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PRLOGO

La obra presente tiene carcter de sntesis. Es una panormica de conjunto de la disciplina, su desarrollo histrico y sus tradiciones para ayudar
a entender la trayectoria intelectual de los gegrafos. En la rica e inabarcable produccin bibliogrfica del mundo actual toda sntesis est abocada a
ser selectiva. sta lo es. Est dirigida a un pblico universitario y, en general, al pblico culto que pueda estar interesado en esta disciplina.
El autor no puede, ni quiere, ocultar que esta obra, como cualquier
otra, responde a una particular concepcin de la geografa. Es, y constituye,
una reflexin personal sobre la historia de la geografa. Esta reflexin parte
de la conviccin -no compartida por todos los gegrafos-, de que la geografa, a pesar de llevar un nombre milenario, es una disciplina reciente, una
disciplina moderna, construida a partir de la segunda mitad del siglo XIX .
Reconocer este carcter joven de la disciplina geogrfica no significa
ignorar la existencia de una tradicin de ms de dos mil aos, amparada
por la misma denominacin. Supone, simplemente, separar lo que es la historia de la geografa de lo que cabe apuntar como sus antecedentes. De
igual modo que la alquimia no es la qumica del medievo. No se trata de
una valoracin peyorativa de los conocimientos del pasado desde el complejo de superioridad de la ciencia moderna. Se trata de reconocer que son
dos formas distintas de conocimiento.
Con ello el autor comparte una actitud y una concepcin extendida entre muchos gegrafos (Garca Fernndez, 1985); y que caracteriza obras significativas de la historia de la geografa y del pensamiento geogrfico (Capel, 1981; Glick, 1994). Hacerlo as es un punto necesario para aclarar lo
que entendemos por geografa y para ubicar el trabajo de los gegrafos en
una sociedad moderna.
Lo que distingue la geografa de sus prolongados antecedentes histricos, como sucede en otros muchos campos de las ciencias modernas, es un
rasgo epistemolgico esencial. La geografa moderna se constituye a partir
de una ruptura epistemolgica que la separa de las formas precedentes de
conocimiento sobre el espacio. Corresponde a la fundacin de un campo
epistemolgico, en el sentido que lo planteaba Foucault.
Las pginas que siguen pretenden mostrar este proceso de construccin de un campo de conocimiento -de una episteme, segn Foucault-. La

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

existencia de una milenaria tradicin de prcticas y saberes de carcter espacial, conocidas como geogrficas, no significa continuidad. Por el contrario, se constituye como una ruptura. Se trata de contemplar la constitucin y desarrollo de lo que llamamos geografa.
Al prestar atencin a la notable tradicin previa y a los saberes y prcticas de carcter espacial -que tendemos a identificar con la geografa-,
slo se busca rastrear las diferencias que separan la geografa moderna de
esa tradicin. Al mismo tiempo que valorar y estimar las formas de conocimiento que han precedido a la geografa moderna.
La geografa es una disciplina moderna, que slo adquiere sentido en
el contexto cultural de la Europa moderna, y que slo cristaliza, como tal
disciplina, en unas condiciones histricas determinadas. La geografa moderna es un producto europeo, a partir de un proyecto alemn, aunque se
desarrolle, despus, con influencias muy diversas. Desarrollo que se identifica con un esfuerzo por darle perfil propio, por construir un objeto, por establecer un campo diferenciado, por darle estatuto cientfico. Este carcter
europeo y occidental no es inocuo. Proporciona a la disciplina perfiles especficos, asociados a la cultura occidental, que es una cultura europea de
acusado etnocentrismo.
La estructura de la obra pretende facilitar una lectura crtica -esto es,
abierta-, de lo que llamamos geografa. Mostrar la diversidad de formas
que presenta, sealar sus antecedentes -para diferenciarla de stos-, informar sobre el marco cultural en el que se constituye, resaltar la riqueza y
variedad de perspectivas y aportaciones con que se construye. Se trata de
indagar sobre el proceso de definicin de la disciplina, poner de manifiesto su carcter mltiple y contradictorio.
La primera parte se dedica a mostrar las circunstancias en que se produce el esfuerzo intelectual que inventa, en la doble acepcin de este trmino, de hallazgo y de creacin, un campo de conocimiento sobre la Tierra
-denominado por ello geografa-, a partir de las prcticas sociales de carcter espacial, que forman parte de la propia sociedad humana y que le
acompaan desde su origen. Un campo de conocimiento orientado a la representacin de la Tierra.

Durante muchos siglos, los atisbos y genialidades de los griegos clsicos dieron lugar a una rica y variada tradicin cultural. En ella se mezclan
saberes espaciales, esfuerzos intelectuales, exploraciones y descubrimientos, curiosidad, necesidades prcticas, ideas y creencias, prejuicios de distinto orden, que constituyen el magma cultural en el que la geografa moderna ha tendido a reconocer una tradicin propia. Para muchos autores,
gegrafos y no gegrafos, se trata, incluso, de la historia de la geografa. De
ah el inters y la atencin prestada a esta primera parte, desde la doble
perspectiva del valor intrnseco de esta tradicin de saberes y prcticas, y
de la necesidad de establecer las diferencias esenciales que separan esa tradicin del proyecto moderno de geografa.
Hacer de ese conocimiento difuso un espacio de saber riguroso acorde
con los presupuestos y exigencias del conocimiento cientfico moderno
constituye una aportacin novedosa y reciente.

PRLOGO

La segunda parte est dedicada a la constitucin del proyecto y a la


fundacin del campo de conocimiento que conocemos como geografa. Por
una parte, sus antecedentes inmediatos, los que hicieron posible su definicin. Las circunstancias histricas objetivas y subjetivas necesarias para la
cristalizacin de la geografa como una nueva disciplina, en el sentido actual del trmino. Desde las condiciones sociales que lo hicieron necesario, a
la existencia de las condiciones intelectuales que permitieron darle forma en
trminos modernos, en el marco de la ciencia. Las condiciones de posibilidad de que hablaba Foucault.
Por otra, el intento, mltiple y diverso, de configurar ese proyecto, distinto del de otras disciplinas interesadas en campos similares, de construir
un objeto geogrfico especfico. Un esfuerzo que tiene lugar desde postulados no coincidentes, a travs de propuestas alternativas e incluso contradictorias. La decantacin de la geografa moderna como disciplina tiene
muchas caras, enunciados distintos. No se produce un proyecto nico sino
varios proyectos, alternativos o confluentes, que tratan de constituirse como
el proyecto de la geografa moderna: la historia de la geografa no ha seguido en todo momento el mismo camino en los diferentes pases, tiene sus
diferencias en el tiempo, sus escuelas, la geografa contina y cambia en un
doble sentido, porque es una ciencia viva y porque su objeto de estudio
cambia tambin de forma permanente (Brunet, Ferras y Thry, 1993).
Tras esas propuestas alternativas, o confluentes, o contradictorias, se
encuentran las distintas filosofas de la ciencia. El teln de fondo de las filosofas del conocimiento, que dominan el panorama del pensamiento y de
la cultura occidentales en los dos ltimos siglos, precisamente en relacin
con la naturaleza del conocimiento cientfico, da sentido a las distintas propuestas que surgen para constituir la geografa moderna y para establecer
sus coordenadas epistemolgicas. Estas filosofas son las que explican los
distintos modelos de geografa que se desarrollan a lo largo del siglo XX y
que pretenden cimentar la geografa moderna.
Los distintos enfoques, las diversas concepciones del espacio, los distintos objetos que se proponen como objeto de la geografa, las diferencias metodolgicas, los campos o centros de inters considerados, la propia
estructura con la que se organiza y jerarquiza el conjunto de mbitos contemplados por la geografa, tienen su razn de ser en esas filosofas ltimas.
La geografa no se constituye al margen de las preocupaciones de la sociedad en que surge; es, por el contrario, un trasunto de tales preocupaciones.
La historia de la geografa no es independiente de su contexto cultural. Forma parte de las tensiones intelectuales del mundo contemporneo.
La tercera parte est dedicada a poner de manifiesto el modo en que
se construye el discurso geogrfico, es decir, las distintas ramas o campos
de la geografa moderna, sus antecedentes, sus variaciones, su ritmo y su
tiempo, sus vicisitudes, sus contradicciones, sus discontinuidades. Se trata
de descubrir, tras enunciados consolidados, las variaciones semnticas y los
cambios de contenidos, de los discursos, de la retrica geogrfica. Desde la
geografa fsica a la geografa humana y regional, con sus mltiples campos
y subdisciplinas. Es decir, las prcticas concretas de la geografa.

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LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

Y se trata, por ltimo, de situar las perspectivas de la geografa actual


en el umbral del nuevo milenio. Por medio del resumen de los principales
interrogantes que se formulan en la actualidad, de las tendencias que se observan, de las propuestas que se debaten.
Qu es la Geografa? y para qu sirve la Geografa?, siguen siendo
preguntas que se hacen los gegrafos (Unwin, 1992; Peet, 1998). El objetivo de esta obra es facilitar una aproximacin a esos interrogantes, a travs
de una reflexin informada sobre la historia de la geografa. Una reflexin
que permita a cada uno construir su propia conciencia crtica de tal disciplina. La inexistencia de obras de este carcter puede justificar el intento
abordado aqu, abierto, como es lgico a toda crtica y a toda sugerencia.
Una aproximacin al proceso de construccin de la disciplina, para ayudar
a ubicar los problemas del presente y las perspectivas del futuro, los horizontes de la geografa.

AGRADECIMIENTOS
F. Molinero Hernando es el inductor de este proyecto. Sin su acicate no
se habra iniciado ni terminado. Debo agradecerle, adems, sus sugerencias
sobre el texto. E. Gonzlez Urruela ha ledo el original y sus observaciones
y ayuda material han sido de especial utilidad para llevarlo a trmino. Aunque el nico responsable del mismo sea el que lo suscribe.

INTRODUCCIN

HISTORIA E HISTORIAS
DE LA GEOGRAFA
Hasta fechas muy recientes el inters por el desarrollo de la geografa
ha sido escaso. Las historias de la geografa han sido obras espordicas.
Este desinters tiene que ver con una disciplina en la que ha primado y prima el empirismo y en la que la reflexin sobre sus fundamentos tericos y
sus antecedentes, como cultura y prctica del espacio, ha tenido escaso eco.
Los gegrafos comparten una difusa mitologa para uso propio, en torno a
algunos personajes -Humboldt, Ritter, Ratzel, Vidal de la Blache, Hettner, entre
otros-, y ciertos lugares comunes: determinismo y posibilismo, el carcter de
disciplina puente, la geografa como sntesis. Una y otros han sido transmitidos
de generacin en generacin, sin mayor preocupacin crtica (Glick, 1994).
Por otra parte, la generalidad de estas historias, siguiendo en ello la
pauta excepcional de A. de Humboldt, representa ms bien una colecta del
saber y de las prcticas sobre el espacio de las distintas sociedades humanas -de hecho, de las sociedades europeas- a lo largo del tiempo (Humboldt, 1836-1839). La historia de la geografa se ha contemplado como la
historia de los viajes, de los descubrimientos, de la cartografa y representacin grfica de la superficie terrestre, del saber astronmico y cosmogrfico, entre otros muchos aspectos. Y se ha contemplado, tambin, como la
relacin de los personajes vinculados con esas actividades y sus biografas.
Se proyecta, sobre los tiempos pasados, el perfil de la geografa moderna y se encasillan las obras del pasado en los marcos conceptuales del
presente, como geografa fsica o climatologa, bien geografa regional o
bien geografa general, en un ejercicio de llamativo anacronismo, del que
hay numerosos ejemplos (Pdech, 1976). Convierten en gegrafos a cuantos, en sus obras o escritos, aludieran a elementos considerados, hoy, como
objeto de la geografa. Lo que llevar a catalogar como gegrafos a los autores de relatos de viajes y de historias o crnicas, lo mismo que a exploradores y navegantes, y recopiladores enciclopedistas.
El inters por la historia, desde una perspectiva renovada, surge en el
mbito de los modernos enfoques sobre el desarrollo de la ciencia, es decir,
en el campo de la historia de las ciencias. El estmulo proviene de las crecientes preocupaciones, de carcter epistemolgico y terico, que surgen
entre los gegrafos en el decenio de 1970. Proviene tambin de la influencia de la historia del conocimiento cientfico.

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LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

Aparece como una necesidad de facilitar la reflexin sobre el lugar de


la geografa, como campo de conocimiento, entre las ciencias y disciplinas
actuales. Y se aborda desde la consideracin de su papel ante los problemas
ms relevantes en la sociedad de hoy. El creciente nmero de obras que tienen como objeto el desarrollo terico de la disciplina y las diversas concepciones y filosofas que sustentan el trabajo de los gegrafos distingue la
etapa ms reciente. En realidad, desde hace apenas un cuarto de siglo. Una
perspectiva que caracteriza las aproximaciones ms recientes a la historia
del pensamiento geogrfico (Capel, 1981; Gmez, Ortega y Muoz, 1982;
Stoddart, 1986; Livingstone, 1992; Glick, 1994; Peet, 1998).
1.

Las historias de la geografa

Los gegrafos contemplan la historia de la disciplina desde postulados


no coincidentes. No existe una historia de la geografa sino historias de
la geografa. Este carcter plural de la historia de la geografa no es la consecuencia de la diversidad de autores sino de la diversidad de concepciones
que subyacen en las obras que abordan su desarrollo histrico.
Concepciones que divergen en la definicin temporal de la geografa,
en el entendimiento de su naturaleza y carcter, y que difieren en la propia
consideracin de lo que se entiende por historia. Para unos, una historia
como mera crnica de acontecimientos y, en su caso, de biografas, como
una sucesin de personajes sobresalientes. Para otros, una historia de ideas,
en que priman las filosofas, y en la que las singularidades tienen un carcter secundario. En unos casos, se trata de una historia interna, que se resuelve en el limitado horizonte de la propia geografa. En otros, se aborda
como una historia externa, que ubica el desarrollo de la geografa y sus problemas, en el marco de la cultura cientfica y de la sociedad.
Bajo estas aproximaciones, un entendimiento no coincidente de lo que
se entiende por geografa. El vocablo no significa lo mismo para todos los
usuarios y tiene una amplia variedad de acepciones o aplicaciones. La geografa y lo geogrfico pertenecen al acervo de la disciplina de este nombre,
pero tambin al caudal cultural. Los propios gegrafos difieren en su entendimiento del significado del trmino.
1.1.

GEOGRAFA, TRADICIN

MODERNIDAD

El trmino geografa es polismico. Se utiliza con acepciones distintas.


Identifica, en primer lugar, una disciplina acadmica. Se emplea, tambin,
para identificar el objeto de esta disciplina con un significado equivalente a
espacio o territorio, uso extendido en el habla meditica, con expresiones del
tipo de por toda la geografa espaola, para referirse a todo el territorio
espaol. Empleo que comparten los propios gegrafos, sobre todo en el mbito anglosajn, donde se puede hablar del poder de la geografa para resaltar el papel del territorio o espacio en el mundo moderno (Wolch, 1989).

INTRODUCCIN: HISTORIA E HISTORIAS DE LA GEOGRAFA

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El trmino geografa identifica tambin un saber y cultura sobre el espacio, al margen del saber acadmico, a veces denominado geografa paralela. Por ltimo, se aplica la palabra geografa para referirse a las prcticas
espaciales, que acompaan el desarrollo humano, y se habla de la geografa de los ingenieros o la geografa de los estados mayores. Se utiliza, incluso, para identificar el colectivo profesional dedicado al cultivo de esta
disciplina (Lacoste, 1976).
Polisemia que contribuye a la confusin y que hace difcil acotar el
campo histrico de la geografa. La confusin se produce, en primer lugar,
respecto de la profundidad histrica de este saber. El carcter milenario del
trmino, procedente de la tradicin cultural del saber geogrfico, arraigado
en la herencia griega, con ms de dos milenios, se confunde con la breve
historia de una disciplina cientfica que llamamos tambin geografa.
La confusin se reproduce, en segundo trmino, respecto de la amplitud de este saber. La geografa se identifica con el conjunto de las prcticas
de carcter espacial que acompaan la propia naturaleza humana. Convierten con ello a la geografa en un saber tan antiguo como la propia humanidad. La historia de la geografa no se distingue, en estos enfoques, de
la propia historia humana. Viajar, explorar, describir lugares, ubicarlos, elaborar cartografa o simples esquemas cosmolgicos, el relato de los viajes,
los inventarios administrativos de carcter territorial, quedan incorporados
al amplio saco de la geografa.
La aproximacin no crtica a la historia de la geografa corre el riesgo
de confundir estos distintos planos, que slo tangencialmente se relacionan.
En primer trmino, el mundo de las experiencias espaciales que, como tal,
pertenece a la propia naturaleza humana. En segundo lugar, la esfera de las
representaciones espaciales, como ordenacin y racionalizacin de estas experiencias: esboza intelectualmente un tipo de representacin social, que
los griegos, sus inventores, denominaron geografa. En tercer trmino, el
mundo, mucho ms restringido y preciso, del proyecto moderno de integrar
ese tipo de experiencias como un campo de conocimiento o episteme, de
acuerdo con los trminos de la modernidad.
Algn autor contemporneo ha empleado los trminos geografa pblica y geografa acadmica, respectivamente, para diferenciar esos planos. Es necesario distinguir los saberes prcticos, las propias prcticas espaciales y las representaciones de las mismas que forman parte de la naturaleza social, del campo de conocimiento. Aqullos configuran una cultura
del espacio, nuestra cultura, occidental, del espacio. El ltimo, pretende llegar a ser una ciencia, o un saber riguroso, sobre el espacio.
La historia de la geografa, en sentido propio, hace referencia a un intento persistente de darle rango de ciencia; de incorporarla al conjunto de
los conocimientos que tienen esa categora, aunque se haya hecho, en general, sin una reflexin consciente sobre el significado de ese objetivo (Curry,
1985). Poco o nada del proceso histrico de la geografa moderna sera inteligible si prescindimos de esta circunstancia: la historia de la geografa moderna es la historia de un esfuerzo, desde muy diversos frentes, por elevarla
a la condicin de ciencia geogrfica, en el marco del pensamiento moderno.

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LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

La geografa se identifica, en sus caracteres y en sus problemas, con


este ltimo; forma parte, en el pleno sentido del trmino, de lo que se ha
llamado la modernidad. Es un producto de esta modernidad, que cristaliza
en la segunda mitad del siglo XIX . La historia de la geografa es una historia del proceso de construccin de un saber de carcter cientfico, en el sentido que este trmino adquiere en los tiempos modernos.
La construccin de la geografa como disciplina moderna no se produce al margen de los grandes debates sociales que marcan el tiempo de la
contemporaneidad, y constituye un producto de este mundo contemporneo. No es ajena al mundo de ideas y a los debates que marcan el desarrollo de la cultura cientfica en este perodo. Es, por tanto, la historia de un
tiempo prximo y de una disciplina moderna. Concepcin que no se corresponde con la general percepcin de una historia lineal y acumulativa a
lo largo de los siglos, basada en el remontarse sin trmino hacia los primeros precursores (Foucault, 1976).
El punto de partida de esta obra es la consideracin de la geografa
como una disciplina de carcter moderno, fundada hace poco ms de un siglo, que debe distinguirse de sus antecedentes milenarios y culturales y de
las prcticas sociales sobre las que trata. Es habitual utilizar el trmino
moderna para separar esta disciplina reciente de los saberes prcticos y
de la cultura precedentes (Glick, 1994).
Lo que llamamos geografa, entendida como disciplina moderna, no es
el producto acabado de un esfuerzo o de una iniciativa atribuible a unos autores concretos, en un marco espacio temporal preciso, con fecha registrada de nacimiento. Es la manifestacin de una tensin intelectual y de mltiples prcticas individuales y colectivas, coincidentes unas, consecutivas
otras, que se dilatan en el tiempo, que comparten un objetivo comn: construir una geografa cientfica. Tras el proceso constructor subyacen las tensiones y los desgarramientos de la cultura cientfica, de la propia prctica
cientfica y de la sociedad.
1.2.

LA HISTORIA COMO PROGRESO: HITOS PERSONALES Y ARQUETIPOS

Los gegrafos, durante mucho tiempo, han contemplado la historia de


la disciplina desde postulados evolutivos, como el discurrir de una corriente
uniforme desde los orgenes griegos, e incluso con anterioridad, hasta el presente. Como una marcha progresiva en la que la geografa se perfecciona, se
enriquece y decanta, en un continuado proceso de desarrollo y progreso. Ese
progreso se ha identificado con el paulatino o rpido relleno de los vacos correspondientes a la terra ignota, es decir, con el conocimiento de la configuracin de la superficie terrestre, con su representacin cartogrfica.
Esta historia de la geografa tiende a confundirse con la historia de la
cartografa, por un lado y, con la de los descubrimientos, por otra. Desde
una perspectiva eurocntrica, hegemnica durante mucho tiempo, o desde
la consideracin de las aportaciones de otras sociedades, en tiempos ms
recientes. La atencin a las experiencias de los pueblos orientales y a las de

INTRODUCCIN: HISTORIA E HISTORIAS DE LA GEOGRAFA

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otras sociedades de diverso grado de desarrollo material, es un rasgo distintivo de las obras ms recientes.
Es una historia configurada como una crnica de ese progresivo saber
sobre el espacio terrestre, desde los tiempos ms remotos hasta el presente, contemplado como un proceso sin ms solucin de continuidad que los
nuevos hallazgos de tierras y las nuevas actitudes o enfoques personalizados en algunos hitos seeros. La geografa se convierte en un gran saco en
el que caben cuantos conocimientos, tcnicas, prcticas y saberes hacen referencia al espacio terrestre.
Un saco en el que se incluye a las personalidades que han marcado y
marcan el discurrir del saber geogrfico, una galera de retratos en la que
participan, por igual, los navegantes, los exploradores, los viajeros y los profesores. Una concepcin del desarrollo de la geografa que sigue vigente
para muchos gegrafos actuales, en muy distintos contextos (Lacoste, 1976;
Olcina, 1997); compartida tambin en el campo de la historia (Tsioli, 1997).
La crtica de esta concepcin la haca, hace veinte aos, un gegrafo
francs, al denunciar esta propensin a convertir en geogrfico cuanto hace
referencia a la localizacin: todo acontecimiento se desarrolla en un lugar;
todo lo que se refiere al lugar es geogrfico; luego todo acontecimiento es
geogrfico. Argumentacin o silogismo que sostiene esa concepcin de una
geografa omnicomprensiva (Garnier, 1980).
Desde una perspectiva ms selectiva de la geografa, en la que se distingue, dentro del secular desarrollo geogrfico, una etapa moderna, las
pautas de este proceso lineal han sido los hitos personales, las figuras histricas individuales a las que se atribuye, como protagonistas de los saltos
cualitativos que marcan el progreso de la disciplina, el desarrollo de sta.
Visin biogrfica de la geografa que distingue formulaciones ya tradicionales de la historia de esta disciplina, como la del gegrafo norteamericano R. Hartshorne, desde Kant a travs de Humboldt y Ritter a Richthofen
y Hettner, como apuntaba Stoddart, crtico con esta perspectiva, por su
marcado carcter lineal y mecnico (Stoddart, 1986).
Puntos de referencia o faros que han facilitado un viaje cmodo por la
geografa, desde la seguridad que proporciona esta imagen de una disciplina hecha, levantada por el esfuerzo de estos representantes seeros. Concepcin que se basa en la atribucin de la geografa al esfuerzo de algunos
de esos protagonistas, o generacin de los mismos, que habran delineado,
con trazo maestro, el perfil acabado y perfecto de la materia. Una concepcin que hace de estos personajes los padres de la geografa y que atribuye
a sus obras, a sus iniciativas, a su influencia, la configuracin de la disciplina, vinculada al carisma de tales personalidades (Buttimer, 1980).
Es una concepcin que, como resaltaba el mismo Sttodart, se construye a base de hroes singulares, descansa sobre una selectiva discriminacin que ignora el significado de otros nombres y de su aportacin al mundo de las ideas, o su influencia en ellas (Stoddart, 1986). Aunque el propio
Stoddart haya sido criticado por aplicar un rasero selectivo equivalente
(Glick, 1994). Historia proclive a la contemplacin de la geografa como la
aportacin de iluminados hroes, arquetipos singulares, maestros fundado-

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LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

Historia que propende a ignorar y condenar al ostracismo, aquellos otros


y mal-ditos. Una historia y una concepcin defendidas
desde una ptica subjetivista, tanto de la historia como de la geografa.
La consideracin de una poca clsica en la historia de la geografa,
identificada con los tiempos finales del siglo pasado y con el primer tercio
del actual, descubre esta concepcin. Para algunos, desde una situacin inicial, en lo que respecta a la geografa moderna, vinculada a ciertos nombres
singulares, los hroes de esta historia, que ronda la perfeccin. Una geografa clsica, de perfiles acabados, surge de esta visin. Se construye y
transmite una imagen de la disciplina geogrfica como una obra terminada,
con perfil definitivo. La geografa como una disciplina concebida y ejecutada de una pieza. La idea de perfeccin subyace en este discurso. La geografa posterior aparece como el desarrollo, no siempre satisfactorio, del legado de esta poca de esplendor (Ortega Cantero, 1987).
Concepcin paradjicamente compartida por quienes valoran esa poca inicial como un perodo culminante y por los que oponen, a esa geografa modlica o clsica, la alternativa moderna, como smbolo de un nuevo estadio de desarrollo, ms acorde con nuestro tiempo. Y, en mayor medida, por quienes consideran que la geografa es una disciplina que surge
tras la segunda guerra mundial y tiene acento anglosajn.
La dicotoma entre una geografa clsica, pero envejecida, y una geografa moderna y renovadora, representa una actitud compartida y ms
reciente en el campo geogrfico. Supone oponer la geografa del tiempo pasado, por ms excelencia que se le reconozca, a la moderna. La primera
como la geografa de otra poca, de otro tipo de sociedad, la ltima como
la geografa del mundo actual; es decir, la oposicin de lo anticuado a lo actual. Es habitual, as, oponer en la historia de la geografa con este tipo de
enfoque una etapa clsica o tradicional y una etapa moderna o de nueva
geografa (Clavai, 1974; Vil Valent, 1983).
Responde a una concepcin dualista de la geografa, de inspiracin
ideolgica, que identifica la geografa con una determinada forma de geografa, desde el punto de vista epistemolgico. Interpretacin que puede ser
formulada, tambin, como un permanente debate entre dos formas de entender la praxis cientfica, que se producen en el mbito de la ciencia
moderna, y de las que se hace eco de manera continuada la geografa.
El proceso de desarrollo de la episteme geogrfica se reduce a una gran
confrontacin en el campo de las filosofas cientficas, entre dos posiciones cientficas diferentes (Capel, 1981). Una concepcin que caracteriza de
modo general a los gegrafos de inspiracin neopositivista. Reducen el desarrollo de la disciplina, como el de la propia ciencia en su conjunto, a una
confrontacin entre quienes aspiran a un conocimiento de carcter cientfico -sea emprico o analtico- y quienes dan prioridad a la sntesis comprensiva en el campo social y separan ciencias sociales y naturales (Portugali, 1985).
En su formulacin ms radical, esta concepcin dualista de la historia
de la geografa supone situar el origen de la disciplina geogrfica a partir de
1945 (Johnston, 1979). Se identifica con la desarrollada en los pases anres.

nombres mal-vistos

INTRODUCCIN: HISTORIA E HISTORIAS DE LA GEOGRAFA

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glosajones y con una determinada forma de hacer geografa (Stoddart,


1986). Lo anterior queda reducido a la condicin de vaga prehistoria o tanteos exploratorios. Responde a una restrictiva concepcin de la geografa y
de la ciencia identificadas con el mtodo analtico, con las filosofas del positivismo lgico y del racionalismo crtico, y con el mundo anglosajn. Descubre la importancia del trasfondo filosfico e ideolgico en la prctica
cientfica y en la concepcin histrica.
Como tal proceso, sin embargo, la historia de la geografa trata de proyectos, propuestas, esfuerzos mltiples y cambiantes, que no puede reducirse a un momento ni a la aportacin de uno o varios individuos. Se trata
de un esfuerzo social en un contexto social y en el marco de una cultura social y cientfica predominante. Las tensiones entre proyectos, entre personas, entre colectivos y entre formas de pensar e ideologas, forman parte de
la historia.
1.3.

