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Qu es el hipertiroidismo?

Hipertiroidismo es el nombre por el que se conoce al aumento del funcionamiento de la


glndula tiroides, que implica un aumento de los niveles de hormonas tiroideas (T4 y T3) en la
sangre, y que tiene como consecuencia la aceleracin de la actividad metablica del
organismo. Se trata de un trastorno frecuente, que afecta aproximadamente al 1% de la
poblacin, sobre todo a mujeres de entre 30 y 40 aos.
Las hormonas tiroideas se forman en la glndula tiroides, que se encuentra en la parte ms
baja del cuello, justo en el borde del esternn. El tiroides elabora dos hormonas tiroideas, la T3
y la T4, y necesita yodo para sintetizarlas. Este mineral se encuentra en la sal, vegetales y
productos del mar, por lo que en una dieta saludable hay cantidades suficientes para producir
las hormonas tiroideas.
La funcin de las hormonas tiroideas consiste en estimular el funcionamiento de diferentes
rganos, en especial el cerebro, los msculos, el corazn y el rin. De esta manera, las
hormonas tiroideas facilitan la contraccin muscular, el funcionamiento de las neuronas,
etctera. Se podra decir que tienen un efecto natural vigorizante, as que la alteracin de la
cantidad de estas hormonas, en exceso o en defecto, provoca un deterioro de la salud global
del individuo.
El control natural de la cantidad de hormonas tiroideas en sangre depende de:

Control cerebral: la hormona TSH (del ingls Thyroid Stimulating Hormone, hormona
estimulante del tiroides), secretada por la glndula hipfisis, situada en el cerebro, es la
encargada de regular la excrecin de hormonas tiroideas, segn las necesidades.
Autorregulacin: las propias hormonas tiroideas inhiben la excrecin de hormonas
tiroideas. As siempre se asegura que los niveles no sobrepasen unos lmites.

Causas de hipertiroidismo
Estas son algunas de las causas ms comunes de hipertiroidismo:

Alteraciones del control cerebral


La hormona TSH secretada por la glndula hipfisis en el cerebro es capaz de estimular a la
glndula tiroides para que sintetice ms hormonas tiroideas. Es posible que surja un tumor en
la hipfisis que secrete sin control TSH y provoque un hiperfuncionamiento de la glndula
tiroides.

Enfermedad de Graves
Esta enfermedad de origen autoinmune es la causa ms comn de hipertiroidismo. La afeccin
se produce por una respuesta anormal del sistema inmunitario, que tiene como consecuencia
que las defensas del cuerpo humano se vuelvan contra la glndula tiroidea pero, en vez de
destruirla, crean sustancias que estimulan la sntesis de hormonas tiroideas, del mismo modo
que la TSH de la hipfisis. Es ms frecuente en mujeres que en hombres.

Bocio multinodular txico


Cuando se toma poco yodo, o por razones no conocidas, la glndula tiroidea incrementa su
tamao para suplir esa falta e intentar captar todo el yodo posible. Para crecer, las clulas que
forman la glndula se multiplican; en ocasiones el crecimiento se descontrola y cada clula
forma ndulos que fabrican hormonas tiroideas por su cuenta sin regulacin.

Adenoma txico
Suele ocurrir dentro de un bocio multinodular en el que un ndulo descontrola an ms su
divisin celular, y sufre mutaciones que facilitan que comience a sintetizar hormonas tiroideas
sin control, como si se formase una glndula tiroides extra.

Tiroiditis
Una infeccin vrica provoca la inflamacin de la glndula tiroides, la cual expulsa todas las
reservas de hormonas tiroideas que contena y provoca un aumento repentino de estas en la
sangre. Afecta principalmente a mujeres entre los 30 y los 50 aos de edad. Cursa con fiebre y
dolor en la mandbula o el odo.

Otras causas de hipertiroidismo


El exceso de yodo puede provocar hipertiroidismo, aunque no es suficiente con la dieta porque
para que esto ocurra son necesarias grandes cantidades, que normalmente proceden de la
administracin de medicamentos o el empleo de pruebas diagnsticas que usan yodo.
Raro, pero tambin posible, es el estruma ovrico, que es un tipo de cncer de ovario formado
por clulas capaces de producir hormonas tiroideas sin control.

