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Cmo se Mide la Biodiversidad?

1. Introduccin y advertencia
Los conceptos que siguen no parecen directamente relacionados con la conservacin de los recursos naturales,
como tampoco es evidente su aplicacin prctica a la solucin de problemas relacionados con la biodiversidad.
Aunque parezcan triviales en realidad son algunos de los fundamentos de la Ecologa y pueden ser muy difciles de
evaluar e interpretar correctamente. Es til que se conozcan al menos en su forma ms general para no emplearlos
de modo incorrecto.
El desarrollo de estrategias eficientes de manejo de recursos se basa en parte en el conocimiento slido de los
sistemas biolgicos, informacin que proprociona la Ecologa. Sin embargo, la aplicacin correcta de este
conocimiento depende del contexto particular. En otras palabras, el puente entre el conocimiento y su aplicacin se
tiene que construir a cada momento.
2. La estructura
La estructura de un conjunto de especies se detecta slo al estudiarlo en su totalidad. Se trata de todas las relaciones
que mantienen entre si todos los elementos del conjunto. Como es imposible identificar y evaluar todas las
interaciones, se emplean diferentes medidas o indicadores que nos sirven para dilucidar, aunque sea parcialmente,
la estructura del conjunto de especies.
2.1. INDICADORES PUNTUALES DE DIVERSIDAD
Son aquellas medidas que se realizan en una sola comunidad, sin compararla con otras.
Un indicador muy conocido es el de DIVERSIDAD . Aunque en el habla comn tiene un significado amplio
relacionado con el nmero de especies (riqueza) de una comunidad, su significado ecolgico preciso hace
referencia a una combinacin del nmero de especies y sus abundancias relativas dentro de una comunidad
biolgica. La diversidad de una comunidad completa puede ser prcticamente imposible de calcular, porque en
teora se deberan considerar todas las poblaciones de todas las especies, desde protozoarios y bacterias hasta
mamferos grandes, incluyendo helechos, insectos, pastos, es decir todo lo que sea parte de la comunidad. Por ello,
la gran mayora de estudios de diversidad en un sitio se restringen a unos pocos grupos, como por ejemplo,
roedores, mariposas, escarabajos o rboles. Aunque sean estudios parciales, no por ello son menos importantes,
pues dan ideas generales acerca de la estructura global de una comunidad.
2.1.1. Interacciones entre dos especies
Ya se ha mencionado antes que las poblaciones siempre interactan unas con otras. En trminos generales, una
interaccin puede ser beneficiosa ( +), daina (-) o nula (0) para una poblacin. La representacin de las posibles
interacciones ente dos especies es la siguiente:
especie B
0
especie A

00

+0

++

-0

-+

--

Nota: La esquina superior derecha est vaca porque representa las mismas interacciones que la esquina inferior izquierda.

2.1.2. Indicadores de interacciones entre varias especies


Otro indicador muy usado, al menos conceptualmente, es el de la RED TRFICA, que es la representacin de las
interacciones de muchas especies. Consiste en imaginar que las especies del sistema son nodos y las interacciones

entre ellas son flechas que los unen.

