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Universidad Nacional de Colombia

Sede Bogot
Departamento de Sociologa
Sociedad Colombiana del Siglo XIX

Profesor: Edgar A. Valero

La manumisin de esclavos en Colombia (1821 - 1853):


una perspectiva econmica y poltica del fin de la esclavitud

Por:
Camilo Galeano P.
Cod. 25361248
Lobsang Parra P.
Cod. 25361235

Bogot D.C.
2014

Introduccin
El proceso de descubrimiento y la conquista de Colombia por parte de los espaoles, que tuvo
lugar a finales del siglo XV y a lo largo del XVI, fue una empresa poltica y econmica que tuvo
incidencia en la organizacin social, el pensamiento y la cultura de los pueblos nativos del
territorio. Esto anterior no significa que los pueblos amerindios fueran sociedades estticas; sin
embargo, es importante reconocer que la llegada de Espaa al continente americano signific una
modificacin abrupta de las dinmicas caractersticas de esta regin. Una de estas
transformaciones fue la llegada de la esclavitud al continente.
No fue sino hasta la segunda mitad del siglo XIX que fue por completo abolida la esclavitud en
Colombia. Posterior a una serie de luchas independentistas y una eliminacin sistemtica de la
dominacin espaola en el pas, la manumisin aparece como un resultado de estos radicales
cambios ideolgicos y polticos que acontecieron a lo largo de este siglo. As pues, el afn de
bsqueda de libertad que pensadores ilustrados y la misma revolucin francesa proclamaron,
influenciaron la nueva direccin que de la mano de los prceres el pas tomara. No obstante, las
constantes pugnas entre los dos polos polticos dominantes del pas por implantar sus propios
modelos de gobierno parecen tener alguna relacin con el dilatado proceso que llev a los
esclavos finalmente a la libertad.
La manumisin es un proceso que ha sido abordado por diferentes autores y la mayora de ellos
coinciden en que la liberacin de los esclavos en Colombia fue un efecto de la situacin poltica
exterior que se abalanzaba cada vez con ms fuerza por la bsqueda de las libertades
individuales. Margarita Gonzalez (1974), desde un anlisis principalmente jurdico de la poca,
parte del hecho de que fueron factores como la presin napolenica en Espaa y el adelantado
proceso de manumisin en Inglaterra los que impulsaron la liberacin colombiana de esclavos.
Otros autores como Tovar Pinzn (1994) traen a colacin el papel de los esclavos en las luchas
armadas contra el ejrcito realista al principio de siglo. Segn esta perspectiva, el panorama de
revuelta que se iba desarrollando a principios de siglo y el constante enlistamiento de esclavos a
los ejrcitos independentistas por parte de sus amos, gener en ellos una conciencia de las
posibilidades que como esclavos tenan para luchar por su propia libertad; esto caus en las lites

un sentimiento de incomodidad que los llev a buscar la libertad de los esclavos de la forma ms
pacfica y justa con sus amos.
Otro anlisis importante del proceso de manumisin es el adelantado por Tovar (2007). En este,
el autor realiza una propuesta de anlisis partiendo de una serie de datos cuantitativos en el que
es posible observar el desarrollo del proceso de manumisin desde una perspectiva estadstica y
econmica. Este trabajo, pues, da una clara evidencia de una relacin existente entre unos fines
econmicos y este proceso de liberacin. Aunque los trabajos anteriormente mencionados
difieran en su perspectiva, hay un punto en el que estos y muchos otros autores convergen: el
proceso de manumisin, ms all de una bsqueda de liberacin y justicia social, fue un
elemento necesario para la constitucin de una nueva forma de estado y es all donde nacen los
diferentes discursos opositores y antiesclavistas que estaban en realidad mediados por una
afinidad poltica.
Partiendo de esto, el interrogante en el que se basa el presente trabajo es precisamente la
pregunta por la relacin existente entre el proceso de manumisin de esclavos en Colombia y las
diferentes luchas por el poder poltico que se desarrollaron en el transcurso del siglo XIX. Para
esto, se propone un anlisis de los proyectos polticos de cada extremo (liberal - conservador) y
el desarrollo histrico de la manumisin en relacin con las diferentes administraciones de
Colombia en el transcurso de estos aproximados treinta aos. La necesidad, pues, de observar el
proceso de manumisin partiendo de sus motivaciones e implicaciones polticas y su relacin
con los proyectos de estado particulares de cada filiacin poltica, radica en en la idea de
evidenciar y as mismo entender cmo la relacin entre hombre y trabajo, hombre y estado,
hombre y familia, responden a sistemas concretos que configuran estas dinmicas de acuerdo a
un objetivo determinado. De esta manera es posible tener un interesante anlisis no solo de los
hechos pasados, sino adems de cmo estn dadas las relaciones antes mencionadas en la
actualidad, teniendo en cuenta factores polticos y econmicos que van ms all de factores
meramente individuales.
La esclavitud y la manumisin

