y regresaron a su base. Unas horas ms
tarde, unos tondyon entraron en las casas de los
bambara convertidos al islam y se los llevaron a la
prisin de palacio. No tocaron ni a los sonink ni a
los somono musulmanes, entre otras razones
porque no haban participado en el recibimiento a

al-Hayy Umar, pero sobre todo porque pagaban


elevados impuestos al mansa a travs del
comercio.
Sin embargo, la operacin ms espectacular fue
la destruccin de la zawiya de Tiekoro. Unos
soldados echaron abajo las paredes, derribaron las
cabaas-dormitorio y la cabaa-refectorio, as
como los tejadillos bajo los que se daban las
clases y realizaban las meditaciones. Despus
apilaron lea seca y le prendieron fuego. Tambin
arrojaron a las llamas la coleccin de manuscritos
de Tiekoro, no sin antes haber arrancado unas
pginas que se metieron entre la ropa para que
actuaran de grisgrises.
Tiekoro segua todos estos acontecimientos
gracias al relato que le hacan de ellos sus
guardianes, con los que haba trabado amistad.
Generalmente, la prisin libera al animal que hay
en el hombre. Este da vueltas en redondo,
vocifera, chilla, insulta o intenta poner fin a sus
das de la forma ms rpida. Tiekoro no hizo nada
de eso. Se pasaba el tiempo rezando y
desgranando las cuentas del rosario, con tal

expresin en el rostro que los soldados estaban


convencidos de que se comunicaba con genios.
Aprovecharon, pues, la circunstancia para hacerle
las ms diversas peticiones: uno, un ascenso en su
carrera, otro, el regreso de su mujer, refugiada con
su familia desde la ltima paliza, otro ms, el
nacimiento de un hijo... Tiekoro rea.
Hermanos, lo nico que puedo hacer es rezar
por vosotros. Yo no practico la magia!
Estaba totalmente sereno desde la visita de Nya.
Haba apoyado la cabeza sobre sus rodillas y ella
se la haba acariciado como lo haca cuando era
pequeo. Impregnndose de su olor y recobrando
el bienestar de la poca en que estaba dentro de su
vientre, haba murmurado: Encrgate de que
Maryem se le conceda a Siga. En cuanto a lo
dems, haz lo que te parezca mejor. Nya haba
suspirado. Crees que Maryem lo aceptar? Ah,
Tiekoro, veo avecinarse grandes desrdenes en la
familia! se fue su nico reproche tcito, y le
hiri cruelmente.
Ahora, Tiekoro esperaba la muerte como se
espera a la prometida cuyo rostro nunca se ha visto

pero que tiene fama de ser hermossima. Se


esforzaba en olvidar los reproches de al-Hayy
Umar para no tener en mente ms que las palabras
de Mustafa al-Rammasi en su Hasiya:2 Dios,
alabado y exaltado sea, ha querido que la fe vaya
siempre acompaada de una consecuencia
inmutable, y esa consecuencia es la felicidad
eterna. No tardara en encontrarse cara a cara con
su Dios.
Los guardias que vigilaban el acceso a su celda
se llamaban Seba y Bo. El primero era el que le
haba pedido que su mujer volviera, y el segundo,
tener un hijo varn. Y result que, al regresar a su
casa, Seba se encontr sentada en el patio,
aparentemente sumisa y arrepentida, a la esposa
fugada. En cuanto a Bo, fueron a anunciarle que
por fin, despus de haber tenido diez hijas, le
haba nacido por primera vez un hijo varn. No
hizo falta ms para que los dos hombres lo
considerasen un milagro y vieran en ello el efecto
de la relacin privilegiada de Tiekoro con los
espritus. Muy pronto, todo Segu supo que Tiekoro
Traor era un mago cuyos poderes superaban los

de los ms grandes feticheros. Seba y Bo no


escatimaban descripciones de aquellas extraas
sesiones.
Trabaja slo con la cabeza. No te da nada de
beber ni para que te frotes el cuerpo. Con la
cabeza nada ms...
Los dos hombres se dejaron convencer a
cambio de unos cauris o unas medidas de mijo
para transmitir peticiones a Tiekoro, y aquello
adquiri tales proporciones que lleg a odos de
los espas del mansa.
Desde la visita de Nya, a raz de las presiones
de la bara muso, el mansa vacilaba en condenar a
Tiekoro a muerte. Unas veces pensaba en dejarlo
enmohecerse unos aos en el calabozo antes de
devolvrselo, apaciguado, a la familia. Otras,
pensaba en pedirle que renunciara pblicamente al
islam, aunque, con lo orgulloso que era,
aceptara? Y otras, pensaba en condenarlo a fijar
su residencia en la lejana regin de Bago. Cuando
se enter de que, incluso encerrado, Tiekoro
segua propagando el islam-y del modo ms
espectacular, idneo para impresionar a las mentes

sencillas, se sum a la opinin de sus


consejeros.
La fecha de la ejecucin fue fijada.
Una fuerza mantena a Nya en pie, una sola: su
amor por Tiekoro. Cuando se enter de que iba a
morir, fue como si su vida se volviera intil. Qu
sentido tena admirar un sol que l ya no vera,
sentarse ante un fuego que ya no lo calentara,
llevarse a la boca alimentos que l ya no
saboreara? Si Dusika hubiera estado vivo, quizs
habra podido aferrarse a la compaa de su
anciano esposo. Pero Dusika se haba ido. A su
lado slo estaba Diemogo, casi senil y cuya muerte
se esperaba en cualquier momento.
As pues, Nya se vino abajo. Igual que un rbol
carcomido interiormente por las termitas y los
piojos de la madera. Los feticheros consultados
saban que no haba nada que hacer, pero iban y
venan en todas direcciones para darle a la familia
la impresin de que an podan conducir hacia el
cuerpo las fuerzas espirituales que estaban
abandonndolo. Nya estaba tendida sobre la
estera, inmvil, jadeando, con la cabeza

ligeramente vuelta hacia la puerta de la cabaa,


como si escuchara a los aliados de la familia, que
se hallaban reunidos all desde el anuncio de su
enfermedad y repetan para animarla a vivir:
Nya, hija de Fal, tus antepasados curvaron el
mundo dndole forma de hoz. Lo enderezaron hasta
convertirlo en un camino recto. Nya, recuprate.
En un momento dado, sali de su somnolencia y
susurr:
Quiero ver a Kosa.
Kosa era su ltimo hijo, nacido de su matrimonio
con Diemogo. Un nio travieso y robusto, cmo
los que nacen de padres demasiado mayores. Kosa
se acerc, asustado y vagamente mareado por el
olor de las fumigaciones, que no ocultaba el de la
muerte inminente. Qu queran de l? Se sent de
mala gana sobre la estera de su madre.
Cuando dejes de verme, estar contigo donde
quiera que t ests. Ms cerca an que si me
vieras...
Como todo el mundo lloraba, a Kosa se le
saltaron las lgrimas.
Despus, Nya hizo llamar a Tiefolo.

