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Fsil
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Felino dientes de sable (Smilodon fatalis).


Los fsiles (del latn fossilis, excavado) son los restos o seales de la actividad de organismos

pretritos.[1] Dichos restos, conservados en las rocas sedimentarias, pueden haber sufrido
transformaciones en su composicin (por diagnesis) o deformaciones (por metamorfismo
dinmico) ms o menos intensas. La ciencia que se ocupa del estudio de los fsiles es la
Paleontologa. Dentro de la Paleontologa estn la Paleobiologa, que estudia los organismos del
pasado entidades paleobiolgicas, que conocemos solo por sus restos fsiles, la Biocronologa,
que estudia cundo vivieron dichos organismos y la Tafonoma, que se ocupa de los procesos de
fosilizacin.

ndice
[ocultar]
1 Etimologa y evolucin del trmino
2 Localizacin
3 Tipos de fsiles
3.1 Icnofsiles
3.2 Microfsiles
3.3 Resina fsil
3.4 Pseudofsil
3.5 Fsil viviente
4 Registro fsil
4.1 Representatividad del registro fsil
5 Fosilizacin
5.1 Procesos de descomposicin
5.1.1 Procesos de descomposicin aerbica
5.1.2 Efectos de la descomposicin
5.1.3 Caracterizacin de la descomposicin
5.1.4 Origen, acumulacin y preservacin de la materia orgnica
5.2 Procesos fosildiagnicos
5.2.1 Marcadores biolgicos y sus utilidades
5.2.2 Rocas madre en la generacin de hidrocarburos
5.3 Procesos destructivos fsico-qumicos
5.4 Transporte e hidrodinmica
5.5 Fosildiagnesis
5.5.1 Esqueletos carbonatados
5.5.2 Esqueletos de aragonito
5.5.3 Esqueletos de calcita
5.5.4 Ndulos de carbonato y calizas litogrficas
5.5.5 Fsiles piritizados
5.5.6 Preservacin fsil como fosfato primario
5.5.7 Esqueletos calcreos
5.5.8 Esqueletos silceos
5.5.9 Fosilizacin de restos vegetales
6 ADN en fsiles
7 Importancia cientfica
8 Vase tambin
9 Referencias
10 Bibliografa

11 Enlaces externos

Etimologa y evolucin del trmino[editar]

Fsil de trilobites.

Fsil de ammonites.
El vocablo fsil se deriva del verbo latino fodere, excavar, a travs del sustantivo fossile, aquello
que es excavado A lo largo de toda la historia, y antes, en la prehistoria, el hombre ha encontrado
fsiles, restos de seres vivos petrificados por los minerales con los que se hallaban en contacto.
Fueron esos minerales los que sustituyeron o preservaron su forma externa.
El hombre primitivo les atribua un significado mgico. Ya los autores de la Antigedad clsica los
haban observado y, en general, interpretado correctamente. El trmino fsil lo empleaba ya Plinio
en el siglo I,[2] y su uso fue recuperado en el siglo XVI por Agricola, aludiendo a su carcter de
cuerpo enterrado (como derivado de fossa) e inclua tanto los restos orgnicos como los cuerpos
minerales integrados en los materiales de la corteza terrestre. Esta situacin se mantuvo hasta
principios del siglo pasado, si bien es verdad que los autnticos fsiles solan diferenciarse como
fsiles organizados.
El gelogo britnico Lyell defini a los fsiles como restos de organismos que vivieron en otras
pocas y que actualmente estn integrados en el seno de las rocas sedimentarias. Esta definicin
conserva su validez, aunque actualmente el trmino tiene una mayor amplitud, ya que se incluyen
en el mismo las manifestaciones de la actividad de organismos como excrementos (coprolitos),
restos de construcciones orgnicas, huellas de pisadas, impresiones de partes del cuerpo, dentelladas
(icnofsiles), etc.

Localizacin[editar]

Afloramiento con abundantes fsiles de gasterpodos (Turritella) y bivalvos (moldes internos),


expuestos en la superficie del terreno por la erosin (reelaborados). Regin de Puebla, Mxico.
Artculos principales: Yacimiento paleontolgico y Listado de yacimientos paleontolgicos.
Existen regiones de la Tierra que son conocidas por su particular riqueza en fsiles; por ejemplo, las
pizarras de Burgess Shale en la Columbia Britnica de Canad,[3] la caliza de Solnhofen o los
estratos ricos en dinosaurios de la Patagonia.
En Espaa, destacan Atapuerca y Las Hoyas. El primero es un rico yacimiento del Pleistoceno
donde se han encontrado, entre otros, abundantes fsiles de homnidos. El segundo es conocido por
la presencia de Iberomesornis.

Tronco petrificado de Araucarioxylon arizonicum. Los materiales originales han sido sustituidos
por otros minerales, sin perder la estructura.
Los lugares que posibilitan una preservacin excepcional (incluso a veces conservando seales de
tejidos blandos) son conocidos como Lagersttten (lugares de descanso o almacenamiento, en
alemn).