El sentido de las flechas indica hacia donde hay transferencia de materia y energa (quin se come a quin). El
signo que est en los extremos de las flechas muestra si la especie se perjudica (-) o se beneficia con la interaccin
(+).
De este modo se pueden representar grandes conjuntos de especies y de sus interacciones. Sin embargo, la
medicin de las intensidades de las interacciones es difcil de realizar en la prctica.
3. La funcin
Hasta ahora se ha mencionado slo a los componentes de un sistema biolgico; todas las medidas y herramientas
expuestas anteriormente usan como informacin la presencia y la abundancia de las especies, al igual que sus
interacciones. Pero los sistemas biolgicos se pueden estudiar tambin por medio de lo que los organismos hacen,
es decir, por sus funciones.
Un individuo de una especie cualquiera intercambia materia y energa con su entorno, al igual que responde ante
presiones ambientales. Por ejemplo, se enferma y se recupera.
Dicho par de actividades o funciones, tienen equivalentes cuando se estudian en escalas mayores a las del
individuo. En escala de ecosistemas, dichas funciones se conocen como los flujos de nutrimentos y las propiedades
de estabilidad, resilencia y conectividad.
3.1. FLUJOS DE NUTRIMENTOS
El intercambio de materia y energa entre una planta y su medio se puede evaluar para grandes zonas con
vegetacin sin tener que medir los flujos en cada planta individual. Mediante anlisis qumicos en el suelo, en el
agua y en las plantas se han logrado conocer las principales rutas que siguen los elementos a travs del suelo, el
agua, los seres vivos y la atmsfera. Algunos de los ciclos ms importantes son los del carbono, nitrgeno, del
fsforo, del potasio y del calcio.
En la actualidad, el ciclo de carbono juega un papel muy importante, porque est relacionado con el proceso
conocido como cambio climtico del planeta.
3.2. QU TAN IMPORTANTE ES UNA ESPECIE?
Una conclusin general (casi obvia) que se ha obtenido del estudio de las poblaciones es que estas tienen
"importancias" distintas dentro de una comunidad biolgica. Esto quiere decir que existen especies que, debido a
sus carcatersticas, afectan mucho ya sea a otras especies o al ambiente en el que crecen.
Un ejemplo muy conocido es el de las abejas, que mientras buscan alimento para la colmena polinizan las flores
que visitan. La riqueza de plantas con flor en una regin depende en parte de la presencia de estos insectos,
consecuentemente. Si ellos desaparecieran, las plantas no podran ser polinizadas.

Otro ejemplo es el de los castores. Estos roedores alteran los flujos naturales de los arroyos para hacer sus
madrigueras (con sus famosas presas), provocando inundaciones y cambios en la composicin florstica de su
entorno inmediato.
Como estos hay muchos casos en los que una especie modifica "ms de la cuenta" al ambiente o a otras especies.
3.2.1. Primera posibilidad
Una de las polmicas acerca de la estructura de las comunidades y de los ecosistemas est basada en los conceptos
anteriores. Coloquilamente se le conoce como la hiptesis del remache de avin. Como es sabido, una de estas
mquinas est compuesta por miles de piezas, que juntas le permiten volar de modo seguro. Si algunos de los
remaches del avin se perdieran, la funcin bsica, el vuelo, no se vera seriamente afectada ya que el resto de las
piezas mantendran la capacidad de volar del aparato. Pero conforme se perdieran ms y ms remaches llegara el
momento en el que el avin no sirviera ms.
Esta analoga se emplea con los ecosistemas y comunidades biolgicas. Si las especies de un ecosistema fueran
"equivalentes" a los remaches, entonces las funciones de transferencia de materia y energa de los ecosistemas no
se veran afectadas por la prdida de algunas pocas especies. Sin embargo, si la prdida aumentara entonces
llegara el momento en el que las funciones del ecosistema se colapsaran.
Esta concepcin de los ecosistemas tiene implicaciones para el manejo de los recursos. Si lo importante es
conservar las funciones de los ecosistemas, entonces no es relevante "quin" cumpla la funcin, mientras la haga
bien (un caso extremo sera cambiar bosques tropicales nativos por plantaciones de eucaliptos de rpido
crecimiento: las funciones de captura de carbono se mantendran o incluso aumentaran).
Otra posible conclusin es que no es necesario conservar a todas las especies de un ecosistema, sino slo a aquellas
que sean las ms importantes, en trminos de la funcin del ecosistema.
3.2.2.