No tena pruebas de que hubiera participado en


la conspiracin contra Tiekoro. No obstante, saba
que haba ido varias noches seguidas al palacio
real para hablar con el mansa.
Tiefolo entr igual de reticente que el pequeo
Kosa, pero por otras razones. No eran los
preparativos fnebres de la muerte lo que lo
aterrorizaba, sino sentir el peso de su
responsabilidad. Haba credo actuar por el bien
de la familia, apartar a Tiekoro como se aparta una
fuerza peligrosa, un principio de desorden. Y
resultaba que iba a tener las manos manchadas de
sangre.
Madre, queras verme? murmur.
Cmo est tu padre Diemogo?
No pasar la noche...
Nya suspir.
Entonces, nuestros espritus partirn juntos...
Madre, no hables de eso...
Nya pareci no hacer caso de la interrupcin.
Sus ojos, apenas oscurecidos por la pena, haban
recuperado toda su lucidez.
Hay que pensar en la direccin de la familia.

Cuando se rena el consejo, ocpate de que elijan


a Siga...
A Siga?... A Siga? salt Tiefolo. Pero
si es hijo de una esclava...
Nya le asi una mano, f Que sufri un gran
perjuicio! O es que no sabes cmo muri?
Adems, Siga no ha sido muy feliz en la vida.
Dmosle esta satisfaccin...
Tiefolo mir el rostro envejecido. Qu otra
trampa estaba preparando? No deseaba
simplemente vengar a su hijo preferido? Tiefolo no
era ambicioso. No era orgulloso. Pero le gustaba
que se respetasen las reglas. Siendo el primognito
del ltimo hermano vivo, el ttulo y la
responsabilidad de fa le correspondan a l. Sin
embargo, al mismo tiempo se senta invadido por
tal sentimiento de culpa hacia Nya que estaba
dispuesto a todo para complacerla.
Parte en paz, madre dijo, inclinndose.
Propondr a Siga al consejo de familia. Es, en
efecto, ms digno que yo...
Al pronunciar estas ltimas palabras, no pudo
evitar que su voz expresara cierta amargura.

Acto seguido, sali.


Bien pensado, la proposicin de Nya le
convena. As no se podra decir que haba quitado
de en medio a Tiekoro para conseguir objetivos
personales. Apoy la frente en el dubal del patio,
hirindose con las asperezas del tronco y
experimentando cierta voluptuosidad con aquel
leve dolor. Los ancestros y los dioses lo saban: l
no haba deseado la muerte de su hermano.
Confiaba simplemente en que el mansa lo
desterrara a alguna provincia o le obligara a
romper todo tipo de relacin con los musulmanes
de Macina o de cualquier otro sitio. Cuando
Tiekoro llegara al ms all, sabra que l era
inocente y no podra perseguirlo con su venganza.
l no haba hecho nada. Nada. Haba visto a la
familia dividida por el islam, a los hijos educados
en casa de los enemigos del reino, haba visto los
juramentos rotos, los valores ancestrales
pisoteados. Se oy llorar y la violencia de su
llanto le sorprendi. Durante los ltimos das
haba mantenido los ojos secos, y ahora el flujo de
sus lgrimas era tal que bien podra alimentar el

Djoliba. No haba llorado as desde la


desaparicin de Naba. Naba, cuya muerte en cierto
modo haba causado l, al llevarlo a aquella
cacera de la que no haba regresado. Tena las
manos sucias. Sucias. Sucias.
Dobl las rodillas y se hundi en la tierra
blanda, entre las enormes races. Oa por encima
de su cabeza los gritos agudos de los murcilagos,
que parecan burlarse de su dolor y sus
remordimientos. Por qu es la vida ese pantano al
que se nos arrastra a nuestro pesar y del que
salimos manchados, con las manos pringosas? Si
hubiera dependido exclusivamente de l, no habra
sido ms que un cazador, un karamoko que desafa
a las fieras en combates leales basados en la
estima y el respeto mutuos. Ah!, por qu no
poseen los hombres la pureza de los animales de
presa?
Tiefolo llor largo rato.
Despus sali de la concesin y se dirigi a casa
de Siga. Cuando estaba llegando a la casa de su
hermano, se pregunt si aquel honor tardo no sera
la ltima trampa que se cerraba en torno a Siga. La

derrota en forma de victoria. Porque tendra que


dejar su casa, regresar a la concesin con Ftima y
los nios, renunciar a ese oficio de curtidor que
tanto irritaba a la familia y que a todos les
parecera indigno de un fa. Es decir, poner punto
final a su fracaso.
Tiekoro iba a morir, y Siga pareca tomarse la
revancha de quien siempre lo haba eclipsado.
Pero qu triste revancha con sabor de ceniza!

6
Mohamed regresaba al refectorio cuando fueron
a anunciarle que su madre lo esperaba en casa de
Cheik Amadu. Unos das antes, se haba enterado
de la ejecucin pblica de su padre. Pero no haba
derramado ni una lgrima. Al contrario, su corazn
estaba henchido de orgullo. Su padre haba muerto
como un creyente, como un mrtir de la verdadera
fe. Teniendo en cuenta que Cheik Amadu se haba
comprometido a dar a conocer sus proezas, su
tumba no tardara en convertirse en un lugar de
peregrinacin para los musulmanes. Uniendo su
fina voz a las de los adultos que lo rodeaban,
haba recitado: Dios lo bendiga y le conceda la
salvacin perfecta y duradera hasta el da del
Juicio, as como a sus sucesores en el conjunto de
la comunidad!
Al enterarse de que Maryem estaba all, volvi a
ser un nio, impaciente y espontneo, y ech a
correr. Alfa, agarrndolo del brazo, lo retuvo y le
dijo:

Recuerda que slo es la madre de tu cuerpo.