Tipos de fsiles[editar]
Los fsiles ms antiguos son los estromatolitos, que consisten en rocas formadas por la
precipitacin y fijacin de carbonato clcico, merced a la actividad bacteriana.[4] Esto ltimo se ha
podido saber gracias al estudio de los estromatolitos actuales, producidos por tapetes microbianos.
La formacin Gunflint contiene abundantes microfsiles ampliamente aceptados como restos
microbianos.[5]

Hay muchas clases de fsiles. Los ms comunes son restos de ammonoidea, caracoles o huesos
transformados en piedra. Muchos de ellos muestran todos los detalles originales del caracol o del
hueso, incluso examinados al microscopio. Los poros y otros espacios pequeos en su estructura se
llenan de minerales.
Los minerales son compuestos qumicos, como la calcita (carbonato de calcio), que estaban
disueltos en el agua. El paso por la arena o el lodo que contenan los caracoles o los huesos y los
minerales se depositaron en los espacios de su estructura. Por eso los fsiles son tan pesados. Otros
fsiles pueden haber perdido todas las marcas de su estructura original. Por ejemplo, una concha de
caracol originalmente de calcita puede disolverse totalmente despus de quedar enterrada. La
impresin que queda en la roca puede llenarse con otro material y formar una rplica exacta de la
concha. En otros casos, la concha se disuelve y tan solo queda el hueco en la piedra, una especie de
molde que los paleontlogos pueden llenar con yeso para descubrir la forma del resto.
Desde un punto de vista prctico distinguimos:
microfsiles (visibles al microscopio ptico).
nanofsiles (visibles al microscopio electrnico).
macrofsiles o megafsiles (aquellos que vemos a simple vista).
Los fsiles por lo general solo muestran las partes duras del animal o planta: el tronco de un rbol,
el caparazn de un caracol o los huesos de un dinosaurio o un pez. Algunos fsiles son ms
completos: registran una mayor cantidad de informacin paleobiolgica. Si una planta o animal
queda enterrado en un tipo especial de lodo que no contenga oxgeno, algunas de las partes blandas
tambin pueden llegar a conservarse como fsiles.
Los ms espectaculares de estos "fsiles perfectos" son mamuts lanudos completos hallados en
suelos congelados.[6] La carne estaba tan congelada, que an se poda comer despus de 20.000
aos. Los fsiles ms recientes, por convenio, son los referidos a organismos que vivieron a finales
de la ltima glaciacin cuaternaria, es decir, hace unos 13.000 aos aproximadamente. Los restos
posteriores (Neoltico, Edad de los Metales, etc.) suelen considerarse ordinariamente como
subfsiles.
Finalmente deben considerarse tambin aquellas sustancias qumicas incluidas en los sedimentos
que denotan la existencia de determinados organismos que las posean o las producan en exclusiva.
Suponen el lmite extremo de la nocin de fsil (marcadores biolgicos o fsiles qumicos).

Icnofsiles[editar]

Cruziana, rastro de trilobites (contramolde en la base de un estrato).


Artculo principal: Icnofsil
Los icnofsiles son restos de deposiciones, huellas, huevos, nidos, bioerosin o cualquier otro tipo
de impresin. Son el objeto de estudio de la Paleoicnologa.

Los icnofsiles presentan caractersticas propias que les hacen identificables y permiten su
clasificacin como parataxones: icnogneros e icnoespecies. Los parataxones son clases de pistas
fsiles agrupadas por sus propiedades comunes: geometra, estructura, tamao, tipo de sustrato y
funcionalidad. Aunque a veces diagnosticar la especie productora de un icnofsil puede resultar
ambiguo, en general es posible inferir al menos el grupo biolgico o el taxn superior al que
perteneca.
En los icnofsiles se pueden identificar varios tipos de comportamiento: filotaxia, fobotaxia,
helicotaxia, homostrofia, reotaxia y tigmotaxia.
El trmino icnofacies hace referencia a la asociacin caracterstica de pistas fsiles, recurrente en el
espacio y en el tiempo, que refleja directamente condiciones ambientales tales como la batimetra,
la salinidad y el tipo de sustrato.[7] Las pistas y huellas de invertebrados marinos son excelentes
indicadores paleoecolgicos, al ser el resultado de la actividad de determinados organismos,
relacionada con ambientes especficos, caracterizados por la naturaleza del sustrato y condiciones
del medio acutico, salinidad, temperatura y batimetra. Especialmente la profundidad del mar
condiciona el gnero de vida de los organismos y, por tanto, no es de extraar que se puedan
distinguir toda una serie de icnofacies de acuerdo con la batimetra, cuya nomenclatura, debida a
Seilacher,[8] se refiere al tipo de pistas ms frecuentes y ms carctersticas de cada una.
Un icnofsil puede tener varias interpretaciones:

Filogentica: Estudia la identidad del organismo productor. Da lugar a los parataxones.


Etolgica: Estudia el comportamiento del organismo productor.
Tafonmica: Se interesa por la posicin original y los procesos tafonmicos sufridos.
Sedimentolgica: Revela las condiciones paleoambientales de formacin.
Paleoecolgica: Estudiada por las icnofacies.