LA GEOGRAFA COMO PROYECTO: IDEAS Y CONTEXTO HISTRICO

Un anlisis menos subordinado a los esquemas biogrficos e ideolgicos


y menos esquemtico en su interpretacin, propone la historia de la geografa como un proceso complejo, nunca acabado, la historia de un conjunto de
historias, la de un conflicto, ms que la de una solucin. La constitucin y
desarrollo de lo que llamamos geografa moderna reposa, desde sus inicios,
en proyectos contrapuestos y coexistentes, en un mundo de ideas cuyo origen y decantacin son diversos, y en un marco social e intelectual cambiante. Las tensiones derivadas de esos orgenes han permanecido. Por ello la historia de la geografa es la de una no terminada y persistente interrogacin.
De forma recurrente en el tiempo y en plena contradiccin por tanto
con la visin lineal y progresiva habitual, los gegrafos se preguntan por un
conjunto de cuestiones, que aparecen como el ncleo de sus preocupaciones. Al mismo tiempo se incorporan otras nuevas al espectro de las interrogantes geogrficas y otras, iniciales y emblemticas en su momento, quedan en segundo plano o son abandonadas. Aunque stas puedan ser retomadas de nuevo bajo una nueva perspectiva. Nuevas circunstancias que
otorgan, a las viejas ideas, ropajes y significados renovados. La geografa se
muestra, en su desarrollo moderno, como un proceso nunca cerrado, como
una recurrente indagacin, como una marcha de sstole y distole.
La historia de la geografa no puede ignorar estas ideas, ni el proceso
de su definicin, ni las condiciones en que surgen y cristalizan, o las que
determinan su crisis y recuperacin. Ni puede aislar los procesos intelectuales en que fraguan las ideas hegemnicas, y las que no lo son, de la situacin social y del contexto cultural en que se producen.
La perspectiva histrica y la contextual permiten iluminar y distinguir
conceptos e ideas de apariencia similar, y asociar actitudes y planteamientos de sedicente originalidad o novedad con sus antecedentes.
En este devenir el papel de determinados autores, que aciertan a expresar o identificar corrientes de opinin o actitudes con amplia recepcin social,

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LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

tiene un valor ms sociolgico que cientfico. La existencia de otros autores


no menos significados en el debate de las ideas, pero con menos xito en la
aceptacin social, descubre la incidencia de otros factores, de orden ideolgico y de organizacin de la propia comunidad geogrfica en cada etapa.
La consideracin en la historia de la geografa del contexto, del mundo de ideas que configura la cultura en que se desenvuelve la disciplina
(Berdoulay, 1981); y de la complejidad sociolgica de los agentes que intervienen -los gegrafos y sus instituciones-, caracteriza las aproximaciones
ms modernas a la historia de la geografa y de las ciencias. El inters por
las filosofas que respaldan el pensamiento geogrfico y por las comunidades o grupos de carcter profesional, sus estrategias y objetivos, distingue
estas aproximaciones a la historia de la geografa. En algunos casos, se les
atribuye, a estas comunidades profesionales, un carcter determinante en
la evolucin de la disciplina geogrfica (Capel, 1977; 1986).
Las ms significadas obras de historia de la geografa del ltimo cuarto de siglo se caracterizan por esta atencin predominante al marco filosfico, terico y sociolgico del conocimiento geogrfico. Caracterizan un
planteamiento ms abierto de la geografa. Historias que han adquirido
un especial desarrollo en el mbito anglosajn. Se insertan, adems, en un
contexto de historia de la ciencia.
En este marco de historia de las ciencias, en este enfoque que vincula
el desarrollo de la geografa moderna con el entorno cultural y filosfico, y
en esta perspectiva ms interesada por las ideas que por los personajes, se
ubica nuestra obra. Es una historia de la geografa moderna.
Es en Alemania, en la segunda mitad del siglo XIX , donde se define el
proyecto de construir un campo de conocimiento riguroso sobre saberes y
prcticas que eran milenarios. Es decir, una ciencia moderna que mantiene
el nombre que los griegos dieron a esos saberes y prcticas: geografa. El
nombre representa un elemento accidental. Tal como sucedi en otros campos de conocimiento, pudo mantenerse una denominacin secular y pudo
incorporarse otra distinta. La historia de las ciencias muestra cmo denominaciones aplicadas en un perodo histrico a un determinado campo de
conocimiento han sido utilizadas en el mundo moderno para identificar disciplinas por completo distintas.
El nombre es lo que, con rigor, une la disciplina actual con sus antecedentes histricos, con su prehistoria. Tambin la comunidad de intereses
sobre el espacio terrestre y una tradicin cultural que reconoce, en esta
prehistoria, un esfuerzo intelectual y prctico de excepcional calidad, para
comprender, explicar y utilizar la realidad circundante.
La consideracin de esta larga trayectoria de siglos representa no tanto la historia de la geografa como de sus antecedentes, en el marco de los
saberes y prcticas sobre el espacio terrestre, de esas mismas sociedades del
pasado. Es el doble atractivo de este pretrito de la geografa moderna. Pero
debemos considerarlo desde esta doble perspectiva de arqueologa del saber:
desde la interrogacin sobre cmo se desenvuelven las prcticas y el saber sobre el espacio en la historia de la Humanidad y de los esfuerzos por
racionalizar este saber de acuerdo con nuevos principios intelectuales.

Para muchos gegrafos, la geografa comprende todo conocimiento


relacionado con la superficie terrestre e identifica un saber universal y
originario. Para este modo de concebir la geografa y el saber geogrfico,
nuestra disciplina se inicia con la propia naturaleza humana. Viajes, exploraciones, actuaciones territoriales del poder, desde los primeros tiempos,
informaciones de carcter etnogrfico, prcticas cartogrficas de la ms
diversa ndole y descripciones de lugares, forman parte del acervo geogrfico. Son la historia de una geografa que convierte en gegrafos a viajeros,
reyes, conquistadores, historiadores, informadores, entre otros muchos.
No es una concepcin exclusiva de los gegrafos. Es compartida por la
generalidad de los historiadores de la ciencia (Sarton, 1959). Aplican las divisiones y campos de la geografa moderna a las obras del pasado. Convierten en gegrafos fsicos a los que trataron cuestiones del entorno natural. Transforman en gegrafos regionales a los que enumeran los pases
regiones y ciudades de otras pocas. Incluyen en la nmina geogrfica a
astrnomos, cosmgrafos, conquistadores y estrategas: desde Herodoto
a Julio Csar (Nougier, 1967).
En esta concepcin de la geografa late una doble confusin o ambigedad. Se confunde la geografa como disciplina, propia de nuestra poca,
con el saber sobre el espacio, universal y atemporal. Se confunde la geografa como disciplina, como reflexin y como mtodo de anlisis, con la
prctica espacial propia de la especie humana.
Hacer infraestructuras, crear y ordenar espacios productivos, establecer normas urbansticas, modificar los paisajes, acondicionar reas con funciones sociales especficas, delimitar y separar territorios, ejercer el dominio sobre los mismos, son actividades espaciales que, de acuerdo con la
poca histrica que se considere, forman parte de la naturaleza social de
la especie humana. Son prcticas espaciales. Construyen espacios, producen paisajes, elaboran, por tanto, lo que es el objeto de la geografa. Pero no
son geografa. Este tipo de concepcin confunde la geografa con su objeto.
En torno a estas prcticas, todas las sociedades han elaborado una cultura del espacio. Orientarse, ubicar los territorios, ordenarlos, describirlos,
establecer relaciones, ms o menos precisas, de los elementos que constituyen un territorio, de los recursos apreciados en el mismo, son prcticas que
han decantado, en cada sociedad, una cierta imagen del espacio, una i mago
mundi. Han producido un saber sobre el espacio, de carcter espontneo.
Definir un campo de representacin para los saberes y prcticas espaciales no logra decantarse con nitidez de estos mismos saberes y prcticas.
Es un rasgo destacado de algunas culturas en particular, en las que se pro-


24

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

duce una reflexin intelectual sobre ese saber. El caso ms sobresaliente corresponde con la cultura griega clsica. Hizo de esta sabidura un mbito
de reflexin. Es lo que otorga su especial atractivo a la poca griega clsica en la que se imagina un espacio intelectual para la misma, al que dieron,
incluso, nombre: geografa.
Identificaron y acotaron un rea de reflexin intelectual sobre el espacio terrestre. En relacin con l propusieron no slo el nombre sino mltiples conceptos, trminos, objetivos, perspectivas, curiosidades. Dieron forma a un tipo de saber. Trascendieron el saber del espacio en un saber sobre el espacio. Eso significa la invencin de la geografa por los griegos clsicos. Propusieron una representacin intelectual del espacio terrestre. La
geografa griega identifica esta representacin.
Con ello, proporcionaron los fundamentos para un saber sobre el espacio y para una cultura especfica sobre el mismo. Formularon, de forma
directa, cuestiones referidas al entorno terrestre e hicieron de ste un objeto de observacin. Elaboraron conceptos, trminos, y enunciaron ideas, hiptesis, sobre el mismo. Dieron forma a una imagen del mundo que exceda de la simple experiencia. Esa propuesta y esa cultura son el fundamento de una representacin del mundo que subyace durante milenios en la
cultura occidental.
Desde esta perspectiva, la geografa moderna forma parte de una cultura que arraiga y que se identifica con la experiencia griega. Estos vnculos intelectuales y culturales son los que, por una parte, explican la habitual
tendencia a confundir la geografa moderna con sus antecedentes o precedentes, y por otra justifican la consideracin de esta tradicin por parte de
los gegrafos. No como historia de la geografa, sino como una aproximacin a las formas histricas de representacin del mundo y a las concepciones intelectuales sobre las que se sustentaban.
Se trata de valorar los esfuerzos realizados por los griegos clsicos y
por las sociedades que se reconocen herederas de su legado, para dar forma a esa representacin del espacio terrestre. Es una gran aventura intelectual cuya problemtica posee un indudable atractivo e inters. Durante
milenios, las sociedades herederas de ese legado clsico mantuvieron una
concepcin equivalente. La representacin del mundo, y dentro de ella de
la Tierra, constituye el objetivo de lo que los griegos denominaron geografa. Ese objetivo, con otros nombres, persisti a lo largo de la Edad Media
y en la Moderna. El fundamento de ese saber es cosmogrfico.
Es cierto que, a pesar de lo distante de sus postulados, y a pesar de la
comunidad del nombre, formularon objetivos y elaboraron conceptos que
nos parecen prximos. Tendemos, de forma errnea, a identificarlos con los
nuestros. Propendemos a considerar su trabajo como equivalente a la geografa moderna, como una simple etapa en el desarrollo de sta.
Prcticas y saberes de carcter espacial, lo mismo que la cultura geogrfica que definen los griegos clsicos, forman parte de lo que muchos
consideran las tradiciones de la geografa moderna. sta les debe el nombre. Y como tal geografa pertenece a una cultura de la representacin del
espacio terrestre. Sin embargo, la geografa moderna no es una disciplina

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

25

cosmogrfica ni se define en el marco de una representacin del mundo o


de la Tierra. La geografa moderna se perfila, en el marco de las ciencias
modernas, como una disciplina de explicacin. El trnsito de la representacin a la explicacin constituye un cambio sustancial, vinculado a nuevas
perspectivas intelectuales.
Sin confundir la naturaleza de los antecedentes intelectuales y tradiciones con la geografa moderna, su anlisis est justificado si evitamos las
trampas de las tradiciones (Foucault, 1982). Es decir, si salvamos la tendencia a prolongar nuestros saberes en el ms lejano pasado en busca de
una genealoga. Como destacaba este autor, son ms importantes las rupturas que las continuidades aparentes.
A lo largo de miles de aos, la cultura del espacio se desarrolla sobre
las prcticas y saberes vinculados al uso del mismo y sobre un esfuerzo intelectual por representar la Tierra en el marco de una concepcin especfica del mundo o cosmos, de una imago mundi.

CAPTULO 1

DE LAS PRCTICAS ESPACIALES


AL SABER SOBRE EL ESPACIO
Cada sociedad y cada comunidad posee y ejercita un saber o conocimiento del espacio, que surge en el proceso de transformacin de la naturaleza inherente a la propia reproduccin social. Es un conocimiento prctico del entorno, de sus cualidades fsicas, de su diferenciacin en lugares
y en reas, identificados como localidades o sitios distintos, reconocidos, denominados; es, al mismo tiempo, un conocimiento representativo,
por el que las sociedades humanas proyectan y modelan el espacio de
acuerdo a representaciones sociales, que manifiestan las estructuras del espacio surgidas de la prctica humana, a las que el lenguaje y la representacin mental permiten dar consistencia.
Es un conocimiento y prctica territorial, en la medida en que cada comunidad y sus individuos tienen una relacin de dominio sobre ese entorno. Diferencian una parte del mismo como propia, estableciendo lmites objetivos o mentales que la separa, e identificando as los distintos territorios,
tanto el propio como los ajenos, que son reconocidos y denominados. Sitios, lugares, territorios, forman parte de un espacio de relaciones cuyo centro es, por lo general, el propio ncleo de la comunidad, y respecto del cual
todos esos otros puntos, lugares, territorios, aparecen localizados, estn
ubicados, forman parte de una representacin mental compartida en la comunidad social. Es un saber del espacio que arraiga en una prctica espacial que se confunde con la propia naturaleza humana.
1.

El saber del espacio: situarse y orientarse

En mbitos dispares en el espacio, en el tiempo y desde una perspectiva cultural, las prcticas y representaciones espaciales son coincidentes.
Hay una llamativa confluencia cultural, en este caso en relacin con la representacin del espacio. ste es dominado, aprehendido, mediante una
imagen global que contrapone el lugar propio, en un sentido fsico y en
una dimensin cultural o tnica, a lo que es exterior o ajeno. El centro se
identifica con el espacio propio: la expresin zhonghua significa, en chino,

28

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

el centro civilizado, y designa a la propia China, que se considera ocupa el


Medio del mundo. Una representacin etnocntrica que es compartida por
la generalidad de las sociedades y civilizaciones, occidentales y orientales.
Para los japoneses, el centro lo constituye el espacio de su propia etnia,
de tal modo que se llaman kinai a las provincias inmediatas a la capital...
imitando el wufu de China. En cambio, se denomina brbaros (iteki) a las
provincias extremas de su territorio (Yamoki y Takahashi, 1980).
Este centro es, para los nativos del nuevo continente, para los mayas
en concreto, la casa, el lugar habitado, identificado con el maz, fundamento de la propia sociedad: el centro, encrucijada, smbolo de la vida,
reconocidos con un mismo trmino, en cuanto en maya la palabra lxim
significa a la vez "centro" y "maz" (Musset, 1985).
La nocin de centro es as universal y bsica, siempre referido al propio espacio. Cada comunidad se ha contemplado como el centro u ombligo
del mundo conocido. Cada una de ellas ha hecho de su territorio el centro del
universo y de los dems el espacio perifrico, marginal cuando no hostil, oponiendo la imagen de orden, de mundo, propia, al caos como atributo de lo ajeno. Un esquema que con distintas significaciones est en la base de la mayor
parte de las representaciones espaciales vinculadas con los grupos humanos y
cuyo trasfondo est muy lejos de haber desaparecido en el final del siglo XX .
Una imagen antropocntrica que contempla el mundo desde una perspectiva o analoga humana, de la que deriva lo que se ha denominado anatoma mgica, por la cual determinadas partes del cuerpo humano se equiparan a determinadas partes del mundo, al tiempo que la tierra se describe
de acuerdo con el mismo principio de analoga. En el mapamundi del texto hipocrtico, la tierra es representada como un cuerpo humano: el Peloponeso es la cabeza, el Istmo la espina dorsal, y Jonia el diafragma, verdadero centro, ombligo del mundo.
Todas las comunidades y sociedades, por muy elementales que sean en
su grado de desarrollo material, disponen de conceptos y procedimientos de
orientacin y localizacin para situar los componentes de sus experiencias
espaciales vinculadas con sus prcticas cotidianas. Ubicacin y localizacin
que tienen relacin con las prcticas de orientacin inherentes a ese saber
geogrfico. De modo general se trata de establecer elementos de referencia
que vinculen cada lugar con el punto central de la comunidad.
La prctica generalizada ha consistido en utilizar la salida y la
puesta del Sol como puntos fijos en el entorno del centro comunitario. Orientar es perfilar la direccin de la salida o nacimiento cotidiano
del Sol. Un punto de referencia universal que aparece no slo en las culturas del Mediterrneo sino que es compartido por las culturas orientales y
por las nativas del denominado Nuevo Mundo.
Los puntos cardinales identifican, en relacin a ese punto, aquellas direcciones fundamentales del espacio, dominadas por la Oriente-Occidente,
es decir, la de la salida y puesta del Sol. Esa misma prctica y esa misma
representacin aparecen en China y Japn. La salida del Sol constituye la
referencia de orientacin bsica: El Este parece haber sido originariamente la orientacin primordial (Yamoki y Takahashi, 1980).

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

29

El mismo principio tienen los rabes, como se induce de que janub


(Sur) significa, etimolgicamente, "lado", en relacin con la orientacin
que los rabes realizaban hacia Oriente, y que el mundo musulmn sustituye por la de La Meca, con efectos coincidentes (King, 1997). El Medioda, es decir, el Sur, es el que queda en un lado, el derecho. Por ello,
denominaban barih, es decir, izquierdo, al Septentrin. Adems de emplear como referencia las estrellas ms significativas, como la Osa Mayor
(Banat Na's) y Canopo (Suhayl), para identificar, el rtico o Norte y el Medioda o Sur.
El recurso a la salida y puesta del Sol para establecer el eje esencial de
la orientacin y de los puntos cardinales constituye un rasgo comn de todas las culturas. Como suele serlo el empleo complementario de la posicin
meridiana del Sol para indicar el medioda, nuestro Sur, y la referencia a
las constelaciones polares para identificar el Norte, conocido como Arctos
en Grecia, en referencia a la constelacin de la Osa, o de Septentrin, empleada por los latinos, que indica la posicin de la constelacin del Carro,
equivalente a la anterior.
2.

Medir y limitar: el saber territorial

La ubicacin y orientacin suponen un dominio del espacio que, en


cierta manera, como destacan los mayas, supone su existencia. Dominio
que se manifiesta a travs de la medida que, a su vez, supone la creacin
del espacio: para que un espacio exista deber ser mensurable y medido.
A imagen de los dioses que han concebido el universo dndole lmites y
fronteras... el hombre no puede aprehender el espacio que le rodea sino con
lmites. Poner trminos, establecer lmites, definir fronteras, constituyen
las prcticas territoriales bsicas en las sociedades humanas, en la medida
en que stas se identifican por su territorio. Delimitar y medir constituyen
dos prcticas esenciales desde el punto de vista geogrfico; son dos prcticas espaciales.
2.1.

EL DOMINIO DEL ESPACIO

Medir constituye una prctica esencial en el dominio del espacio y en


la consolidacin del territorio. Medir es una forma de apropiacin que establece las dimensiones territoriales y que facilita la representacin social
del espacio dominado. Lo que no est medido es, en cierto modo, ajeno, es
lo desconocido: Un espacio no medido es un espacio hostil, amenazador,
inhumano. Antes de que los dioses dieran al mundo medidas, no haba nada
dotado de existencia. Solamente haba inmovilidad y silencio en la oscuridad, en la noche, segn expresa el Popol-Vuh de los indgenas precolombinos (Musset, 1985).
Este saber forma parte de la cultura universal en la medida en que
se fundamenta en prcticas que acompaan el proceso de dominio sobre

30

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

la Naturaleza y de construccin del espacio humano desde las ms primitivas formas de organizacin social. Las redes de caminos, las marcas
que sealan las distancias, los hitos que identifican el territorio como
puntos de referencia simblica o funcional, mugas, trminos, fines, constituyen componentes bsicos de la construccin del espacio individual y
de las representaciones espaciales que cada comunidad o sociedad posee.
Aparecen en todos los estadios del desarrollo humano, con mayor o menor evidencia.
De la misma manera que los distintos elementos del territorio que contribuyen a individualizar ste, como son cursos y masas de agua, relieves
destacados, masas de vegetacin, segn atestigua la persistencia de los nombres de estos elementos, muchos de los cuales descubren capas profundas
de la ocupacin del territorio. Componen un saber bsico, es decir, una forma de ordenar los conocimientos y experiencias espaciales, en muchos casos bajo formas mgicas, como espacio de los dioses o hroes.
El saber territorial comprende tambin el conocimiento de los dems
grupos tnicos, tanto de los ms inmediatos como de los alejados, que configuran el espacio conocido, con sus recursos y tensiones. Conocimiento
prctico y funcional en el caso de los inmediatos, en cuanto las relaciones
con ellos forman parte de la supervivencia del grupo. Conocimiento vinculado a la curiosidad humana en lo que se refiere a los grupos o comunidades ms alejadas de las que atrae, sobre todo, el exotismo, es decir, las diferencias respecto a la propia identidad.
Diferencias que se refieren tanto a los grupos o comunidades, respecto a lo aparentemente anmalo de los mismos, en sus rasgos fsicos o en
sus hbitos, como a sus territorios, en la medida en que stos pueden diferir, en sus cualidades o caractersticas de los que son habituales, de los propios. El inters por la diferencia, la curiosidad por el otro desconocido, el
deslumbramiento ante lo inhabitual o excepcional, sustentan a lo largo de
los siglos, con distintos pretextos, este saber territorial.
2.2.

SABER TIL, SABER POLTICO

Este tipo de saber, que se reconoce en todas las sociedades y grupos


humanos, tiene un carcter cultural y un valor poltico. Valor poltico porque este conocimiento facilita las relaciones inter-tnicas, sean pacficas o
conflictivas, y son numerosas las referencias que ponen de manifiesto el inters del poder por este saber sobre los territorios, propios y ajenos. Es Herodoto el que seala la actividad exploratoria promovida por determinados
mandatarios en el mundo antiguo, en Egipto, para adquirir informacin sobre la costa eritrea y persa; sabemos de las iniciativas de Alejandro para el
conocimiento de las tierras orientales, hacia el Indo, y el recurso a los informes directos sobre esas tierras desconocidas o mal conocidas. El saber
espacial es un saber til en las relaciones con los ajenos, porque allanan el
contacto beneficioso con ellos, facilitan las posibles operaciones de apropiacin o control, reducen los costos de tales acciones, permiten ampliar el

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

31

radio de influencia y relacin. Se ha dicho de forma simplificadora, pero


certera, que tal saber sirve para hacer la guerra (Lacoste, 1976).
Otros son evidentes, aunque no se presenten bajo esa perspectiva,
como resulta de los viajes o periplos de los fenicios y cartagineses hacia
el Occidente, por costas ibricas y africanas, que desbordaron por el
Atlntico, tanto hacia el Norte como hacia el Sur, en relacin con estrategias de poder y dominio, como demuestra el carcter secreto o confidencial que tuvieron estos viajes; estrategia en la que participaron tambin los
propios griegos. De igual modo que las muestran los chinos en el perodo
medieval, con sus periplos por el ocano ndico y las costas africanas, expresin del desarrollo de las prcticas espaciales en el mbito del estado
oriental.
Lo que distingue la tradicin china es la excepcional acumulacin de
conocimientos de carcter espacial vinculada con la administracin del Estado y la notable perfeccin que adquiere la representacin grfica, es decir, el mapa o carta, en esta labor de control territorial. La organizacin del
conocimiento espacial en relacin con la gestin y administracin territorial propia de un Estado alcanza un alto grado de eficacia desde fechas muy
tempranas. Una buena parte de esa informacin corresponde con el inters
por conocer el territorio propio en orden a asegurar recursos para el poder
y va asociada a la gestin de los tributos en el mbito chino, en el marco
de una sociedad agraria de fuerte arraigo, que utiliza el riego como un elemento clave de la explotacin y organizacin del espacio.
El Y Kung constituye el primero de estos informes de base tributaria,
como indica su propio nombre (Tributo de Y), verdadero catlogo del territorio correspondiente al Imperio Chou, elaborado en el siglo v antes de
nuestra Era. Otras obras posteriores son equiparables, como los denominados Chih Kung Thu, as como las topografas locales, unas y otras caracterizadas por la consideracin de los caracteres fsicos, recursos y otros
componentes del territorio (Needham y Wang, 1959).
Otra parte coincide con lo que constituye una literatura, casi universal,
la de los viajes, periplos, itinerarios, que se inician muy pronto en China,
como las denominadas Shan Hai Ching iniciadas en el siglo iv antes de la
Era, que difieren poco de la literatura equivalente occidental e islmica, de
similar temtica viajera e itineraria. De igual modo que las obras ms utilitarias de las descripciones costeras y fluviales, como los llamados Shui
Ching. As como las topografas o descripciones locales dedicadas a grandes
y pequeos territorios y de las grandes obras descriptivas, del tipo de las denominadas corografas en la tradicin occidental, representan instrumentos
de dominio al servicio del poder.
La continuidad del Estado a lo largo de siglos facilit la de las prcticas territoriales y el del saber del espacio, que permitieron en China un desarrollo ms coherente, en el tiempo, de la representacin del espacio terrestre. De ah el que se le atribuya el empleo de tcnicas cartogrficas, con
un avance significativo respecto del mundo occidental, en la representacin
cartogrfica. El denominado Y Chi Thu, grabado en piedra en 1137, pero
que puede proceder del siglo XI, proporciona una imagen de gran precisin

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

33

Asentarse, controlar y dominar el espacio, apropiarse de una parte de


l, es decir, convertirlo en territorio, utilizar sus recursos dispersos, ubicarse, situar los componentes, fsicos o humanos, ms relevantes de ese territorio, hitos o marcas que verifican la pertenencia y que facilitan la identificacin, han sido prcticas habituales del poder. Establecer los rasgos bsicos equivalentes de quienes son parte de ese espacio en territorios propios,
forma parte de la misma cultura y prcticas, cuyo armamento esencial se
transmite de generacin en generacin, como el propio idioma. Ordenar
esos espacios y prcticas en una representacin del mundo tambin es universal y forma parte de estos saberes.
Lo que difiere de una sociedad a otra, de una comunidad a otra, es la
representacin que cada una construye para encajar todos los elementos de
que dispone, y la jerarqua y posicin que atribuye a cada uno. La universalidad de este tipo de saber, y de estas representaciones, en cuanto aparecen desde muy antiguo y parecen consustanciales a la sociedad humana y
se manifiesta en la totalidad de las sociedades histricas, no ha supuesto un
equivalente proyecto intelectual de racionalizacin y conceptualizacin con
carcter universal. Es el rasgo que singulariza la experiencia griega. Hacer
de la representacin del mundo un objeto intelectual en el marco de la filosofa natural, marca un trnsito fundamental del saber del espacio a la representacin del espacio a la representacin de la Tierra.

CAPTULO

LA INVENCIN DEL SABER GEOGRFICO


Los griegos de poca clsica convierten este saber prctico del espacio en
una representacin del espacio. Inventan -es decir, descubren- esta representacin del espacio terrestre. Crean una cultura que se distingue del simple
saber espacial, de carcter prctico, que podemos identificar en todas la sociedades humanas, y sobre el cual se eleva la construccin intelectual de los
griegos. Ellos configuran el primer esfuerzo de representacin del mundo, ms
all de la simple cultura prctica. Los griegos le dan un nombre: geografa.
Esta representacin es una invencin griega. Una ms de las que surgen en los siglos mgicos del pensamiento clsico, sobre la que se construye un cultura del espacio.
Convirtieron el universal saber del espacio en un saber sobre el espacio.
Los griegos descubren este objeto porque i maginan una representacin de la
realidad, es decir, del entorno conocido, ms all de la percepcin etnocntrica, para identificar y acotar este saber reflexivo sobre la Tierra como objeto. Ideaban y trataban de darle objeto y objetivos de acuerdo con las necesidades prcticas y exigencias sociales de la poca en que se produce, a
partir del siglo iv antes de nuestra Era.
El esfuerzo por definir esta representacin, por dotarle de contenidos
y perfiles, no produce una geografa en el sentido moderno del trmino. Los
griegos no crean una disciplina geogrfica, ni establecen un perfil profesional relacionado con ella. No hacen geografa fsica, ni climatologa, ni geografa urbana o geografa regional, como algunos autores pretenden, en un
ejercicio de notable anacronismo.
Los griegos tratan de dar forma, indagan y reflexionan sobre un conjunto de fenmenos que ataen a la Tierra. Lo hacen desde perspectivas
muy diversas, en el marco de una eclosin intelectual admirable, caracterizada por la curiosidad y por la aproximacin metdica y racional al mundo de la experiencia, al conjunto del cosmos y a la Naturaleza. Es una nueva forma de relacin con el mundo, con la naturaleza. Macrocosmos, es decir el universo, y microcosmos, esto es el hombre y su entorno, forman parte de ese esfuerzo de representacin del entorno.
En ese contexto intelectual, en ese mundo movido por la pasin de conocer y caracterizado por la actitud crtica, por el mtodo racional, por la secularizacin del saber, adquiere sentido la definicin de la geografa como re-

36

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

De ella surgen, y adquieren forma progresiva, ideas,


concepciones, interrogantes, que van a caracterizar la cultura geogrfica occidental. En relacin con ellas se perfila tambin la idea de una representacin
diferenciada, hasta el punto de poder darle un nombre propio: geografa.
La denominacin no significa que exista una disciplina o campo de conocimiento en el sentido moderno del trmino. Se esboza un espacio intelectual, sin lmites precisos, al que se llega por distintas aproximaciones, sin
una concepcin determinada, que se confunde con otros campos de saber
como la astronoma, la cosmografa y la matemtica, y sobre el cual se interesan autores de diversos intereses, desde historiadores a matemticos.
Forma parte de una filosofa natural en pleno desarrollo que introduce esta
imagen racionalizada del entorno terrestre.

presentacin del mundo.

1. El contexto intelectual: saber crtico, pasin por conocer

El contexto intelectual en el que se fragua esta reflexin corresponde


con el de la Filosofa griega, en la medida en que sta aborda el amplio
mundo de la experiencia, esto es la Naturaleza, bajo un prisma racional.
Entorno intelectual en el que decantar la geografa como representacin
apoyada en los saberes racionales. Desde la matemtica y fsica a la astronoma: desde Anaximandro, Tales y Hecateo de Mileto, a Demcrito de Abdera, incluido Aristteles.
Estos predecesores abordaron aspectos diversos relacionados con el
conocimiento de la Tierra, en el marco de su preocupacin por la Naturaleza, contribuyendo a definir un objeto para la reflexin. No hicieron geografa, no se consideraron gegrafos, ni entendieron que sus obras tuvieran
que ver con este campo. Sin embargo, su curiosidad intelectual ayud a que
cristalizara lo que llamaron geografa. Lo que explica el que los autores posteriores los incluyeran en la tradicin geogrfica, en la que no dudan en incorporar al propio Homero.
1.1.