As que, mientras atravesaban los patios,
recobr la compostura. Cuando Maryem vio a su
hijo bienamado, rompi a llorar. El nio haba
crecido mucho, tena ya casi la altura de un adulto.
Estaba delgadsimo, todo l era piel y hueso, los
brazos y las piernas parecan ramitas secas de
ceiba. Y al mismo tiempo, qu guapo estaba! Una
espiritualidad nueva afinaba sus rasgos, daba un
brillo casi insoportable a sus ojos castao claro
con pestaas muy oscuras, largas y tupidas. Al
igual que determinados discpulos de Cheik
Amadu, el cual apelaba a la obediencia al Profeta,
no se cortaba al cero el pelo, que creca
ensortijado, y la gracia de sus gestos recordaba la
de un pastor peul. A Mohamed le hubiera
encantado echar a correr, arrojarse en brazos de su
madre y secarle las lgrimas que le inundaban las
mejillas, pero no se atreva. Saba que esa
conducta era indigna de un hombre.
Cheik Amadu, que se haba sentado sobre una
estera en el centro de la sala del Gran Consejo,
dijo amablemente:

Tu madre est contndonos los ltimos


instantes de tu padre. Es bueno que ests presente
para que aprendas, siguiendo su ejemplo, cmo se
debe morir.
Maryem logr contener las lgrimas.
Entonces le ataron los brazos a la espalda, a
l, un noble, y lo azotaron. La sangre corra por su
espalda. Yo gritaba: Basta! Basta! Pero nadie
me escuchaba. A continuacin le hicieron subir a
un estrado que haban construido delante del
palacio. Miraba hacia todos lados con una gran
calma y una sonrisa en los labios. El verdugo, u
de esos bestias que slo se encuentran entre los
bambara, de expresin cruel y mirada feroz, se
acerc a l por detrs y, de un solo tajo, le cort la
cabeza con un sable. Su cuerpo cay hacia delante.
Dos largos chorros de sangre brotaron del cuello...
Se produjo un silencio.
Despus, a peticin de Nya, su madre, nos
entregaron el cadver. Pero eso casi fue lo peor.
La familia quiso hacerle una ceremonia fetichista.
Lo... lo...
En vista de que el llanto la ahogaba, Cheik

Amadu intervino:
Recuerda, hija ma, que slo se trataba ya de
su cuerpo despojado del alma. As que, qu ms
da!
Luego, tras levantarse, improvis una de esas
elegas que dominaba. Mohamed se preguntaba
cundo le permitiran ir a abrazar a su madre.
Desgraciadamente, nadie pareca pensar en ello.
Maryem, que estaba postrada, se levant al cabo
de un instante y se volvi de nuevo hacia Cheik
Amadu.
Si me ves ante ti, padre, no es slo para
hablarte de esa muerte. El consejo de familia se ha
reunido y ha decidido que sea entregada a Siga, el
hermano de mi difunto compaero. No me rebelo
contra esa costumbre; s que es buena y
conveniente. Pero Siga es fetichista, peor an, un
apstata, ya que durante sus aos de aprendizaje
en Fez abraz el islam. Se me puede obligar a
vivir con un fetichista y apstata?
Al expresarse as, el fuego de la clera
iluminaba su semblante orgulloso. El velo blanco
se le haba cado hacia atrs y le rodeaba el

cuello, cubierto de pesados collares de plata.


Mohamed hubiera deseado proclamar su
admiracin, que crea que todos los presentes
compartan.
Pero encontr la mirada de Cheik Amadu y se
dio cuenta de que ste se senta violento. Miraba a
los miembros del Gran Consejo como si esperara
sus propuestas. Finalmente, Burema Khalilu tom
la palabra:
Nos planteas un serio problema, Maryem. T
misma lo has dicho: es bueno y justo que una mujer
pase al hermano menor de su marido. Pero un
apstata!... Qu sugieres t?
Proporcionadme una escolta para regresar a
casa de mi padre.
Los miembros del Gran Consejo se consultaron
con la mirada. En fin de cuentas, era algo factible.
Incluso un modo excelente de complacer al sultn
de Sokoto, que no soportara saber que su hija se
hallaba entre los brazos de un apstata. Maryem,
sin embargo, cometi el error de aadir:
He trado a mis hijas. Slo me falta mi hijo!
Pese a la reserva que el islam impona al

comportamiento y las palabras, se organiz un


alboroto. Desde cundo un hijo perteneca a su
madre? De acuerdo, de acuerdo... Pero el padre
haba muerto y la familia paterna era fetichista!
Entonces, a quin haba que confiarlo? Los
derechos de la familia y los del islam, por primera
vez quiz, chocaban. Y por ms que pasaban
revista a las obras de sabios eminentes, desde el
Sahih, de Al-Buhari, hasta el Alfiyyat al-Siyar,1
de Al-Ughari, no apareca indicacin alguna para
ese caso concreto. Cheik Amadu se levant y dio
unas palmadas:
Djanos, Maryem. Reflexionaremos y te
comunicaremos nuestra decisin.
Maryem ya se retiraba, sin atreverse a protestar,
cuando Cheik Amadu pareci recordar la
presencia de Mohamed. Entonces le indic
amablemente que fuera con ella.
Qu nio separado de su madre durante cerca
de un ao no se siente transportado de dicha al
verla de nuevo? Mohamed cubra de besos su piel
fina y suave, aspirando el perfume hausa. Se
acurrucaba sobre sus rodillas, arrugndole los

velos y los pareos. Maryem rea, casi olvidando


las terribles horas que acababa de pasar.
Vamos, estte quieto! Ya no eres un beb...
Luego, Mohamed abraz a sus hermanas. Qu
adorable era la pequea Aida, un bebe cuando l
se march de Segu! Andaba, hablaba un poco y,
asustada por aquel hermano desconocido, se
agarraba al pareo de sus hermanas.
Entre beso y beso, Mohamed preguntaba por el
resto de la familia:
Y mi madre Adam?
Y mi madre Ftima?
Y mi padre Siga?
Y mi padre Tiefolo?
El semblante de Maryem se transform.
No vuelvas a pronunciar jams ese nombre!
Contemporiz con los enemigos de tu padre!
La muerte de Tiekoro haba provocado un
cambio radical en Maryem respecto a su esposo.
Ella que siempre haba puesto en duda la
profundidad de su fe y credo percibir en cada uno
de sus actos un fuerte tufo a narcisismo, ahora
comprenda que no haba sabido reconocer a un

santo y se aplicaba tardamente a venerar a un


espritu fuera de lo comn.
Despus de comer, toda la familia fue a casa de
MPene a saludar a la abuela Sira. sta ya no
prestaba atencin a casi nada, pero Maryem y
MPene se arrojaron una en brazos de otra.
Enseguida empezaron a hablar de sus vidas
respectivas. MPene aoraba Tenenkou, donde
haba crecido. Hamdallahi era tan austera que el
jeque al-Bekkay de Tombouctou haba ido a
amonestar a Cheik Amadu. Pero Maryem meneaba
la cabeza. Cualquier cosa era mejor que Segu.
Fetichistas! Siempre ocupados
perjudicndose unos a otros o bien buscando a
quien les ha perjudicado...
Luego pasaron a comentar la misteriosa
desavenencia entre al-HayyUmar y Cheik Amadu.
Entre dos musulmanes! Era eso posible? Qu
haba ocurrido exactamente? MPene no estaba
muy informada. Disputas entre cofradas, decan.
Tiyaniyya contra Qadiriyya. Pero era slo eso?
Se rumoreaba que al-Hayy Umar tena
aspiraciones comerciales y polticas en la regin.