Microfsiles[editar]

Microfsiles de sedimentos marinos.


"Microfsil" es un trmino descriptivo que se aplica al hablar de aquellos fsiles de plantas o
animales cuyo tamao es menor de aquel que puede llegar a ser analizado por el ojo humano.
Normalmente se utilizan dos rasgos diagnsticos para diferenciar microfsiles de eucariotas y
procariotas:
Tamao: Los eucariotas son sensiblemente mayores en tamao a los procariotas, al menos
en su mayora.
Complejidad de las formas: Las formas ms complejas se asocian con eucariotas, debido la
posesin de citoesqueleto.

Resina fsil[editar]

Un Leptofoenus pittfieldae fosilizado mantenido en mbar


Artculo principal: mbar
La resina fsil (tambin llamada mbar) es un polmero natural encontrado en muchos tipos de
estratos por todo el mundo, incluso en el rtico. Se trata de la resina fosilizada de rboles hace
millones de aos. Se presenta en forma de piedras amarillentas.
La resina en su momento pudo atrapar insectos y pequeos animales debilitados, los que aparecen
dentro del mbar.

Pseudofsil[editar]

Pseudofsil: dendritas de pirolusita. Crecimientos minerales que asemejan restos vegetales.


Los pseudofsil son patrones visuales en rocas, producidos por procesos geolgicos, que se
asemejan a formas propias de los seres vivos o sus fsiles; un ejemplo clsico son las dendritas de
pirolusita (xido de manganeso, MnO2), que parecen restos vegetales. La interpretacin errnea de
los pseudofsiles ha generado ciertas controversias a lo largo de la historia de la Paleontologa. En
el ao 2003, un grupo de gelogos espaoles puso en entredicho el origen orgnico de los fsiles de
Warrawoona que, segn William Schopf, correspondan a cianobacterias que constituan el primer
rasgo de vida sobre la Tierra hace 3.500 millones de aos. La base de tal replanteamiento era que
estructuras filamentosas, similares a estos supuestos microfsiles de Warrawoona, pueden ser
producidos a temperatura y presin ambiente por la combinacin, en un medio alcalino, de una sal
de bario y un silicato.[9]

Fsil viviente[editar]
Artculo principal: Fsil viviente
Un fsil viviente es un trmino informal usado para referirnos a cualquier especie viviente que
guarde un gran parecido con una especie conocida por fsiles (se podra decir que es como si el
fsil hubiera "cobrado vida").
Los braquipodos son un ejemplo perfecto de "fsiles vivientes". Lingula es un braquipodo actual
del que se encuentran fsiles a travs de todo el Cenozoico. Otro ejemplo es el celacanto. Fue una
gran sorpresa encontrar este pez en las costas de frica en 1938, cuando se pensaba que llevaban 70
millones de aos extintos.

Registro fsil[editar]
El registro fsil es el conjunto de fsiles existentes. Es una pequea muestra de la vida del pasado
distorsionada y sesgada.[10] No se trata, adems, de una muestra al azar. Cualquier investigacin
paleontolgica debe tener en cuenta estos aspectos, para comprender qu se puede obtener a travs
del uso de los fsiles.

Representatividad del registro fsil[editar]

Fotografa de hojas fsiles de la planta Ginkgo biloba.


El nmero de especies totales (entre plantas y animales) descritas y clasificadas asciende a 1,5
millones. Este nmero sigue en aumento, pues se descubren aproximadamente diez mil insectos
cada ao (existe una gran diversidad de insectos, se conocen 850 000 especies). Se estima que solo
falta un centenar de especies de aves por describir (existe una baja diversidad de aves, pues solo se
conocen 8600 especies). Las estimaciones sobre las especies vivas posibles son de 5 millones. Se
conocen unas 300 000 especies de fsiles, es decir, el 20 % del nmero de especies vivientes
conocidas y menos del 6 % de las probables. El registro fsil abarca desde hace 3500 millones de
aos hasta la actualidad; sin embargo, el 99 % de sus representantes se encuentran desde hace 545
millones de aos hasta ahora. Son comparaciones asombrosas si consideramos que el registro fsil
incluye centenares de millones de aos y que la fauna y la flora vivientes representan solo un
instante de tiempo geolgico. Si la conservacin de los fsiles fuera aceptablemente buena, sera
previsible que el nmero de especies extintas superara en mucho el nmero de las especies actuales.
Hay varias explicaciones posibles a la pobreza relativa en especies extintas:
Fuerte crecimiento en la diversidad biolgica a travs del tiempo. Esto provoca que los
expertos se pregunten si exista falta de variedad en el pasado geolgico.
Puesto que la diversidad se mide por el nmero de taxones (especies, gneros, familias, etc.)
que vivieron durante un intervalo de tiempo definido, y que no todos los tiempos geolgicos
poseen la misma, hay que tener en cuenta el hecho de que algunas partes de la columna
geolgica son mejor conocidas que otras. El nmero de paleontlogos que trabajan en el
Paleozoico y Precmbrico representa un porcentaje muy bajo; sin embargo, la extensin de
estos terrenos es considerable.
Las rocas ms recientes afloran en reas mayores porque estn ms cerca de la "parte alta
del montn"
Todo sugiere que la diversidad actual puede no ser apreciablemente ms alta que la media en todo el
tiempo que va desde el Cmbrico. Por lo tanto la baja cifra de especies extintas no puede explicarse
satisfactoriamente por la idea de que la diversidad crece con el progreso evolutivo. Las especies se
extinguen y son reemplazadas por otras durante el curso del tiempo geolgico. Se ha sugerido el
plazo de 12 millones de aos para un reemplazo completo de todas las especies. La duracin de los
distintos biocrones est entre 0,5 y 5 millones de aos (2,75 millones de aos el biocrn medio).
Finalmente, como conclusin, la cantidad de especies extintas estimadas es:

Fosilizacin[editar]
Vase tambin: Tafonoma
Para que un resto corporal o una seal de un organismo merezca la consideracin de fsil es
necesario que se haya producido un proceso fsico-qumico que le afecte, conocido como
fosilizacin. En este proceso se pueden producir transformaciones ms o menos profundas que
pueden afectar a su composicin y estructura. Este proceso va en funcin del tiempo, por lo que
debe haber transcurrido un determinado intervalo a partir del momento de produccin del resto para
que llegue a la consideracin de fsil. La fosilizacin es un fenmeno excepcionalmente raro, ya
que la mayora de los componentes de los seres vivos tienden a descomponerse rpidamente
despus de la muerte.[11]

Tarbosaurus en el Museo de Historia Natural de Mnster.


La permineralizacin ocurre despus del enterramiento, cuando los espacios vacos en un
organismo (espacios que en vida estaban llenos de lquido o gas) se llenan con agua subterrnea, y
los minerales que sta contiene precipitan, llenando dichos espacios.
En muchos casos los restos originales del organismo han sido completamente disueltos o destruidos.

Procesos de descomposicin[editar]
Son los principales responsables en el mundo. Su efecto es la rareza con que se conservan partes
orgnicas blandas (0.01% de los individuos en una comunidad marina solo tienen partes blandas).
La presencia de partes blandas son indicativas de condiciones sedimentolgicas y diagenticas
excepcionales.
Procesos de descomposicin aerbica[editar]
Son los ms rpidos y eficaces para la biodegradacin. Por ello, las condiciones anxicas son un
requisito previo a la preservacin de organismos ligeramente mineralizados y de partes blandas. La
demanda de oxgeno para la descomposicin en un medio aerbico es muy alta (1 mol de Corg.
requiere 106 moles de O2). Una reaccin estndar sera as:

Efectos de la descomposicin[editar]
La descomposicin es la principal fuente de prdida de informacin en el registro fsil y la
mineralizacin es la nica va de frenarla. Los tejidos pueden conservarse como
permineralizaciones, residuos orgnicos alterados o, con el deterioro prolongado, como improntas.
Si la descomposicin supera a la mineralizacin, se destruyen los tejidos y solo se conservan

refractarios como la quitina, la lignina o la celulosa.


Caracterizacin de la descomposicin[editar]
La descomposicin en el registro fsil puede caracterizarse a tres niveles:
1. Identificacin de la descomposicin y prdida de informacin en la estructura de organismos
fsiles.
2. Reconocimiento de minerales particulares y los marcadores geoqumicos asociados a
regmenes particulares de descomposicin.
3. Preservacin de microbios fsiles involucrados en el proceso de descomposicin.
Origen, acumulacin y preservacin de la materia orgnica[editar]

Concentracin de artejos desarticulados de crinoideo (Isocrinus nicoleti)


La mayor parte se recicla (dando lugar a CO2) dentro de la columna de agua, particularmente en la
zona euftica. Una proporcin relativamente pequea de la materia orgnica producida pasa a
formar parte de los sedimentos adyacentes, y quedan afectadas por los modificadores del flujo
orgnico (bioestratinmicos), que son la foto-oxidacin, la actividad microbiana y los organismos
detritvoros.

Procesos fosildiagnicos[editar]
La materia orgnica incluye adems de lpidos libres, biopolmeros como los hidratos de carbono,
protenas, quitina y lignina, algunos de los cuales sern utilizados para su consumo y modificacin
por organismos bentnicos y diversos microorganismos. El resto, no utilizado de esta manera,
puede sufrir policondensacin para formar geopolmeros, y pasa a formar parte del protoquergeno,
precursor del quergeno. Con el entierro del sedimento, la creciente condensacin e insolubilizacin
produce la lenta conversin diagentica a quergeno que constituye el volumen de la materia
orgnica en antiguos sedimentos.
Marcadores biolgicos y sus utilidades[editar]
Las molculas orgnicas (fsiles qumicos) son abundantes en muchos sedimentos y rocas
sedimentarias, y se denominan marcadores biolgicos "biomarker". Su estudio e identificacin
requieren tcnicas sofisticadas de toma de muestra y anlisis. Conservan un registro muy detallado
de la actividad biolgica del pasado y estn relacionados con molculas orgnicas actuales. Las
posibles fuentes de marcadores biolgicos en muestras geolgicas son tantas como molculas se
conocen en los organismos.
Rocas madre en la generacin de hidrocarburos[editar]
Una roca madre es un volumen rocoso que ha generado o ha estado generando y expeliendo
hidrocarburos en cantidades suficientes para formar acumulaciones de petrleo y gas. La mayora
de las rocas madre potenciales contienen entre 0,8 y 2% de carbono orgnico. Se acepta un lmite