Segunda posibilidad

Sin embargo (dejando aparte a las especies exticas), tambin es cierto que la presencia de una especie en un
ecosistema es resultado de un proceso de adaptacin de ella tanto al ambiente como a las dems especies.
Consecuentemente, todas las especies estn relacionadas, aunque sea en grado mnimo, al tener una historia
evolutiva compartida. Adems, debe considerarse el hecho de que las especies de un ecosistema no se relacionan de
modo sencillo. Tomando como referencia el esquema de red trfica lneas arriba, los cambios en el tamao
poblacional de la especie C pueden afectar a la especie F por medio de una especie intermediaria D.
Si estas consideraciones son correctas, entonces la prdida de una especie tendra consecuencias difciles de
preveer en las funciones de un ecosistema: podra no pasar nada o desatarse una catstrofe. Por lo tanto, la nica
opcin viable de conservacin es aquella que considere a todas las especies del ecosistema.
3.2.3. A manera de conclusin
Las dos interpretaciones estn basadas en hechos comprobados en la literatura cientfica. El que estas dos verdades
coexistan refleja tanto la complejidad de los sistemas biolgicos como nuestra ignorancia para comprenderlos
correctamente.
3.3. ESTABILIDAD, RESILENCIA, RESISTENCIA E IRREVERSIBILIDAD
Estos conceptos se basan en el hecho de que los conjuntos de especies de un ecosistema pueden estudiarse como si
fueran una entidad con propiedades que no aparecen en sus componentes. Tambin hay que reconocer que la fuerte
influencia que tienen proveniente de la Fsica.
Se debe ser cuidadoso con las ideas que se expondrn a continuacin, pues son algo engaosas. Se trata de
conceptos muy difundidos en la "sabidura popular", que aparecen frecuentemente cuando se habla de Ecologa y
de recursos naturales.
Si bien parecen muy claras y de fcil comprensin, la medicin de estas propiedades en casos concretos puede ser
muy difcil de realizar. Adems, no existe una nica manera de evaluarlas. Semejante ambigedad facilita el mal
empleo de ellas.
3.3.1. Las condiciones iniciales

Imagine ud. que el ecosistema est representado por la pelotita. En el eje horizontal se muestra la magnitud de la
perturbacin que se le puede aplicar al sistema, mientras que en el eje vertical se simboliza alguna medida del
estado de conservacin del sistema, como la energa total o la riqueza de especies (figura 1).
La curva representa la trayectoria que seguira el sistema si fuera perturbado. La forma de esta lnea depende de
todas las caracteristicas del sistema, por lo que es nica para cada ecosistema particular.
En esta figura se muestra un sistema estable en el tiempo, porque la pelotita permanecer en el valle por tiempo
indefinido si no se le perturba.
3.3.2. La perturbacin
Ahora, imaginemos que aplicamos una perturbacin pequea al sistema, que sera representada como si
cambiaramos ligeramente de lugar a la pelotita. Si la perturbacin fuera muy pequea, entonces la pelotita ni
siquiera se movera. Para poder perturbar un sistema hay que vencer la resistencia que este ofrece.
En el caso de que pudieramos moverlo (figura 2), el sistema regresara a sus condiciones iniciales debido a la
forma de la curva (o a las propiedades del sistema). Esta habilidad del sistema de regresar a sus condiciones
originales es la estabilidad.
Pero un sistema puede regresar a sus condiciones iniciales rpida o lentamente (en este ejemplo la rapidez estara
dada por la pendiente de la seccin de la curva en la que est la pelotita). La resilencia se refiere al tiempo en el
que el sistema regresa a su estado basal.
3.3.3. El resultado no es seguro
Finalmente, si aplicaramos una perturbacin lo suficientemente grande como para llevar la pelotita al estado de
la figura 3, entonces no es seguro que el sistema regrese a sus condiciones iniciales. Puede desplazarse hacia el
lado derecho y caer en un valle ms profundo que el primero (figura 4).
Mover el sistema de este nuevo sitio estable es ms difcil, ya que las paredes de este valle son muy altas y
empinadas. La irreversibilidad consiste en la incapacidad del sistema en regresar a sus condiciones iniciales, por
ms que se le empuje a ello.

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