MPene ofreci tortas de arroz cocidas con


manteca de karit y panecillos de judas con miel.
Cuando Maryem y los nios emprendieron el
camino de regreso, empezaba a oscurecer. Maryem
tiritaba en aquella ciudad glacial, donde en todas
las calles haba una escuela cornica llena de
nios miserables. En todos los cruces haba
iluminados que proclamaban el nombre de Al. En
una plaza estaban azotando a un condenado. Ante
semejantes espectculos, casi echaba de menos
Segu. Entr apresuradamente en la concesin de
Cheik Amadu.
Al parecer, el Gran Consejo haba tenido
dificultades para tomar una decisin, ya que haba
estado reunido toda la maana y parte de la tarde.
Finalmente haba emitido su veredicto. Se le dara
a Maryem una escolta y presentes a fin de que
regresara a Sokoto del modo que corresponda a
su rango. En cuanto a Mohamed, tendra que
quedarse en Hamdallahi. Su padre en persona se lo
haba confiado a Cheik Amadu, as que, no haba
que considerar eso la ltima voluntad de un
moribundo?

Al or aquel veredicto, Mohamed estuvo a punto


de desvanecerse. Oleadas fras y calientes
recorran alternativamente su cuerpo. Por delante
de sus ojos pas un velo a travs del cual vea a su
madre y sus hermanas como islas mgicas de las
que quedaba separado para siempre. Por qu?
Por qu? En nombre de qu dios? Se senta
tentado de gritar y blasfemar. Sin embargo, su
comportamiento no dej traslucir ese tumulto
interior y todos reconocieron que era digno hijo de
su padre.
Al final de la estacin de las lluvias, Mohamed
cay enfermo. Sin duda haba interiorizado
demasiados acontecimientos dolorosos: la muerte
de su padre, la separacin de Maryem... El caso es
que una maana, mientras los dems discpulos se
ponan el bubu, salan a hacer las abluciones y
corran hacia la mezquita, su cuerpo se neg a
responderle. Le pidi a Alfa que le llevara un
calabacino de agua, pero, despus de bebrsela, la
vomit toda. Luego tuvo la sensacin de que una
mano lo sumerga en un pozo, del que lo sacaba

para colocarlo frente a una luz cegadora. Tras


varios das as, MPene, alertada por Alfa, envi a
Karim, su marido, y a Tiyani, el mayor de sus
hermanos, para que le pidieran a Cheik Amadu que
les confiara al nio. Cheik Amadu acept, lo que
era un hecho excepcional. Generalmente, cuando
un discpulo estaba muy enfermo, nadie intervena
en ese combate entre la vida y la muerte. De las
dos, ganaba la ms fuerte. Karim y Tiyani
instalaron a Mohamed en una hamaca, cuyos
extremos ataron a un palo que se pusieron al
hombro. El balanceo provocado al andar le
arrancaba a Mohamed gemidos de dolor.
Durante varios das, Mohamed pareci estar
inconsciente. En realidad, tras sus ojos cerrados,
reviva la ejecucin de su padre, cuyo relato, al ir
unido a la alegra de ver de nuevo a su madre, l
crea que no le haba impresionado.
Le hicieron subir a un estrado que haban
construido delante del palacio. Miraba hacia todos
lados con una gran calma y una sonrisa en los
labios. El verdugo, uno de esos bestias que slo se
encuentran entre los bambara, de expresin cruel y

mirada feroz, se acerc a l por detrs y, de un


solo tajo, le cort la cabeza con un sable. Su
cuerpo cay hacia delante. Dos largos chorros de
sangre brotaron del cuello...
Ah, esa sangre, esa sangre! Haba que vengarla.
Y cmo? Haciendo triunfar el islam en aquellas
tierras fetichistas. A la vez, y paradjicamente,
Mohamed reivindicaba Segu, que la educacin de
su madre le haba hecho despreciar. Segu le
perteneca. l era bambara. Sus manos pondran la
media luna en lo alto de los minaretes de sus
mezquitas. Inquieto, daba vueltas y ms vueltas en
la cama.
MPene, preocupada, fue a consultar a un
sanador que, con algunos ms, se ocultaba en el
recinto sagrado de Hamdallahi. El hombre de los
cuernos de carnero prescribi unas decocciones de
races y unos baos de hojas, y asegur que el
cuerpo del joven paciente se recuperara.
Nadie ayudaba a MPene a cuidar a Mohamed
con ms devocin que la pequea Ayisha, hija
mayor de Tiyani. Imposible imaginar una chiquilla
ms exquisita! Cuando iba a llevarles la comida a

sus hermanos, que cuidaban de las vacas en el


exterior de la ciudad, la gente meneaba la cabeza a
su paso, sonriendo, y exclamaba:
Una autntica peul!
De tez tan clara como la de una mora, el cabello
largo y liso, entremezclado con hilos de colores,
los delicados pies calzados con sandalias de piel
de cabra y haciendo tintinear, con su paso
apresurado, unas pulseras de plata finamente
trabajada. Cuando Mohamed abri los ojos, con la
mente todava nublada, la vio a su cabecera y
murmur:
Quin eres?
Qu pasa? Ya no me reconoces? Soy tu
hermana Ayisha...
Al recordar, Mohamed mene enrgicamente la
cabeza.
T no eres mi hermana. Eres la hija de
Tiyani...
Ayisha, deshecha en lgrimas, sali de la
habitacin. La intencin de Mohamed no era en
absoluto herirla. Instintivamente, sin saber por
qu, se defenda contra un parentesco que

imprimira una direccin a sus relaciones. Tiyani


era hijo de su abuela Sira, s, pero lo haba tenido
con Amadu Tasiru, no con su abuelo Dusika. No
compartan ni una gota de sangre! Tras levantarse
por primera vez desde haca tiempo, sigui a
Ayisha al patio. La chiquilla estaba apoyada en el
brocal del pozo llorando a lgrima viva. Su
vestido blanco contrastaba con el verde de las
vallas, y una leve brisa agitaba el velo de su
cabeza. Mohamed descubri en aquel momento la
belleza femenina. Hasta entonces, la nica mujer
hermosa a sus ojos era su madre. De repente, sta
tena una rival.
Su mirada atnita calibraba la extraordinaria
perfeccin de un cuerpo de mujer. La redondez de
los hombros, la curva de la espalda y el meandro
de las nalgas. La prominencia de los pechos. El
delicado montculo del vientre.
Se acerc a Ayisha, la tom entre sus brazos y la
cubri de besos. Pero ella lo apart, protestando.
Djame, me has hecho mucho dao!
Al cabo de un momento, se abandon. Luego,
como l no paraba de besarla, intuy un peligro y