aproximado del 0,4% como el volumen ms bajo de carbono orgnico para la generacin de
hidrocarburos, estando el ptimo por encima del 5-10%. La naturaleza de los hidrocarburos
generados depende fundamentalmente de la composicin del quergeno, que puede estar
constituido por dos tipos de materia orgnica:
Proveniente de restos de plantas terrestres, en cuyo caso los sedimentos liberarn gas
principalmente.
Proveniente de medios acuticos (marino o lacustre) con bacterias, algas, fito y
zooplancton, en cuyo caso producirn petrleo con la maduracin suficiente.

Procesos destructivos fsico-qumicos[editar]


La durabilidad de los esqueletos es la resistencia relativa de stos a la fractura y destruccin por
agentes fsicos, qumicos y biticos. Estos procesos destructivos pueden dividirse en cinco
categoras que siguen un orden ms o menos secuencial:
1. Desarticulacin: Es la disgregacin de esqueletos constituidos por elementos mltiples a lo
largo de junturas o articulaciones preexistentes (puede darse incluso antes de la muerte,
como en mudas o exuvios de muchos artrpodos). La descomposicin destruye los
ligamentos que unen los osculos de equinodermos en unas pocas horas o das despus de la
muerte. Los ligamentos como los de los bivalvos, compuestos por conquiolina, son ms
resistentes y pueden permenecer intactos durante meses a pesar de la fragmentacin de las
conchas.
2. Fragmentacin: Se produce por el impacto fsico de objetos y por agentes biticos como
predadores (incluso antes de la muerte) y carroeros. Algunas formas de rotura nos permiten
identificar al predador. Las conchas tienden a romperse a lo largo de lneas de debilidad
preexistentes como lneas de crecimiento o de ornamentacin. La resistencia a la
fragmentacin est en funcin de varios factores:
Morfologa del esqueleto.
Composicin.
Microestructura, espesor y porcentaje de matriz orgnica.
3. Abrasin: Es el resultado del pulido y molienda de los elementos esquelticos, produciendo
un redondeamiento y una prdida de los detalles superficiales. Se han realizado estudios
semicuantitativos de las proporciones de abrasin, introduciendo conchas en un tambor
rotatorio con gravas silceas.[12] Su grado de intensidad est relacionado con diversos
factores:
La energa del medio.
El tiempo de la exposicin.
El tamao de la partcula del agente abrasivo.
La microestructura de los esqueletos.
4. Bioerosin: Solo se puede identificar cuando est asociada a fsiles reconocibles como
esponjas clionas y algas endolticas. Su accin destructora es muy alta en medios marinos
poco profundos, donde se puede observar actualmente una prdida de peso del 16 al 20% en
las conchas de moluscos contemporneos. No est claro si dichas proporciones se mantenan
en el Paleozoico, cuando las esponjas clionas eran menos abundantes.
5. Corrosin y disolucin: Es el resultado de la inestabilidad qumica de los minerales que
forman los esqueletos en la columna de agua o en los poros del sedimento. La disolucin
puede empezar en la interfase sedimento-agua y puede continuar a profundidades
considerables dentro del sedimento. La bioturbacin de los sedimentos normalmente
favorece la disolucin por la introduccin de agua marina dentro del sedimento que a la vez
favorece la oxidacin de sulfuros.
6. Corrasin: En la prctica, los efectos de abrasin mecnica, la mayora de los de bioerosin
y de corrosin son difciles de distinguir en los fsiles. Algunos autores proponen el trmino

de corrasin para indicar el estado general de las conchas, resultado de cualquier


combinacin de estos procesos. El grado de corrasin proporciona un ndice general del
tiempo que los restos han estado expuestos a estos tres procesos.
Los procesos destructivos de desarticulacin, fragmentacin y corrasin son muy evidentes en el
registro fsil. Estos procesos afectan de manera diferente a los distintos tipos de esqueletos. La
mayora de los organismos marinos se puede asignar a una de las cinco categoras arquitectnicas
de esqueleto: macizo, arborescente, univalvo, bivalvo o de elementos mltiples.
Esqueletos macizos: Resistentes a la rotura y muy resistentes a la destruccin mecnica. Sin
embargo, al permanecer en el suelo del mar intervalos prolongados de tiempo, presentan a
menudo efectos de corrasin en mayor magnitud que otros esqueletos.
Esqueletos arborescentes: Son los indicadores ms sensibles de fragmentacin; una
ausencia de rotura en tales esqueletos es un indicador excelente de mnima perturbacin del
ambiente sedimentario.
Esqueletos bivalvos: Se desarticulan con relativa rapidez despus de la muerte, aunque
aquellos con ligamentos de conquiolina pueden permanecer articulados durante perodos
prolongados.
Esqueletos de elementos mltiples: Son los mejores indicadores de un rpido
enterramiento.
Cuando se toman en conjunto los distintos tipos de esqueletos y sus sensibilidades a los agentes
destructivos, nos encontramos con unos excelentes indicadores de los procesos sedimentarios, lo
que puede usarse para definir distintas tafofacies.