LA CURIOSIDAD POR LA NATURALEZA

Las vas de esa reflexin sobre el entorno natural fueron mltiples. En


general se inscriben en la preocupacin por los fenmenos astronmicos y
por sus manifestaciones terrestres. Anaximandro de Mileto (610-545 antes
de la Era), un discpulo de Tales de Mileto, trat este tipo de cuestiones en
su obra Sobre la Naturaleza y de l se dice que realiz diversos clculos sobre los equinoccios y solsticios y que elabor un primer mapa geogrfico
(geographiks pnax) del mundo conocido por los griegos, segn recoga la
tradicin helena. Es decir, una primera presentacin grfica o esquema de
la configuracin de las tierras conocidas por los griegos.
Hecateo de Mileto (entre los siglos vi y v a. E.) es autor de Viaje alrededor de la Tierra (Gs periodo), en la que parece mejoraba el mapa de Anaximandro. Intentaba esbozar un modelo de la distribucin de las tierras co-

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

37

nocidas, con una cierta pretensin racionalista. Converta el Mediterrneo,


por un lado, y el Nilo y el mar Negro, por otro, en dos ejes perpendiculares
entre s. Con ellos estableca unos elementos para ordenar la distribucin
de las tierras conocidas, que tendrn un gran arraigo en la tradicin occidental, sobre todo medieval. En el marco de una concepcin circular de la
superficie terrestre, esbozaba una primera imagen de sta.
Es autor, asimismo, de Periegesis, cuyas dos partes estn dedicadas una
a Europa y otra a Asia y frica, en que aparecen rasgos de la curiosidad
reflexiva sobre la que se construyen, tanto la geografa como la historia
griega, con descripciones del Mediterrneo y Asia meridional, hasta la India. Experiencia Viajera que caracteriza tambin a Demcrito de Abdera
(hacia el 460-370 a. E.) que, segn parece, la debi exponer en sus numerosas obras.
El desarrollo posterior perfil, de forma progresiva, por Vas contrapuestas, el marco de ideas que van a permitir proponer los objetos posibles
de esta representacin. Autores como Dicearco, Eratstenes, Hiparco, Poseidonio, Estrabn y Ptolomeo, entre otros, Van dando perfil y contenido
hasta llegar a identificarlo con un nombre propio. Se trata de un proceso
en el que se desciende de los cielos a la Tierra, al tiempo que se interesan
por los fenmenos fsicos y sociales que caracterizan la superficie terrestre.
Otros autores, sobre todo historiadores, se preocupan por ubicar y describir los territorios, acudiendo para ello a las ideas de los filsofos sobre
la Tierra y el mundo habitado. Los propios filsofos, entre ellos Aristteles,
se sentan atrados por las cuestiones de la Filosofa de la Naturaleza y, con
ellas, por los problemas que, ms adelante, identificarn a la geografa.
Un discpulo de Aristteles, Dicearco de Mesenia (siglos IV-III a. E.), es
autor de una serie de obras tituladas Acerca de las montaas del Peloponeso, Acerca de los Puertos, Acerca de las islas. Son obras que descubren la creciente curiosidad e inters por elementos que ataen a la configuracin de
la superficie terrestre.
Este autor introdujo el recurso a una lnea de referencia en la representacin cartogrfica del mundo, a modo de paralelo universal. Una lnea extendida de Oriente a Occidente, por el Mediterrneo, que pasaba por Rodas
y las Columnas de Hrcules -es decir, el estrecho de Gibraltar- y que divida al mundo en dos partes, septentrional y meridional. Lnea que coincide
con el paralelo 36 N y que se mantendr como el crculo terrestre de referencia de la Tierra habitada, para las sociedades occidentales, durante siglos.
Muestran una manifiesta preocupacin por definir las dimensiones y
forma de la Tierra, los contornos y distancias de las distintas partes que
ellos individualizan y distinguen. Tratan de identificar y ubicar los lugares
y los pueblos. Procuran localizar, describir y explicar los fenmenos ms
relevantes fsicos, productivos o sociales, y establecer su organizacin territorial.
Los griegos llaman geografa a la representacin grfica de la tierra, de
tal modo que podemos identificar la geografa, en sus inicios, con la cartografa. Se trataba, en ltima instancia, de mostrar, de forma grfica, su imagen. Eso es lo que denominan hacer geografa (geographein).

38
. 2.

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA


LA TIERRA COMO IMAGEN

Constituye un aspecto decisivo en la invencin geogrfica, asociada a la


obra de Eratstenes de Cirene (275-194 a. E.). Es un matemtico y gramtico, que vive en un perodo transformado por las conquistas de Alejandro. stas haban dado una nueva dimensin al Ecmene. Eratstenes de Cirene
est considerado como el primero de los gegrafos -en sentido estricto-,
el primero en acuar el trmino que servira para identificar este saber, trmino que aplic a una de sus obras, denominada Geografa, en realidad Hypomnemata geographica, o memorias geogrficas. Este trmino identifica el
objetivo esencial de su trabajo: la elaboracin de una representacin grfica
del mundo conocido, que vena a actualizar los conocimientos sobre el entorno territorial de los griegos. Tena una doble dimensin.
Parta de la bsqueda de las verdaderas dimensiones de la Tierra, del
establecimiento de un medio para ubicar las distintas reas terrestres, de
la medida y distancias de las mismas. Recurra para ello al clculo matemtico y utilizaba el saber astronmico. En el marco de su tiempo, en el
contexto cultural alejandrino, delinea las nuevas perspectivas que la representacin geogrfica adquira. Establece el perfil de una representacin del espacio terrestre, al mismo tiempo que lo sustentaba de forma
lgica ms que emprica. E inclua, en ese proyecto de representacin o
pintura de la tierra, la ubicacin y tambin una somera caracterizacin de
los territorios conocidos.
Se le atribuyen dos obras fundamentales. La primera, referida a las dimensiones y forma de la Tierra, titulada Anametresis tes ges (La medida de
la tierra); la segunda, Hypomnemata geographica (Memorias geogrficas), que
dara nombre a este campo del saber griego. Constaba de tres partes, una
introduccin histrica, una segunda parte de geografa matemtica, dedicada a la medida de la Tierra y el Ecmene, y una tercera para la presentacin de los territorios (Periegesis).
Su obra se convirti en el punto de referencia para los autores posteriores, desde la perspectiva matemtica y astronmica y desde la perspectiva territorial. Estimul la crtica y, con ella, el perfeccionamiento metodolgico y la reflexin. Impuls la mejora de esa representacin de la Tierra,
en las dos direcciones que esbozaba, la correspondiente a las dimensiones
y forma de la Tierra y a la de la distribucin y carcter del Ecmene.
El ejemplo ms significativo de esta actitud de mejora corresponde con
Hiparco de Nicea (194-120 a. E.), un astrnomo y matemtico que disfrut
de excepcional prestigio en el mundo antiguo y moderno. Se puede decir
que l cre la trigonometra y fue el inventor del astrolabio. Trat del movimiento del Sol, de la Luna y de las estrellas y estableci la distancia a la
Tierra de estos cuerpos celestes.
Aplic sus conocimientos astronmicos y sus excepcionales capacidades matemticas a corregir y mejorar los planteamientos y resultados de
Eratstenes, en lo referido al mtodo para la ubicacin exacta de los lugares de la superficie terrestre. Es uno ms de los que contribuyen tambin a
perfilar la representacin geogrfica.

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

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Desde una perspectiva geogrfica su principal aportacin ser la introduccin de un mtodo ms riguroso para calcular la localizacin exacta de
los puntos de la superficie terrestre. Lo hace proponiendo el recurso a la longitud y latitud. Es decir, la diferencia horaria entre dos puntos situados en
el mismo paralelo, que proporciona la longitud, y la inclinacin del Sol
en el equinoccio, que establece la latitud. Los conceptos de longitud y latitud son conceptos clave para la localizacin y representacin geogrfica, que
siguen vigentes.
Propuso la divisin del crculo mximo terrestre en 360 partes, cada
una de la cuales corresponda a un grado terrestre. Cada grado equivalente
a 700 estadios griegos (unos 1.100 metros). Lo utiliz para situar a lo largo
del meridiano los lugares habitados y para indicar los fenmenos celestes
con respecto a cada lugar. Proporcionaba los fundamentos para una representacin de la superficie terrestre como una malla de paralelos y meridianos, sobre la que ubicar los puntos terrestres.
Otros autores dirigen su atencin a los fenmenos fsicos, al mundo de
la naturaleza inmediata y proyectan la geografa hacia lo que, en trminos
actuales, son los contenidos de la geografa fsica. Posidonio de Apamea
(135-51 a. E.), que escribi Sobre el ocano (Peri Okeano) y un Estudio sobre los cuerpos o fenmenos celestes, abordaba en su obra las zonas terrestres, la unidad del ocano, las transformaciones de la superficie terrestre y
el problema de las mareas. Lo hizo con especial agudeza intelectual y a partir de una importante informacin recogida de forma emprica.
Tiene el especial inters de mostrar una rica informacin de primera
mano. Sobre todo, muestra el uso de la teora en la interpretacin de los fenmenos fsicos. Establece como principio la existencia de un vnculo entre macrocosmos y microcosmos, entre el mundo celeste y el terrestre.
A partir de ella elabora alguna de sus ms notables hiptesis, como la de
las mareas. Actitud que tiene que ver con la filosofa en la que se sustenta,
es decir, el estoicismo.
Es el mismo enfoque que le permite establecer una relacin entre las
zonas, o climas, de uso habitual en su poca, determinadas por la variacin del calor, desde la denominada trrida hasta las polares. l establece
la relacin entre esas zonas y la inclinacin del eje terrestre, y su vinculacin con solsticios y equinoccios.
Esboza una concepcin geogrfica de carcter territorial, preocupada
por definir y establecer espacios diferenciados por el conjunto de elementos
fsicos y de lo que hoy llamamos organizacin socioeconmica. Un enfoque
de lo geogrfico que complementaba el inicial, ms cartogrfico. Introduca,
junto a los componentes tnicos, habituales en los autores griegos, y que haba desarrollado, sobre todo, Artemidoro, los de rango fsico. Es un aspecto
destacado de la obra de Posidonio, en cuanto aproxima la representacin
geogrfica griega a saberes por los que se preocupa en la actualidad.
Tras de todos estos autores resalta la actitud intelectual que caracteriza
la cultura y el pensamiento de la Grecia clsica. Una profunda y admirable pasin por conocer, por saber, por inquirir, con un talante crtico y con un mtodo racional. Como deca Plinio, sin ms mtodo que las advertencias de la

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LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

naturaleza (Plinio, HN, II; 53). La permanente interrogacin sobre la naturaleza, la progresiva indagacin racional sobre ella, el recurso al mtodo, definen las nuevas condiciones intelectuales que hicieron posible establecer los
perfiles de un saber crtico de la Naturaleza. Entre esos saberes se encuentra
la que ellos denominan geografa. La geografa de los griegos, en la poca clsica, identifica una original propuesta de representacin del mundo terrestre,
del microcosmos, en el marco de la filosofa natural y del macrocosmos.
En el magma de las reflexiones que delinean la Filosofa de la Naturaleza de los griegos, la construccin de una representacin reconocida, la
puesta a punto de un lenguaje, resultan de un largo proceso de varios siglos. Surge de propuestas de distinta ndole, de mutuas crticas, que recogen los autores conocidos, de opciones dispares. De ah el perfil complejo
que presenta la llamada geografa en el mundo clsico. Que no podemos
identificar con una disciplina, al modo actual, sin caer en un notable anacronismo.
La formalizacin de una representacin de la Tierra se perfila en una
doble direccin: primero, la identificacin de la Tierra como objeto celeste,
con el conocimiento de sus dimensiones y su configuracin superficial; segundo, la consideracin prctica de este cuerpo como el soporte o bastidor
de la accin humana, el escenario de las actividades humanas. El uno vinculado a la determinacin de las caractersticas de la Tierra, como cuerpo
celeste, que distingue la labor de los grandes astrnomos y matemticos
griegos. El otro referido a la organizacin territorial de la superficie terrestre habitada, lo que los griegos denominaron Ecmene. El primero en estrecha relacin con la Astronoma y el estudio del cosmos y por consiguiente con el recurso a la Matemtica y Geometra. El segundo ms cerca
de las preocupaciones y anlisis de la Historia y de la praxis poltica.
La primera representa una de las grandes aportaciones del pensamiento racionalista griego y de una actividad de elucubracin y clculo
cientfico de excepcional anticipacin. Se manifiesta en propuestas tan significativas como la forma esfrica de la Tierra y el clculo de sus dimensiones, muy cercanas a la real. De tales presupuestos derivan las hiptesis
sobre diversos fenmenos fsicos de carcter geogrfico.
Ellos proponen la estructura zonal en torno al Ecuador, as como la
gradacin en climas, o intervalos de latitud. Propuestas o hiptesis, algunas,
de indudable osada, cuya manifiesta contradiccin con las evidencias de la
observacin cotidiana hizo difcil de aceptar, y sin duda influy en su abandono posterior. Las hiptesis sobre la esfericidad de la Tierra y la simetra
de las zonas respecto del Ecuador se le haca cuesta arriba a Herodoto. Un
autor que no parece un espritu oscurantista o tradicional.
La segunda supona una propuesta de indudable novedad y eficacia:
formalizaba una representacin geogrfica de la tierra como contenedor y
soporte de las acciones humanas. Posea innegable trascendencia, porque
estableca una relacin entre estos dos componentes, el espacio terrestre y
la actividad humana. Haca posible analizar o contemplar la actividad humana sobre su escenario, en el sentido ms literal o habitual de representacin. No es una propuesta independiente de la anterior. Estaba ampara-

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

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da por el desarrollo contemporneo de la geometra por Euclides y por la


propuesta del sistema de meridianos y paralelos. Una y otra permitan una
definicin precisa de la escena, y una ubicacin exacta, en teora, de los actores en un espacio neutro.
La coincidencia de estas aportaciones en el tiempo y con la propuesta
de identificar esta representacin del espacio como Geografa garantizaron
la consolidacin de esta denominacin y el arraigo de la misma. Fue capaz
de sobrevivir a un largo perodo de fragmentacin, aislamiento e incomunicacin relativas, que afecta a las sociedades mediterrneas. Lo que los autores griegos legaron es un notable y continuado esfuerzo intelectual. Pero
sobre todo legaron una imagen, una idea, una representacin de la Tierra
en su doble condicin de cuerpo celeste y de espacio de los hombres. Les
mova la pasin por el saber.
2. La geografa: la construccin de una imagen para la Tierra

El trmino geografa aparece entre los griegos en el siglo III antes de la


Era, utilizado para identificar la representacin grfica de la Tierra, su imagen o pintura. ste es el sentido que le da Eratstenes, el primero en utilizar ese vocablo con ese objetivo. Es el empleo ms usual que se mantiene
con posterioridad en el mundo antiguo hasta avanzada la edad moderna. La
geografa equivale a representacin cartogrfica, de tal modo que hacer geografa equivale a disear cartas o mapas (graphontes tas geographias) segn
evidencia Gmino (Gmino, 1975). Es la acepcin que utiliza Ptolomeo y
por ello es la que se generaliza en el siglo XVI, como muestra Alonso de Santa Cruz, que identifica geografa con pintura.
Se sustenta en una concepcin de la Tierra, planteada en el siglo v a. E.,
que la concibe como un cuerpo esfrico, de acuerdo con las observaciones que se haban recogido en el anlisis de los eclipses. Y en una tcnica
de representacin de la superficie del globo mediante un sistema de coordenadas, que permita dividir la superficie terrestre en reas latitudinales, las
zonas o climatas. Para ello, los griegos haban tenido que resolver el problema de la determinacin de la latitud y longitud, a partir de la observacin emprica, de la reflexin terica y del clculo matemtico. La curiosidad y la reflexin les condujo tambin a racionalizar sus experiencias del
espacio terrestre, sobre todo fsicas, en una serie de imgenes geogrficas,
cuya validez nos las hacen familiares.
2.1.

LA RACIONALIZACIN DE LA EXPERIENCIA: CONCEPTOS E IMGENES

Los griegos construyen, de forma progresiva, durante varios siglos, una


modelo de la Tierra, como cuerpo celeste y como espacio.
Imgenes y conceptos que hoy seguimos manejando. Nuestra imagen de la
Tierra como un cuerpo esfrico, con sus polos y ecuador, meridianos y paralelos, zonas terrestres, continentes y ocanos, entre otras imgenes geo-

representacin o

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LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

grficas, arraigadas en nuestra cultura, es creacin suya. Conceptos clave


de nuestro saber geogrfico surgen como un producto de sus lucubraciones
racionales e indagaciones empricas.
Los griegos introdujeron la divisin del globo terrqueo en zonas, de
acuerdo con su naturaleza esfrica, determinadas por el desplazamiento solar a lo largo del ao y relacionadas, por ello, con los grandes crculos celestes: Pertenece propiamente a la geografa la declaracin de que toda la
Tierra es esfrica, as como el mundo, y la aceptacin de las secuelas que
se siguen de esta hiptesis, entre las cuales, una de ellas es que la Tierra
est dividida en cinco zonas (Estrabn, II, 2,1).
Una hiptesis que los griegos atribuan a Parmnides. Desde la Equinoccial o Ecuador, a los Trpicos y desde stos a los Crculos Polares, permita establecer y diferenciar las distintas franjas de latitud, acordes con dichos crculos celestes: trrida, comprendida entre ambos Trpicos, a un
lado y otro del Ecuador; templadas, entre los respectivos Trpicos y Crculos Polares, en cada hemisferio; y glaciares, para el rea determinada por
cada Crculo Polar y el Polo respectivo.
Se extendi entre los griegos la idea del carcter inhabitable de la
zona trrida y las dos polares, por sus caracteres trmicos. La una por exceso de calor, que consideraron deban producirse en el mbito de mxima
perpendicularidad de los rayos solares. Las otras por lo extremado del fro
y los hielos; opinin que lleg a prevalecer, inducidos por el desconocimiento que el mundo clsico tuvo de estas zonas. En mayor medida, por
los prejuicios de carcter cultural, que contribuyeron a asentar esa creencia, respaldada por la autoridad de Aristteles y apoyada en la lucubracin
intelectual.
Sin embargo, otros autores ponan de manifiesto los argumentos racionales a favor de su habitabilidad, y destacaban las evidencias de su habitacin, como haca Gmino, en el siglo i antes de la Era: no se puede
pretender que la zona trrida est deshabitada; hoy se ha penetrado en muchos sectores de la zona trrida y, en general, se encuentran habitados (Gmino, 1975). Se apoyaba, entre otros, en el testimonio de Polibio, autor de
una obra titulada Sobre las regiones equinocciales, en la que el historiador
se refiere a testigos que haban llegado a tales reas.
Introdujeron la nocin de clima: es decir, de latitud, identificada por la
altura del Sol sobre el horizonte en un determinado lugar. Y en relacin con
esa nocin, la de climas, es decir, intervalos de latitud o zonas latitudinales.
El clima designaba, para los griegos, una banda de latitud determinada, en
principio, por la duracin, en horas, del perodo ms largo de iluminacin
solar, a lo largo del ao. Corresponde, por tanto, con el solsticio de verano
en el hemisferio boreal. Lo que proporcionaba climas de distinta dimensin. Es el concepto que utiliza Ptolomeo y antes que l Estrabn.
Hiparco introdujo el clima de dimensiones regulares asociado a la divisin del crculo mximo terrestre en 360 partes iguales, equivalentes a un
grado de 700 estadios. Sin embargo prevaleci, en cuanto a la divisin en
zonas o climas, la referencia a la duracin del da de mayor nmero de horas de luz solar.

De este modo dividieron el mundo conocido por ellos en siete grandes


climas. Por regla general, cada clima corresponda al tramo de latitud en el
que la diferencia en la duracin del da solar ms largo, entre sus distintos
lugares, era inferior a media hora. Cada uno de estos climas recibi nombre de una destacada localidad ubicada en l: Meroe (actual Jartum, Sudn),
para el clima de Meroe, o primer clima. El clima de Siene, reciba su
nombre de Siene, que corresponde a la actual Asun, en Egipto, a la altura
del Trpico de Cncer. Alejandra, Rodas, Bizancio, Boristenes (nombre antiguo del ro Dnieper), a cuya desembocadura se refieren los griegos, y montes Ripheos (de ubicacin problemtica, en el centro-norte de Rusia), distinguan el resto de los siete grandes climas o zonas de latitud, con diferencias de media hora en la duracin del da ms largo o da del solsticio
de verano.
Este procedimiento es el que, a travs de Ptolomeo, se transmite en la
Edad Media y el que se recoge en el siglo XVI. Los viajes de los europeos alteraron sustancialmente el mundo conocido e impusieron la revisin y el
desarrollo del esquema clsico. Es lo que sealaba Alonso de Santacruz, al
indicar que no siete climas, como los antiguos gegrafos imaginaron, mas
veynte e quatro muy rectamente pornemos (pondremos) desde la equinocial
(ecuador) hazia cada polo y hasta el crculo ms prximo a l, donde los
que lo tienen por znith tienen un da natural de veinte e cuatro horas continuas sin noche, porque desde all hasta llegar al polo se pierde la consideracin de da artificial.
Una imagen de la tierra, con su crculo equinoccial o Ecuador, con sus
paralelos y con su crculo mximo o meridiano, que pasa por los polos y
por el zenit; cuando el sol se encuentra en este crculo es medioda. De ah
el nombre que reciban, en griego, tanto el meridiano como el punto cardinal correspondiente al medioda: mesembrino.
La Tierra, con su Ecuador o lnea equinoccial (en realidad, en griego
alude a la igualdad de los das y por ello se denomina Isemera), con sus Trpicos de Cncer y Capricornio, con sus crculos polares -rtico y Antrtico-, y polos, con su eje, que une los polos, responde a una imagen elaborada por los griegos. Deriva de la representacin del cielo o mundo como
una esfera cuyo centro era la Tierra, segn la concepcin de Anaxmenes.

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LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

Una representacin convertida en nuestro marco universal de la Tierra


como cuerpo celeste.
De forma similar elaboran los griegos una primera imagen o representacin de los puntos cardinales y, en relacin con ella, del sistema de vientos. Los puntos cardinales aparecen en todas las sociedades y todas ellas poseen, asimismo, una ms o menos desarrollada rosa de los vientos, que sirve para completar el sistema de los puntos cardinales. Los vientos dominantes, identificados por el punto de procedencia, permitan sealar los
puntos cardinales.
Proporcionaban una red de referencia que, por su propia naturaleza,
tena un carcter local. Un esquema bsico de la circulacin atmosfrica
que los griegos primero y los romanos despus, convierten en un sistema
de referencia geogrfica de valor general para el mbito mediterrneo.
Los vientos se convierten en referencias cardinales o sistemas de orientacin.
Una rosa de los vientos, por tanto, de raz emprica. Iniciada con los
cuatro vientos cardinales -la salida y puesta del Sol constituy el eje de
referencia primario-, completado por el curso intermedio del astro, el medioda, perpendicular al primero. Para los griegos, el Eos, es decir, la Aurora, o el Alba, identific el punto cardinal de la salida del Sol, que los griegos llamaban apeliotas; del mismo modo que el Cfiro, corresponda al punto cardinal de la puesta solar; el viento Noto, viento de lluvia,,, que proceda del mar, permiti ubicar el medioda, o Mesembrino; el Breas, el
viento de las montaas, situadas al norte, sirvi para identificar el punto
cardinal, el Arctos, es decir, la Osa, que marcaba la direccin polar. Pro-

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

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porcionaron los cuatro puntos cardinales. El nombre de los vientos pas a


indicarlos: boreas el Septentrin; eos el Levante, noto el Medioda, cfiro el
Occidente.
La percepcin emprica de la variacin que la puesta y ocaso del Sol
presentaba en las estaciones del solsticio respecto del equinoccio permiti
enriquecer los cuatro puntos cardinales con otros cuatro. Son los correspondientes a los denominados oriente de verano (therin anatol), identificado por la salida del Sol en el solsticio estival, intermedio entre el Breas
y el Eos, y conocido como Cesias o Boreas. El Euro, que sopla desde el
oriente de invierno (xeimerin anatol), localizado entre Apeliotas y Noto.
Liba -viento de lluvia-, identificado con el occidente de invierno (xeimerin dysis), o puesta del Sol en el solsticio de invierno, ubicado entre Noto y
Cfiro. Argestes, el viento que escampa, viento del occidente de verano
(therin dysis), intermedio entre Cfiro y Breas.
Rosa de los vientos que, con leves retoques, mantienen los romanos,
con su propia nomenclatura, pero de estricta equivalencia a la griega: subsolanus, vulturnus, austrus y africo, favonius y corus, aquilon y septentrion.

Sintetizaba la experiencia emprica del mundo antiguo, en el marco del Mediterrneo, como resaltaban los autores del siglo XVI . Los doce vientos que
compusieron la rosa de los vientos ms compleja del mundo antiguo, aunque el uso habitual no utiliz, por lo general, ms que los ocho bsicos,
como indicaba Plinio.
2.2.

LA GEOGRAFA COMO REPRESENTACIN: LA IMAGEN CARTOGRFICA

Son las imgenes y nociones que dan forma a una representacin o


idea de la Tierra y de la superficie terrestre. Imgenes y nociones que constituyen el modelo con el que entender e interpretar el mundo conocido, de
acuerdo con un esquema inteligible y racional, como cuerpo celeste y como
espacio terrestre. En este ltimo aspecto haca posible ubicar los lugares de
la Ecmene segn su posicin en longitud y latitud y perfilar el contorno
de tierras y mares, esbozar el trazado de cursos de agua y montaas, de
forma objetiva. Permita colocar los lugares. Era factible presentar esas imgenes en un marco abstracto; dar forma visible a las mismas. O lo que es
lo mismo, construir una imagen grfica, una pintura de la Tierra.
Los griegos construyeron una elaborada representacin de la Tierra
como cuerpo celeste, que se traduce tambin en la imagen de la superficie
terrestre, de sus partes, de su distribucin y de algunos de sus rasgos o caracteres. Vinculados, unos con sus circunstancias astronmicas y, otros, con
su naturaleza fsica. Una orientacin que se encuentra en el origen de la geografa como saber. Distingue a numerosos autores de la Antigedad, para
los que la Tierra apareca como un objeto celeste. La geografa se percibe
como el saber destinado a medir y valorar sus dimensiones como cuerpo
celeste y determinar la ubicacin de las regiones y reas que la componen.
Es decir, a proporcionar su imagen grfica, su representacin o pintura, de
forma rigurosa.

la Antiguedad, la imagen de la tierra como un cisco, segn aparece en los


autores antiguos, como Homero. Entendieron que las tierras conocidas formaban a modo de una gran isla rodeada por el ocano universal o exterior
y dividieron el espacio terrestre conocido en tres grandes unidades o continentes: Europa, Asia y Libia (frica). El lmite entre las primeras lo establecieron a lo largo del ro Tanais (el Don actual), mientras la separacin
entre Asia y frica la estableca el ro Nilo, de tal modo que las tierras al
oriente del ro formaban parte del continente asitico. El mediterrneo era
el eje de esta masa de tierras, cuyos bordes exteriores conocan mal y cuyos contornos, por consecuencia, eran imprecisos y vagos.
La teora de la esfera para la Tierra, y para el mundo, es decir, para
el espacio celeste, proporcionaba un marco terico decisivo: permita utilizar la geometra y la matemtica para indagar en los fenmenos naturales relacionados con la naturaleza de cuerpo celeste de la Tierra. Es lo que
evidencia la obra de Atlicos de Pitana, un autor del siglo iv antes de la
Era, dedicada precisamente a La esfera en movimiento: las salidas y puestas del sol (Ajac, 1979). Permita tambin abordar el clculo de las dimensiones terrestres y haca posible elaborar una nueva imagen para el
mundo, una representacin rigurosa del mismo, aplicando los conocimientos astronmicos y matemticos que los propios griegos impulsan en
esa poca.
Eratstenes, inventor del trmino que distingua este tipo de objetivo,
es el que elabora y aplica el mtodo para evaluar las dimensiones del globo
terrqueo y trata de ubicar las tierras conocidas en una representacin. En
el marco cultural e intelectual de la filosofa griega, a partir de la hiptesis
de la esfericidad de la Tierra, su clculo reposa sobre un ejercicio racional de
carcter matemtico y astronmico: consiste en la medida precisa de un
arco del crculo mximo terrestre o meridiano, que por deduccin, permitira evaluar la de dicho crculo mximo.
Eligi, para ello, el comprendido entre Siena y Alejandra, en Egipto,
localidades que los antiguos suponan ubicadas en el mismo meridiano, y
respecto de las cuales se crea conocer la distancia que les separaba, unos
5.000 estadios (790 km), gracias a los agrimensores egipcios. A partir de
esta informacin, la valoracin de Eratstenes se sostena en evaluar el arco
de meridiano que corresponda a esa distancia. Evaluacin realizada mediante la comparacin de la inclinacin de los rayos solares en el solsticio
de verano en ambas localidades. Recurri, para ello, a la sombra que se proyectaba en el fondo de un pozo, medida con un instrumento puesto a punto por los griegos, denominado gnomon, perfeccionado para poder hacer
una lectura directa del ngulo (Szabo y Maula, 1986).
En el mismo momento en que los rayos del sol llegaban al fondo del
pozo de forma perpendicular, y por tanto sin proporcionar sombra, en Siene (poblacin localizada en el Trpico de Cncer), en Alejandra se proyectaban con una sombra, cuyo arco calcul Eratstenes en 7 12'. Los 5.000
estadios o 790 km de distancia correspondan a 7 12' del arco de meridiano terrestre. Medicin que permita la valoracin del tamao de la Tierra,

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

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y de sus proporciones, de una forma terica, de acuerdo con la geometra


de la esfera.
Segn estos clculos, el cuadrante del meridiano meda 62.500 estadios
y la longitud del meridiano terrestre ascenda a 250.000 estadios, redondeados por Eratstenes en 252.000 por razones de comodidad en el clculo sexagesimal (Aujac, 1966). Dada la longitud que se atribuye al estadio utilizado por Eratstenes (157,5 m), supona del orden de 39.690 km para
el meridiano terrestre. Un valor de extraordinaria precisin, puesto que el
crculo ecuatorial mide 40.120 km. En base a la teora de la esfera y al
clculo matemtico, Eratstenes haba podido determinar, con un muy alto
grado de aproximacin, las dimensiones de la Tierra.
Las noticias de los navegantes y viajeros hacan factible el tratar de establecer tambin las dimensiones del espacio habitado conocido por los
griegos. Es decir, el rea entre el borde occidental de Iberia y Terne (Irlanda), y el extremo de la India, al este. Incluso posibilitaba establecer el alcance de los lmites ms difusos, rtico y meridional del Ecmene, tierras
mal conocidas o desconocidas para los griegos, y completar con ello las dimensiones de la Tierra con la ubicacin y dimensin de las tierras y mares.
El clculo de las dimensiones proporcionaba una distancia desde el
Ecuador hasta la isla de Thule del orden de los 45.750 estadios. El clculo tena carcter terico apoyado en los datos empricos de Pytheas, un
navegante marsells. Los viajes de ste, un par de siglos antes, ubicaban
a Thule a unos seis das de navegacin del extremo septentrional de las Islas Britnicas. Corresponde, aproximadamente, a unos 3.600 estadios,
poco ms de 5 de latitud, lo que situaba a Thule en el paralelo 65 N, al
borde del Crculo Polar. Clculo que estaba de acuerdo con las consideraciones que atribuan a este lugar una inmediata proximidad al mar helado y al punto en que el da artificial desaparece, segn las observaciones
de Pytheas.
De Oeste a Este, las noticias de los navegantes y las informaciones
aportadas por las conquistas de Alejandro Magno permitieron a Eratstenes localizar y dibujar el perfil del mundo conocido entre Iberia y la isla de
Trapobana (Ceiln o Sri Lanka), finisterrae oriental. Eratstenes atribuy al
mbito comprendido entre el extremo occidental de Iberia y el oriental de
la India 78.000 estadios, a lo largo del paralelo 36 (que corresponde a Rodas) considerado como el crculo de referencia por los antiguos, desde que
lo propusiera Dicearco. Esa distancia equivale a unos 12.285 km, unos 111.
Datos empricos aproximados, clculos matemticos precisos e ideas o
prejuicios aceptados, permitieron a Eratstenes construir una imagen consistente del globo terrqueo y del Ecmene. Sin embargo, carente de un sistema de localizacin por coordenadas precisas, ubic las tierras conocidas
de acuerdo con un conjunto de lneas meridianas y latitudinales, que permitan estructurar la superficie de la Ecmene en grandes rectngulos, que
l denomin esfrgides, trmino recogido de los agrimensores egipcios. Con
este recurso era posible ubicar las tierras y establecer una malla para la descripcin de los pases y pueblos. Careca, en cambio, de un mtodo de ubicacin de cada lugar terrestre.