Sntomas del hipertiroidismo


En general, las personas afectadas por hipertiroidismo sufren un aumento de la excitacin en
todos sus rganos y sistemas. Estas alteraciones se producen poco a poco, as que al principio
pueden ser achacadas al estrs y el nerviosismo.
En los ancianos, sin embargo, el hipertiroidismo puede manifestarse solo con cansancio,
prdida de peso y depresin; se llama hipertiroidismo aptico y es ms difcil de detectar. En
otras ocasiones los sntomas surgen de repente en su mxima intensidad, es lo que se conoce
como tormenta tiroidea. Los sntomas ms importantes son:

Prdida de peso: el metabolismo global del enfermo est aumentado, de forma que
consume ms energa aun sin hacer ejercicio. La sensacin de hambre, sin embargo, se
incrementa, y apetece comer ms cantidad y con ms frecuencia.
Hiperactividad: el estado mental est alterado y los enfermos se muestran inquietos,
con ganas de hacer muchas actividades continuamente, aunque no sea el momento
adecuado. A esto se le aade insomnio, por lo que es normal que cuando la enfermedad lleva
un tiempo instaurada el paciente se sienta fatigado, pero siga estando nervioso.
Falta de concentracin: cualquier estmulo externo (un pequeo sonido, luces de
electrodomsticos, etc.) distraen la atencin de los hipertiroideos. Esto es de especial
importancia en los adolescentes en poca de estudio.
Irritabilidad y cambios de humor.
Temblor fino: el sistema nervioso y el muscular estn hiperestimulados, incluso en
reposo. Es fcil observar un temblor en las manos cuando se extienden los brazos (ms fcil
de ver si se pone un folio encima).
Bocio: se conoce as al aumento de la glndula tiroides que protruye en la parte ms
baja del cuello, provocando a veces problemas al tragar o respirar. No ocurre en todos los
casos de hipertiroidismo, y a veces solo se palpa y no se ve. Hay zonas donde la poblacin
general tiene bocio, principalmente por falta de yodo en la dieta, pero tambin por tomar

alimentos que contienen sustancias que provocan bocio de por s (como las coles, el repollo y
la coliflor); en Espaa, por ejemplo, esto era tpico en algunas comarcas de Galicia.
Exoftalmo: es decir, ojos saltones o mirada de asombro. Ocurre por dos motivos:
primero, los msculos y la grasa que estn detrs del ojo se inflaman, empujando el ojo hacia
fuera; segundo, los msculos que abren los prpados estn hiperexcitados y hacen que el ojo
est siempre muy abierto.
Debilidad muscular: la falta de relajacin muscular hace que se pierda fuerza y
aumente el cansancio.
Palpitaciones y taquicardia: el corazn late ms deprisa y el pulso es ms fuerte. Si
el enfermo tena antes algn problema de corazn es frecuente que ahora empeore y, en
ocasiones, requiera estar ingresado para poder controlarlo. Tambin es habitual que
aparezcan arritmias cardacas, como la fibrilacin auricular.
Aumento del sudor: la piel siempre est caliente y hmeda; los hipertiroideos no
toleran bien el calor, incluso se quejan de calor cuando la temperatura real no es alta.
Picores y enrojecimiento de las palmas de las manos.
Pelo frgil: el cabello se torna fino y quebradizo. El 40% de los pacientes contina con
una alopecia difusa durante algunos meses despus de la curacin.
Aumento del ritmo intestinal: al igual que el resto de rganos, el tubo digestivo est
sobreestimulado y el trnsito intestinal es ms veloz. Por ello, la frecuencia de las
defecaciones aumenta, a veces con diarrea.
Disminucin de la menstruacin o, a veces, amenorrea (desaparicin de la
menstruacin).
Disfuncin sexual (en hombres).
Osteopenia: la reabsorcin del hueso viejo es ms rpida que la formacin de hueso
nuevo, as que los huesos son ms frgiles y las fracturas ocurren con ms facilidad.
Mixedema pretibial: se trata de una alteracin de la piel de las piernas, a la altura de
la espinilla. Se forma una placa inflamada, rosada o violcea, de aspecto de piel de naranja.
En general, se recomienda a la poblacin general que acuda al mdico si:

Aprecia cambios en su estado emocional, como excitacin o depresin. Se marea.


Nota palpitaciones, es decir, que el corazn late rpidamente y de forma irregular.

Diagnstico del hipertiroidismo


Sin duda la prueba diagnstica ms importante es el anlisis clnico de sangre. Los niveles de
hormonas tiroideas (T4 y T3) estarn ms elevados de lo normalen todos los casos de
hipertiroidismo.
Para identificar la causa del hipertiroidismo se deben realizar otras pruebas que permitan
descartar las posibles opciones. Con el anlisis sanguneo se pueden averiguar los niveles de
TSH, que estar elevada si la causa del hipertiroidismo es un tumor de la hipfisis, pero en el
resto de los casos la TSH estar disminuida. Tambin se puede detectar la molcula TSI, que
estimula a la glndula tiroides en la enfermedad de Graves.
En el caso del bocio multinodular o del adenoma txico se debe realizar una gammagrafa.
Esta prueba consiste en inyectar en la sangre una sustancia que contenga yodo radioactivo,
que sealiza las reas de la captacin de la tiroides. Lo normal es que toda la glndula capte
yodo por igual. En el caso del bocio multinodular se observarn zonas del tiroides que no
captan yodo y ndulos que captan en exceso; y en el caso del adenoma txico se ver un nico
ndulo grande que capta mucho yodo radioactivo. El examen no es doloroso para el paciente y
no supone un alto riesgo; solo se tiene que hacer bajo cierta vigilancia por si existe una alergia
no conocida previamente.