Transporte e hidrodinmica[editar]
Si se considera como partculas sedimentarias los restos esquelticos de los organismos, se podr
realizar estudios sobre su comportamiento hidrodinmico (conchas de braquipodos, bivalvos,
gasterpodos, cefalpodos, ostrcodos y crinoideos). En general se conoce poco del
comportamiento hidrodinmico de estas partes duras, tan abundantes e importantes ecolgicamente
en ambientes de aguas poco profundas de medios modernos y del registro fsil. El comportamiento
hidrodinmico de las conchas es complejo e imprevisible, principalmente debido a la gran
diversidad de formas involucradas.

Fosildiagnesis[editar]
Artculo principal: Fosildiagnesis

La comprensin de los procesos diagenticos es fundamental para interpretar correctamente la


mineraloga original, estructura de esqueletos y conchas, sus afinidades taxonmicas y su
paleoecologa. Un problema que se plantea muy frecuentemente es deducir cual ha sido la
mineraloga original de grupos extintos (corales rugosos, arqueocitidos, estromatopridos...). La
transicin hasta el estado de fsil depende mucho de la composicin esqueltica.

Esqueletos carbonatados[editar]
Despus del enterramiento el carbonato se altera en mayor o menor magnitud durante la diagnesis
temprana.
Esqueletos de aragonito[editar]
El aragonito normalmente se transforma en calcita mediante uno de estos procesos principalmente:
Disolucin total: Si las aguas de la zona vadosa no estn saturadas en carbonatos se produce
la disolucin total del esqueleto y el relleno por calcita. El rea vaca reproduce un molde de
la concha y no se conserva la estructura de la concha. Se pueden formar drusas con cristales
hacia el centro. El tiempo que dura el proceso es variable.
Calcificacin: En este segundo caso los esqueletos de las conchas preservan las estructuras
relictas (distintas capas o lamelas de las conchas). Incluso se pueden preservar cristales
enteros de aragonito que nos dan una informacin muy valiosa. El reemplazamiento se
produce de forma gradual y respeta la estructura original.
Esqueletos de calcita[editar]
En general, los esqueletos fsiles que estaban constituidos por calcita mantienen frecuentemente
esta composicin original (a menos que se hayan silicificado o dolomitizado). El contenido en
magnesio tiende a reducirse, de forma que puede haber alteracin diagnica con alto o bajo
contenido de calcita. Existen tcnicas especiales como la catodoluminiscencia que permiten
determinar su contenido original a partir de reas relictas que han conservado su composicin
original.
Ndulos de carbonato y calizas litogrficas[editar]
La preservacin de partes blandas est asociada en muchas ocasiones con la precipitacin de
carbonatos en forma de ndulos y estratificados, como es el caso de las calizas litogrficas. Los
ndulos carbonatados estn constituidos por siderita o calcita y asociados a sedimentos arcillosos
ricos en microorganismos. Contienen fsiles que a menudo se conservan en tres dimensiones
incluyendo a veces partes blandas fosilizadas. Su tamao vara entre 10 y 30 centmetros aunque se
han encontrado de hasta 10 metros (incluyendo un plesiosaurio completo). El contenido en
microorganismos y su descomposicin son los factores primarios que controlan el grado de anoxia,
Eh y pH. En presencia de oxgeno, la respiracin microbiana produce CO2 que se acumula en el
agua de los poros del sedimento, favoreciendo la disolucin de los carbonatos

En ausencia de oxgeno las bacterias del sedimento utilizan una serie de oxidantes alternativos en el
proceso de la respiracin (Mn, NO3-, Fe o SO42-) y cuando todos los oxidantes han desaparecido
son las reacciones de fermentacin las que dominan producindose metano. Las calizas litogrficas
se forman en medios lacustres y marinos, son de grano muy fino y finamente bandeadas. Un
ejemplo son las famosas calizas de Solnhofen del Jursico de Baviera que contienen los fsiles de
Archaeopteryx. El carbonato en estos depsitos se puede originar a partir de una fuente biognica
(como algas calcreas) o como un precipitado qumico.
Fsiles piritizados[editar]
La pirita sedimentaria se encuentra como un componente menor de sedimentos marinos clsticos
tanto actuales como antiguos. Los estudios en sedimentos actuales han demostrado que la formacin
de pirita autignica se suele dar en la diagnesis muy temprana a tan solo unos centmetros por

debajo de la interfase agua-sedimento. Un aumento de la cantidad de microorganismos o la