Uno de los cambios ms sobresalientes que trajo la colonizacin y que se evidencia incluso hoy
da es lo que denominamos mestizaje. La invasin espaola, adems de un proyecto econmico y
poltico, result en un encuentro cultural e incluso gentico entre Europa y Amrica, pero,
adems, fue un encuentro tambin con frica. La razn por la que encontramos un tercer actor
en este proceso halla sus causas en una de las prcticas ms caractersticas de este perodo: la
esclavitud.
Para la poca en la que se introducen los esclavos negros en hispanoamrica (mediados del siglo
XVI) Se haban agotado ya todos los tesoros aurferos amontonados por los soberanos y
caciques indios, como objetos de adorno y curiosidad, y escaseaban mucho las famosas huacas
(Samper, 1945). Por esta razn se hizo necesario comenzar con la explotacin formal de los
recursos en minas y ros de la regin. Sin embargo, la contextura fsica de la poblacin indgena,
adems de los costos que emplearlos conllevaba, hizo que estos no fueran propicios para las
nuevas labores econmicas que se llevaran a cabo en hispanoamrica. Esta es, pues, la razn por
la cual comienza la importacin de esclavos africanos a la colonia y es de este modo que la
colonizacin, con la importacin de esclavos desde frica, implant nuevas formas de vida que
hacan sostenibles unos proyectos polticos y econmicos, perpetuando una distribucin
especfica del poder y una forma particular de Estado.
El negro esclavo en Colombia durante estos siglos es utilizado como fuerza de trabajo en
actividades que anteriormente eran desarrolladas por indios y paulatinamente quedaron en manos
del esclavo (la encomienda y la mita). La mineria, la ganaderia, la agricultura, el comercio, los
oficios de artesana, el servicio domstico, minas de oro y plata, haciendas de ganado y trapiches
productores de miel, panela y azcar se movan gracias a la mano de obra esclava (Gutirrez,
1992).
Los primeros antecedentes de una verdadera manumisin en el territorio colombiano se
establecieron a partir de la primera independencia en 1810 cuando la Corona Espaola, al igual
que los movimientos independentistas en Amrica, prometieron la libertad a los negros esclavos
que se incorporaran en su respectivo ejrcito (Zuluaga, 2003). De este modo, puede entenderse
que tanto la Corona como personajes como Juan del Corral y Bolvar vieron en los esclavos una

fuerza militar necesaria; la diferencia radica en que estos ltimos reprodujeron un discurso
abolicionista y republicano que pona en primer plano un afn de libertad e independencia para
conseguirla. Sin embargo, aunque los discursos republicanos abolicionistas iban paralelos a una
serie de acciones constitucionales y legales (Constitucin de Cartagena en 1812 y el proyecto
presentado a la legislatura de Antioquia en 1813), las propuestas eran discutidas y aceptadas pero
siempre sufran dilataciones y al final nunca se cumplan (Zuluaga, 2003).
Es hasta el 21 de Julio de 1821 que se aprueba y promulga la Ley sobre la libertad de partos,
manumisin y abolicin de trfico de esclavos en la misma constitucin donde se cre el Estado
de la Gran Colombia. Luego de los grandes debates en la dcada se concluy que la mejor
manera de una abolicin de la esclavitud era de una manera progresiva y no definitiva. Dicha le
consisti en que todo hijo de esclava nacera libre, mas este deba prestar sus servicios hasta
cumplir 18 aos, esto en compensacin a los gastos incurridos (alimento, hospedaje, etc). Una
interpretacin ms profunda evidencia esta forma de libertad como una esclavitud ligeramente
modificada. Esto se debe a los siguientes hechos: Cuando este proceso debera durar como
mximo 18 aos, se prolong por ms de 30. Se otorgaba la libertad a los esclavos uno por uno,
disminuyendo su cantidad, pero el fundamento del sistema esclavista segua siendo el mismo:
Los abolicionistas se aferraron al proceso de manumisin como nica va prctica de
alcanzar la erradicacin de la esclavitud, siempre y cuando se cumpliera una fecha lmite.
Los partidarios de la continuidad, esclavistas en el fondo de sus conciencias, no perdan
oportunidad de dificultar el avance de la manumisin (Zuluaga, 2003, p. 402).
Bajo la presidencia de Jos Hilario Lpez en 1951, y luego de varios debates parlamentarios,
donde ms que la igualdad del gnero humano se discuta acerca del derecho de la propiedad
privada (propiedad de los esclavistas) se decidi expedir la ley definitiva que abola la
esclavitud, siempre y cuando el estado indemnizara a los propietarios por sus prdidas. Esto,
aunque signific la libertad legal de los esclavos, no solucion la situacin social y puso en
manifiesto una nueva problemtica que le surgira a la recin poblacin liberada que era su
derecho a la propiedad. Como manifiesta Guerrero (1882):