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LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

Se superaban las representaciones precedentes, ms intuitivas que rigurosas. Estableca las premisas para la representacin precisa del espacio
terrestre y, con ello, las bases de una cartografa del mundo conocido. sta
cristalizar en el momento en que se adopte el sistema de coordenadas geogrficas, en relacin con un procedimiento preciso para la determinacin de
la latitud y longitud, y se resuelva el problema de la representacin de la superficie esfrica terrestre en un plano, es decir, con un sistema de proyeccin.
Una y otra cuestin de carcter terico y de orden prctico fueron planteadas por los griegos de la etapa clsica y para una y otra dieron respuesta.
La formulacin desarrollada y moderna del sistema de coordenadas
corresponde a Hiparco de Nicea, un siglo despus de Eratstenes, con la
introduccin de la longitud y latitud, como determinaciones para la localizacin de los diversos puntos de la superficie terrestre. Los griegos descubrieron que el clculo de la longitud estaba en relacin con la diferencia
horaria entre dos puntos de la superficie terrestre y que esa diferencia horaria se poda evaluar por medio de la observacin de determinados fenmenos
celestes, entre ellos los eclipses. El principal obstculo para su realizacin
provena de la insuficiencia instrumental para la medida del tiempo, obstculo que perdurar hasta el siglo XVIII.
De forma similar, relacionaron la latitud con la altura del polo sobre
el horizonte o con la altura del Sol, es decir, el ngulo que sobre la vertical de un lugar presenta la posicin relativa del Sol. Haban observado
la variacin que a lo largo del ao se produca, sobre el meridiano, en la
duracin del perodo de iluminacin diaria, entre el mximo del solsticio
de verano y el mnimo del solsticio de invierno y haban medido esa duracin en horas y fracciones de hora. Mtodo utilizado para definir los
distintos climas, segn hemos visto, de acuerdo con la duracin del da
ms largo en cada zona o clima. Hiparco establece una relacin o ratio
entre la duracin mxima y mnima del da para el clculo de la latitud
de cada lugar.
El hallazgo intelectual y emprico esencial procede de la hiptesis de
utilizar esa variacin del perodo de iluminacin para determinar la posicin en latitud de un lugar y de la elaboracin de un procedimiento depurado para conseguirlo, as como de los instrumentos y medios para facilitarlo. Entre estos instrumentos se encuentra el gnomon, especie de cuadrante solar (similar a un reloj solar), y el astrolabio.
El mtodo se basaba en el clculo del equinoccio (el da del ao en que
el perodo de luz solar es igual al perodo sin luz solar, de tal modo que el
da y la noche tienen la misma duracin), informacin que no poda obtenerse de forma directa, por la observacin de la sombra, como en el caso
de los solsticios. Las nicas observaciones empricas disponibles eran las
del da ms largo y el ms corto, obtenidas por medio del gnomon, en relacin con la sombra proyectada por ste, mxima en el solsticio de invierno
y mnima en el de verano.
La evaluacin del da equinoccial slo se poda hacer de modo deductivo, por medio de la geometra y la matemtica, a partir de las longitudes
de la sombra mayor y menor y de la proporcin de las mismas con la vari-

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

49

lla del gnomon que proyectaba la sombra. Con el auxilio de la trigonometra, aplicada a un conjunto de tringulos formados por las lneas de la sombra equinoccial, el eje del gnomon y el meridiano, es posible el clculo del
ngulo que indica la altura del Sol sobre el horizonte y, por tanto, la latitud
de un lugar.
La elaboracin de tablas detalladas, con los valores angulares y su correspondientes valores latitudinales, facilit el uso de los instrumentos y la
determinacin de la latitud, sin necesidad de recurrir a los clculos matemticos en cada momento y en cada caso. Por la va mltiple de la reflexin terica, del clculo matemtico renovado y de la observacin emprica, los astrnomos y matemticos griegos hicieron posible abordar el problema de la representacin de los lugares terrestres de una forma rigurosa.
Es la gran contribucin de Hiparco, inventor, en cierto modo, de la trigonometra, y el primero que la aplica al clculo de las latitudes geogrficas.
De forma contempornea, los filsofos griegos plantean y resuelven el
problema de la proyeccin de una superficie esfrica en otra plana. La proyeccin equiangular que, conservando el valor de los ngulos esfricos en
el plano, desplaza la mxima deformacin de las superficies hacia los bordes del mapa, corresponde a los griegos clsicos. Es decir, la primera proyeccin de tipo conforme para la representacin de la superficie terrestre.
De igual modo que proponen la proyeccin cnica polar, que har popular,
siglos ms tarde, Ptolomeo. El sistema de proyeccin, ms el de coordenadas geogrficas, haca posible la representacin de la superficie terrestre y
de las tierras conocidas, as como la localizacin de los pueblos y lugares
en ella. Este ltimo es el objetivo de Marino de Tiro y, sobre todo -como
mximo exponente o ms conocido, de esta corriente-, de Ptolomeo.
Ptolomeo (90-168 de la Era) es un astrnomo y matemtico nacido en
Egipto, que vivi y trabaj en Alejandra, el gran centro intelectual del
mundo clsico. Su concepcin del sistema solar, as como la trigonometra
para uso astronmico, que puso a punto, constituyen una sntesis del conocimiento terico y prctico del mundo antiguo. Ptolomeo reuni ese saber en los trece libros de su Sintaxis mathematica (He mathematike synthaxis). En ella se resuma el conocimiento matemtico aplicado a la astronoma y se describan y fundamentaban los instrumentos empleados en la observacin de los astros, en orden a la determinacin de sus posiciones.
Su indudable fama de astrnomo y matemtico se complementa con
la que tiene como gegrafo, vinculada a su Geographike hyphegesis -gua
geogrfica-, ms conocida como Geografa o Cosmografa. Est compuesta por ocho libros, el primero y el ltimo dedicados a establecer los conceptos de cosmografa, geografa y topografa, as como las bases matemticas de la representacin cartogrfica. Incluye sus clculos sobre la dimensin de la Tierra. En estos libros proporciona, de forma ilustrada, el
mtodo de clculo de las latitudes a partir de la altura del Sol en el horizonte. Seala tambin las fuentes de informacin emprica para la elaboracin cartogrfica y los problemas derivados del carcter de tales fuentes,
por lo general relatos de viajeros y navegantes. En el resto de los libros recoge, en forma de tablas, las longitudes y latitudes de un gran nmero de

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LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

lugares y pueblos, ms de 8.000, en total. Iba acompaada por un total


de 27 mapas elaborados a partir de esos datos.
La obra tiene como objeto completar y corregir una obra similar realizada por Marino de Tiro, en el siglo i de la Era cristiana, ms pobre en el
registro de lugares, pero la primera que se plantea el objetivo de una representacin cartogrfica apoyada en el clculo de las coordenadas geogrficas de los lugares y en la recopilacin de informacin sobre un gran nmero de ellos.
Marino de Tiro ubicaba las tierras ms meridionales conocidas en frica -entonces denominada Etiopa-, en el hemisferio austral, correspondiendo con la localidad de Agesimba y el llamado Cabo Prasum. Les atribua la latitud del Trpico de Capricornio. Situaba el extremo septentrional
en Thule, sobre los 63 N. Y localizaba las tierras ms orientales en Sera,
Sinae y Catigara. Evaluaba Marino de Tiro la extensin de la Tierra habitada, de Oriente a Occidente, entre las islas Afortunadas, es decir las Canarias, y las costas orientales de Asia, en un total de 225. Es decir, casi 100
ms de la real, que resulta de unos 126 .
La crtica de Ptolomeo se refera a las insuficientes cautelas que achacaba a Marino de Tiro, en el sentido de haberse fiado en exceso de los relatos de los viajeros. Como consecuencia, sus clculos de las dimensiones
del mundo habitado seran errneos, a juicio de Ptolomeo, en particular, en
lo que concierne a los lmites meridionales del Ecmene.
La ubicacin de
Agesimba y el Cabo Prasum la reduce a slo 16 S, equivalente a la de Meroe, en el hemisferio septentrional.
Con esos presupuestos tericos y con tales datos acometi la representacin cartogrfica del mundo conocido, con el perfil de sus continentes, mares, e islas, y con la ubicacin de sus lugares, sobre una malla de meridianos y paralelos, tal y como haba propuesto Hiparco. Lo hace de acuerdo con un sistema de proyeccin que propone y aplica en orden a corregir
la utilizada por Marino de Tiro, en que meridianos y paralelos formaban ngulos rectos. Aplica la proyeccin cnica o pseudo polar. Son las 27 cartas
que acompaaban a su Geografa. Una imagen cartogrfica del mundo conocido que era la ms completa del mundo clsico y que ser la que llegue
al mundo islmico y a la Europa de finales de la Edad Media.
Imagen asentada sobre los clculos y mtodos de Poseidonio. Para este
autor, que realiz un clculo de las dimensiones del crculo mximo terrestre alternativo al de Eratstenes, por otros procedimientos, la circunferencia terrestre meda 180.000 estadios. El Ecmene cubra, de Este a Oeste,
unos 70.000 estadios, medidos en la latitud del paralelo 36. Esta distancia
representaba la mitad del crculo correspondiente al paralelo de referencia,
evaluada en 140.000 estadios. Como consecuencia, los 70.000 estadios del
Ecmene dilataban el borde oriental de Asia hasta los 177 y reducan drsticamente las dimensiones del ocano entre las costas asiticas y las occidentales de Iberia (Sarton, 1959). Un error determinante en los razonamientos de los navegantes del siglo XV , transmitido por Ptolomeo, que recoge el clculo de Poseidonio y margina el de Eratstenes, el ms aceptado
en el mundo antiguo (Aujac, 1975).

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

51

Ptolomeo identifica la concepcin de la geografa como representacin


cartogrfica desde una perspectiva puramente geomtrica, de localizacin y
descripcin, segn su inicial planteamiento. Concepcin que l mismo explicita: La geografa es la descripcin imitativa y representativa de toda la
parte conocida de la Tierra junto con lo que generalmente le es propio. El
objeto propio de la geografa es nicamente mostrar la Tierra en toda su extensin conocida, cmo se comporta tanto por su naturaleza como por su
posicin. sta slo admite descripciones generales como las de los golfos,
las grandes ciudades, las naciones, los ros principales, y todo aquello que
merece ser reseado en cada gnero ( Geografa, I, 1).
La corografa se limitaba a considerar los lugares separadamente
unos de otros, y a exponer a cada uno en particular con la indicacin de
sus puertos, ciudades, los ms pequeos lugares habitados, los desvos y sinuosidades de los ros menores, los pueblos y otros pormenores de este gnero, como el propio Ptolomeo precisaba, sin duda desde una concepcin
cartogrfica, tanto de la geografa como de la corografa.
Para Ptolomeo, la geografa tena este objetivo de estricta figuracin o representacin cartogrfica del conjunto de la Tierra y de sus partes principales, sus grandes rasgos en cuanto a configuracin o forma, sus elementos ms
sobresalientes. La que llama corografa se entiende como la representacin
cartogrfica de un rea limitada de la superficie terrestre. No fue la nica representacin construida por los griegos, aunque haya sido la nica conocida
y, sobre todo, la que mereci una acogida ms destacada en la Edad Media.
3. La geografa de los territorios: el escenario terrestre
Desde postulados filosficos vinculados con las corrientes estoicas y
desde el inters de los historiadores por ubicar los acontecimientos polticos y el devenir de los pueblos se perfila en el pensamiento clsico un tipo
de enfoque complementario del cartogrfico. Se preocupa por los territorios, contempla el conocimiento geogrfico desde la aplicacin poltica, e
intuye su potencial propedutico, formativo e instrumental. Ms que la Tierra, le interesa el Ecmene.
Se siente atrado por el vnculo entre el despliegue de los actores y el
teatro del mismo, ms que por las dimensiones y partes de la superficie terrestre. El espacio terrestre se percibe como retablo, a modo de damero. La
imagen de la superficie terrestre como escenario se construye a partir de
esos enfoques, que tienen relacin con la paralela construccin por los griegos del concepto de espacio matemtico o espacio geomtrico, esto es, el
espacio de Euclides. Es una representacin de la Tierra como escenario.
3.1.

LA IMAGEN DE LA TIERRA: OTRAS PERSPECTIVAS

Los griegos aportaron tambin una concepcin de la geografa interesada en el espacio habitado y, por tanto, en las relaciones entre los diversos

orientacin sistematiza y aporta una determinada Corma de ver el mundo,


una representacin conceptual del espacio terrestre. Constituye una representacin del espacio habitado desde una perspectiva no cosmogrfica sino
territorial. Como un discurso sobre territorio y sociedad.
Un rasgo sorprendente por su modernidad, oscurecido por su habitual
identificacin con la descripcin territorial o regional, con lo que, en la tradicin ptolemaica, se denomin corografa. Sin embargo, nada tiene que ver
con la corografa de Ptolomeo. Se trata de una reflexin no sobre los lugares sino sobre la Ecmene, es decir, sobre el espacio de los hombres. Se
plantea como una reflexin o representacin de los pueblos y de sus acciones en el marco o escena terrestre.
Insinuado en los historiadores, desde Herodoto a Polibio, se perfila con
plenitud en las obras de Artemidoro y Poseidonio de Apamea, y, sobre todo,
en Estrabn. Muestra una percepcin del espacio como un conjunto ordenado de territorios y lugares encajados en un bastidor terrestre hecho de regularidades y de procesos. Configura el cuerpo de un discurso propiamente dicho, ms all de la simple recopilacin de sucesos o del mero catlogo
de pueblos y lugares.
Herodoto intenta, en una aproximacin breve, la ordenacin de las informaciones sobre el espacio conocido en su momento. Trataba de esbozar
una representacin del mundo contemporneo, en su extensin y ubicacin,
trataba de aportar una imagen de los grandes territorios y de los menores.
El autor griego recoge elementos territoriales bsicos que tienen que ver
con las diferencias tnicas, con las particularidades sociales, con las singularidades y regularidades del espacio. Se hace eco de las novedosas teoras
que sus contemporneos aportaban entonces, como la esfericidad de la Tierra o la sucesin simtrica de los climas, en grandes zonas.
Un atisbo de globalidad que, por lo general, queda supeditada a la percepcin de elementos significativos: como la estructura urbana de Babilonia,
las crecidas del Nilo y su relacin con el espacio niltico, la dinmica del
delta, entre otros. Demuestran la aparicin de una nueva sensibilidad hacia
el entorno. Esa sensibilidad es la que aparece en la obra de otros historiadores, como Polibio. Se extiende entre los historiadores la idea de introducir el discurso histrico, es decir, el discurso poltico o tico, a partir de una
previa presentacin -representacin- del escenario terrestre habitado por
los hombres, del Ecmene. Un planteamiento que se har general entre los
historiadores o relatores geogrficos del mundo antiguo. Es una actitud novedosa que distingue la obra de autores como Poseidonio y Estrabn.
Estrabn (60 a. E.-21 d. E.) es un historiador que, al final de su vida,
se aproxima a la geografa. El discurso de Estrabn aparece como una interpretacin renovada de la geografa. Se trata de una reflexin sobre la naturaleza y el significado de la representacin geogrfica, que integra, tanto
la tradicin geomtrica o cartogrfica como la fsica y territorial.
Es tambin una sntesis de los conocimientos adquiridos sobre el mundo conocido tras las conquistas romanas, en la va de otras obras anteriores,
hasta el punto de que permite reconstruir buena parte del saber precedente

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

53

del que no se tiene informacin directa. Una indagacin de notable valor y


modernidad (Aujac, 1966). En consecuencia, tiene el doble valor de formular
un nuevo enfoque para la tradicional representacin geogrfica y de desplegar una imagen actualizada de esa representacin acorde con su tiempo.
Estrabn recoge de forma sistemtica cuantas informaciones e hiptesis se han acumulado durante los siglos precedentes acerca de la Tierra, sus
lugares, territorios y configuracin espacial. Desde las noticias homricas y
los periplos o itinerarios de los navegantes hasta las obras de los que l reconoce como sus antecesores, de Herodoto a Poseidonio y Polibio.
Lo haca en el marco, en no pocas ocasiones, de lo que sin duda supona un debate no cerrado en torno a cuestiones susceptibles de interpretaciones divergentes. Circunstancia que condiciona lo que podemos considerar el anacronismo de muchas de sus descripciones, en la medida en que
las fuentes que utiliza tienen un origen cronolgico dispar. La descripcin
de Estrabn no es contempornea para el conjunto de las regiones.
3.2.

ESTRABN: DE LA TIERRA A LOS TERRITORIOS

Su obra es un intento de ordenacin que tiene un doble objetivo: ubicar los territorios y lugares y representarlos de una forma progresiva y secuencial de acuerdo con un modelo conceptual y expositivo. Se trataba de
establecer los caracteres generales y especficos de los mismos. Se los utilizaba como marcos de presentacin de los diversos pueblos y como escenarios de las acciones y acontecimientos pasados y presentes. Estrabn extiende ante el lector -lo formula de modo explcito- un discurso que tendr un arraigo innegable y que, sin duda, posea aceptacin: el espacio
terrestre como retablo, como tablero, como escenario de los hechos humanos. El gran retablo de la aventura humana.
Un discurso y una concepcin que el propio autor explicita en la medida en que relaciona conocimiento del espacio, lugares, territorios, con actividad poltica y ejercicio del poder. Evidenciaba la estrecha implicacin
del saber geogrfico con el dominio del espacio. Estrabn prescinde, en
gran medida, de la consideracin de la Tierra como cuerpo celeste, es decir,
de la orientacin cosmogrfica y geomtrica de la geografa, que prevaleca
en las representaciones geogrficas hasta entonces.
El fundamento matemtico o geomtrico tiene para Estrabn la finalidad de situar adecuadamente y delimitar con la mayor precisin posible los
territorios. Son stos su verdadero objeto, el objeto de la geografa que propone. Estrabn reduce esas materias al papel de conocimientos necesarios
y convenientes para el gegrafo.
Lo hace porque distingue la geografa del simple saber descriptivo de
los itinerarios, faltos de fundamento riguroso: As ha ocurrido que los que
se han ocupado en describir los puertos y los denominados periplos han realizado una investigacin incompleta por haber dejado de lado todo aquello
que se refiere a las matemticas y a los fenmenos celestes que convena
haber aadido (I, 1, 21).

54

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

La conveniencia e incluso necesidad, de tales conocimientos por parte


del gegrafo, no suponen, para Estrabn, su preeminencia y mucho menos
su exclusividad. Constituyen conocimientos subordinados, exigidos porque
la consideracin global de la Tierra como tal, de las condiciones de su ocupacin y de las caractersticas que lo explican pueden justificar el recurso a
los mismos. Una concepcin de la geografa que, de forma matizada pero
ntida, establece los lmites con lo que era, hasta entonces, dominante. Se
tenda a asociar esta disciplina con su expresin ms astronmica o, como
entonces se deca, matemtica, limitada al clculo y valoracin de las dimensiones de la Tierra, de sus crculos y climas.
Reivindic la autonoma de la geografa, en la medida en que sta debe
contar con su propio objeto, objetivos y mtodo, diferentes de los que aqullas poseen. Reivindic otros conocimientos, referidos a lo que se encuentra
sobre la Tierra, por ejemplo, de los animales, de las plantas y de todo lo til
o nocivo que contiene el mar y la tierra; en la senda de la obra de Posidonio.
Esta ruptura del cordn umbilical de la geografa que le mantena sujeta a sus orgenes supone la propuesta de una geografa desvinculada de
los mtodos y enfoques de la astronoma. La geografa, para Estrabn, no
trata de la Tierra-planeta sino de la ocupacin de la Tierra por los humanos. Es lo que desarrolla en su Geografa, cuyos 17 libros proporcionan una
i magen del mundo contemporneo, el mundo conocido, Ecmene, que era
el que deba abordar la geografa, en palabras del propio Estrabn, y una
justificacin del discurso geogrfico, que ocupa los dos primeros libros.
La Geografa, para el autor de Amasya, trata de la Tierra habitada (Ge
Ecmene) y no de la Tierra como cuerpo celeste: Porque lo que pretende
el gegrafo es exponer las partes conocidas de la Tierra (II, 5, 5). Intenta
explicar las acciones humanas en relacin con el marco o escenario en que
se desenvuelven. Tiene en cuenta los caracteres naturales y los factores polticos que subyacen en el desarrollo histrico: en unos lugares se dan buenas condiciones y malas en otros, y distintas conveniencias e incomodidades, en parte debidas a la naturaleza del lugar y en parte a causa del trabajo humano, ser necesario declarar la naturaleza de los lugares, puesto
que estas caractersticas son permanentes, mientras que pueden variar las
que son aadidas. Sin embargo, tambin entre stas habr que mostrar
aquellas que pueden permanecer por mucho tiempo (II, 5,17).
Perfila Estrabn, aunque no lo destaca, el vnculo del conocimiento geogrfico con la duracin, con la persistencia, separndolo de lo contingente
o pasajero. La idea de lo geogrfico como el mbito de las constantes, que
tan profundamente ha marcado el pensamiento y la cultura geogrficos
aparece en su obra.
Para el autor griego la geografa es una disciplina de valor poltico o,
en mayor medida, una disciplina que pertenece en gran parte al dominio
de lo poltico (I, 14). Toda la geografa es una preparacin para las empresas de gobierno pues describe los continentes y los mares internos y externos de toda la Tierra habitada (I, 16). Una dimensin prctica explcita
en que la geografa se concibe como una preparacin para las empresas de
gobierno.

LASCULTRASDEL SPACIO,LASCULTRASGEORFICAS

stas no pueden ser indiferentes al conocimiento del espacio, porque


se podr gobernar mejor cada lugar si se conoce la amplitud y ubicacin
de la regin y las diferencias que posee, as en su clima como en s misma
(I, 16). Como conocimiento prctico, de inters, por aquella razn de que
la mayor parte de la geografa se refiere a las necesidades del Estado.
La utilidad del conocimiento desde una perspectiva poltica representa
para Estrabn la justificacin de la geografa. Esta imbricacin de lo geogrfico con el poder se fundamenta en lo que representa el ncleo de lo que
constituye el discurso geogrfico de Estrabn: la concepcin de la superficie terrestre de la Tierra, como el sustrato o escenario de las acciones humanas, porque el lugar donde se realizan las acciones es la Tierra y el mar
que habitamos. Su representacin se perfila como escenario, es decir,
como vinculacin de escena y actor. La Tierra como retablo, el retablo de
las maravillas humanas.
3.3.

LA ESCENA TERRESTRE: EL RETABLO HUMANO

De ah la estructura de su obra. Sus dos primeros libros estn dedicados a lo que podemos considerar la teora y el mtodo de la geografa. En
ellos, a travs de la crtica de la obra de sus principales antecesores, trata
de depurar el objeto de la representacin geogrfica y el mtodo apropiado
para su desarrollo. En ellos discute y postula una cierta orientacin y naturaleza para la geografa. Interesado por los actores y las acciones humanas, en relacin con su formacin estoica, se interesa por el marco o escenario en que aqullos ejercen y en que stas se desarrollan.
Lo que Estrabn reclama es la posibilidad de un saber riguroso, lgico, de rango por tanto filosfico. La filosofa identifica el conocimiento basado en la razn, el conocimiento crtico, y, por consiguiente, podemos
entender representa lo que hoy denominamos el conocimiento cientfico.
Propugna acudir, tanto a los datos empricos, aportados por la observacin
directa, propia o transmitida, como a la deduccin lgica (matemtica,
geomtrica, etc.). As lo formula: Ya hemos dicho que esto se demuestra
por medio de los sentidos y del razonamiento (II, 5, 5).
Una representacin de la Tierra, pero no como cuerpo celeste sino
como espacio de los hombres. De ah que haga hincapi en que la geografia trata, de modo preferente, del Ecmene, el que corresponde a la accin o intervencin de los humanos. Resalta, por consiguiente, en Estrabn,
una pretensin de circunscribir lo que es geogrfico, lo que debe ser objeto de esa representacin que es la geografa. Reivindica una geografa del
espacio habitado, hasta el punto de rechazar o desconsiderar el inters por
aquellas reas marginales por sus condiciones de habitabilidad. Lo que le
lleva a estrechar el Ecmene o espacio geogrfico en mayor medida que lo
que proponan los autores anteriores a l, con evidente exageracin pero
con innegable coherencia.
Los libros sucesivos sern, ante todo, una descripcin o, ms bien, una
interpretacin, de los distintos territorios que componan el espacio cono-

56

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

cido y, sobre todo, el del imperio romano coetneo. Dos criterios subyacen,
implcitos, en su trabajo: la identificacin de los grandes marcos territoriales, por lo que prescinde de los menores, atendiendo a su ubicacin y situacin respecto del resto del Ecmene. Y la caracterizacin de los mismos
de acuerdo con un cierto tipo de representacin geogrfica. Cuentan, tanto
elementos tnicos como econmicos, polticos y fsicos, de acuerdo con una
tradicin asentada.
El proceso descriptivo o de anlisis empleado muestra esta prioridad
concedida a la identificacin y caracterizacin de los espacios territoriales.
Recurre para ello a criterios que tienen en cuenta, tanto la Naturaleza como
el grado de desarrollo de los pueblos o sociedades. Es un elemento esencial
para l, en la medida en que este componente ordenador humano compensa ampliamente las posibles insuficiencias o rigores del espacio natural.
Una concepcin que l mismo se encarga de resaltar en sus planteamientos tericos sobre la geografa: Las partes que son fras y montaosas
son habitadas con dificultad debido a su naturaleza, pero cuando existen buenos administradores, tambin se civilizan los lugares donde antes se viva mal
y que eran presa de los ladrones. Pondr como ejemplo el de su pas: De
esta manera los griegos, aunque se establecieron sobre montes y rocas, sin embargo vivan perfectamente debido a su previsin con respecto al gobierno, las
artes, y al conocimiento de todo lo que es necesario para vivir (II, 5, 26).
Estrabn constituye el mejor exponente del esfuerzo intelectual por definir este tipo de representacin geogrfica. Es el que mejor ilustra el trnsito del simple saber prctico sobre el espacio a la elaboracin de una representacin especfica del espacio, a travs del discurso. No slo por el
contenido de su obra sino por el esfuerzo que realiza por delimitar dicha
representacin. Quiere liberarla de las ataduras o dependencia de otras ramas del saber, desde la astronoma a la geometra, que condicionaban el significado de la geografa en los autores precedentes.
Por ambas vas, por la de la consideracin de la Tierra como cuerpo
celeste y por la de una concepcin del espacio terrestre como escenario de
la accin humana, los griegos construyen una elaborada representacin
de la Tierra. sta aparece como una entidad o unidad, a la que otorgan rasgos y caracteres definitorios y descriptivos.
4. Imagen y representacin del espacio terrestre
Crearon una imagen de la Tierra que permanecer con posterioridad.
Propusieron una representacin del planeta que sustenta la cultura occidental durante siglos. La Tierra como cuerpo esfrico, al que proporcionan dimensiones, con sus variaciones latitudinales, con su constitucin en grandes
reas terrestres o continentes, con sus ocanos y mares, con su perfil y formas, con sus zonas y climas. Elaboraron un discurso sobre la Tierra que forma parte de nuestro saber cultural. Construyeron imgenes para representar
el espacio terrestre. Dieron forma a prcticas intelectuales que se han mantenido y suscitaron una conciencia geogrfica asociada a esa representacin.