profundidad de enterramiento, impide la difusin de oxgeno en el sedimento y los
microorganismos se ven obligados a respirar anaerbicamente. La mineralizacin detiene la prdida
de informacin asociada a la descomposicin de macroorganismos y la precipitacin de pirita en la
diagnesis temprana es un importante medio para la preservacin de los fsiles. En los tejidos
blandos como msculos y tambin quitina, durante la diagnesis temprana se puede producir la
piritizacin. Cuando la descomposicin es ms avanzada y por lo tanto ms tarda la formacin de
pirita, se destruirn tejidos blandos y solo los compuestos biolgicos resistentes (denominados
refractarios) como celulosa y lignina se conservan. Las partes biognicas duras como las conchas
(carbonato clcico y magnesio) y los huesos (fosfato de calcio) son algunas de las estructuras
biolgicas ms resistentes a la descomposicin. De las dos, el carbonato de calcio es el ms
inestable y por consiguiente el que con ms probabilidad puede ser reemplazado por pirita. La pirita
sedimentaria presenta varias morfologas:
Framboides: Agregados esfricos de microcristales en forma de cubos y octgonos en
sedimentos arcillosos. Su tamao vara de unas micras a aproximadamente 1 milmetro de
dimetro.
Sedimentos piritizados: Son sedimentos infiltrados en cavidades biognicas que han sido
consolidadas por pirita. Pueden llegar a reemplazar a los granos detrticos.
Relleno de cavidades: El relleno por pirita euhedral de cavidades es muy comn en
sedimentos arcillosos. Dichas cavidades constituyen en muchos casos el espacio que
ocupaban moluscos, braquipodos y alvolos de huesos.
Incrustaciones: Son precipitaciones en la superficie exterior de los fsiles.
Texturas pseudomrficas: La pirita puede reemplazar tanto minerales detrticos como
fsiles, incluyendo tambin la preservacin de estructuras sedimentarias, madrigueras y
coprolitos.
La formacin de pirita est controlada por la concentracin de carbono orgnico, sulfato y
minerales detrticos frricos. En un ambiente marino normal los minerales frricos y los sulfatos
estn presentes en abundancia y la formacin de pirita es controlada por el suministro de carbono
orgnico. Sin embargo, en ambientes de agua dulce la formacin de pirita est muy limitada por la
baja concentracin de sulfato.
Preservacin fsil como fosfato primario[editar]
El fsforo es un elemento fundamental en la vida. Se concentra en tejidos duros, como huesos o
algunas cutculas, o ms a menudo en partes blandas. Por consiguiente no sorprende que est
involucrado en la fosilizacin. El esqueleto de vertebrados est principalmente compuesto de
hidroxiapatito (Ca10(PO4)6(OH)2). Algunos OH pueden ser reemplazados localmente, por iones de
F-, sobre todo en dientes, produciendo un hidroxi-fluorapatito menos soluble. Los caparazones
fosfticos de invertebrados tienen composiciones similares con alguna variacin. La composicin
de los huesos fsiles contienen ms flor. El volumen medio del flor de los huesos de peces
marinos y de agua dulce es respectivamente 4.300 ppm y 300 ppm, mientras que los fsiles
contienen 22.100 ppm y 19.900 ppm de flor.
Esqueletos calcreos[editar]
Los esqueletos de carbonato de calcio pueden pasar a apatito sin cambio en la morfologa externa.
En ambientes naturales, esta alteracin diagnica est asociada a depsitos de fosfato. La
transformacin bacteriana de organismos calcreos en apatito se ha demostrado en laboratorio.
Estas observaciones y experimentos hacen pensar en el siguiente posible mecanismo:
1. El fsforo necesario para reemplazar carbonato por apatito procede de los microorganismos
del sedimento.

2. Los microorganismos (bacterias, algas, hongos) promueven la descomposicin, liberando


iones fosfato y acidificando el agua intersticial de los sedimentos (esta acidificacin que
puede ser muy localizada, promueve la disolucin de los carbonatos). El fosfato liberado se
combina con calcio para formar apatito que se forma preferentemente en la interfase
carbono/microorganismo reemplazando al carbonato disuelto. Este reemplazamiento
preserva la forma externa de la concha original y al igual que en la fosilizacin del apatito
primario, el flor juega un papel importante al ser la composicin final carbonato-florapatito.
Esqueletos silceos[editar]
La fosfatizacin de slice primaria tambin aparece en algunos esqueletos de radiolarios aunque este
proceso todava no es bien conocido.
El examen microscpico de muestras de fosforitas muestra que numerosos microorganismos sin
caparazn mineralizado (algas, hongos, bacterias) mineralizan como apatito, aunque no tuvieran
ningn precursor mineral. Un ejemplo bien conocido son los coprolitos fosfatizados donde la propia
materia orgnica es reemplazada por apatito que conserva la forma exacta del objeto. Por ejemplo,
las estras de contraccin de algunos coprolitos. La fosfatizacin de partes blandas tambin es
frecuente; se conocen muchos ejemplos en artrpodos (coppodos, ostrcodos) que aparecen en
ndulos calcreos y fosfticos dentro de calizas nodulares, o en coprolitos de grandes vertebrados.
Estudios en fosforitas y sobre la sntesis experimental del apatito han permitido realizar una
estimacin de las condiciones probables en la fosilizacin del apatito. Debido a sus requisitos de
estabilidad, el apatito se forma preferentemente en un ambiente deficiente en oxgeno, a veces
incluso en condiciones totalmente reductoras, como indica su frecuente asociacin con pirita. Este
ambiente se consigue fcilmente en medios con abundante materia orgnica, que es a su vez la
principal fuente de fsforo.
La slice puede reemplazar a la calcita y al aragonito de las conchas y permineralizar la madera.
Tambin puede formar ndulos o capas de slex, reemplazando sedimentos carbonatados o
precipitando directamente, envolviendo o rellenando fsiles o incluso restos de bacterias,
microfsiles orgnicos y plantas que se preservan excepcionalmente, como en las Rhynie Chert
(Escocia).
Hay tres modos comunes de reemplazo mineral de la concha:
Como una corteza blanca granular.
Como un reemplazo finamente granular.
Como anillos concntricos de slice.