se liber de su abrazo. Los dos se quedaron


mirndose. Mohamed no era inocente del todo.
Saba lo que pasaba por las noches entre un
hombre y sus esposas y por qu el vientre de estas
ltimas se hinchaba tanto. Sin embargo, nunca se
haba imaginado a s mismo en tal situacin.
Llegara un da, por supuesto, en que tendra
esposas. Pero ese da quedaba lejos. Distante. Era
la otra orilla de un ro que no se preocupaba en
cruzar. La impaciencia y la exaltacin lo asaltaron
sbitamente, haciendo que le fallaran las piernas,
todava dbiles, y cayera sentado en medio del
patio, asustando a las gallinas, que se dispersaron
cacareando. Ayisha se ech a rer.
Menuda cara de granuja tienes ahora!
Lo ayud a levantarse y Mohamed, apoyndose
en ella, volvi a entrar en la casa y se tendi sobre
la estera. Mientras Ayisha lo cubra con un pareo
de algodn, le cogi una mano y la apret contra
sus labios.
No digas nunca que eres mi hermana. Nunca,
me oyes? Nunca.
A partir de ese momento, su estado mejor

rpidamente, al tiempo que le cambiaba el


carcter. l, que haba sido el ms acomodaticio
de los chiquillos, dedicado exclusivamente a
complacer y servir a Dios, se volvi retrado,
atormentado, y comenz a ser presa de accesos de
clera inexplicables. Tan slo la compaa de
Ayisha pareca agradarle. Se pasaba horas con la
cabeza sobre sus rodillas mientras ella le contaba
cuentos, pese a las reprimendas de MPene, que
deca que los cuentos slo deben contarse por la
noche. Cuando regres a la concesin de Cheik
Amadu, le regal una fina pulsera de plata que
llevaba en la mueca.
Poco despus, Cheik Amadu recibi una carta de
Siga que le ley a Mohamed. La letra era
impecable, as como la sintaxis, y saltaba a la
vista que haba recurrido a un escriba que
dominaba las complejidades de la lengua rabe.
Muy honorable y venerado Cheik
Amadu:
Podra guardarte rencor por haber

acogido a la esposa fugitiva de mi


difunto hermano, que segn las leyes en
vigor tanto en tu pueblo como en el mo
me corresponda por el bien de nuestra
familia. Podra censurarte por haberle
ofrecido una escolta y presentes para
que regresara a casa de su padre, que
me ha escrito para anunciarme que
nunca volver a Segu.
Actas as guiado por tu verdad, pues
nos consideras enemigos de Dios. Has
pensado alguna vez que cada pueblo
posee sus dioses, al igual que posee su
lengua y sus ancestros?
Sin embargo, convencerte de que
tenemos derecho a rechazar el islam,
que no es la religin de nuestros padres,
no es la finalidad de mi carta. Deseo
hablarte de nuestro hijo Mohamed, al
que retienes en Hamdallahi. Nuestra
familia ha experimentado la tristeza de
ver a sus hijos repartidos por el mundo.
Uno de ellos fue llevado como esclavo

a Brasil. Otro encontr la muerte en el


reino de Dahomey. Ambos dejaron hijos
en esas tierras extraas. Ahora que soy
el jefe de la familia, no descansar
hasta que rena bajo el mismo techo a
todos esos hijos dispersos, a fin de
satisfacer y aliviar a nuestros
antepasados. Te lo repito: donde quiera
que estn ahora, nuestros hijos
emprendern el camino de vuelta a
Segu. Antes de tomar contra ti las
medidas que estime necesarias, te pido
que nos devuelvas de buen grado a
nuestro hijo. Nos pertenece. Su diamu
es Traor. Su ttem es la grulla
coronada.
Te envo un saludo de paz y de
respeto.
Cheik Amadu mir a Mohamed y dijo en un tono
circunspecto: Qu te parece?
Mohamed record a su padre Siga, un hombre

afable que siempre haba tenido una palabra


agradable para todos. As pues, la familia no lo
haba olvidado. Lo apreciaba. Quera reintegrarlo
en su seno. Una oleada de dicha lo recorri
mientras se repeta: Donde quiera que estn
ahora, nuestros hijos emprendern el camino que
conduce a Segu! Qu frase tan hermosa! Y qu
significativa era! S, emprendera el camino que
conduce a Segu, tierra rida tal vez, pero que la
sangre de su padre haba fertilizado! Hara crecer
all el islam, planta vivaz que no conoce ni
estacin de lluvias ni estacin seca, cuyas races
van a buscar el agua y todo lo necesario para vivir
a lo ms profundo de los suelos.
Padre dijo sonriendo, qu vas a
responderle?
Cheik Amadu le hizo una pregunta que muchas
personas no hubieran dejado de encontrar
sorprendente, pues a los nios no se les consulta
nunca:
Qu quieres que le responda?
Que lo quiero, que lo respeto y que volver.
El nio y el anciano intercambiaron una mirada

de confianza total, de comprensin total. Luego,


Cheik Amadu despidi a Mohamed y continu
desgranando las cuentas de su rosario. Mohamed
regres a la sala de enseanza y meditacin. Se
sent al lado de Alfa, que le susurr, pues estaba
prohibido hablar entre las recitaciones de las
azoras:
Qu te ha dicho el maestro?
Mohamed ni siquiera le oy. Una frase de Siga
retumbaba en sus odos: No descansar hasta
que rena bajo el mismo techo a todos nuestros
hijos dispersos!

7
Eucaristus da Cunha! Cmo puede llevar un
negro un nombre semejante?
El reverendo Williams se encogi de hombros.
Es descendiente de un esclavo de Brasil
liberado. Su padre adopt el apellido de su amo.
Pero eso es ilegal!
Williams alz los ojos al cielo.
Ilegal? Por qu? Esos pobres diablos
perdan toda identidad al cruzar el Atlntico.
Haba que darles alguna.
El reverendo Jenkins continuaba observando al
joven desde lejos.
Qu edad tiene?
Williams se ech a rer. Esas preguntas
manifestaban la ignorancia de su interlocutor en
todo lo relativo a frica.
Ya sabe lo que pasa con el registro civil y los
negros! Segn un pasaporte tramitado por su madre
y que yo he visto, naci hacia 1810. Jenkins, ese
muchacho es una joya. Ha cursado estudios en la