Adems, si se sospecha de la presencia de algn tumor en la glndula tiroides se pueden


tomar muestras con PAAF, que consiste en puncionar la tumoracin con una aguja muy fina
que aspira las clulas existentes para analizarlas posteriormente. Para poder realizar la
puncin es necesario que el ndulo sea palpable; si no es as, se pueden tomar muestras con
la ayuda de un ecgrafo o hacer una biopsia mediante una pequea ciruga.
Por ltimo, es muy importante controlar el buen funcionamiento de los rganos que se ven
afectados por las altas cantidades de hormonas tiroideas, como el corazn, por lo que se debe
vigilar la tensin arterial diariamente, y tambin se debe realizar un electrocardiograma que
descarte la presencia de arritmias. Si se sospecha una arritmia del tipo fibrilacin auricular, el
mdico puede optar por realizar una ecocardiografa para poder ver el movimiento del corazn
directamente.

Tratamiento del hipertiroidismo


Estos son los recursos utilizados para el tratamiento del hipertiroidismo:

Medicamentos antitiroideos
Algunos de estos frmacos son el propiltiouracilo y el metimazol. No se sabe muy bien cmo
actan exactamente, pero disminuyen los niveles de hormonas tiroideas. En 6 u 8 semanas se
suelen alcanzar los niveles normales de T4 y T3, y durante todo el tratamiento se deben
realizar anlisis de sangre a menudo para controlar que los niveles de hormonas tiroideas no
sean menores de lo habitual (hipotiroidismo).
Como cualquier medicamento, los antitiroideos pueden tener efectos secundarios, entre los que
destacan picor, exantemas en la piel, fiebre y, el ms grave, agranulocitosis. La agranulocitosis
es la desaparicin de los neutrfilos en la sangre, que son un tipo de clulas defensivas que
nos protegen de las infecciones; cuando esto ocurre es necesario retirar el frmaco
inmediatamente y corregir la alteracin.
Se debe consultar con el mdico si se est recibiendo tratamiento con antitiroideos y se
presentan sntomas de insuficiencia tiroidea, como:

Depresin.
Lentitud fsica y mental.
Aumento de peso.

Propanolol
Es un tipo de betabloqueante, es decir, un frmaco capaz de bloquear los efectos del sistema
nervioso autnomo. Se utiliza para aliviar los sntomas propios de la excitacin a la que est
sometido el sistema nervioso que hemos comentado (nerviosismo, temblor, sudor, etc.).

Yodo radioactivo
Si utilizamos dosis diferentes que las que se usan para la gammagrafa, el yodo radioactivo
puede destruir parte de la glndula tiroides, y as paralizar la sobreproduccin de hormonas
tiroideas. No es un tratamiento que se pueda utilizar en nios o embarazadas, ya que se trata
de una sustancia radioactiva perjudicial para los rganos en crecimiento. El principal problema

que puede ocasionar es que se destruya ms glndula tiroides de lo normal, y la produccin de


T3 y T4 sea escasa (hipotiroidismo).

Ciruga
En ciertas ocasiones es necesario extirpar la glndula tiroides, ya sea en parte o totalmente. La
ciruga est indicada especialmente en los casos de bocio multinodular y de adenoma txico, y
se procura respetar la mayor cantidad de glndula tiroides sana posible. En ocasiones, queda
menos glndula de lo necesario y, como ocurra al emplear yodo radioactivo, la persona se
queda en un estado de hipotiroidismo.

Levotiroxina
No es un frmaco para el tratamiento del hipertiroidismo, todo lo contrario, es un medicamento
que sustituye a las hormonas tiroideas; por lo tanto, solo se utiliza cuando los tratamientos
anteriores provocan un estado de hipotiroidismo que es necesario corregir. Tiene muy pocos
efectos secundarios y es fcil de controlar, por eso es preferible corregir el hipertiroidismo con
seguridad, incluso provocando un hipotiroidismo que es sencillo de paliar.

Pronstico del hipertiroidismo


Como se puede observar, hay varios tratamientos que hacen que el hipertiroidismo sea, por lo
general, curable. De hecho, algunas veces no se requiere tratamiento especfico sobre el
tiroides porque la causa es pasajera y desaparece sola.
En el caso del hipertiroidismo causado por la enfermedad de Graves es raro que mejore
por s mismo, y normalmente empeora con el tiempo. Esta enfermedad tiene muchas
complicaciones, varias graves, que afectan la calidad de vida del paciente, y suele ser causa de
bajas laborales frecuentes.
Por lo general, con un tratamiento adecuado el hipertiroidismo es fcil de controlar y curar pero,
sin tratamiento, puede desencadenar una crisis tireotxica, caracterizada por taquicardia
oarritmia cardiaca severa, insuficiencia cardiaca, deshidratacin y afectacin del estado de
conciencia, que supone una urgencia mdica porque puede llegar a causar la muerte.