Tronco de rbol fosilizado en Igea, La Rioja (Espaa).

Fosilizacin de restos vegetales[editar]


Las plantas estn compuestas por varias partes (tallo, ramas, races, hojas, polen, frutos, semillas)
algunas de las cuales se separan durante la vida, mientras otras lo hacen despus de la muerte. Una
adecuada comprensin de los procesos de dispersin que afectan a estas partes es muy importante
en la interpretacin correcta de las asociaciones paleoflorsticas. Estudios sobre dispersin de hojas
por el viento muestran que viene determinada por su peso y forma.
Los restos vegetales se pueden conservar de varias formas:
Permineralizacin.
Preservacin del material original.
Carbonizacin.

ADN en fsiles[editar]
Recientemente ha podido constatarse la posibilidad de extraer restos de ADN de fsiles, y
amplificarlos mediante PCR. La evolucin de estos conocimientos ha sido muy rpida, ya que si a
finales de los 90 existan reticencias sobre la veracidad de los restos fsiles de ADN,[13] para el ao
2000 ya existan publicaciones y se haba establecido una metodologa.[14] Por aqul entonces ya
se haban extrado secuencias cortas de fsiles de Neandertal y de mamut. Aos despus, tambin
hay multitud de ejemplos en plantas[15] e incluso bacterias.[16] As, Golenberg y su equipo
obtuvieron una secuencia parcial de DNA de cloroplasto perteneciente a un fsil de Magnolia
latahensis.[17] No obstante, se ha mantenido la controversia sobre la fiabilidad de los
procedimientos utilizados.[18] Este ADN fsil permitira establecer relaciones filogenticas entre
distintos taxones, adems de facilitar una visin global de las ramas evolutivas.[19] Adems, facilita
la estimacin en la tasa de mutacin existente entre taxones relacionados.[17] [20] Los mtodos
propuestos son:

Insectos en mbar
Extraccin de mbar: Esta sugerencia, en un principio inviable y ficticia, fue alimentada
en la fantasa popular a travs de la novela de ficcin (y posterior pelcula) Parque Jursico.
En este libro se sugera que insectos chupadores atrapados en mbar podan preservar
magnficamente ADN de otros animales, como por ejemplo, dinosaurios. En la realidad se
ha podido extraer ADN de insectos conservados en mbar de una antigedad superior a 100
millones de aos, sin embargo los fragmentos de ADN as obtenidos hasta ahora
corresponden a los propios insectos, no a otros animales de los que hubieran podido
alimentarse.[21]
Extraccin de cristales en huesos: Se ha observado que en los huesos a veces se forman
cristales. Los cientficos demostraron que el ADN contenido en estos cristales se conservaba
en un relativo buen estado.[22]
Extraccin directa del fsil: Cientficos argentinos aseguran que el ADN se mantiene
incluso millones de aos, por lo que se encuentran directamente en los restos.[23]

Importancia cientfica[editar]

Fsil de un Oviraptor.
Los fsiles tienen una importancia considerable para otras disciplinas, como la Geologa o la
Biologa evolutiva, son las aplicaciones prcticas de la Paleontologa.
Basndose en la sucesin y evolucin de las especies en el curso de los tiempos geolgicos, la
presencia de fsiles permite datar las capas del terreno (Bioestratigrafa y Biocronologa), con
mayor o menor precisin dependiendo del grupo taxonmico y grado de conservacin. As se han
establecido la mayor parte de las divisiones y unidades de las escalas cronolgicas que se usan en
estratigrafa.
Aportan informacin de paleoambientes sedimentarios, paleobiogeogrficas, paleoclimticas, de la
evolucin diagentica de las rocas que los contienen, etc.
Los fsiles siguen revisndose, utilizando en cada ocasin tcnicas ms modernas. La aplicacin de
esas tcnicas conlleva nuevas observaciones que modifican a veces planteamientos previos. As, por
ejemplo, tras una revisin realizada en 2006 con tcnicas tomogrficas de rayos X, se concluy que
la familia que contiene a los gusanos Markuelia tena una gran afinidad con los gusanos priaplidos,
y es adyacente a la rama evolutiva de Priapulida, Nematoda y Arthropoda.[24