Lo que les faltaba para su completa emancipacin social era la propiedad, y deseo de
tenerla mostraban todos; legtima y honrada aspiracin que, aunque ms lentamente que
la anterior, la habran realizado mediante los hbitos de trabajo y la moralidad que
sacaron de la esclavitud (p.12).
Situacin que estuvo presente por ms de 100 aos; perodo en el que no hubo legislacin clara
sobre el derecho de una tierra propia para los manumitidos o descendientes de ellos. Fue hasta
finales del siglo XX que se expidi la Ley 70 de 1993, cuyo objeto fue reconocer a las
comunidades negras que han venido ocupando tierras baldas, el derecho a la propiedad
colectiva. As mismo, establecer mecanismos para la proteccin de la identidad cultural y de los
derechos de las comunidades negras de Colombia como grupo tnico y el fomento de su
desarrollo econmico y social con el fin de garantizar que estas comunidades obtengan
condiciones reales de igualdad de oportunidades frente al resto de la sociedad colombiana (Ley
70, 1993).
Pensamiento liberal y conservador
Para entender la relacin que puede existir entre los ideales abolicionistas, los esclavistas y los
dos focos polticos protagonistas de la Colombia del siglo XIX, es necesario adentrarse en el
pensamiento de estos ltimos para poder establecer alguna relacin con los primeros. No
obstante, debe partirse del hecho de que durante el perodo en el que se llev a cabo el proceso
de manumisin no se haban denominado claramente a estos partidos como liberales y
conservadores; al principio de este momento histrico se perfilan hasta el momento dos grupos:
bolivarianos y santanderistas. Estos dos grupos antes mencionados se conformaran en la historia
posterior como conservadores y liberales respectivamente.
En primer lugar, debe entenderse el papel del pensamiento liberal en las primeras etapas de la
creacin del Estado nacional como el foco que emprenda una completa reestructuracin de la
poltica, la economa y la sociedad en general, partiendo de principios inspirados en la ilustracin
y la revolucin francesa. As pues, el liberalismo nace como una iniciativa de eliminacin
completa de la herencia colonial. Por su parte, el conservatismo, como su nombre lo indica, es un

pensamiento que se cie a lo establecido y se niega a la transformacin de los cnones sociales;


es decir, se caracteriza principalmente por un arraigo a lo tradicional.
En el tema de la poltica y la economa, pues, las pugnas entre estos partidos se radic entre la
propuesta liberal de descentralizar el poder y constituir un Estado estrictamente laico, frente al
conservatismo que, en principio, propona la conservacin de la estructura colonial del virreinato
y el pensamiento religioso heredado por Espaa que influa notablemente las decisiones polticas
y econmicas de los mandatarios. Esto anterior es una breve descripcin de la tensin central que
determinara el conflictivo siglo XIX colombiano y que deja entrever no solo una serie de
construcciones ideolgicas sino, adems, una sectorizacin que responde a intereses
determinados.
Por esto anterior es importante analizar los sectores sociales que conformaron los distintos
partidos. En primer lugar, los partidos liberales estuvieron conformados en un principio por
jvenes aristcratas estudiantes de derecho y otras carreras propias de la poca, y el sector
econmico que apoy el liberalismo fue, debido a sus ideas de libertad y apertura econmica, por
los comerciantes. El partido conservador, por su parte, estuvo conformado y apoyado por
sectores de la burocracia, terratenientes, militares y el clero (Gonzlez, 1974). De este modo, los
intereses econmicos aparecen como un factor que determina la afiliacin poltica y, adems,
estos tendrn un papel importante en la posicin que los sectores tomaran frente a la abolicin
de la esclavitud debido a las implicaciones econmicas que esta tiene.
De este modo, el partido conservador y sus sectores adeptos, debido a sus ideales polticos,
aparece constituido por elementos de la sociedad que podran verse afectados directamente por la
manumisin de esclavos al ser estos mismos los sectores esclavistas del momento, adems de su
inters por prolongar el esquema social que la colonia haba establecido, ya que este depende de
la mano de obra esclava. Por el contrario, los proyectos liberales de apertura econmica y
comercio no podran sustentarse en medio de la esclavitud ya que, como vena mostrndolo
Inglaterra, era imprescindible dar el paso al trabajo asalariado para conseguir un libre comercio
efectivo. Puede ser esta la razn de que el proceso de manumisin se viera consumado a