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

57

Un gegrafo, Van Paasen, sealaba, con acierto, cmo ha sido y es la


existencia de esta conciencia geogrfica precientfica -que l atribua a
la propia naturaleza humana-, la que sustenta la posibilidad del desarrollo de la geografa. Como l apuntaba, gegrafos y ciencia geogrfica slo
pueden existir en una sociedad con sentido geogrfico. Este sentido geogrfico, este hbito intelectual de manejar representaciones sobre la Tierra,
forma parte de la herencia grecolatina. Es evidente que el arraigo de una
cultura geogrfica como la creada por los griegos constituye un factor importante en la aparicin de un proyecto moderno de geografa. Es lo que
magnifica la herencia griega.
4.1.

LA HERENCIA GRIEGA: LA CULTURA GEOGRFICA

Propusieron y desarrollaron todo un cuerpo semntico y una estructura narrativa para la descripcin de ese objeto inventado, que es la Tierra
como representacin. Por un lado con una terminologa acuada cuya vigencia cultural es patente: esfera terrestre, crculos terrestres, paralelos, meridianos, zonas terrestres asociadas con la variacin de la luz solar y el grado trmico, latitud y longitud, climas; complementados, a escala terrestre
con continentes, pennsulas, deltas y meandros, que componen, entre otros
muchos, ejemplos de esa construccin e imagen.
Esferas, planisferios, mapamundis, proyecciones, en definitiva, la construccin cartogrfica como una representacin racional y convencional de
la Tierra y de los espacios terrestres, como una imagen que trasciende la experiencia directa. La representacin basada en la racionalizacin de la observacin emprica y en la lucubracin terica y matemtica. Abrieron un
gran horizonte intelectual y prctico y abrieron muchas de las cuestiones
que han acompaado la indagacin racional del espacio terrestre. Dieron
una imagen a la Tierra.
Ptolomeo identifica, en la tradicin cultural de Occidente, la imagen de
la Tierra como un conjunto ordenado de lugares, definidos por su posicin,
y con ello la representacin cartogrfica del espacio terrestre, en diversas
escalas. El conjunto de la Tierra -que l identifica con la geografa-, y las
escalas regional y local -que vincula con la corografa y topografa-.
Siempre entendida como una representacin cartogrfica. Estrabn, en
cambio, es el gegrafo que proyecta la representacin como un discurso.
Elabora una narracin sobre ese espacio terrestre, sus partes y lugares. Lo
hace desde la perspectiva de quienes los ocupan y usan, habitantes activos
del escenario terrestre. Perfil uno de los componentes ms caracterizados
de la cultura geogrfica occidental.
Lo sorprendente es el desconocimiento y escasa repercusin, por tanto, de su obra y propuesta. Es ignorado por Ptolomeo y, lo que resulta ms
notable, por Plinio el Viejo. Ni griegos ni romanos conocieron su obra o hacen mencin de ella (Sarton, 1959). Pasa desconocida tambin para la sociedad medieval. En Europa occidental no se conocer hasta el siglo XV, a
partir de los manuscritos bizantinos.

58

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

La geografa clsica responde a ese esfuerzo de reducir a un esquema inteligible el mundo complejo de las experiencias empricas, y de las prcticas
espaciales, en lo que atae a la Tierra. Una propuesta cuya validez se manifiesta en el arraigo que consigue, que convierte la herencia grecolatina en el
marco cultural de nuestro saber sobre el espacio. Legaron un notable patrimonio intelectual cuya transmisin presenta una evolucin compleja desde finales del mundo antiguo al momento de fundacin de la geografa moderna.
4.2.

LA REPRESENTACIN GEOGRFICA: PRESERVACIN Y TRANSFORMACIN

La geografa en el mundo antiguo fue, ante todo, una obra griega, incluso en pleno perodo de dominio romano. Lo esencial de las aportaciones
geogrficas corresponden con esta tradicin griega. La obra de los autores
latinos no significa ms que una recopilacin de datos, cuya calidad va decreciendo. Pierden el carcter de aportacin directa, al limitarse a recoger
informaciones de muy dispar cronologa, al hacerlo sin criterio crtico. Se
pierde el carcter creador, como resaltaba Plinio el Viejo. Las noticias fidedignas se mezclan con las fantsticas y el rigor de la exposicin, propio de
los autores griegos, es sustituido por la yuxtaposicin informal.
La obra De situ orbis, de un autor reputado como gegrafo, caso de
Pomponio Mela (siglo i de la Era), no pasa de ser una enumeracin de lugares y tierras, con escaso orden y sin concepcin o concepto que la sustente. Su fama no se corresponde con la calidad de su obra, en la que intervienen informaciones de pocas muy diversas, escasas sobre las tierras
conocidas, ms abundantes sobre los bordes del Ecmene, aunque de escasa o nula fiabilidad. Mela acepta e incorpora leyendas sin discriminacin
respecto de las informaciones fidedignas.
Plinio el Viejo, incorporado por muchos autores entre los gegrafos,
porque introduce, en su Historia Natural, informaciones sobre fenmenos
que hoy interesan a la geografa, es un simple recolector de datos. En su
obra, que responde al concepto de una enciclopedia, como el propio Plinio
resalta al enunciar su objetivo: reunir todo lo que corresponde a lo que los
griegos consideraban una cultura enciclopdica (encyclios paideia).
Entre esos conocimientos recoge los de carcter cosmogrfico y corogrfico. stos corresponden con las tierras y pueblos de la antigedad comprendidos en el Imperio romano y los existentes ms all de las fronteras
de ste. Es en mayor medida un catlogo que una verdadera representacin
geogrfica. Como el propio autor indica, se trata de los lugares, habitantes, mares, poblaciones, puertos, montes, ros, extensin y pueblos que hay
o hubo, en las distintas regiones del mundo conocido, siguiendo, en buena medida, a Pomponio Mela. Sin embargo, transmite la representacin geogrfica inventada por los griegos en sus rasgos esenciales, en la medida en
que forma parte de la cultura de su tiempo.
Es la obra de un gran erudito, que dispone de una excepcional cultura, que conoce a los autores griegos y que ha acumulado una considerable
experiencia en la administracin pblica y en la poltica. Circunstancia que

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

59

le permiti enriquecer, en diversos captulos, el contenido de su obra. El sobresaliente valor de la obra de Plinio el Viejo es como fuente de conocimiento de los saberes del mundo antiguo. Pero no le convierte en cosmgrafo, gegrafo, antroplogo, botnico, mdico, y especialista en la diversidad de cuestiones que trata (Serbat, 1995). No es una obra de geografa,
aunque nos proporciona una informacin de valor geogrfico notable sobre
los territorios del mundo antiguo y sobre la imagen que de ste posean los
contemporneos ms cultos.
La Historia Natural de Plinio el Viejo inicia un tipo de literatura enciclopdica frecuente en los siglos posteriores. La diferencia estriba en la calidad y riqueza de la informacin. Como tal gnero, se limita a recopilar textos diversos de los autores clsicos, sin orden, sin preocupaciones crticas,
en que conviven realidad y fantasa. Son resmenes, citas, fragmentos, de
dichos textos clsicos. Circunstancia que, por una parte, contribuy a transmitir los viejos conocimientos, pero que, al mismo tiempo, fue la causa de
su progresiva degradacin. Al resumir, al citar, al elegir, los recopiladores
contribuyeron a modificar y alterar los textos originales.
Es la caracterstica de autores como Gaius Julius Solinus, un escritor
del siglo III, cuya Collectanea rerum memorabilium -conocida como Polihistoria-, es un ejemplo de este tipo de obra. En su mayor parte recoge
la informacin de la Historia Natural de Plinio el Viejo. Con ella mezcla
otras fuentes. Su labor de seleccin, resumen y recopilacin es un ejemplo
de la mezcolanza que caracteriza estas obras. Ser una de las ms influyentes en la tradicin medieval. Pero como su ttulo evidencia, su preocupacin son las cosas memorables, las singularidades, lo excepcional, en que
se mezcla lo real y lo fantstico.
El proceso se manifiesta en las prcticas cartogrficas. Estaban fundadas en el presupuesto de la esfericidad y en el sistema de paralelos y meridianos. Estos presupuestos sostienen las imgenes de los globos terrqueos
y los mapas de los autores griegos. Formaban parte de una construccin en
la que la Tierra se insertaba en el universo. En el mundo romano derivan
hacia otro tipo de representacin, construcciones prcticas, ms elementales, como los itineraria (adnotata y picta). Son itinerarios, dejan de ser geografas. No representan el mundo, muestran los caminos y sus destinos.
Se trata de guas con expresin de los nombres de las localidades y las
distancias intermedias, en unos casos, o esquemas grficos de las mismas en
otros. El denominado Itinerarium Antonini, del siglo III, es un ejemplo del primer tipo. La Tabula peutingeriana, pertenece al segundo. Se conserva en una
copia en pergamino del siglo XIII de casi siete metros de longitud y medio de
anchura, en doce hojas. Se trata de un mapa con las principales rutas del Imperio romano. Heredero de los desconocidos mapas romanos -como el atribuido a Agripa-, descubre el cambio del concepto de la representacin en
los siglos finales del mundo antiguo y en la mayor parte de la Edad Media.
Se produce una prdida progresiva de la actividad creadora o reflexiva
sobre la Tierra como cuerpo celeste y de la geografa como representacindiscurso. El paso de los siglos, en el final de la Edad Antigua, provoca un
progresivo abandono de ideas y prcticas surgidas en los tiempos ms bri-

llantes del mundo clsico grecolatino. El saber geogrfico como representacin de la Tierra se reduce a una imagen. Esta imagen pierde elementos,
cambia de significado. Pierde el carcter de construccin. Se perpeta
como un simple esquema y adquiere un nuevo valor.
El papel de los autores cristianos, en particular de los apologistas, desde Lactancio en adelante, es decisivo. Acrrimos detractores de la herencia
clsica, asimilada al paganismo, impulsaron la suplantacin de la autoridad
de los sabios por la de las escrituras sagradas de la tradicin judeocristiana. Facilitaron la deriva hacia postulados cosmolgicos de nuevo cuo. Orosio, uno de los ms sealados representantes de estos apologistas cristianos,
haba marcado el giro esencial en el uso de las representaciones geogrficas grecolatinas.
Orosio es un apologista cristiano del siglo v, originario de Hispania, contemporneo de Agustn de Hipona. Su principal obra, una historia universal,
tiene un objetivo ideolgico determinado: el desprestigio de la cultura pagana,
es decir, de la cultura clsica. Lo indica su propio ttulo: Los siete libros de Historias contra los paganos. Se apoya para ello en el propio legado pagano y utiliza los conocimientos y los mtodos historiogrficos de la cultura grecolatina.
De acuerdo con los criterios propios de la historiografa grecolatina,
toda historia debe describir los lugares, y por ello las historias se iniciaban
con una representacin del mundo conocido. Es lo que hace Orosio en el segundo captulo de su primer libro, de acuerdo con las reglas del legado historiogrfico grecolatino. Un objetivo que l mismo explicita: es necesario,
pienso, que describa, en primer lugar, el propio globo de las tierras habitado por el gnero humano, tal como fue distribuido en un primer momento,
por nuestros mayores en tres partes y tal como, despus, fue delimitado en
regiones y provincias (Orosio, I, 1, 16).
Se trata de una mera enumeracin de regiones, territorios y pueblos
por continentes, de acuerdo con el esquema ms arcaico. Tendr una gran
recepcin en el mundo medieval.
Es una sumaria representacin o imagen corogrfica que contina la
tradicin de los historiadores clsicos. Est ms cerca de Herodoto que de
los gegrafos griegos. Recoge la forma ms elemental de la representacin
corogrfica antigua.
Por otra parte, inicia este autor la transformacin ideolgica de la representacin del mundo. Se esboza la construccin de una nueva imagen
de la Tierra y el espacio terrestre, vinculada a los textos bblicos y a una
concepcin teleolgica religiosa. El mundo como simple extensin de los
designios divinos. Una imagen religiosa que ilustra bien Cosmas, un telogo cristiano del siglo vi. Es autor de una obra denominada, de forma harto
expresiva, Topographia christiana. En ella, la forma terrestre se ajusta, de
acuerdo con una especial interpretacin del texto bblico, a la del arca de la
alianza mosaica. Es decir, una tierra cuadrangular que reproduce o se asemeja al tabernculo de la santa alianza mosaica.
Se inicia una nueva representacin del mundo, que pretende proporcionar la imagen del espacio de la creacin divina. Una representacin religiosa sustituye a la representacin racional y calculadora planteada por

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

61

los griegos. El cambio de episteme es fundamental. El objetivo de los autores griegos era una representacin racional del microcosmos terrestre en relacin con el macrocosmos universal, fundada en la razn -es decir, en el
clculo y la lucubracin-, ms que en la experiencia, aunque los datos empricos sustenten ese tipo de representacin.
El giro que introducen los autores cristianos supone la sacralizacin de
este tipo de representacin racional. Frente a la razn, frente al clculo racional, frente a la experiencia la autoridad del texto sagrado, la Biblia se introduce como cimiento del saber sobre la naturaleza, en competencia con
las concepciones transmitidas por los autores clsicos. El mundo como
obra de Dios y como instrumento de su voluntad en el desarrollo de la historia humana (Snchez, 1982). Un entendimiento que impregnar la cultura cristiana medieval. La amalgama entre legado clsico y textos sagrados
judeocristianos impregna las imgenes del mundo elaboradas durante una
gran parte de la Edad Media.
La representacin del mundo de la geografa antigua proporciona un
bastidor cultural para la ubicacin de los espacios sagrados. As lo muestra la obra ms destacada de todos estos siglos, en cuanto recoge lo esencial de la herencia grecolatina en campos muy diversos, entre ellos los relacionados con los saberes geogrficos: las Etimologas de Isidoro de Sevilla, ya en el siglo vi.
Esta obra, de carcter enciclopdico, la ms importante de la tradicin
cristiana, constituye un excepcional testimonio del caudal de conocimientos que componen la tradicin clsica en los primeros siglos medievales. Al
mismo tiempo descubre el grado de deterioro que ese caudal ha experimentado. Y pone de manifiesto el nuevo sentido del saber. En el mbito
cristiano, y de manera notoria en el de la Europa occidental, la obra de Isidoro de Sevilla representa la fuente esencial de los saberes clsicos. Durante muchos siglos, el saber occidental cristiano se identifica con el recogido
en el sabio hispano-visigodo.
Obras significativas en el mbito cristiano, de carcter enciclopdico,
como De Universo, de Rabanus Maurus ( 776-856 de la E.), y De propietabius rebus, de Bartholomeus Anglicus, autor ingls del siglo XIII , son, en su
mayor parte, una copia, cuando no un simple plagio, de la obra de Isidoro
de Sevilla. Influencia que se mantendr hasta que se produzca y profundice el contacto con el mundo cultural islmico, receptor tambin de la tradicin y herencia grecolatina, a travs de los grandes focos culturales del
Mediterrneo oriental. Una ventaja que el mundo islmico aprovech.
El desequilibrio entre los saberes geogrficos y cosmogrficos de ambas culturas a lo largo de la mayor parte de la Edad Media constituye un
rasgo sobresaliente. Resulta paradjico que la brillante trayectoria islmica
entre los siglos IX y XII , se sustente sobre el trabajo realizado en el espacio
cultural cristiano, bizantino, en orden a la preservacin de los viejos textos
griegos. Servir, a la larga, para el reencuentro de Europa con la cultura
clsica y, dentro de ella, con la geografa como representacin de la Tierra,
concebida por los griegos. Para recuperar el saber sobre la representacin
de la Tierra, en la va de Ptolomeo.

CAPTULO 3

LA TRADICIN COSMOGRFICA:
DEL ISLAM A LA EUROPA CRISTIANA
La representacin del mundo imperante en los siglos medievales, tanto en el marco islmico como en el cristiano, ofrece rasgos propios. La ausencia de una concepcin equivalente a la que sustent la Geografa del
mundo clsico constituye un componente a destacar de este tiempo. Se
produce la sustitucin de la concepcin geogrfica griega. No existe geografa ni gegrafos al modo como la concibieron y practicaron los clsicos.
No obstante, las representaciones del mundo medievales son deudoras
del legado grecolatino. Se sienten parte de la tradicin grecolatina. Forman
parte de una cultura del espacio concebida y desarrollada por los griegos,
como representacin de la Tierra. En el marco de esa tradicin deben ser
entendidas. La pertenencia a esa cultura asoma en la conciencia de las sociedades medievales, cristianas e islmicas. Desde esta perspectiva, las culturas medievales, islmica y cristiana se ubican en la tradicin de la cultura geogrfica grecolatina.
La persistencia de una concepcin como representacin de la Tierra,
vinculada con el legado grecolatino, se compagina con la construccin de
una nueva imagen del espacio terrestre, que distingue la trayectoria de las
sociedades medievales, tanto del entorno islmico como cristiano. Se aprecia una doble deriva: por una parte hacia una representacin del mundo
en el marco de una cultura religiosa. Por otra se trata del gusto por lo maravilloso, que las sociedades islmicas incorporan y desarrollan y que impregna el modo de pensar de estas sociedades medievales, entre ellas las
cristianas. Uno y otro componente proporcionan el sello propio de las representaciones del mundo en el medievo.
Se inscribe en una cultura en la que la naturaleza, que equivale a creacin divina, aparece como un mundo de signos y propiedades y en la que
saber es interpretar tales signos y descubrir, a travs de ellos, esas propiedades. Las maravillas terrestres forman parte de ese mundo de signos y
propiedades: las rocas, los animales, las plantas, los procesos naturales,
como volcanes o terremotos, los pases, las aguas y los hombres, tienen esa
doble dimensin. Poseen propiedades o cualidades, otorgadas por el Creador, y constituyen signos interpretables. Magia, adivinacin y conocimiento constituyen dimensiones del saber medieval (Foucault, 1982).

64

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

La representacin de la Tierra es inseparable de esta cultura de los signos, de las propiedades de las cosas y de las maravillas que resultan de ellas,
as como de la concepcin religiosa del mundo. El espacio terrestre es el marco en que se despliegan esas maravillas de la creacin divina. Comparte su
naturaleza y posee sus propios significados. Para los hombres del medievo,
las tierras, los pases, como sus habitantes, poseen propiedades, tienen cualidades, como las estrellas, como los elementos naturales que los constituyen.
Las sociedades que heredan la cultura grecolatina, tanto cristianas
como islmicas, heredan y comparten una representacin del mundo. En
esta representacin se engloba tanto el universo como la propia Tierra y
sus lugares. Difieren en el desarrollo de los saberes inherentes a esa representacin del mundo. Contraste que tiene que ver con la distinta trayectoria histrica de ambos marcos socioculturales. Lo que distancia a uno y
otro mundo es el grado de continuidad con la herencia clsica y la evolucin histrica que experimentan.
La notable continuidad y homogeneidad cultural en el mbito islmico
contrasta con la fragmentacin y discontinuidad que se aprecia en el mundo cristiano. ste queda desgajado en un tronco cultural grecobizantino y
otro latino. Los contactos entre uno y otro se ven reducidos y dificultados,
durante siglos, por diferencias en la lengua y por diferencias ideolgicas.
El mundo cristiano evoluciona hacia un espacio cerrado, fragmentado, incomunicado, con escasos puntos de contacto intercultural. Por un
lado el occidente cristiano, latino, que pierde el vnculo directo con los saberes griegos. Por otro, el oriente cristiano o bizantino, griego, en el que la
disponibilidad de las obras del legado clsico no impide el alejamiento progresivo del mismo, patente a partir del siglo x.
El empobrecimiento en lo que concierne a la representacin del mundo conocido y al grado de conocimiento sobre el mismo constituye el componente ms relevante. Slo avanzada la Edad Media se producir un cambio sensible en esta evolucin, en un movimiento destacado de bsqueda,
reencuentro y recuperacin de la tradicin cultural pagana. En ese proceso de recuperacin de la filosofa natural, que distingue el mundo occidental a partir del siglo XII , hay que ubicar el inters por lo antiguo. Recuperacin y reencuentro en que desempea un papel relevante el mundo
islmico. ste oper como el gran puente cultural entre el saber de los clsicos y la Europa medieval cristiana. Un papel que responde a la continuidad histrica y cultural del mismo. La sociedad islmica mantuvo el contacto con la tradicin del mundo clsico y asegur el vnculo cultural con
el mismo. Al mismo tiempo elabor su propia representacin del mundo y
su especfica concepcin del gnero de esa representacin.
1.

Expansin y apertura del mundo islmico

Surgido y desarrollado en la charnela del mundo mediterrneo y el


oriental, su expansin se produjo precisamente en el espacio de contacto
del Oriente Prximo y del Asia central y meridional. Se benefici de esta

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

65

ampliacin de su horizonte geogrfico que sobrepasa, en mucho, el alcanzado en tiempos de Alejandro y en tiempos de Roma. La penetracin islmica alcanz el amplio mundo de las estepas asiticas y de los pueblos nmadas que las ocupaban. Se introdujo por las regiones situadas al borde
del mar exterior de los griegos. Lleg, incluso, ms all del subcontinente
indio. Le proporcion el conocimiento directo, continental y marino, del
Asia meridional, del Lejano Oriente y sus pueblos.
El mundo islmico se extiende, desde el siglo vii de nuestra Era, por
territorios que haban pertenecido al Imperio romano y por reas que haban concentrado un gran desarrollo intelectual dentro del mismo. Es el
caso de Egipto y de los territorios del Oriente Prximo vinculados al Imperio bizantino, en Asia Menor y Siria. La sociedad islmica entra en contacto, en estos territorios, con la herencia cultural greco-bizantina y con sociedades que pertenecan a esta cultura, incorporadas al dominio rabe
desde fechas tempranas.
Entran en contacto con la cultura bizantina, principal depositaria de
la tradicin griega clsica, activa hasta el siglo ix. El inters explcito por
los autores clsicos en el mbito de la corte de Al Mamn, en el Bagdad de
la primera mitad del siglo ix, estimul el conocimiento y la traduccin
de una buena parte de las obras de astronoma, cosmografa, geografa,
matemtica, y dems saberes de la filosofa griega. En este perodo se difunden las obras de Ptolomeo y de otros significados autores como Euclides, traducidas al rabe.
En este marco, fueron los autores rabes los que en mayor medida
mantuvieron el contacto con las obras de la tradicin cultural geogrfica
grecolatina durante los siglos medievales. El conocimiento directo de las
obras clsicas es rasgo distintivo de la expansiva cultura islmica. sta se
beneficia tambin de la aportacin de otras culturas, ajenas al mundo grecolatino, como la persa y la india. El estrecho vnculo con estas culturas,
en parte absorbidas por la expansin musulmana, convierte el ocano
ndico en un mbito de trnsito y relacin, en el que se elaboran prcticas y saberes nuticos ocenicos, varios siglos antes de que los inicien los
europeos.
El unitario mundo cultural islmico permiti la difusin de estas prcticas y de estos saberes, as como de las obras ms significativas de estas
culturas. Facilit el notable desarrollo de un gran foco cultural en al-Andalus, sucesor del de Bagdad, en torno a centros como Sevilla y Toledo.
Uno de los campos en los que es patente esa relacin con la herencia grecolatina y con los focos orientales, es, en particular, el de la cosmografa y
astronoma.
Cuestiones bsicas como la dimensin del globo terrestre, la no habitabilidad de las reas tropicales, son mantenidas segn la formulacin de
Ptolomeo. Tampoco aplican la malla de latitudes y longitudes, para la localizacin de los lugares y la construccin de una nueva representacin del
mundo conocido. Utilizan slo los climas griegos e incorporan las secciones, o divisiones regionales de los climas. Sin embargo, tenan conocimiento del error del clculo de Ptolomeo respecto de la longitud del meri-

66

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

diano terrestre, saban que las tierras ecuatoriales estaban habitadas, y posean clculos astronmicos de latitudes y longitudes ms exactos que los
manejados por el gegrafo griego.
Les atrajo la variedad de territorios y pases y se ocuparon de stos en
sus obras histricas y crnicas. Les deslumbr, sobre todo, lo maravilloso,
lo excepcional, lo fantstico, lo fabuloso, asentado sobre un aparente sustrato territorial identificable. Es el fundamento de un gnero peculiar de
relato. De indudable inters geogrfico pero que en ningn caso constituye una obra geogrfica ni sus autores son gegrafos. No existe una geografa ni gegrafos al modo como la concibieron y practicaron los clsicos.
No existe un campo de conocimiento definido y entendido como geografa. El calificativo de geografa y gegrafos corresponde a la historiografa moderna, que ha aplicado esos trminos de forma indiscriminada a
toda obra en la que se manejaran informaciones de carcter territorial o
cosmogrfico, o que tratase de cuestiones sobre las que se centran las disciplinas geogrficas modernas. De modo equivalente, se ha atribuido el ttulo de gegrafo a todo autor que, a lo largo de la Edad Media, aportara
informaciones consideradas, hoy, como geogrficas. Se ha confundido la
geografa con las fuentes para hacer geografa.
Esto ha conducido a etiquetar como gegrafos a autores cuyo propsito, explcito, era otro. Historiadores, viajeros, polgrafos, cosmgrafos,
han sido incluidos en la nmina de los gegrafos. Historias, crnicas, guas
de viaje, relatos de viajeros, han sido convertidos en obras geogrficas. La
geografa aparece como un inmenso cajn de sastre, de acuerdo con una
difusa idea de lo que es este campo de conocimiento y de la confusin entre ste y su objeto.
Para los contemporneos y para los autores de tales obras, no se trataba de geografa, ni ellos se consideraban gegrafos. Son obras que pertenecen a otros gneros, a otros marcos intelectuales y culturales. Mantuvieron una tradicin intelectual, la de la representacin cosmogrfica del
mundo, en la que se inserta la representacin del mundo conocido, de
acuerdo con los patrones clsicos.
Una larga tradicin que surge temprano, desde el siglo segundo islmico, configura un conjunto de saberes y prcticas que se suelen englobar
como geografa rabe medieval. En ella se incluyen las obras administrativas con informacin diversa sobre cuestiones que afectan al gobierno del territorio islmico, de carcter econmico, de ndole agraria, relacionadas con
las obras pblicas o con las comunicaciones y el correo, entre otros. Distinguen una primera etapa, la del esplendor del imperio abasida. Da origen a
lo que se ha denominado como tratados de los caminos y los reinos (al-masalik wa al-mamalik), una corriente de obras de amplio cultivo islmico.
Se integran tambin obras de carcter cosmogrfico y corogrfico.
Las primeras en relacin con la representacin de la Tierra, en la senda
de Ptolomeo. Viene a ser la traduccin lgica de la geografa cosmogrfica de Ptolomeo. Lo que los rabes conocen como surat al-ard (figura de
la Tierra). Uno de los campos de mayor progreso e innovacin respecto
de la tradicin clsica. En ella, los autores islmicos abordaron cuestiones

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRAFICAS

de cosmografa y se interesaron por aspectos relacionados con la ubicacin astronmica de los lugares.
En relacin con ella se desarrolla la que se ha interpretado, en general, como geografa rabe en sentido propio, es decir, la corografa islmica asociada a los grandes autores del siglo x y siguientes. Iniciada por AlBalkhi a mediados del siglo x. Continuada por Al-Istakhri, Ibn Hawqal y
Al-Muqaddasi, en el mismo siglo. Un gnero corogrfico al que pertenece
la obra de Al Idrisi, en el siglo XII .
Un gnero de descripcin de los lugares o trminos, es decir, los territorios islmicos, de acuerdo con un cierto orden o secuencia, que responde a las exigencias de la imagen cosmogrfica del mundo: desde las grandes reas zonales, los clima ta de los griegos, o iglim rabe, con sus sectores o secciones, hasta las coras o distritos y las ciudades.
Surgido como una descripcin adaptada al marco islmico se har
universal con el tiempo, abordando el conjunto del mundo conocido. Y se
transformar en local, al concentrarse en la descripcin de regiones especficas. El gnero corogrfico adquiere as su desarrollo ms completo.
Y desarrollaron otra tradicin, la de descripcin de las maravillas del
mundo, sus signos y propiedades. Es el campo que los autores islmicos
cultivaron como un gnero narrativo al que se ha solido calificar de geografa, pero que en el Islam reconocen como literatura o gnero ayaib (maravillas). En relacin con ella est el gnero de viajes (rihla). La mayora
de estas obras de viajes forman parte de esa literatura de tipo ayaib, en la
medida en que buscan, ante todo, lo sorprendente, lo admirable de cada
lugar, lo excepcional para agradar al lector.
En general, salvo las obras de carcter cosmogrfico y astronmico,
estn concebidas como obras destinadas a entretener o son parte de la formacin propia del hombre culto. Se inscriben en el panorama del conocimiento enciclopdico propio de un hombre cultivado, lo que la sociedad islmica denomina el adab (el hombre honesto). En los siglos posteriores darn forma a una literatura que comprende campos diversos, a modo de enciclopedias y diccionarios.
Una produccin variada que ha sido catalogada como geografa rabe. Son raras las que llevan este trmino griego. En realidad, nada tienen
que ver con lo que entendemos por geografa hoy. Poco tienen que ver con
el modelo de la geografa clsica griega. Lo que no impide que posea un
indudable inters desde una doble perspectiva. Como fuentes de una geografa histrica moderna y como manifestaciones para entender la concepcin del espacio y el carcter de los saberes sobre ste de las sociedades islmicas medievales.
2.