escuela superior de Fourah Bay, en Sierra Leona, y


el reverendo Kissling afirma que, junto con
Samuel Ajayi Crowther, es una de nuestras
mayores esperanzas en esta tierra de barbarie...
Jenkins no poda vencer o dominar su antipata.
Por qu se prefiri a Crowther para la
expedicin por el ro? pregunt.
Y yo qu s! No estoy al corriente de las
interioridades de la Sociedad para la Civilizacin
de frica. Crowther es ms robusto y habla
perfectamente yoruba...
Yo creo le interrumpi Jenkins que lo que
pasa es que es menos arrogante. Despus hizo
una ltima pregunta: Por qu no se ha casado?
Hizo un clculo rpido y aadi: Tiene edad
ms que de sobra. Casi treinta aos...
El reverendo Williams opt por rer.
Pregnteselo a l.
El reverendo Williams era el primer misionero
anglicano que haba puesto el pie en Lagos, donde,
debido al clima insano, no le daban un ao de
vida. Pero estaba all desde haca tres y haba
construido sin ninguna ayuda la primera cabaa

donde se haba celebrado misa. El primer ao, los


fieles no llegaban ni a diez. Pero haca poco
haban empezado a llegar familias de
brasileos1 y de saros inmigrantes originarios
de Sierra Leona, todos impacientes por mandar a
sus hijos al colegio. stos se sumaban a los
europeos que, pese a la prohibicin de la trata,
seguan dedicndose al comercio de esclavos y,
como en la Costa de Oro, al enormemente
lucrativo del aceite de palma. Por eso, haca unas
semanas la Sociedad de las Misiones de Londres
le haba enviado un compaero, Jenkins.
Desgraciadamente, a ese ingls que nunca haba
ido ms lejos del pueblo de Chelsea todo le
pareca mal. Las costumbres relajadas de los
europeos. La desnudez de los negros paganos. La
gran cantidad de mestizos nacidos de relaciones
ilcitas entre hombres blancos y mujeres negras. Y
por si fuera poco, le haba tomado oj eriza a
Eucaristus!
Pero Eucaristus era una autntica joya. En
Abokuta, donde resida con su to materno, su
inteligencia haba impresionado a los misioneros

anglicanos, que haban conseguido una beca de la


casa madre y lo haban enviado a Fourah Bay
College, del que haba sido uno de los primeros
alumnos.
No siempre era fcil tratar con Eucaristus, eso
haba que admitirlo. Pero el reverendo Williams,
que lea en l como en un libro abierto, saba que
no era arrogante, sino tmido, y que se senta
atormentado. No lograba superar la muerte de sus
padres y le obsesionaba un deseo totalmente
irracional: encontrar la cuna de su familia paterna,
Segu, en alguna parte de Sudn.
El reverendo Williams, por su parte, slo tena
un deseo: ver a Eucaristus abrazar el sacerdocio.
Y no saba.por qu ste se negaba a ordenarse. Sin
duda segua siendo vctima de su perfeccionismo.
Pero el hombre es una criatura dbil a la que tan
slo la misericordia divina conduce a la salvacin
eterna.
Desde donde estaba, Eucaristus notaba sobre l
el peso de la mirada de los dos sacerdotes y saba
que hablaban de l. La enemistad del reverendo
Jenkins no le molestaba. Al contrario, le

maravillaba esa capacidad del recin llegado para


detectar lo que l se esforzaba en ocultar a todos.
Su inclinacin por las mujeres. Por el alcohol.
Incluso por el juego. No haba perdido una noche
en un tugurio el sueldo de una libra mensual que le
pagaba la misin? Y adems de eso su orgullo! Su
inconmensurable orgullo. El que lo haba llevado a
vivir, en vez de con los dems brasileos en el
barrio de Popo Agouda, tambin llamado
Portuguese Town, en La Marina, entre los
comerciantes europeos y mestizos. Todo porque se
crea de una clase superior y ms fina. Y, de hecho,
por qu?
Cerr el libro de cnticos y dio unas palmadas
para indicarles a los nios que la clase haba
terminado. stos se dispersaron riendo. Nada ms
cruzar el recinto de la misin, ya no pronunciaban
una palabra en ingls; slo utilizaban el portugus
o el yoruba. El propio Eucaristus hablaba
portugus y yoruba, lenguas de su madre, ingls,
lengua de estudios en Fourah Bay College, un poco
de francs y todo eso mezclado para formar el
pidgin, que era la lingua franca de la costa. Esa

confusin de lenguas, que recordaba la de la torre


de Babel, le pareca hecha a imagen y semejanza
de su propia identidad. Qu era l? Un animal
compuesto, incapaz de definirse.
Cerr con llave su pupitre y se dirigi a la casa.
Los dos sacerdotes, sentados en el porche, se
abanicaban con anchas hojas de pandanus, pues
haca un calor sofocante. El reverendo Williams
soportaba bastante bien el calor, pero su
compaero, perpetuamente empapado de sudor,
tena el semblante descompuesto y un cerco rojo
alrededor de los ojos. Una vez ms, Eucaristus se
pregunt qu hacan aquellos hombres tan lejos de
su casa.
Cuando los hubo saludado, el reverendo
Williams le tendi un sobre.
Toma, es para ti.
Era una carta de su nico amigo, Samuel Ajayi
Crowther, a quien haba dejado en Freetown.
Si la vida de Eucaristus contena numerosos
elementos sorprendentes, la de Samuel Ajayi
Crowther era una autntica novela. A los trece
aos, haba sido capturado por unos mercaderes

de esclavos en su pueblo natal, en tierras yoruba,


conducido a Lagos y, all, embarcado en una nave
que se diriga a Brasil. La escuadra britnica de
vigilancia de las costas lo haba liberado en el mar
y llevado a Freetown, donde lo haban bautizado.
Cuando Eucaristus lo conoci en Fourah Bay,
regresaba de cursar estudios en Islington, en
Inglaterra, donde haba deslumbrado a sus
profesores por su inteligencia. Posea un espritu
tan sereno como atormentado era el de Eucaristus,
y crea firmemente en su misin de civilizar
frica.
Queridsimo amigo:
Ante todo debo decirle que mi mujer,
Susan, y yo gozamos de buena salud y
ya nos hemos recuperado de aquellas
fiebres gracias a un medicamento
milagroso que viene de Inglaterra.
Nuestros hijos, Samuel, Abigail y
Susan, tambin se encuentran muy bien,
y si Dios quiere pronto habr otro

pequeo cristiano bajo nuestro techo.