principios de la era del radicalismo liberal colombiano y que, as mismo, la influencia esclavista
lograra truncar el proceso en momentos de debilidad del liberalismo.
Por ejemplo, una de las dilataciones que sufri el proceso de manumisin fue bajo el gobierno de
Pedro Alcntara. En 1843 mientras los primeros jvenes manumitidos al reclamar su derecho y
solicitar su carta de libertad, se expidi una nueva ley que obligaba a los alcaldes a dejar bajo
tutela a estos jvenes para que aprendieran algn oficio, arte u ocupacin con el fin de serle til a
la sociedad. Este tutor era generalmente su antiguo amo, donde las condiciones antiguas de
explotacin no cambiaban mucho y de nuevo era una forma de esclavismo legalizado. A esta
prctica que se le denomin el concierto forzoso.
Trabajo libre y esclavismo
Gonzlez (1974) sostiene que incluso antes de la Constitucin de 1821 (Ley de Libertad de
partos) la Corona Britnica tena intereses econmicos tras la abolicin de la esclavitud. Esto
estuvo en contradiccin de sus ideologas esclavistas que perduraron durante varios siglos atrs
(S. XVII y XVIII), sin embargo, esto fue cambiando convenientemente, no a partir de las ideas y
el proceso de la Ilustracin y la declaracin de los derechos del hombre, sino para establecer un
nuevo modelo econmico a nivel mundial. Primero con el apoyo a las tropas republicanas para
luchar contra la Corona Espaola, su rival comercial; apoyo que sera cobrado severamente y que
luego sera una de las principales causas del dficit fiscal de la repblica recin creada.
Ya declarada oficialmente la Repblica la Corona Britnica, esta establece vnculos e influencias
en polticos Neo Granadinos y misiones diplomticas con el fin de intervenir en las polticas
internas que buscaban conveniencias para los intereses econmicos de la Corona. Es as como
personajes como Jos Flix Restrepo defendan la abolicin bajo los preceptos de
democratizacin, igualdad social y liberalismo ilustrado pero as mismo defendan y apoyaban
las ideas inglesas de trabajo libre y asalariado, ya que la Corona empieza a implementar en sus
colonias un nuevo modelo econmico a partir de la mano de obra nativa y africana asalariada.
Es como el Imperio Britnico pasa de ser uno de los promotores del trfico y explotacin de los
esclavos a ser su mayor contradictor y abolicionista. Esto anterior tuvo el fin de asegurar que la