Cosmografa y cartografa islmicas

La traduccin de las obras de Ptolomeo; la elaboracin de tablas con


las declinaciones del Sol, de la Luna y de los astros; la elaboracin de textos para la construccin de diversos artefactos destinados a las medidas

68

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

astronmicas; el mejoramiento de stos respecto del modelo clsico, demuestran el alcance del desarrollo tcnico y del conocimiento terico en
el mundo islmico. Corresponde con una etapa de brillante desarrollo cultural asociado al califato de Bagdad, en el siglo ix, y a las relaciones con
el mundo bizantino (Morelon, 1997).
Los rabes accedieron a Ptolomeo y sus obras, que traducen y que utilizan para la determinacin astronmica y para la navegacin y representacin cartogrfica. Conocen la Synthaxis mathematica, traducida al rabe
por Trabir al Magsthi. Una obra conocida por los rabes como Almagesto,
segn unos por referencia al traductor rabe, y con ms probabilidad debido al nombre griego con que se conoci tambin a esta obra, Ho megas

astronomer (El gran astrnomo).

Conocedores de la obra cosmogrfica de Ptolomeo desde el siglo IX,


diversos autores rabes llevan a cabo la medida del arco de meridiano, de
acuerdo con los procedimientos establecidos por los griegos (Morelon,
1997). Sus clculos les proporcionaron como valor del grado de meridiano
56 millas y dos tercios y para la circunferencia terrestre un total de 20.000
millas rabes. Clculo de considerable precisin (Kennedy, 1997), lo que
supona corregir el muy defectuoso de Posidonio, aceptado y transmitido
por Ptolomeo, que reduca en casi un tercio la circunferencia de la Tierra.
Lo que les permiti contrastar sus propios clculos con la evaluacin de
Posidonio, que recoge Ptolomeo.
De igual modo procedieron a establecer la longitud y latitud por medio
de observaciones astronmicas, de acuerdo con los procedimientos indicados por Ptolomeo, y obtuvieron las coordenadas geogrficas de numerosos
lugares de acuerdo a los clculos astronmicos, que corregan las manejadas por el autor griego, establecidas por los datos de viajeros. Una labor
destacada emprendida desde el siglo x, en la que sobresale un autor como
Al Khwarizmi -el Algorismi de los cristianos-, autor de Kitab surat al-ard
(Libro o tratado sobre la figura de la Tierra). Establecieron para ello un meridiano de base, bien el propuesto por Ptolomeo, en el extremo occidental
de las Islas Afortunadas (Canarias), bien el utilizado en la astronoma india,
Ujjain, el legendario Arin de la Edad Media, que se supona situado en el
centro del Ecmene, desarrollado 90 al Este y al Oeste de dicho lugar, y en
el Ecuador. De tal modo que se le conceba como el centro de la Tierra.
Una labor y clculo equivalentes se atribuye a Arab al-Zarqali, el Azarquiel de los cristianos, un astrnomo sevillano del siglo XII. Las coordenadas geogrficas que asigna a diversos lugares en sus tablas, denotan una
correccin significativa de las dimensiones que Ptolomeo daba al Mediterrneo. Ponen de manifiesto su conocimiento de las fuentes clsicas y la
mayor precisin de los clculos astronmicos exigidos para tales correcciones. Sus tablas astronmicas, conocidas como Tablas Toledanas, sern
el principal instrumento astronmico de la Edad Media.
En este mismo campo desarrollaron y adaptaron los clculos de Ptolomeo referidos a los astros y sus movimientos, eclipses y declinaciones.
Una parte esencial de la literatura cosmogrfica y astronmica medieval es
rabe, a travs del foco de Bagdad, primero, y del foco andalus, ms tar-

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

69

de. Con la particularidad de que el saber cosmogrfico y astronmico islmico se enriquece con las aportaciones indias y chinas, de las que el mundo musulmn recibe una sensible influencia (Kennedy, 1997).
El trabajo innovador se manifiesta tambin en el perfeccionamiento
conceptual y en la construccin de instrumentos de observacin y clculo.
Heredaron de Oriente los astrolabios plano y esfrico. Pero desarrollaron
el primero ideando la lmina universal y las azafeas (Mills, 1948). Concibieron el cuadrante e introdujeron las tablas y almanaques. Desarrollaron los relojes e idearon nuevas esferas para representar el movimiento de
los astros (Maddison, 1997).
El impulso esencial de este dinamismo intelectual tiene un fundamento astrolgico y una razn de ser religiosa prctica. Les preocupaba interpretar de forma adecuada los signos diversos con los que la naturaleza
identifica sus procesos y seala las cualidades o propiedades de las cosas,
as como el curso de los acontecimientos y de los hombres. Les interesaba,
asimismo, establecer con precisin la direccin de La Meca -la qibla- en
los distintos lugares del islam. Era una exigencia de la prctica de la oracin. Les preocupaba, por razones religiosas, determinar con precisin los
fenmenos relacionados con el calendario lunar y con el curso diario del
salir y ponerse el Sol. Utilizaron el saber astronmico. En consecuencia, estos saberes mantienen una relacin indirecta con el mundo de las prcticas utilitarias (King, 1997).
La proyeccin de estos conocimientos tericos y tcnicos en la produccin cartogrfica islmica no se conoce adecuadamente. La cartografa
islmica comparte el carcter esquemtico que caracteriza a la cristiana
ms elemental. El conocimiento de los principios de representacin, de las
proyecciones y del sistema de coordenadas por parte de los cosmgrafos y
matemticos islmicos medievales no parece haberse traducido en la elaboracin de una cartografa equivalente a la de los griegos.
La generalidad de los denominados mapamundi islmicos consiste en
un crculo cuyo centro es La Meca, dividido en sectores, en diverso nmero, en cada uno de los cuales se inscriben las poblaciones comprendidas en
l, de acuerdo con su posicin relativa. La mayor parte de estas representaciones corresponde con esquemas que indican la relacin de cada punto
del mundo islmico con La Meca. Tienen un fundamento religioso, prctico, para orientar sobre la qibla.
Las construcciones de los cosmgrafos islmicos, en relacin con la figura de la Tierra son esquemticas. En realidad se califica de cartografa una
produccin que no se vincula con el uso habitual de este trmino. Sin embargo, algunos autores le atribuyen un notable perfeccionamiento y un tipo
de representacin precisa y descriptiva de las costas. La denominada carta
arbiga o arbigo espaola, del siglo XIV, atribuida a autor o taller occidental, del norte de frica o de Granada, que denota un alto grado de precisin
en la configuracin litoral, es un producto de esta cartografa (Mills, 1958).
Cartografa que presenta antecedentes desde el siglo XI, en que Jwasir
ben Yusuf al-Ariki parece estableci los caracteres bsicos de los denominados rahnamach, equivalentes al portulano cristiano. Estaran en relacin

70

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

con el uso de las cartas nuticas, por parte de los marinos islmicos. Se ha
dicho que con anterioridad a su difusin entre los navegantes cristianos,
de acuerdo con la experiencia adquirida en la navegacin por el ndico,
donde esas cartas, de probable influencia china, con los perfiles litorales,
insertos en una cuadrcula menuda, eran habituales desde el siglo XII . Similar origen tiene el timn de codaste, conocido en el Mediterrneo oriental desde ese mismo siglo, y la vela latina, entre otros elementos tcnicos
de la navegacin (Vernet, 1948; Grosset-Grange, 1997).
La notable produccin cosmogrfica y astronmica, que prolonga y
mantiene la tradicin griega de representacin del cosmos y que alimenta
los primeros contactos de la Europa occidental con esa tradicin, y la peculiar y mediocre produccin cartogrfica, se completa con una original y
muy especfica produccin literaria. Se trata de un gnero narrativo, en parte de viajes, y en parte corogrfico. De forma habitual se suele denominar
a este gnero geografa rabe, de tal modo que se habla de los gegrafos
y de la geografa islmica medieval, para referirse a l y a sus autores.
3.

Las representaciones del mundo: de los reinos a las maravillas

Se trata de una literatura de considerable predicamento en el mundo


islmico, con un gran nmero de cultivadores, con numerosas obras, y con
indudable inters para el conocimiento del mundo medieval. Tiene que ver
con el papel otorgado desde la perspectiva social al saber o cultura propio
de lo que se considerada el hombre cabal (adab). En esa cultura participaba el saber sobre los pases, territorios, costumbres, mundos exticos, los
fenmenos singulares, lo admirable o maravilloso de la Tierra.
Desde una perspectiva geogrfica tiene una doble dimensin, de
acuerdo con la concepcin y mtodo aplicados. Por un lado, un gnero corogrfico, con distintas variantes. Por otro, un gnero literario de entretenimiento, que comprende tanto una literatura de evasin como una literatura de viajes. En uno y otro caso no faltan las obras de inters para la geografa histrica, como fuentes esenciales para el conocimiento del mundo
islmico y de la representacin o imagen de la Tierra. En cualquier caso,
ofrecen una abundante muestra de obras, en la medida en que fue un gnero de honda aceptacin social.
3.1.

DE LOS REINOS Y PASES: LAS REPRESENTACIONES DE LA TIERRA

Numerosos autores practicaron este gnero en esas diversas modalidades, con fortuna y valor distintos. Se encuadra en una visin del mundo
que hace de la representacin de la Tierra (surat al-ard) el eje de la exposicin. La figuracin de la Tierra se produce de forma diversa, en el grado
de detalle y en la forma de abordarla. Puede referirse al conjunto del mundo conocido o al islam. Se puede abordar con una estructura descriptiva
por pases (al-buldam) o territorios o segn un itinerario que ordena los

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reinos (al-masalik al-mamalik). Siguen una pauta ms o menos aceptada,


en la medida en que itinerario o descripcin se adaptan a grandes divisiones y se ordenan segn un orden decreciente de magnitud: desde los iglim
o climas hasta la cora (comarca) y la ciudad o castillo.
Aparece pronto, desde el siglo x de la Era cristiana. Forman parte, sin
embargo, de una saga o nmina ms extensa, que aparece en el siglo x de
la era cristiana y que se contina hasta el siglo XIV . En la primera de estas
centurias coinciden varios de ellos.
Los grandes autores islmicos, como al-Balkhi, Ibn Hawqal, al-Istakhri y al-Muqaddasi, del siglo x de la Era cristiana, representan la saga ms
destacada de esta corografa referida al Islam (mamlakat al-Islam). Los
ms reputados por la historiografa geogrfica moderna, considerados
como los grandes gegrafos islmicos, suelen ser, por lo general, grandes
viajeros. Es lo que proporciona a sus obras un carcter de fuente directa y
lo que otorga a sus informaciones un valor notable como fuente geogrfica.
Al Istakhri (Abu Ishaq Ibrahim ben Muhammad al-Farisi al-Karji), autor de Kitab al-masalik wa'l-mamalik, comparte esta reputacin entre los historiadores como miembro relevante de la comunidad geogrfica rabe del
medievo. Es contemporneo de Ibn Hawqal (Abu I -Qasim Muhammad ben
Ali al-Nasibi), autor de una de estas representaciones de la tierra o surat alarb. A pesar del notable predicamento del autor, su obra responde ms a una
gua turstica o de viaje que a una descripcin geogrfica. Por otra lado,
la mayor parte de su obra es reproduccin de la de Istakhri (Romany, 1978).
El carcter original del contenido, distingue en cambio a Al-Muqaddasi (Abu
Abd Allah Shams al-Din) -945-988 de la Era cristiana-, autor de una obra
titulada Alisan al-taqasim fi ma'rifat al-aqalim.
Al-Muqaddasi est considerado como el ms eminente de los llamados gegrafos islmicos de la Edad Media. Sin duda porque, como l mismo destaca de su obra, se bas en la observacin directa y fue fruto de
una amplia experiencia viajera por el mundo musulmn. Proporciona
una rica, variada y precisa informacin, recogida con una manifiesta
sensibilidad hacia las cuestiones geogrficas. Circunstancia que otorga a su trabajo un valor y un aire de autenticidad del que carecen otras
obras contemporneas y posteriores. Convierte su obra en una inestimable fuente histrica, sensible hacia problemas y aspectos que tienen que
ver con el espacio ( Hill, 1996). Su prestigio es equivalente al de un gran
viajero
Otros autores continan el mismo gnero, mezcla de literatura viajera y corogrfica. Mohammad ben Yusuf Al Warrak, escritor del siglo x, dedicado tanto al gnero itinerario como a la historia, es incluido entre los
autores geogrficos por su Tratado sobre los caminos y reinos de frica.
Al-Raz Ahmed ben Mohammad, el moro Rass de los cristianos, autor del siglo x, forma parte de este grupo. Se le atribuye una Descripcin
de Crdoba, y una Descripcin geogrfica de Espaa segn la denominacin
otorgada por la historiografa moderna. La ltima es la nica de que se tiene referencia, a travs de una traduccin cristiana del siglo XIII . El antecedente est en Isidoro de Sevilla y se corresponde con el gnero que culti-

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LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

varn las crnicas generales cristianas, en las que se incluye, precisamente, la traduccin de esta obra.
El conocido como El Becr es un autor andalus del siglo XI , al que el
gran arabista Dozy calific como el mayor gegrafo que ha producido la
Espaa rabe. Nunca sali de Espaa y, por tanto, su obra pertenece al
conjunto de las recopilaciones eruditas. El mtodo no difiere de los dems:
un itinerario a lo largo del cual se desgranan las noticias y descripciones
de los lugares inmediatos. Su obra se titula, precisamente, Los caminos y
las provincias o los reinos, en plena coincidencia con el gnero.
Al-Idrisi (Abu Abd Allah Muhammad ben Allah ben Idris), un autor del
siglo XII (1099-1180) de origen hispano, nacido en Ceuta, ha sido, para los
autores occidentales, el gegrafo rabe por excelencia, debido a sus estrechos vnculos con el mundo cristiano. Es el nico de los grandes autores del islam cuya obra principal se public, en forma abreviada, a finales
del siglo XVI en Roma, en rabe. Obra traducida al latn en 1619, en Pars,
con el ttulo de Geografa del Nubiense. En el siglo XIX se publica la traduccin al francs (Jaubert, 1836).
En la tradicin de Al Muqaddasi y de la generalidad de los autores islmicos, es un viajero y utiliza sus viajes como fuente de conocimiento directo. Es, sobre todo, un recopilador, como lo indica en su obra. Su prestigio contemporneo determin que fuera invitado por el rey Rogerio II de
Sicilia, con el encargo de elaborar para ste una esfera celeste y un disco
terrestre, de acuerdo con la informacin disponible entonces. Recurre, con
ese fin, a las obras de los autores islmicos de mayor resonancia, as como
al texto de Ptolomeo, cuya Geografa conoce. Con estos materiales y con los
procedentes de las informaciones obtenidas a lo largo de quince aos de
viajeros, redact, para el monarca siciliano, la que constituye su obra bsica: Recreo de quien desea recorrer el mundo, ms conocida como El Libro
de Rogerio. Es una gran obra por su volumen y por el mbito espacial que
abarca, terminada en 1154.
Se trata de una obra clsica de este tipo de literatura islmica. Enraza en lo que es la tradicin grecolatina, patente en el marco general y
en la referencia a las medidas de la Tierra. Se inserta en esa tradicin de
la representacin del mundo (surat al-arb). Inicia su obra diciendo que comenzaremos por tratar la figura de la Tierra, cuya descripcin designa Ptolomeo con el nombre de Geografa. Recoge que segn resulta de la opinin de los filsofos y sabios ilustres, "la Tierra es redonda como una esfera y que las aguas se adhieren y mantienen sobre ella en un equilibrio
natural sin variacin". De tal manera dice, que la tierra est lo mismo
que las aguas sumergida en el espacio como la yema lo est en medio del
huevo, en una posicin central; el aire le rodea por todas partes. Termina
con la expresiva consideracin: Dios sabe lo que tendr de verdad.
Ese contacto con la tradicin griega se manifiesta tambin en el recurso a los climas o zonas. Como los autores grecolatinos, divide el mundo
en siete fajas paralelas al Ecuador, denominadas climas. Aade, en la tradicin islmica, la divisin de stos en diez secciones, contadas de Occidente
a Oriente. De igual modo comparte la imagen del mundo transmitida por

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Ptolomeo. As lo muestra la persistencia de la geometra triangular atribuida a la pennsula Ibrica. Pero difiere en su concepcin y mtodo.
La concepcin responde a una obra de entretenimiento o curiosidad,
como su nombre indica. Se trata de reunir informaciones sobre las tierras
conocidas. Como l explicita: Vamos a describir los siete climas, los pases, los pueblos y las curiosidades que contienen, clima por clima y pas
por pas, sin omitir nada en lo que concierne a caminos y rutas, distancias
en parasangas o millas, cursos de los ros, profundidad de los mares, medios de comunicacin en los desiertos, todo explicado con el mayor detalle. Las ideas o lugares comunes de la tradicin clsica se encuentran recogidas en su obra, como la inhabitabilidad de la zona ecuatorial, a causa del calor de los rayos del Sol, a pesar de que los rabes conocan estas
regiones.
El mtodo de Al Idris responde a lo que se ha venido en denominar
corografa, ordenado sobre una base itineraria. Sobre sta se enhebra la
identificacin y descripcin de los diversos lugares, reducidas, en muchas
ocasiones, a simples enumeraciones de lugares, con la distancia de unos a
otros. Describe Idris cada pas siguiendo ciertos itinerarios o lneas de comunicacin. Anota las distancias entre las localidades enumeradas, bien en
millas, bien en jornadas.
En los lugares, capitales o ciudades de mayor importancia aporta diversas informaciones, de distinto orden, sobre los mismos. Informaciones
que, al mismo tiempo que puntualizan su situacin, documentan sobre aspectos fsicos, histricos y territoriales de indudable inters. Aunque, como
es habitual en la generalidad de los autores de este gnero, mezcle informaciones contemporneas con otras recogidas de viajeros de siglos anteriores, a veces de varios siglos antes.
Lo que da valor geogrfico a esta obra, desde una perspectiva histrica, como a la de los otros grandes autores contemporneos en este campo,
es la calidad, precisin y riqueza de muchas de sus descripciones. La agudeza de sus observaciones, que denota su particular capacidad de percepcin de los fenmenos y aspectos relevantes, desde un punto de vista geogrfico actual, es un rasgo distintivo. Es el que le vincula con Al Muqqaddasi y otros autores islmicos.
Al-Magrebi -ms conocido como Aben Said-, un autor del siglo XIII
(1214-1274), granadino tambin, ilustra otro tipo de obra dentro de este
gnero. La peregrinacin a La Meca le introduce en el mundo de los viajes por el norte de frica y el Oriente Prximo, lo que le permiti conocer
las tierras entre el golfo Prsico y el Atlntico. Es un polgrafo que maneja los saberes geogrficos, siguiendo a Al Idris. Su conocimiento de la
obra de Ptolomeo -de hecho escribe una compilacin de la misma (Extensin de la Tierra en su longitud y latitud)- le va a permitir un intento
de completar, con las determinaciones astronmicas del gegrafo griego,
la obra de Alm Idris.
En el siglo XIV vive otro de los grandes autores que habitualmente se
incluyen entre los gegrafos islmicos: Aben Jaldn (Ibn Khaldun), nacido en Tnez (1332-1406). Tiene tambin ascendencia hispana, ya que pro-


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LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

ceda de una familia rabe sevillana emigrada al norte de frica en tiempos de la conquista de Sevilla por Fernando III. Aben Jaldn es un historiador y su obra esencial es histrica, dedicada a reconstruir la trayectoria
de rabes y bereberes, como las dos grandes naciones del Islam.
El ttulo de la misma, El intrprete de las lecciones de la experiencia y
coleccin de los orgenes y noticias acerca de los das de los rabes y berberiscos y de aquellos de sus contemporneos que tuvieron grandes imperios, lo

evidencia. l mismo lo atestigua al describir el objeto y caractersticas de


su obra: He escrito, pues, un libro sobre historia, en el cual he levantado
el velo que cubra los orgenes de las naciones.
Acude a informaciones geogrficas y utiliza argumentos de carcter fisico, al tratar de las condiciones en que se originan y desenvuelven las civilizaciones. ste es el objeto del primero de los tres libros en que divide
su obra, que trata de la civilizacin y de sus resultados caractersticos, tales como el imperio, la soberana, las artes, las ciencias, los medios de enriquecerse y ganarse la vida. En relacin con ellos, considera las causas a
las que deben su origen estas instituciones. Se puede calificar su obra en
el marco de la filosofa de la historia.
La aportacin de todos estos autores es relevante en cuanto enriquecieron, en cantidad y calidad, el acervo de conocimientos heredado del
mundo antiguo. Contribuyeron a mejorar la imagen del mundo heredada
de los antiguos ampliada y enriquecida en virtud de la experiencia directa.
Otros operan en mayor medida como compiladores del conocimiento
contemporneo. Alcanza su mxima expresin en la produccin del tipo enciclopdico y de los denominados diccionarios. Enciclopedias y diccionarios
renen el saber disponible. El ms destacado es Al-Yaqud, del siglo XII,
autor de un diccionario ordenado por pases titulado Mu gam-al- bul-dam.
Y en el gnero enciclopdico un autor como Al-Qazwini, en el siglo XIII .
Las referencias a las dimensiones de la Tierra y del mundo conocido,
la divisin en climas zonales y en regiones, que los rabes denominan tambin climas, entre otros elementos, descubren su vnculo intelectual con los
autores clsicos, en particular con Ptolomeo. Conocen y manejan sus
obras, de forma directa o por intermedio de los propios cosmgrafos rabes. En otros casos a travs de obras clsicas de carcter divulgativo o propedutico que llegan al mundo islmico por intermedio de Bizancio. Obras
que fueron incorporadas a la cultura islmica, en muchos casos como
obras introductoras a los libros de Ptolomeo. Es el caso de la Introduccin
a los fenmenos de Gmino, el autor griego del siglo i antes de la Era.
El carcter poco crtico de la mayora de tales recopilaciones reduce
su importancia y validez, en la medida en que se mezclan textos e informaciones de pocas muy diversas. Las Etimologas de Isidoro de Sevilla e
incluso los textos de Orosio, conocidos por los rabes y traducidos por
ellos, constituyen fuentes de estas obras. Lo ms habitual de estos autores
y este gnero es una escasa o ausente crtica de las informaciones que manejan y una aceptacin indiscriminada de las noticias fehacientes y de las
fantasas ms aventuradas. Ocurre, incluso, en aquellos autores con una
experiencia directa, vinculada a los viajes realizados.

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De este gnero destacan unos pocos autores, los que han sido considerados por la historiografa moderna como grandes gegrafos islmicos.
Lo que les distingue respecto de la plyade de narradores es la riqueza de
sus informaciones y, en general, el carcter directo de las mismas.
Comparten la pretensin o intencin de dar una imagen del conjunto
del espacio conocido o, al menos, del espacio islmico. En los ms destacados es evidente un conocimiento de la herencia cultural geogrfica grecolatina y un prurito de fidelidad, vinculado a la experiencia directa. Comparten su cualidad de viajeros y el mtodo itinerario propio de este tipo de
literatura. Sus obras no dejan de ser itinerarios ni de constituir miscelneas en que se mezclan cuestiones dispares.
3.2.

LOS GNEROS DE ENTRETENIMIENTO: LITERATURA DE VIAJE Y GNERO AYAIB

La otra gran dimensin caracterstica de la produccin islmica medieval forma parte de un amplio gnero literario o narrativo, que presenta distintas modalidades y contenidos, as como obras de valor desigual. Como se ha sealado al respecto, lo que distingue esta literatura es
la mezcla de saberes histricos, geogrficos, cosmogrficos, etnogrficos,
poticos, naturalistas, religiosos e incluso poticos. Sin olvidar que las
referencias religiosas constituyen un teln de fondo permanente de todas ellas.
Esta mezcla de elementos precisos de observacin y componentes fantsticos proporciona el sesgo distintivo de estas obras medievales. Hace de
ellas una modalidad literaria de carcter geogrfico, en la medida en que
incluyen el elemento territorial como una parte sustancial de las mismas.
Sin embargo, lo esencial es el contenido fabuloso, las maravillas (`aya'ib),
denominacin con la que se conoce este gnero, que constituye un rasgo
sobresaliente de la tradicin rabe, la que de forma habitual se suele identificar como geografa.
Una variedad con perfil propio la constituye el relato de viajes, el gnero Rihla (viaje), que adquiere un desarrollo creciente en plena Edad Media. Este gnero narrativo tuvo un difundido cultivo en el mundo islmico.
Con particular aficin en el caso de los musulmanes occidentales, magrebes (entre ellos de al-Andalus). De ah la relativa abundancia de este tipo
de obras y autores de origen andalus y magreb. Probablemente porque
para ellos, el obligado viaje a La Meca constitua un largo periplo por una
buena parte del mundo antiguo. Tal viaje comparta el carcter de peregrinacin religiosa, de viaje mercantil y de experiencia extica.
El nmero de los que cultivaron este gnero fue muy abundante en el
mundo islmico. Contribuy para ello la gran amplitud del espacio unificado por los rabes y la uniformidad cultural derivada del uso del rabe
como lengua de comunicacin, gracias a su carcter de lengua religiosa.
Asimismo, el hbito del viaje impuesto por las propias prcticas religiosas,
y la consideracin de tales narraciones como un gnero de entretenimiento, de amplia aceptacin.

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LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

El ms destacado y el que de forma ms directa identifica su obra


como una literatura de viajes es Ibn Batutta (Abu Abd Allah Muhammad),
nacido en Tnger en el siglo XIV (1304-1368). Es autor de una obra conocida como Rihla (Viajes). El ttulo consignado por el autor es Regalo de curiosos sobre peregrinas cosas de ciudades y viajes maravillosos. Un ttulo que
descubre el marco conceptual en que se inserta su obra. Escrita al final de
su vida, describe su experiencia viajera a lo largo y ancho del mundo islmico y de los confines del mismo.
En estos viajes recorri la mayor parte del mundo islmico y alcanz
las tierras de Oriente, hasta China. Borde las costas africanas exploradas
por los rabes en el ndico, hasta las islas malayas. Penetr en las tierras
continentales de Eurasia, por el sur de Rusia. Lleg incluso al borde del
Nger, que l confunde con el Nilo, de acuerdo con la imagen de este ro en
el mundo antiguo. Incorpor observaciones sobre las tierras cristianas, por
las que incluso pudo viajar, y sobre los espacios problemticos de los antiguos, como las tierras ecuatoriales y la zona trrida. De todas ellas proporciona noticias, datos e informaciones. La obra de Ibn Battuta ampliaba
las dimensiones del mundo conocido.
Representa un ejemplo de literatura itinerante, concebida como diario de viaje. Tiene un estilo directo, poco proclive a la divagacin literaria
y a lo fantstico, aunque los elementos fantsticos no falten en su obra. Describe sus encuentros con personas, los acontecimientos que le suceden y las
circunstancias que rodean sus viajes. A lo que aade observaciones directas
e informaciones variadas sobre las tierras por las que discurre, de muy diversa ndole, de indudable inters para diversos campos de conocimiento,
desde la antropologa a la geografa histrica (Fanjul y Arbs, 1981).
Si exceptuamos autores contados, subyace en una gran parte de esta
literatura un trasfondo de entretenimiento, que explota las posibilidades
que ofrece el espacio de los mrgenes para ubicar un mundo distinto, el espacio de las maravillas y los prodigios. Un rasgo apreciado de la cultura
clsica islmica, que impuls el desarrollo de este tipo de literatura itineraria y fantstica. Forma parte de un gnero narrativo, literatura de viajes,
en que lo territorial es convertido en soporte para la construccin de un espacio para la fantasa. Los ejemplos son tambin numerosos.
Un granadino, Al-Garnathi, autor del siglo XII (Granada 1080-1169),
ilustra este tipo de obras (Bejarano, 1991). Fue un gran viajero musulmn,
que lleg hasta el borde del Volga y las orillas del Caspio y anduvo por tierras de Hungra, cuyo relatos plasm en dos obras: Thufat al-albab y alMu'rib 'an ba'd 'aya'ib al Magrib. Sus informaciones son directas, de gran
inters como fuentes; sin embargo, su discurso se caracteriza por el continuado recurso a lo fabuloso, que distingue este tipo de literatura 'aya'ib.
Su inters se centra en lo maravilloso, lo excepcional, o como l dice
a propsito de Zaragoza -la Ciudad Blanca-, lo que no tiene semejante
con nada en el mundo, que por lo general tiene que ver con lo fantstico
y legendario. Se trata, de hecho, de libros de viajes cuyo objetivo es entretener, con noticias sobre fenmenos maravillosos o extraos, en que se recogen, por igual, datos de observacin directa y leyendas de distinta pro-

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

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cedencia. Como bien se ha dicho de este autor, y podra extenderse a la mayor parte de estos autores, no es, en realidad, ni cosmgrafo, ni gegrafo,
ni etngrafo, es un viajero que cuenta lo que ha visto y odo, pero donde
lo esencial es que busca or y pretende ver lo que no tiene semejanza con
nada en el mundo, lo excepcional de cada lugar.
En la extendida modalidad literaria y en su versin de compilaciones
descriptivas itinerarias, la produccin islmica sobrepasa, de modo notable, la coetnea del orbe cristiano. No hay comparacin posible, ni en el
mbito cosmogrfico ni en el gnero de viajes y corogrfico, entre la rica
y variada produccin islmica y la corta y pobre cristiana.
Lo que no se produce en el mbito islmico es el proceso de transformacin que distingue la produccin cosmogrfica y cartogrfica en la Europa cristiana, a ritmo acelerado, en el final de la Edad Media.
Sin embargo, la aparicin de un sentimiento de tradicin cosmogrfica y la renovacin de la representacin del mundo, asentadas sobre la herencia grecolatina, al terminar la Edad Media, en la Europa cristiana, no
es concebible sin la aportacin, la influencia y el contacto con la cultura
islmica. Contacto, influencia y aportacin que tuvieron cauce privilegiado
en el mbito ibrico.
La progresiva consolidacin de un movimiento europeo con impulso
propio, capaz de renovar, de forma directa, el contacto con las fuentes clsicas, con la geografa cosmogrfica de los griegos, arraiga en la rica cultura rabe. La cultura islmica ejerce de puente y hace posible el reencuentro occidental con la representacin geogrfica clsica. Un paradjico
reencuentro con la tradicin cultural propia. Paradjico en la medida en
que fue necesario el contacto con el Islam para descubrir e interesarse por
los textos que estaban disponibles en el propio mundo cristiano, en el solar bizantino.