A continuacin debo hacerle partcipe
del honor que se me ha concedido al
elegirme para acompaar a la
expedicin britnica que, dentro de
doce o catorce meses, ir a explorar el
ro Nger con la esperanza de establecer
una granja modelo en Lokoja, en la
confluencia del Bnou. Su finalidad es
el comercio, pero tambin la
evangelizacin de nuestros hermanos
negros. Esos dos objetivos forman uno
solo. El arado y la Biblia, sa es la
nueva lnea poltica que inspira a las
misiones. Ah, querido amigo, qu tarea
tan excitante la nuestra! Gracias a
nuestros esfuerzos, nuestra querida
patria conocer al verdadero Dios. No,
no ser obra de extranjeros...
Eucaristus dobl la misiva y se la guard.
Estaba celoso de su amigo porque lo haban

elegido para esa misin? S. Sin embargo, no era


eso lo ms importante. Estaba celoso de la calma y
el orden de su vida. De su fe. Su fe tranquila.
Civilizar frica cristianizndola. Qu significaba
eso? No posee todo pueblo su propia
civilizacin, que implica la creencia en sus
dioses? Y cristianizando frica, qu se haca si
no imponerle una civilizacin extranjera?
Eucaristus sigui a sus compaeros al interior de
la casa y recit con ellos la benedcite. Cuando
meti la cuchara en el pur de ame, el reverendo
Williams dijo en un tono burln:
Sabes qu me ha preguntado el reverendo
Jenkins sobre ti? Me ha preguntado por qu no te
habas casado.
Eucaristus se sobresalt. Saba algo el
reverendo Jenkins? Pero, por ms que lo observ,
slo distingui en su semblante la malevolencia
comn en algunos europeos, sacerdotes o no, que
odiaban a los negros. Baj los ojos hacia el plato
y murmur:
Simplemente, porque todava no he
encontrado a la compaera cristiana adecuada.

Eugenia de Carvalho era sin duda alguna la


mestiza ms guapa de Lagos. Su padre era un rico
comerciante portugus que venda de todo:
esclavos, aceite de palma, especias, marfil,
madera... Se deca que no poda volver a su pas
porque haba matado a un hombre, pero se deca
eso de todos los europeos que posean una fortuna
considerable y que amaban frica hasta el punto
de desear que los enterrasen all. La madre de
Eugenia era una yoruba perteneciente a la familia
real de Benn, y muchas veces, cuando se hartaba
de la embriaguez y el sadismo de su compaero,
regresaba al palacio del oba.
Vivan en un sobrado2 construido por albailes
brasileos. Era un enorme edificio de forma
rectangular, con un piso y una buhardilla. En tres
de sus fachadas, haba cinco ventanas ojivales y
dos puertas cuya parte superior estaba decorada
con pequeos vitrales en azul, rojo y verde, que
difundan por la galera circular una luz tenue que
respetaba los rincones de sombra. Detrs se
extenda un gran patio con papayos, naranjos y

guayabos, donde parloteaba un hormiguero de


esclavos alojados en dependencias ocultas por un
seto vivo. Al llegar la noche, colgaban faroles en
aquella inmensa fachada, a fin de que los
habitantes de la casa y los visitantes pudieran
sortear los detritos de toda clase que alfombraban
los alrededores, mezclados con charcos de
apestosas aguas residuales.
Eucaristus se relacionaba con aquella familia
porque le daba clases de ingls a Jaime de
Carvalho junior, el heredero, un chiquillo de unos
doce aos, de tez mortecina, que ya se dedicaba a
maltratar a los esclavos de la casa. Porque Jaime
senior, pese a sus desenfrenos, era un hombre culto
que admiraba muchsimo a los ingleses:
Son seores deca. Comprelos con esos
bastardos latinos: portugueses, espaoles,
franceses... Muy pronto gobernarn toda esta costa
y las interminables tierras del interior. De
momento, vacilan, se contentan con dedicarse al
comercio, remontar ros, colocar espas. Pero su
pabelln no tardar en ondear en los palacios de
los obas, los alafines y los sultanes... Hablar

ingls es para un hombre el privilegio supremo!


Al dirigirse a casa de los Carvalho para impartir
la clase diaria, Eucaristus recordaba las palabras
de Malobali comparando Ouidah con Segu:
Jams has visto una ciudad como sa. Aqu, las
ciudades son creaciones de los blancos. Han
nacido del trfico de carne humana. No son ms
que vastos almacenes...
Cmo odiaba Lagos y su olor a vicio y a fango!
Qu feliz lo hara marcharse de all! Pero para ir
adnde? No lo saba y no acababa de tomar una
decisin. En realidad, desde que haba conocido a
Eugenia de Carvalho estaba menos impaciente por
irse, pues se haba enamorado de la joven tanto
ms perdidamente cuanto que saba que era un
amor imposible. Porque Eucaristus, si bien llegaba
a impresionar a africanos que no haban visto
nunca un libro de cerca e iban medio desnudos, era
inofensivo e insignificante ante una criatura
vinculada, por una parte, a una familia real
autctona, y por la otra, a un blanco. No
consideraban algunos a los blancos los nuevos
seores? Hablaban de igual a igual con los ms

poderosos soberanos negros. Los amonestaban,


empeados en demostrarles a toda costa la
falsedad de sus creencias, y poco a poco su ley se
impona. Una vez ms, el odio invadi el corazn
de Eucaristus, un odio tremendamente ilgico,
pues no era l mismo una criatura de los blancos,
una de sus esperanzas ms firmes en aquella
tierra de barbarie, como repeta el reverendo
Williams? Como iba distrado, Eucaristus meti un
pie en un charco y mir con rabia el zapato y el
bajo del pantaln de pao negro, completamente
manchados. As que entr en la casa ms
contrariado que de costumbre. Eugenia estaba
sentada en un escabel mientras la peinaban. Su
melena, ms crespa que realmente rizada, le cubra
toda la espalda hasta las nalgas y desprenda un
olor cido, como el del pelaje de algunos
animales, aunque agradable. Como estaba
inclinada hacia delante para permitir que sus
esclavas la peinaran, la bata de seda a flores se
despegaba del cuerpo y dejaba al descubierto sus
pequeos pechos redondos, casi blancos,
adornados con pezones de color berenjena.

Eucaristus se estremeci. Ella levant la cabeza


hacia l y dijo, sonriendo:
Ah, es usted, seor Eucaristus da Cunha!
Buenos das.
Siempre pronunciaba su nombre en un tono
burln, como para expresar la incoherencia de que
un africano se llamara as.
Ya le he dicho que puede llamarme Babatund
si quiere. Es mi nombre yoruba repuso l en un
tono altivo.
Ella se ech a rer.
Babatund da Cunha?
La esclavas se echaron a rer tambin, como si
entendieran algo de aquella conversacin. De
hecho, Eucaristus saba cul era su apellido
paterno, ya que Malobali se lo haba dicho. Sin
embargo, cada vez que quera pronunciarlo, algo
lo detena, revelndole toda la realidad de su
alienacin. Babatund Traor No, nunca! Opt
por huir y pregunt:
Dnde est Jaime junior?
Creo que ha terminado de hacer el amor con
Bolanl. Puede disponer por entero de l...