mano de obra no saliera de sus colonias en frica y cambiar un sistema esclavista por uno de
mano de obra barata y comercio. Entre ms poblacin nativa se retuviera en frica, mayor sera
su produccin y menor el costo pagado por ellas, principios que se convertiran en el capitalismo
masivo moderno: medidas para conservar a los negros en frica para explotarlos en las
plantaciones britnicas con modos capitalistas. Procedieron entonces los antiguos exportadores
de esclavos a encubrir sus intereses con un ropaje filantrpico y democrtico, y a esclavizar y
explotar a los Africanos en su propio territorio, oponindose a su exportacin hacia Amrica
(Tirado, 2005).
El mismo Restrepo, fiel abolicionista, en el mismo congreso de 1821 hacia declaraciones de tipo
un esclavo en su estado, trabajo para uno, su amo. En su estado libre trabajara en para s, a lo
menos como 5. Por consiguiente en el momento que demos la libertad a 10.000 esclavos,
aumentamos a la repblica 50.000 manos laboriosas (Gonzlez, 1974). Insista en la reduccin
de costos y el aumento de la productividad: claramente la visin de un abolicionista con fines
econmicos.
Sarmiento (1976) presenta una serie de tensiones polticas derivadas de la ley de manumisin de
vientres. Estas son producidas por la lucha entre sectores que representaban por un lado el
ascenso al poder poltico de un ncleo formado y representado por comerciantes y artesanos, que
apoyados por la Corona Inglesa buscaban la supremaca poltica y econmica dentro de un modo
de produccin basado en la explotacin capitalista de la mano de obra esclava; por el otro lado
estaban los latifundistas que explotando el servicio de los esclavos conservaban las viejas formas
de explotaciones coloniales. Este ascenso al poder poltico de la nueva clase empresarial criolla
se ve ligado ntimamente al proceso de liberacin de los esclavos y tambin al de la eliminacin
de los resguardos ya que esto significara una liberacin de gran parte de los recursos humanos
que entraran a competir en el mercado libre de mano de obra y al mismo tiempo seran los
consumidores de los productos nacionales y los importados a los ingleses (Sarmiento, 1976).
Esto anterior implica que adems de ingreso de ms mano de obra, que disminuir los costos,
tambin se vera como potenciales consumidores de productos que ellos mismo elaboraran a
cambio de un pago muchsimo menor por su trabajo.

Segn lo planteado se puede

concluir que desde las diferentes perspectivas y posturas,

esclavistas y abolicionistas, la eliminacin de la esclavitud no sigui principal ideas


filantrpicas; mejor, estuvo sujeta a ideales polticos que traan consigo intereses econmicos que
no respondan de manera eficiente a las necesidades de la recin proclamada repblica, pero s a
las impuestas por potencias Europeas y Estadounidenses, prcticas que observamos incluso hoy
en da y estn reflejadas en el nivel econmico, social y cultural del pas.
Conclusiones
En suma, el proceso de manumisin en Colombia fue la transicin del esquema colonial a la
frmula propia de gobierno y sistema econmico, pasando por una serie de oposiciones
tradicionalistas que hacen de este un proyecto principalmente liberal. Esto anterior puede ser
analizado (como se ha hecho en el presente trabajo) desde dos perspectivas: la primera es
partiendo de los hechos histricos y la segunda haciendo un anlisis de los preceptos ideolgicos
de los partidos. Estas dos miradas, no obstante las diferencias, revelan que si bien el liberalismo
se configur ideolgicamente como un proyecto de liberacin individual partiendo desde la
nocin de sujeto de derecho, esta relacin del hombre con el trabajo es, antes que nada, un
elemento necesario para la conformacin del sistema econmico radical, puesto que el
esclavismo no permite una ptima apertura econmica, imposibilita la iniciativa individual y
paraliza el movimiento econmico manteniendo el poder y la riqueza centralizados.
En segundo lugar, la liberacin de los esclavos en Colombia no fue un proceso independiente a la
situacin global y a la situacin nacional. La fuerte presin de algunas potencias econmicas y
en especial la fuerte influencia de los intereses de Inglaterra llevaron a los liberales colombianos
a sumarse a la abolicin de la esclavitud que se estaba dando a nivel global. Es apenas entendible
la necesidad de hacer una abolicin general del sistema esclavista, ya que la apertura econmica
depende ptima depende de unas condiciones favorables para este sistema en los pases
intercambiantes. Esto, sumado a la fuerza que el radicalismo tom hacia la mitad del siglo XIX,
evidencia que este proceso fue de la mano de algunos procesos ms grandes que se gestaban en
el pas; esto es, el federalismo y la era radical en 1863.

En tercer y ltimo lugar, puede concluirse que, no obstante la liberacin legal de la esclavos, la
explotacin y la desigualdad siguieron siendo latentes debido a la imposibilidad de los
manumitidos de ser partcipes de el nuevo modelo econmico en una forma diferente a la de ser
mano de obra debido a carencia de propiedad y capital que los aos de esclavitud dejaron en
ellos. As pues, aunque la relacin con el trabajo fue modificada, este no fue un proyecto que
eliminara efectivamente la desigualdad social, en realidad fue la creacin de un ambiente
propicio para la industrializacin que, con dificultad, ya vena en camino.

Bibliografa
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