CAPTULO 4

EUROPA: DE NAVEGANTES A CARTGRAFOS


La progresiva degradacin de la herencia cultural y filosfica grecolatina es un elemento conocido del trnsito de la Antigedad a la Edad
Media, en el mundo cristiano. Se ha atribuido a la difcil integracin del
espritu racionalista y materialista, que distingue la cultura clsica, en el
marco dogmtico cristiano. Se ha achacado a la actitud beligerante de
muchos de los panegiristas cristianos frente a la cultura antigua. Determin la pretericin y abandono de sta, en los siglos del primer milenio.
Se ha visto como la consecuencia del propio aislamiento de la Europa
cristiana en el conjunto del mundo mediterrneo, acentuado con la expansin del Islam.
El cristianismo y las circunstancias histricas impusieron una notoria solucin de continuidad en el saber. En parte por el rechazo ideolgico al mundo pagano y a su cultura, desdeada o menospreciada, cuando
no condenada, como practican autores como Orosio. En parte por la propia fragmentacin del orbe cristiano, entre el occidente latino y el oriente
greco-bizantino.
La imagen de la Tierra como objeto de la reflexin racional es sustituida por la del mundo judeocristiano, una cosmovisin religiosa cuyas fuentes
eran los libros sagrados. El legado cultural del mundo antiguo se ve disminuido y empobrecido. Los lazos con l son escasos, son tenues y son objeto
de una continuada deformacin. De ah la peculiar evolucin de la cultura
geogrfica cristiana medieval y las diferencias notables con la islmica.
1. El estrechamiento del mundo: la cosmologa cristiana

La representacin del mundo se anquilos en una mezcla de una empobrecida tradicin clsica y la cosmologa judeocristiana. Por otra parte,
el vnculo intelectual con el pasado grecolatino se desdibuj. Se perdi una
considerable informacin y se diluy el fundamento intelectual de la geografa griega como representacin racional del mundo. El cambio intelectual y de conocimiento se aprecia bien en la obra de Isidoro de Sevilla, en
el siglo vii. Ser la fuente principal del saber cristiano occidental.

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

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denominados mapamundi. stos se mantienen a lo largo de varios siglos.


Responden a dos grandes modelos o concepciones, con notables variaciones acordes con la poca. Por un lado, la representacin esquemtica o
simblica, de carcter geomtrico, que se suele conocer como mapamundi
en O-T. Por otro, el modelo que podemos identificar con la representacin
de los denominados Beatos. Sin embargo, se aprecian notables diferencias
entre estas representaciones (Woodward, 1987).
La esquemtica concepcin que subyace en los conocidos como mapamundi en T, representaciones de carcter circular, ordena las tierras
conocidas -Europa, Asia y frica- segn un simple modelo geomtrico, circular, de ascendencia clsica, recogido por Isidoro de Sevilla. El
crculo o disco terrestre aparece dividido en tres partes: un semicrculo
correspondiente a Asia, localizado a Oriente; y el otro semicrculo, occidental, dividido en dos cuartos, Europa y frica. Un diseo inducido por
la presentacin del Mediterrneo como eje principal del mundo conocido. Se insertan, en perpendicular, el Nilo -considerado lmite de Asia y
frica-, y su prolongacin en el mar Negro y el ro Tanais (Don), en su
caso a travs de las lagunas Metidas (mar de Azov). Aparecen figurados
como trazos o como rectngulos. La imagen o esquema resultante perfila una T, dentro de un disco o rueda, cuyo borde externo se corresponde con el ocano exterior. Los ejemplos varan desde los ms simples al
muy historiado de Saint Denis. Pobres en la informacin toponmica, hidrogrfica y orogrfica, y simples en el diseo, los mapamundi en O-T
contrastan con el modelo ms elaborado y rico en informacin de los
Beatos.
Los Comentarios al Apocalipsis de San Juan, que escribe el monje
Beato, en el monasterio de Santo Toribio de Libana (Cantabria), en el siglo VIII, fueron objeto de numerosas copias. Ampliamente difundidos entre
los siglos x y XIII -se conservan 22-, cuentan con una notable ilustracin,
con numerosas miniaturas -se acercan al centenar en algunos ejemplares- que acompaan el texto.
Una de ellas se corresponde con la representacin del mundo. Nos
muestra la idea de la Tierra que prevalece en estos siglos. Muestra la amalgama entre una tradicin clsica y la cosmologa cristiana. La representacin de la Tierra es concebida bajo la perspectiva religiosa. Se sustituye la
centralidad tnica por la religiosa, como evidencia la presencia del paraso
y la tierra sagrada y su ubicacin como centro del mundo.
Descubren el influjo de la cosmovisin judeocristiana y la concepcin
religiosa del cosmos. Convierten a Jerusaln en el eje del mapa, de acuerdo con la identificacin del Glgota como el omphalos o centro del mundo, e introducen el jardn del Paraso o Edn. Ms que una representacin
geogrfica, constituye una cartografa cosmolgica. Expresan el mundo
judeocristiano.
Responde a un diseo rectangular, con representacin de las tierras
conocidas en torno al Mediterrneo, con un menor grado de esquematismo. Presentan un esbozo de representacin de las grandes alineaciones
montaosas, con un caracterstico dibujo en forma de pluma de ave, una

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LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

mayor frecuencia de topnimos y una referencia iconogrfica a las mayores o ms conocidas ciudades. En general reproduce una informacin que
pertenece a las fuentes clsicas. Constituye una representacin anacrnica.
El paso del tiempo actualiza y enriquece la informacin contenida.
Los mapamundi buscan dar una cierta forma al conjunto de tierras, mares
e islas. Pueblan estos territorios de lugares, de animales y de rasgos fsicos.
Ros, montaas, animales fantsticos y reales, as como los topnimos actuales, rellenan estas representaciones cosmolgicas o religiosas del mundo, presididas por el Creador.
Un ejemplo excepcional lo constituye el denominado mapa de Richard
de Haldingham, elaborado en el siglo XIII, hacia 1285 o mapamundi de Hereford (Crone, 1954; Simek, 1996). En realidad, lo que le distingue de sus
antecedentes es el que incorpora los nuevos saberes sobre el cosmos y la
Tierra que ha proporcionado el mundo islmico a travs, sobre todo, de las
traducciones toledanas. Incorpora una cierta precisin en la forma, los perfiles y proporciones de las tierras conocidas, sobre todo de las islas britnicas, como es lgico (Woodward, 1987).
Unos y otros comparten el esquematismo de la imagen. Unos y otros
comparten la prdida del rigor alcanzado en el perodo grecolatino en la
configuracin del espacio terrestre conocido. Descubren la introspeccin
geogrfica de las sociedades cristianas, durante un largo perodo de tiempo, en abierto contraste con las sociedades islmicas contemporneas.
Descubren, en primer lugar, la ausencia de una prctica o saber cosmogrfico desarrollado, durante varios siglos, equivalente al de las sociedades islmicas, estimulado por los textos clsicos. La carencia de este soporte facilit la deriva conceptual y prctica de la representacin del mundo y de la propia configuracin del espacio terrestre conocido.
En segundo trmino, porque la actividad exploratoria y el grado de
expansin de los pueblos europeos cristianos no tiene comparacin con
la islmica. El caudal de informaciones nuevas sobre el entorno inmediato es reducido, incluso cuando se produce una ampliacin sensible
del conocimiento sobre el mismo. Los viajes de los escandinavos por el
Atlntico septentrional hasta Groenlandia, e incluso hasta el litoral norteamericano, carecen de trascendencia prctica y de influencia cultural,
en la medida en que su existencia no se incorpora al acervo geogrfico
contemporneo.
El propio mbito europeo nrdico, en los bordes del mar del Norte,
slo se incorpora de modo puntual y circunstancial. La traduccin de Orosio al ingls por parte de Alfredo el Grande de Inglaterra, en el siglo x, es
enriquecida por el monarca con la introduccin de los lugares y pueblos de
estas regiones septentrionales (Lindeski, 1964). Sin embargo, la imagen
cartogrfica de estos territorios septentrionales, su localizacin y ubicacin
respecto del viejo mundo, no tiene precisin hasta el final de la Edad Media. Es la poca en que se incrementa la informacin sobre estas reas a
travs de las obras de Olaf y de M. Ziegler, que incorporan la percepcin
de las tierras de Islandia, Gotia y Scandia. Su perfil definitivo no se precisar hasta el siglo XVI .

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

83

En ltimo lugar, porque falta en el mbito cristiano una literatura narrativa similar a la islmica, de tal modo que el gnero de viajes es escaso
y el corogrfico tardo o se limita a reproducir los estereotipos de la tradicin secular. El contacto con la cultura islmica permiti la ampliacin
progresiva de nuevos elementos en esa representacin del mundo, que renueva sus contenidos.
Aparece una literatura corogrfica de inspiracin o de origen islmico. De hecho, Idris elabora su obra para un monarca cristiano. Los autores cristianos recogen e incorporan, a travs de la influencia rabe, una
creciente informacin de origen clsico. Pero slo en el siglo final de la
Edad Media surge una literatura equivalente del tipo del gnero de maravillas islmico y del gnero de viajes, en que prevalece el inters por lo maravilloso. Al mismo tiempo que se extiende el gnero de los viajes, los relatos de los viajeros.
1.2.

UNA ESCASA Y TARDA LITERATURA COROGRFICA

La literatura corogrfica no existe como tal. Lo que se suele considerar bajo este concepto es ms bien un conjunto de trabajos que muestran
el tipo de conocimiento y el carcter de las prcticas espaciales durante
esos siglos y que recogen la tradicin cristiana de Isidoro de Sevilla y Orosio. O bien obras islmicas traducidas e incorporadas a los saberes cristianos, a partir del siglo XII . Se aproximan a lo que se ha denominado corografas sin llegar a serlo.
En el caso de las obras de carcter corogrfico se trata de obras arcaicas, en la medida en que reproducen el estado del conocimiento de la
muy alta Edad Media. Es decir, las obras de Isidoro de Sevilla y la obra de
Orosio, conocidas a travs del propio texto latino y de sus traducciones al
rabe, que inspiran, a su vez, las obras islmicas. stas sirven de fuente
para la Europa cristiana, como ocurre con la denominada Descripcin de
Espaa del moro Rasis, el autor del siglo x, que es trasladada al portugus
y castellano en el siglo XIII y se incorpora a las crnicas cristianas coetneas, en el marco ya del inters renovado por el saber de los antiguos y del
enriquecedor contacto con la cultura islmica.
Estas limitadas fuentes alimentan la produccin medieval hasta que la
influencia de los textos islmicos y de los clsicos grecolatinos renueven el
saber de las sociedades medievales europeas. Un rasgo que distingue los siglos bajomedievales, cuando los grandes recopiladores recojan y agrupen
los saberes del mundo antiguo, para uso de los expertos y para uso del pblico cultivado.
En Francia, en Alemania, en Inglaterra, en Castilla, se multiplican, a
partir del siglo XII las traducciones al latn de las obras rabes, y las traducciones a las lenguas vernculas, de las obras rabes y de sus traducciones latinas. En esas compilaciones se sintetiza y ofrece a uno y otro pblico el saber sobre el cosmos y entre esos saberes la representacin del mundo, tal v como la transmiten los textos clsicos resumidos v traducidos. Es-

84

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

tos textos cultos o divulgadores se caracterizan porque abarcan un amplio


espectro de saberes. La representacin del mundo, incluso los aspectos fsicos del mismo, slo son una parte de esas obras de carcter enciclopdico.
Las obras enciclopdicas adquieren una popularidad excepcional a
partir del siglo XIII , tanto las que se limitaban a recoger y copiar los viejos
textos de la tradicin medieval cristiana, como las que incorporaban el saber rabe y hebreo y con l la herencia grecolatina por la va del islam. En
ellas se resumen el saber sobre la naturaleza y con l el saber cosmogrfico y territorial recogido de esas fuentes.
Obras tcnicas, escritas en latn muchas de ellas, reservadas para la
minora ms cultivada, en muchos casos. Pero tambin obras de divulgacin, vertidas o compuestas en lenguas vernculas, que acercan al pblico
cultivado la imagen de la naturaleza y del mundo.
Obras como el Imago Mundi, de Honorius Inclusus y, sobre todo, el
Speculum majus, de Vincent de Beauvais, con sus 80 libros -la gran enciclopedia de la Edad Media en la Europa cristiana- se convierten en tratados de referencia en los ltimos siglos medievales. Incorporaban conocimientos transmitidos por los rabes, de las obras de Ptolomeo, en sus partes dedicadas a la astronoma y cosmografa.
No difieren de las obras de apariencia ms general, como la General
Historia de Alfonso X y De propietatibus rerum, del monje ingls Bartolom nglico, obras con notable difusin en los siglos bajomedievales e incluso en los modernos.
Otras equivalentes cumplieron una funcin similar, como De rerum
naturae, de Alejandro Neckam. No difieren en lo sustancial. Otras muchas
aparecieron en lenguas vernculas como el Puch der Nature, del alemn
Kunrat von Megenberg, Le Roman de Sidrach, en francs, o el propio Imago Mundi, en francs tambin. No son obras de geografa, ni incorporan
contenidos que sus autores contemplen como geogrficos.
Ni siquiera los denominados Mappemundi, como el denominado, por
los eruditos espaoles, mapamundi de Isidoro de Sevilla, romanceado en el
siglo XIII . Ni siquiera se les puede aplicar el calificativo de corografas, al
modo de las islmicas, traducidas algunas, en el entorno de Alfonso X y del
rey de Portugal. Para sus autores y para la sociedad medieval formaban
parte de una imagen o visin del mundo, como una unidad.
El tamiz religioso, teolgico incluso, filtra la mayora de estas obras.
Eran obras de clrigos, de telogos, que se introducan en los textos antiguos en la medida en que consideraban que stos encerraban los saberes
necesarios para esa interpretacin del mundo natural, sus propiedades, sus
cualidades, sus poderes. Proporcionaban las claves para comprender o ilustrar los textos sagrados cristianos. Trataban de descubrir los signos o smbolos escondidos u ocultos en el mundo natural.
Dentro de ellas se recoge, como un aspecto ms del mundo, su representacin, reducida al esquema de las tres partes, es decir, los continentes,
con sus pases y regiones, de acuerdo con los textos clsicos. Las modificaciones, en lo que concierne al entorno contemporneo de los recopiladores, se limitan, en muchos casos, a su propio pas. Es cierto que intro-

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

85

ducen, desde el siglo XII , pero con gran intensidad en el siglo XIII , las nuevas ideas, hablan de la Tierra como globo o esfera, extienden imgenes
plausibles de la redondez del planeta.
Se transmite la imagen del mundo con su estructura continental tripartita, y su multiplicidad territorial de pases y regiones. Se incorporan a
las viejas descripciones del pasado los territorios y pases prximos contemporneos. Cada autor o recopilador introduce aquellos que le son ms
conocidos, ms inmediatos.
Se interesan por una imagen o representacin del mundo vinculada
con la naturaleza y respaldada por el prestigio de los antiguos y su sabidura. Ahondan en una representacin cuyos rasgos bsicos les son conocidos. Los fragmentos de los textos antiguos y los textos rabes, les permiten ampliar su esquemtica imagen del mundo y acceder a elementos novedosos como la redondez de la Tierra. La tierra es redonda, dicen, y el
hombre podra darle la vuelta si no encontrara obstculos, del mismo
modo que la mosca rodea una manzana. Resaltan que si se hiciese un agujero de parte a parte de este globo se vera el cielo a travs de l.
Son elementos que traslucen una cierta dimensin de asombro y portento. Los mismos que animan una tarda literatura de viajes, en la que
conviven el culto a las maravillas y la descripcin de lo extico.

1.3.

LA TARDA LITERATURA DE VIAJES Y PORTENTOS

La literatura de viajes medieval no tiene la entidad del mundo rabe y


no presenta los rasgos de gnero que distingue la produccin islmica. Responden en mayor medida al tipo de diario de viaje, con una informacin
ms pobre. La produccin de inters geogrfico se limita a escasos ejemplos, pero que se parecen poco a los itinerarios y rihlas islmicos.
El conocido Codex Calistinus, obra de un autor francs, Aymeric Picaud, en el siglo XII , referido al camino de Santiago, es un excelente y temprano ejemplo de este tipo de obras, que no son diarios del viaje sino simples guas prcticas para el viajero. Est ausente de ellas el sentido literario, la dimensin del entretenimiento, as como la dimensin descriptiva,
corolgica, que aparece en los autores islmicos.
Slo en los ltimos siglos del medievo y sobre todo en el XV, las obras
de viajes se hacen ms frecuentes, a la par con la mayor frecuencia del viaje. Gnero que corresponde, por una parte, con el modelo de la obra descriptiva, diario o compilacin de viaje, o resea de tipo itinerario, a imitacin, en cierto modo, de los viajes a La Meca. Relatan reales o ficticios viajes a Tierra Santa.
Estn en relacin con la apertura del Oriente prximo en los tiempos de
la denominada conquista de Ultramar, es decir, Las Cruzadas, a partir de la
conquista de Jerusaln en 1099. Responden, dentro de este mismo espritu, al intento de establecer contactos con los mongoles y pueblos asiticos,
por razones comerciales y, sobre todo, por razones religiosas, en el momento en que los musulmanes reconquistan la ciudad santa de cristianos

86

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

y judos. Se extiende un espritu de misin que mueve al papado al envo


de emisarios hacia las cortes orientales para predicar el cristianismo y tomar contacto con los vencedores de los turcos, es decir, los mongoles
(Kappler, 1999).
En este contexto se desarrolla el gnero de viajes propio de la Baja
Edad Media, influido tambin por las obras rabes. Esta influencia se
traduce en la aparicin y difusin de una literatura de ficcin asociada
al viaje y a la descripcin de pases y pueblos. El mundo extico adquiere
una gran resonancia. Las descripciones de los mrgenes del mundo conocido permiten el desarrollo de un gnero a medio camino entre la descripcin corogrfica y la fantasa. La ms famosa de todas ellas, Il milione -el Libro de Marco Polo, ciudadano de Venecia-, que corresponde
al siglo XIII , fue considerada literatura de ficcin o fantasa ms que diario de viaje.
Los viajes a Tierra Santa de cristianos y judos se hacen frecuentes
desde el siglo XII , con las Cruzadas. Descripciones verdaderas y otras menos tienen como teln de fondo ese viaje por el oriente prximo.
Excepcional resulta el Itinerario (Massa'ot) de Benjamn de Tudela, un
judo del siglo XII , referido a sus viajes entre los aos 1159 y 1173 a Tierra
Santa judaica, en que se aproximar hasta los confines de China, si bien
su obra apenas es conocida fuera del mbito hebreo. A pesar de las dificultades para los viajes a partir del siglo XIII, se mantienen, al mismo tiempo que el propio gnero se populariza. Obras como La Romera a la Casa
Santa de un cataln, Oliver, en el siglo XV; o el coetneo Viaje a Tierra Santa de Bernardo de Breindenbrach, forman parte de este gnero.
Viajeros como William Robruck, un franciscano flamenco, que recorre
Asia, en el siglo XIII , as como Juan de Plano Carpini, otro franciscano enviado por los papas a tomar contacto con los mogoles, proporcionan relatos de sus experiencias, en que mezclan lo objetivo y lo que responda a
una cierta concepcin e imagen del mundo. El protagonismo de los frailes
franciscanos es un rasgo de estos viajes. Otro franciscano, Odorico de Pordenone, permanece cuatro aos en China entre 1324 y 1328.
Viajeros laicos, por una u otra circunstancia, proporcionan tambin el
relato de sus experiencias. Johannes Schiltberger, un soldado bvaro prisionero de los turcos, tras la batalla de Nicpolis, lograr volver a occidente
tras varios decenios en tierras de Asia, en 1427 . El Viaje de Ruy Gonzlez de
Clavijo como embajador del rey de Castilla a la corte del Gran Tamerln, en
1403-1406, obra de un cortesano de Juan II, descubren el mundo de los viajeros y las descripciones corogrficas. Viajeros diversos dejan ahora el testimonio de sus viajes, como el barn Len de Rosmithal de Blatna, un ciudadano bohemio cuyas peripecias de viaje y observaciones precisas sobre
los lugares de trnsito, a mediados del siglo XV, fueron recogidas por uno
de sus acompaantes. Los relatos se multiplican.
Son relatos, muchos de ellos, de indudable inters por sus informaciones, fruto de la experiencia directa, casi siempre fidedignas y notables.
El viaje de Piero Querini por tierras septentrionales, como consecuencia de
un naufragio, proporciona una realista y precisa informacin sobre la na-

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

87

turaleza -en sus aspectos climticos y en su fauna especfica-, y sociedad nrdicas, si bien algunos aspectos fueran conocidos con anterioridad.
Por otra parte, surgen las narraciones de contenido novelesco, que se
vincula con el gnero caballeresco y que como tal es contemplada en su
poca. A caballo entre el gnero de viaje y lo novelesco es una literatura entre la descripcin precisa de la experiencia del viaje y la fantasa con soporte territorial. Al modo de la literatura islmica similar, surgen numerosas obras. Tendrn prolongacin y excepcional xito en el siglo XVI , ms en
el marco de una literatura de entretenimiento, como las obras de caballera, que en el de la produccin geogrfica.
El Viaje del Infante D. Pedro de Portugal, Historia del Infante D. Pedro
de Portugal el qual anduvo las partidas del mundo, publicado ya en el siglo XVI por Gmez de San Esteban, fue incluido en el gnero de caballeras,
y aunque tuviera una base real, es un buen ejemplo. Lo es tambin la Crnica del muy esforzado y esclarecido caballero Cifar.
El de mayor fama ser el Libro de las maravillas del mundo y del viaje
de la Tierra Santa en Jerusalem y de todas las provincias y ciudades de las
Indias, y de todos los hombres monstruos que hay por el mundo y muchas
otras admirables cosas, de John de Mandeville, un excelente ejemplo de la

literatura de maravillas rabe en el mundo occidental (Deluz, 1988). Ms


conocido como Viaje de Ultramar, se convirti en un texto clsico de viajes.
Es la obra de un autor ingls que elabora un fantstico viaje por el mundo sin moverse de su casa. Utiliz textos clsicos y relatos de viajes coetneos, que ensambl de acuerdo con las concepciones dominantes en su
poca. Goz, sin embargo, de un gran prestigio, como un texto de geografa. Todos compartan la misma representacin del mundo que domina
hasta el final de la Edad Media, enriquecida con las numerosas novedades
que proporcionaron los textos clsicos.
La mediocre y tarda produccin cristiana de inters geogrfico, en el
mbito de la narracin descriptiva y del viaje, contrasta con el que ser rasgo distintivo de las prcticas espaciales cristianas: su progresiva orientacin
hacia las necesidades de la navegacin en alta mar. Exigencias prcticas
que indujeron una progresiva elaboracin cartogrfica, de naturaleza emprica, y que culminar en la recuperacin de la geografa de los griegos y
de la tradicin geogrfica grecolatina. Se proyect en una radical transformacin del mundo conocido, de la imagen del mismo y de su representacin y se tradujo en una creciente reflexin de carcter terico, germen de
las modernas actitudes cientficas. Las races del moderno racionalismo
arrancan de estos siglos.
El impulso racionalista que distingue los ltimos siglos de la Edad
Media en Europa occidental no ahorr al saber prctico sobre el espacio. Por el contrario, ste tuvo un protagonismo relevante en ese proceso de racionalizacin. La incidencia de la razn prctica como impulso
hacia la reflexin racional sobre el mundo natural constituye un rasgo
distintivo de las sociedades europeas medievales. Y el inters por el mundo sensible que distingue la filosofa natural contribuy a consolidar esa
evolucin.

88

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

El camino seguido estuvo determinado por las necesidades de unas


sociedades que se aventuran a viajar y que utilizaron de forma creciente el mar para relacionarse. El arte de navegar y sus exigencias indujeron a ahondar en el estudio de la naturaleza. Ayudaron a descubrir y
valorar el saber cosmogrfico y la geografa cosmogrfica de los antiguos, e impulsaron la bsqueda de estos conocimientos clsicos, exigidos por la propia prctica. Representa el trnsito del simple arte de navegar a la cosmografa.
2. Del arte de navegar a la cosmografa
Sern las necesidades impuestas por la navegacin martima, actividad en plena expansin, tanto en el Mediterrneo como en el Atlntico, las
que transformen el horizonte geogrfico del mbito cristiano. Tienen relacin con la renovacin de las tcnicas del arte de navegar. Afecta a las
tcnicas de construccin naval, que se traducen en los nuevos tipos de embarcacin, adaptados al desplazamiento por el ocano, y a los instrumentos de ayuda a la navegacin, sobre todo cuando sta se hace ocenica.
EL IMPULSO PRCTICO: LAS NECESIDADES DE LA NAVEGACIN

El estmulo de las necesidades prcticas, que surge de la navegacin de


altura, aguijone la bsqueda de nuevas herramientas para determinar el
rumbo y establecer la posicin de los navos. Se complet con el progresivo
desarrollo de una renovada cartografa, cuyos productos empiezan a hacerse patentes desde el siglo XIV . Sin embargo, tienen antecedentes notables en
los siglos anteriores, al menos desde el siglo XI , en que se producen algunas
representaciones cartogrficas destacadas. Evidencian el conocimiento de algunas de las fuentes antiguas. Ponen de manifiesto el conocimiento ms riguroso del entorno inmediato, sea el mar del Norte o el Mediterrneo occidental. Se manifiestan en numerosos aspectos cuya suma, en poco tiempo,
proporcion un cambio sustancial en las condiciones de navegacin.
Se percibe en mbitos tan diferentes como la determinacin de los
rumbos o derrotas, gracias a una rosa de los vientos mucho ms precisa y
al uso de la brjula; el establecimiento de la posicin por medios astronmicos; el empleo de cartas nuticas para seguir los derroteros; la utilizacin de instrumentos de medida y el recurso a la medida; nuevos medios
para el control de los navos, nuevas tcnicas para aparejarlos y nuevos tipos de embarcaciones. Un cmulo de cambios en apenas tres siglos.
La navegacin ocenica, por el mar del Norte y de Irlanda, aport una
rosa de los vientos muchos ms completa, respecto de la prevaleciente en
el Mediterrneo. Los ocho rumbos tradicionales, heredados de la Antigedad, se convierten en treinta y dos. Hicieron posible una mayor precisin
y rigor en los rumbos y derroteros gracias a la experiencia nutica de los
mares septentrionales.