Profundamente escandalizado, casi aterrorizado,


Eucaristus se volvi hacia el fondo de la galera,
como si esperase ver aparecer al padre de la
joven, y protest:
Seorita De Carvalho!
Ella ri de nuevo con su risa cantarna.
Y usted, seor Da Cunha? Hace usted el
amor?
Aquello era demasiado para Eucaristus!
Batindose en retirada, entr en el saln,
dominado por una enorme mesa de billar, ya que
ese juego era la pasin de Jaime snior, y fue casi
corriendo hasta el despacho, donde, cosa nada
habitual, Jaime junior ya lo esperaba.
Y usted, seor Da Cunha? Hace usted el
amor?
Esa diablica muchacha haba puesto el dedo en
la llaga.
Eucaristus era un alumno de las misiones. All
haba aprendido que el acto amoroso fuera del
vnculo sagrado del matrimonio es el ms grave de
los pecados y que la pureza es la principal virtud.
Sin duda Malobali le haba dicho algo muy

distinto. Pero entonces l era un nio y ahora


Malobali estaba muerto. As pues, cmo poda
aceptar su cuerpo, esos deseos violentos que lo
asaltaban, ese chorro blanco que le manchaba los
muslos, esa mano, la suya, buscando su sexo, y los
gritos de animal que le haca proferir cuando lo
encontraba? Y sobre todo, desde haca algn
tiempo, esos encuentros en el ms horrible de los
tugurios con una ramera que portugueses e ingleses
haban posedo.
Jaime junior lea torpemente:
El Eterno respondi a Moiss: Ponte a la
cabeza del pueblo y lleva contigo a algunos
ancianos de Israel. Coge en tus manos el bastn
con el que tocaste el ro y camina. Yo ir delante
de ti...
El silencio de su profesor, habitualmente
puntilloso y estricto, siempre dispuesto a reirle y
a hacerle repetir frases enteras, lo pill por
sorpresa, as que se puso a observarlo de reojo.
Eucaristus era atractivo: frente despejada, ojos
brillantes y mejillas delicadamente moldeadas. Sin
embargo, para Jaime junior, acostumbrado a

fijarse nicamente en el color de la piel, era


horrible porque tena la tez muy negra y el pelo
encrespado. A sus espaldas, se parta de risa con
Eugenia imitando sus modales pomposos y
afectados. Ah, qu feo es un negro cuando imita a
un blanco! Eucaristus mir a su alumno y le dijo
con una amabilidad sorprendente:
Muy bien, Jaime! Est haciendo progresos
sorprendentes...
Su voz y sus ojos dejaban traslucir una gran
excitacin. Jaime decidi atacar de frente:
Se ha enterado ya de que Eugenia se casa? Al
final, mi padre ha aceptado a Jeronimo Medeiros.
Sabe que es un cuartern? Su padre es portugus,
y su madre, mulata.
Eucaristus se qued petrificado. Saba
perfectamente que Eugenia nunca sera suya. Sin
embargo, enterarse as de que iba a pertenecer a
otro! De pronto se precipit hacia Jaime y lo
agarr por los hombros, sacudindolo como si
fuese un rbol frutal.
No es verdad! Est mintiendo! Est
mintiendo!

El chiquillo consigui desasirse y se fue al otro


extremo del despacho, buscando refugio detrs de
unos pesados sillones. Cuando estuvo a salvo de
todo ataque, se puso a gritar:
Es verdad, es verdad, va a casarse! Cree
que no nos hemos dado cuenta de cmo la mira?
Pero ella no es para usted! Sucio negro, canbal!
Apestas, comes carne humana! Sucio negro!
Lrgate... Vuelve a la selva...
Y pensar que esas personas han salido del
vientre de una mujer negra! Es que lo olvidan?
Por ms que Eucaristus se repeta esa frase, no
lo calmaba. El dolor, la clera y la humillacin se
sumaban en l al deseo indescriptible de ser
consolado como un nio. Ah, Romana! Por qu
haba abandonado a sus hijos para seguir a
Malobali incluso en la muerte? Dnde iba a
encontrar l un regazo que poseyera una placidez
comparable? Eucaristus no pensaba nunca en su
madre sin que un sentimiento de rencor se
mezclara con la piedad filial. Se debe morir
cuando se tienen cuatro hijos, dejndolos

desarmados en ese combate de la vida? Benditas


sean las que son ms madres que esposas! No es
el caso de la Santsima Virgen Mara?
A falta de un regazo femenino, Eucaristus se
conform con lo que ms se le pareca: una copa.
Pero cuando hubo ingerido muchas, su deseo
carnal no hizo sino exacerbarse y se encontr,
borracho y tambalendose, camino de EbuteMetta.
El barrio de Ebute-Metta era una vergenza. Un
amasijo de cabaas donde los marinos que
desembarcaban de los negreros iban a desfogarse
con mujeres, la mayora mestizas. El ao anterior,
una epidemia de viruela y otra de gripe, agravada
por unas lluvias torrenciales, haban causado
estragos. No obstante, volva a haber muchas
rameras, como si se reprodujeran a la misma
velocidad que los insectos y las ratas que
infestaban la zona. La gente chapoteaba en el
fango, en medio del cual unas mujeres,
imperturbables, vendan acaraje3 y rodajas de
llantn fritas en aceite de palma.
Eucaristus empuj la puerta del Flor do Porto, un

burdel cuyas prostitutas eran las ms baratas de


Lagos. A menudo se les pagaba con un pauelo
rojo y un collar de bisutera. Es decir, que no
destacaban ni por su belleza ni por su frescura.
Con todo, Filisberta era guapa. Sin duda tena
sangre europea, ya que su piel era muy clara, y
siempre vesta al estilo brasileo, con amplias
faldas de indiana roja, camisas de algodn blanco
y un turbante de cuadros en la cabeza. Los marinos
de los barcos negreros no iban con ella porque
tena la triste costumbre de llorar despus de hacer
el amor y, qu les importaban a ellos sus
lgrimas? Pero Eucaristus la prefera a cualquier
otra. Atnita, mir al joven, que si bien era un gran
bebedor, como todos los que frecuentaban el Flor
do Porto, raramente se emborrachaba, y pregunt:
Pero qu te ha pasado?
Acaba de llamarme sucio negro un asqueroso
mestizo...
Filisberta se encogi de hombros para expresar
que esas cosas ocurran todos los das. Los
mestizos eran mucho ms arrogantes que los
blancos, pues queran conseguir que se olvidara su

mitad de sangre negra. En cuanto a los saros y


los brasileos, los primeros calcaban su
comportamiento del de los ingleses y despreciaban
a los segundos debido a su antigua condicin
servil. Pero los dos grupos odiaban por igual