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

89

En el mar del Norte y de Irlanda, los navegantes utilizaban denominaciones propias, Norte, Sur, Este y Oeste, que combinaban entre s
para obtener un mayor nmero de rumbos. Como sealaba Alonso de
Santacruz en el siglo XVI, nuestros mareantes... tratan esto muy por delgado, de ms de ocho (rumbos) que hazen principales exprimen otros
ocho medios y otras diecisis quartas. Es decir, un total de 32 rumbos
o vientos.
El mismo autor resaltaba la significacin y las condiciones del cambio
producido: los antiguos fueron tan cortos en asentar vientos porque no navegaban por tan espaciosos mares como es el Ocano, que da gran ocasin
para ello, ni tomaban por tan delgado las derrotas que han sido ocasin y
materia de tantos vientos como hoy se usan.
Denominaciones que fueron incorporadas de forma progresiva por los
marinos y cartgrafos de la Europa meridional, por intermedio de los marinos franceses del golfo de Gascua, que las usaron, al menos, desde el siglo XI . La introduccin de la nomenclatura y procedimientos anglogermnicos en la Europa meridional se produce en el siglo XIV . En el siglo XV las
emplean los portugueses y el propio Coln. Su uso se generalizar en el XVI,
como lo muestra Alonso de Santacruz.
Supona la posibilidad de incrementar la precisin de los rumbos o derrotas de los navos, al mismo tiempo que el perfeccionamiento de la cartografia en el momento en que se incorpora esta rosa de los vientos a las
cartas marinas. El uso de la brjula permiti rumbos ms afinados. Raimundo Lulio nos indica, en el Fnix de las Maravillas del Orbe, escrito en
1286, que el empleo de la brjula era habitual en las costas mediterrneas
en el siglo XIII. La indicacin del Norte o Septentrin en la rosa de los vientos en las cartas nuticas muestra la influencia del uso de la brjula y su
papel en la nueva percepcin cartogrfica que sustituye el Oriente tradicional por el Norte.
De forma progresiva surge el inters por medir de forma ms precisa, distancias y tiempos. Se pasa de un control variable del tiempo diurno, a la preocupacin por medir el tiempo, que desemboca en el perfeccionamiento del reloj y la aparicin del reloj mecnico, incorporado al
vivir cotidiano. El reloj situado en la iglesia como medidor del tiempo y
regulador del discurrir ciudadano tuvo una notable significacin social,
resaltada por los contemporneos. Dos componentes de la realidad, el espacio y el tiempo, cuya valoracin apunta la nueva mentalidad del final
del mundo medieval.
La mejora de la precisin y seguridad en la navegacin procede tambin del cambio en la medida de la distancia. Se impulsa la sustitucin
de las indefinidas jornadas por la ms acotada milla o legua. La medida
tradicional de la distancia, en la navegacin, consista en el nmero de
jornadas o das de viaje, que no dejaba de ser aproximada e imprecisa,
aunque el uso y la prctica pudieran establecer su habitual equivalencia
en millas. En los siglos bajomedievales se mejora de forma notoria con el
recurso y empleo de la distancia en unidades de medida regulares, como
la milla y la legua, basadas todas en la milla romana.

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFIA

La referencia a estas unidades en los mapas contribuy a incrementar


su fiabilidad y precisin. La distancia se integra en la representacin cartogrfica a travs de la escala. La escala grfica, en millas o leguas, se incorpora a la construccin cartogrfica de los marinos, como un elemento
propio de sta, que permiti un ajuste ms riguroso de las derrotas y las
distancias. A finales del siglo XV debi introducirse el empleo de instrumentos para evaluar la distancia recorrida, del tipo de la corredera, en
orden a mejorar el clculo a la estima; si bien su uso no debi generalizarse
hasta finales del siglo XVI.
El recurso a denominaciones ms simples y completas para la rosa de
los vientos y la evaluacin ms precisa de las distancias, proporcion las
bases para una representacin de las costas con un grado de perfeccin incomparable respecto de pocas anteriores. As lo evidencian las construcciones cartogrficas bajomedievales. El mundo cristiano adquiri una imagen ms precisa del contorno del Mediterrneo y de las costas atlnticas
entre Gibraltar y el mar Bltico. La elaboracin cartogrfica, en lo que concierne al perfil litoral, se equipara a las mejores obras de la cartografa
oriental y sobrepasa lo alcanzado en el mundo antiguo.
La produccin de cartas marinas no tiene relacin con las seculares
representaciones cosmolgicas. stas no constituyen representaciones cartogrficas. Responde a una concepcin del mundo. As lo evidencia la persistencia de los mapamundi cosmolgicos hasta el siglo XV , como ilustraciones de libros de oracin y libros piadosos, con Jerusaln como centro y
ombligo del mundo, y en un contexto simblico religioso.
No obstante, provocan el trnsito desde las representaciones cosmolgicas propias de los Beatos, de carcter convencional, a la nueva cartografa apoyada en la experiencia y la medida. La aparicin de las cartas
de marear o portulanos significa la bsqueda de la precisin y verosimilitud exigidas por la prctica marina. Se convierte en un rasgo destacado
de la produccin cartogrfica de los dos ltimos siglos medievales. La
aparicin de la cartografa se vincula a la elaboracin de cartas marinas
o cartas de marear.
La confeccin de cartas marinas o cartas de marear, se convirti en
una actividad cuya demanda provena de las necesidades de la navegacin.
Tradicin cartogrfica medieval que surge y se desarrolla en el mundo cristiano y que tiene en el mbito mediterrneo su mxima expresin, vinculada con una actividad martima expansiva. Caracteriz a diversos puertos
y entornos de la cuenca mediterrnea, bajo el impulso de venecianos, genoveses, franceses, catalanes, castellanos y portugueses, principales clientes de esa actividad, patente desde el siglo XIII .
El producto ms destacado, pero no el nico, de esta actividad fueron
las cartas de navegar, denominadas portulanos. Con stos se inicia el proceso de construccin de una cartografa preocupada por la precisin. Preocupacin que se inserta en la renovacin de las actividades marineras.

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS


2.2.

91

LAS CARTAS DE NAVEGAR: LOS PORTULANOS

Los portulanos mediterrneos constituyen un tipo de representacin


cartogrfica para uso marino, o carta de marear. Est basada en la aplicacin a la figuracin o dibujo de las costas, del rumbo, derrotero y distancia, junto con una notable calidad y finura del dibujo del perfil litoral. La
rosa de los vientos, que algunas cartas iniciales no incorporan, localizadas
en varios lugares de la carta, las largas lneas indicadores de los rumbos y
el detallado perfil costero son rasgos destacados de este tipo de construccin cartogrfica. Aaden una abundante toponimia litoral, en latn o cataln, y una creciente informacin escrita sobre territorios. Se difunden en
los siglos XIV y XV y se prolongan hasta el siglo XVII .
Una profusa decoracin suele ocupar los bordes de la carta y el interior de los amplios espacios continentales, sobre todo en los de factura
catalana. stos son adornados con iconografa que representa ciudades,
animales, personajes, entre otros elementos. Se aaden las banderas o estandartes que son propios de los territorios o reinos correspondientes. Se
incluyen imgenes de reyes, complementados con informacin escrita referida a cada territorio o regin. El portulano resulta una obra a medio
camino entre el producto preciso de la racionalizacin cartogrfica y la
obra de arte artesana.
Desde la primera carta pisana de 1300 hasta los ejemplos del siglo XVII se desarrolla una intensa produccin asociada a los centros cartogrficos y marinos mediterrneos. Corresponden sobre todo a italianos
-genoveses, pisanos, venecianos-, como principales agentes y potencias marinas bajomedievales ( Campbell, 1987). Ellos parecen ser los iniciadores de este tipo de cartografa marina. Y, en relacin con ellos, los
catalanes y mallorquines. En particular estos ltimos, que llegarn a
identificar una destacada escuela o taller en la produccin de este tipo
de cartas nuticas.
Las denominadas cartas catalanas, de 1339 y de 1375, de A. Dulceri la de la primera fecha, y de J. Ribes, la del ltimo ao, trazadas en
pergamino o vitela, con dimensiones prximas al metro de longitud por
0,75 m de anchura, son representativas de los portulanos del siglo XIV . Se
aprecia en ellas un carcter prctico, perceptible en su actualizacin permanente. Incorporan las nuevas tierras conocidas tras los viajes exploratorios de los marinos, o precisan el contorno y ubicacin de otras conocidas.
La de 1339, que carece de rosa de los vientos, proporciona una imagen de Europa y norte de frica, de indudable precisin en relacin con la
poca, y una rica informacin descriptiva por medio de la toponimia. Recoge la nomenclatura costera desde el norte de Noruega hasta el cabo Nun
-es decir, el cabo Draa- en la costa occidental africana. Incluye dos de
las islas Canarias e incorpora desde las costas atlnticas hasta el mar Caspio, mare de Bacu o Caspium.
La carta de 1375 se atribuye al taller de los Cresques, una familia catalana, hebrea, encabezada por Cresques Abrae, dedicada a la construccin
de instrumentos de navegacin y cartas marinas. El hijo de Abrae, Jafuda

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFIA

Cresques, convertido y bautizado como Jaume Ribes tras las persecuciones


a los judos de 1391, trabaj en la produccin de este tipo de cartografa y
en la de instrumental tcnico para la navegacin, incluidas brjulas. Al desempeo de esta actividad alude el jueu buxoler con que se le reconoce.
La carta que elabora es ms sinttica en la informacin toponmica
que la de 1339. Aparece en cataln e introduce los nuevos conocimientos
adquiridos en la costa africana, como muestra la referencia al viaje del navegante cataln Jaume Ferrer, a la desembocadura del Ro de Oro, cinco
grados al sur del famoso cabo de Non, lmite de la carta de 1339. En ella
se encuentran ya al completo las islas Canarias.
Tradicin cartogrfica que mantiene Gabriel Valseca, autor de una carta nutica fechada en 1439, que incorpora las tierras reconocidas por los
portugueses en las costas occidentales africanas. Tradicin a la que pertenece tambin el Planisferio de B. Pareto, de 1455, en pergamino como las
anteriores, de casi metro y medio de longitud por 70 cm de anchura. Tradicin que se prolongar en los siglos posteriores, a travs de verdaderas
estirpes familiares, como los Oliva. Tradicin en la que se encuentra la Carta o mapamundi de Juan de la Cosa de 1500, que incluye ya el perfil de las
nuevas tierras en el entorno del Caribe.
Las necesidades de la prctica marina impulsaron, tambin, la bsqueda de nuevas tcnicas en el arte de navegar. Estimularon, asimismo,
inquietudes de otro orden que significaban el trnsito del hacer emprico a
la reflexin terica y el vnculo entre ambos. Es el camino que conduce
a la recuperacin del saber de los antiguos.
2.3.

EL TRATADO DE LA ESFERA: EL SABER TERICO

Las necesidades prcticas de la navegacin ocenica impulsaron las


tcnicas del arte de navegar tambin en su vertiente ms terica. Practicar una navegacin fuera de la vista de la costa exiga medios para determinar la posicin de la embarcacin, para evaluar la distancia, para calibrar los rumbos. La disponibilidad de la brjula haba dado a la navegacin seguridad para el mejor clculo y seguimiento de los rumbos. Para establecer la posicin de los navos en alta mar, condicin para una navegacin de altura liberada de la servidumbre de la costa, se necesitaban recursos de otro orden.
Eran necesarios medios tcnicos instrumentales, imprescindibles para
determinar las posiciones del Sol y de las estrellas. Evaluar la altura del
Sol, de la Luna y las estrellas, tener conocimiento de sus posiciones en distintos lugares y estaciones del ao, en orden a poder as determinar la latitud, exiga instrumentos apropiados. Eran exigencias que afectaban, tanto al instrumental apropiado para realizar las observaciones y clculos astronmicos, como a los presupuestos tericos y a las bases de informacin
disponibles para su uso en alta mar.
El perfeccionamiento de los instrumentos empleados para la determinacin de la altura del Sol, para el clculo de los arcos y crculos celestes,

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

93

para la observacin de las estrellas, se acelera en esos mismos siglos, haciendo posible aproximaciones ms precisas, del orden del medio grado. La
fabricacin de los mismos se convierte en una actividad destacada de talleres que se especializan en esta labor, como ocurre con los Cresques. Se mejoran unos instrumentos, como el astrolabio, y el cuadrante; se inventan otros
nuevos, como la lmina y la ballestilla o bculo de Jacob, antecedente del sextante, atribuido al judo provenzal Levi ben Gerson, en el siglo XIV , aunque
algunos autores consideran este instrumento ya inventado en Oriente.
Las nuevas necesidades exigan tambin conocimientos tericos de carcter astronmico y de orden matemtico, para la adecuada determinacin de las posiciones de los cuerpos celestes. El uso de los instrumentos
se basaba en el conocimiento de la posicin de los astros en cada momento del ao. Era preciso calcular estas posiciones para cada lugar conocido,
con indicacin de sus coordenadas. Haba que ordenar esta informacin
para su uso, puesto que tena como objetivo permitir a los navegantes establecer sus propios clculos y determinar su posicin. Las informaciones
requeridas se disponan en tablas, es decir, cuadros ordenados, para uso
prctico.
La elaboracin de estas tablas astronmicas, con la informacin de
los diversos acontecimientos y fenmenos celestes, adquiere, en los siglos
bajomedievales, un desarrollo notorio. Su mxima expresin fueron las llamadas Tablas Alfonses, elaboradas en el siglo XIII, producto de la corte de
Alfonso X el Sabio, de Castilla.
Su antecedente estaba en los trabajos de los cosmgrafos y astrnomos rabes, en particular los del grupo o escuela de Toledo, en el siglo XI .
La tradicin rabe y hebrea contaba con obras de este tipo, como las de
Azarquiel y las del judo del siglo XII , Rab Abrahan ben Ezra. El puente o
punto de contacto, entre los siglos x y XIII , fueron Ripoll y Toledo. En estos lugares se produjo el trnsito del saber rabe, que incorporaba la herencia griega, hacia Occidente.
Los primeros tratados europeos sobre el astrolabio se elaboran en la
abada de Ripoll, en Catalua, a caballo de los siglos x y XI , a partir de
obras rabes. En Toledo, en el siglo XII se produce un intenso movimiento
cultural bajo el impulso del arzobispo don Raimundo. Se plasma en una
autntica escuela de traduccin del rabe al latn. Permiti entrar en contacto con una parte de las obras grecolatinas y con las producciones islmicas y hebreas en el mbito terico y tcnico.
En ella trabajaron Al ben Jalaf y el judo converso Juan el Hispalense, junto a Domingo Gundisalvo, arcediano de Segovia, Roberto de Retines,
Hermann el Dlmata, Daniel de Morlay y G. de Crmona. ste traduce al
latn las Tablas astronmicas que se van a conocer como Tablas Toledanas.
Traduce tambin la Syntahsis mathematica de Ptolomeo -el Almagesto de
los autores medievales-, as como otras muchas obras vinculadas con la
matemtica y cosmografa clsica (Mills, 1949).
Obra clave, el Almagesto, en la medida en que aportaba los conocimientos astronmicos y los principios bsicos de la cosmografa grecolatina, como reconoca Alfonso X el Sabio. ste se refera al gegrafo griego,

94

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

como el que departi del cerco de la tierra mejor que otro sabio fasta la
su sazn. Otras muchas obras del mundo clsico, de astronoma, de cosmografa, matemticas, entre otros campos, pasan en ese momento del rabe al latn.
La tarea culmina en el siglo XIII, en el entorno de este monarca castellano, en el que expertos rabes, hebreos y cristianos proceden a una labor
de recopilacin, traduccin y elaboracin de un amplio conjunto de obras,
que plasma en traducciones, compilaciones y nuevas producciones, como
los Libros del Saber de Astronoma. Los Libros del Saber compendiaban la
historia del cielo y la geografa astronmica. Recogan el conocimiento cosmogrfico oriental, e incorporaban el saber terico-prctico sobre la construccin de los instrumentos de precisin para la observacin y el clculo,
desde el astrolabio al reloj.
Conocimientos astronmicos y cosmogrficos heredados de la Antigedad, fueron recogidos y corregidos, en su caso, por rabes y judos,
principales protagonistas de esta labor. Jehuda ben Mosseh Ibn Cohen
y Juan Daspe tradujeron del rabe el Libro de la Ochava Sphera e de sus
XLVIII figuras, de Al Suf. Fernando de Toledo tradujo el Libro de la Alahefa, de Ar Zarquiel, con las rectificaciones introducidas por Bernardo el
Arbigo, referido a la construccin del astrolabjo. D. Abrahem Jehudah ben
Mosseh Ha Cohen pas del rabe al romance el Libro complido de los indicios de las estrellas. Rab Samuel Ha Lev escribi el Libro del Relogio de
la Candela, en la que inclua el Libro de las Armiellas, que trata del mejorado astrolabio universal de Azarqujel, descrito en el Libro de la Azafea.
En las denominadas Tablas Alfonses se recogan, con referencia al meridiano de Toledo, cuyo clculo se haba hecho por procedimientos astronmicos, las coordenadas geogrficas de un gran conjunto de lugares. Se
incluyen tambin los datos astronmicos correspondientes, con las declinaciones y otras observaciones, esenciales para la construccin de las cartas y para la propia navegacin.
Las Tablas Alfonses prolongarn su utilidad hasta el siglo XV, cuando
Johannes Regjomontanus (1436-1476) el cosmgrafo alemn, compile unas
nuevas, basadas tanto en las obras anteriores como en sus propias observaciones. Labor continuada por su discpulo, tambin alemn, Martn de
Behajm, incorporado a la corte portuguesa. Y hasta que el judo castellano
Abraham Zacuto compile las suyas, mucho ms completas y basadas en
clculos astronmicos, la proporcin de determinaciones astronmicas es
muy superior, as como la precisin de las mismas (Cantera, 1980; Laguarda, 1990). De ellas derivan los regimientos utilizados por los navegantes castellanos y portugueses del siglo XVI.
Las observaciones astronmicas se refieren a las posiciones de los astros,
de las estrellas polar y circumpolares, del Sol y la Luna. Se indican la altura
que alcanzan respecto del horizonte, las declinaciones del Sol, e incluso las
longitudes calculadas para cada lugar, de acuerdo con las diferencias horarias
entre dos puntos, que expresan la diferencia de longitud entre ambos.
Las Tablas Alfonses proporcionaban esta informacin sobre las posiciones y altura de las estrellas, polar y circumpolares, y sus modificaciones

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

95

en relacin con la precesin de los equinoccios. De tal modo que se poda


deducir la latitud por la altura del Sol a medioda, mediante los bacos o
cuadros elaborados, con tal fin, para los distintos das del ao. Asimismo
comprendan los datos de longitud corregidos, respecto de Ptolomeo, segn los clculos de Azarquiel y de los propios colaboradores de Alfonso X.
El trabajo terico-prctico se convierte en una actividad destacada de
los grandes centros intelectuales europeos, en Castilla, en la Corona de Aragn, en Portugal, en Alemania y en las repblicas italianas. Contribuy a
ello la influencia rabe, la obra de los expertos hebreos y, sobre todo, el conocimiento y recuperacin de las obras grecolatinas. Primero por esta va
de las traducciones islmicas de los gegrafos clsicos. Ms tarde por
va directa, desde los propios originales griegos, en el momento en que
stos aparecen, es decir, son buscados, en las bibliotecas del Imperio bizantino. Su hallazgo consolid una revolucin ya iniciada y aceler su desarrollo. Supuso el reencuentro con la geografa clsica y la posibilidad
de desarrollar el arte de navegar sobre cimientos ms consistentes, ms rigurosos, de carcter terico.
Los europeos de la Baja Edad Media dispusieron, gracias a las obras
grecolatinas, de una interpretacin y teora del cosmos. Les proponan un esquema de su estructura, de sus movimientos, de los fenmenos ms significativos derivados de una y otros. Les indicaban su valor para determinar la
altura de los astros, as como sus posibilidades para la prctica marina.
De ah que conocimiento cosmogrfico y navegacin se vinculen de forma estrecha: los tratados de la Esfera y el arte de navegar, como se denominaron en lengua romance, expresaban esta dualidad. Durante siglos sern el signo patente de la estrecha implicacin de uno y otro. Sobre todo en
el momento en que el arte de navegar se enfrentaba a la realidad de un mundo esfrico. Es lo que explica el xito de las obras medievales dedicadas a estas cuestiones, como la de Sacrobosco. Y es lo que explica el inters por la
obra cosmogrfica de Ptolomeo y el prestigio que adquiere en el siglo XV.

CAPTULO 5

LA BSQUEDA DE LOS ORGENES:


EL HALLAZGO DE LA GEOGRAFA CLSICA
El siglo XV representa un cambio radical en las condiciones de desarrollo de los conocimientos geogrficos en Europa y, para algunos, el inicio de la etapa moderna de la geografa (Livingstone, 1996). Dos factores
fueron determinantes en ese cambio: la recuperacin de la tradicin geogrfica de los antiguos en sus fuentes directas, que culminaba un prolongado esfuerzo de bsqueda del saber clsico, y la actividad exploradora y
viajera que protagonizaron los europeos, tanto por el propio territorio
como fuera de l, por tierra y mar.
El hallazgo de las fuentes originales impuls un excepcional movimiento de copia de las mismas: la mayor parte de los manuscritos conservados con los textos griegos geogrficos, astronmicos, matemticos, y de
otros campos, se corresponden con copias realizadas a partir del siglo XIII .
Una autntica fiebre copista se apodera de la Europa cristiana, que descubre los ricos fondos conservados en las bibliotecas monasteriales bizantinas, procedentes de la labor realizada en el siglo Ix.
Las traducciones latinas y los comentarios sobre los textos clsicos se
multiplicaron tambin en obras que se harn clsicas. Sern objeto de continuadas copias a lo largo de estos siglos bajomedievales y hasta el siglo XVI . La imprenta ayud a su difusin. Durante doscientos aos estuvieron marcadas por la autoridad de Ptolomeo en relacin con el hallazgo
y conocimiento de su Gua geogrfica, que los traductores medievales convertirn en Cosmografa o Geografa, segn los casos. Los primeros pasos
en el largo trnsito intelectual desde la cosmografa y representacin del
mundo a la geografa en un sentido moderno se esbozan en esta poca.
El Tratado de Cosmografa, obra del cardenal Pierre d'Ailly o Petrus
Alliacus, recoga diversos trabajos de los inicios del siglo XV , como el famoso Tractatus de Imago Mundi, y el Epilogus mappae mundi, ambos de 1400,
as como el Cosmographie tractatus duo, de 1398 a 1411. E incorporaba ya
amplias referencias del texto de la Geografa de Ptolomeo. Obras glosadas
por C. Coln, de cuya biblioteca formaba parte el tratado de P. d'Ailly. Textos ms antiguos, como la obra de Bartolom nglico y de Juan de Sacrobosco, se multiplican en traducciones y ediciones de imprenta.

98

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

Tras de esa curiosidad se encuentra tambin la autoridad del saber de


los antiguos, considerado como la mxima expresin del saber sobre el
mundo. El prestigio del mundo antiguo explica la excepcional acogida
dada a la obra geogrfica de Ptolomeo.
1.

De la cosmografa a la geografa cosmogrfica

El descubrimiento de la Geografa de Ptolomeo en una de las bibliotecas bizantinas a finales del siglo XIII tendr una repercusin excepcional en
el momento en que se conoce en Occidente. Conocimiento que se produce
cuando se tradujo al latn. Una iniciativa que corresponde a un bizantino
con habituales vnculos con los centros occidentales, Emanuel Chrysoloras,
y que ejecuta un discpulo de ste, italiano, Giacomo d'Angelo, en 1406. La
Gua geogrfica de Ptolomeo, con el nombre de Cosmografa, se convierte
en el texto geogrfico de la antigedad ms importante conocido en el Occidente cristiano.
La traduccin incorporaba los mapas de Ptolomeo, dibujados a partir
del manuscrito griego hallado en Constantinopla, en el siglo XIII. Un benedictino alemn, Nicols Germanus, ser el principal de estos artistas o dibujantes que recrean las representaciones de Ptolomeo. La obra permiti
el conocimiento de los fundamentos de la concepcin geogrfica griega,
como representacin del mundo y de la Tierra habitada.
Aportaba una imagen del mundo, tal y como lo contemplaban los antiguos, de acuerdo con la versin ptolemaica o cosmogrfica, de carcter
racional. Proporcionaba las claves tericas y el mtodo en que se asentaba
esa representacin del mundo, cuyo reflejo haba alimentado las representaciones medievales. Devolva estas representaciones a un marco racional.
En el caso de la Geografa de Ptolomeo, tiene lugar a partir de la primera edicin de 1477, en Bolonia, con inclusin de los mapas, segn el dibujo de Nicols Germanus. La obra de Ptolomeo rellen de tierras, pueblos, islas y pases, en parte subsistentes y en parte desaparecidos, la imagen del mundo medieval. Una nueva imagen de la Tierra se perfila ante las
sociedades europeas, que afectan a su forma, dimensiones, tierras y mares
y mtodo de representacin. Europa tuvo de ese modo acceso a una de las
concepciones geogrficas de los antiguos, la de carcter cosmogrfico y
cartogrfico.
Aportaban una interpretacin plausible de la bveda celeste, de los
cuerpos y trayectorias de los mismos, de sus relaciones, y de los vnculos
entre stas y el observador terrestre. El saber griego astronmico y cosmogrfico representaba una sistematizacin de sus prcticas de navegacin y un soporte esencial para las mismas. Ofreca un marco terico para
ubicar sus propias observaciones y para plantear nuevos interrogantes. Es
el hallazgo de la cosmografa, de la Esfera.
Se asentaba la idea de la esfericidad de la Tierra. Se dispona de una
valoracin de sus dimensiones, de acuerdo con los clculos de Posidonio,
transmitidos por Ptolomeo. El meridiano de 180.000 estadios -500 esta-

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

99

dios al grado, equivalentes a 78,75 km-, valor muy inferior al real, proporcionaba las magnitudes terrestres. Se acceda a la distribucin de las
tierras conocidas con la hiptesis del ocano exterior, que abra a la Europa de finales de la Edad Media nuevas perspectivas.
Un saber que transita, por necesidad, por el filtro de los expertos, de los
capacitados para introducirse en los textos clsicos y para interpretarlos
desde el punto de vista conceptual y tcnico. Las obras de carcter cosmogrfico se multiplicaron en el ltimo siglo de la Edad Media y se convierten en obras de referencia para los navegantes.
Los europeos de la Baja Edad Media disponan de una interpretacin
y teora del cosmos, de su estructura, de sus movimientos, de los fenmenos ms significativos derivados de una y otros, de su valor para determinar la altura de los astros. Disponan de instrumentos y mtodo para una
prctica cartogrfica ms precisa. Sirvieron para orientar las estrategias
que, en ese siglo, intentaban romper o evitar el aislamiento introducido por
la expansin otomana, en las relaciones con las Indias. La geografa cosmogrfica apareca, con indudable oportunidad, en el mundo occidental.
Era una herramienta de manifiesto valor econmico y estratgico.
La nueva imagen del mundo, que aportaba la Geografa de Ptolomeo,
daba consistencia a los proyectos de acceso a los mercados orientales por
el sur de frica. La llegada al extremo sur de este continente, en diciembre
de 1487, por parte del portugus Bartolom Daz, supuso la confirmacin
de la viabilidad del proyecto de alcanzar el Oriente, la India y los territorios de las especias, el oro y las perlas, dando la vuelta al continente africano. Era el objetivo principal de las exploraciones atlnticas estimuladas
desde la corte portuguesa, bajo el impulso de Enrique el Navegante. Hasta
el punto de que para algunos autores actuales es esta actividad la que marcara el inicio de la geografa moderna (Livingstone, 1996).
Permita, de modo ms osado, sustentar los proyectos de alcanzarlos
por el Oeste, siguiendo el crculo de los paralelos, tal y como haban postulado algunos autores clsicos y como haba expresado Estrabn. La aventura colombina tiene as los ingredientes decisivos y clave para su comprensin. La naturaleza genovesa de Cristbal Coln descubre los intereses
profundos que mueven, en esos siglos, la exploracin geogrfica.
Detrs de sta aparecen las potencias italianas, cuya presencia activa
es una caracterstica en la Castilla atlntica, de finales de la Edad Media,
y en Portugal. Sin su aporte econmico, social y poltico, no sera inteligible la actividad martima que se desarrolla en esa poca. La tradicin clsica recuperada haca posible plantear y acometer, con fundamentos racionales de viabilidad, el viaje por el crculo terrestre hacia el Oriente por
Occidente, a travs del mar exterior, del ocano, como haban sostenido los
gegrafos del mundo antiguo.
El viaje signific un acontecimiento decisivo en la historia de la Humanidad y para el desarrollo de la geografa moderna; un acontecimiento
de efectos paradjicos. Por una parte, consolidaba y prestigiaba el saber geogrfico que haban inventado los griegos. Por otra, provocaba una completa revisin de su concepcin del mundo, dimensiones de ste y distribucin

100

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

de sus distintas partes y territorios. De hecho, los descubrimientos de Coln inician la destruccin de la imagen del mundo, es decir, de las concepciones sobre las que se haba asentado esa imagen a lo largo de la Edad
Media. Coprnico, con su propuesta de hacer del Sol el centro del cosmos,
completara esa obra de desmantelamiento de los supuestos que sostenan
las sociedades medievales.
Hacia Oriente y hacia Occidente se produjo entonces un excepcional
incremento de los conocimientos sobre la superficie terrestre, continental
y oceanica . A corto plazo impuls una acelerada renovacin de la cartografa, que impulsa la aparicin de una cartografa moderna. Su influjo en
la concepcin geogrfica y el desarrollo cientfico ser ms lento y tendr
un carcter ms dilatado en el tiempo, si bien hay autores que no dudan
en vincularlo con ella (Capel, 1994).
2. Los nuevos horizontes de la cartografa
Las necesidades de la navegacin impulsaron el desarrollo del saber
instrumental esbozado por los griegos, en particular el cartogrfico, que experimenta, en poco ms de un siglo, una rpida evolucin, sobre la base de
los presupuestos clsicos, desde las tcnicas medievales de representacin
a las modernas. Representa un cambio sustancial de orden intelectual y de
orden prctico, en la medida en que la representacin cartogrfica abandona el marco de la experiencia, que subsiste todava en la cartografa medieval, para adentrarse en el de la abstraccin (Jameson, 1991).
El mtodo de elaboracin cartogrfica del gegrafo griego se generaliza en el siglo XV. Andrea Bianco lo utiliza en su mapa de Europa en 1436;
as como Paolo dalla Pozzo Toscanelli y Martn Behaim, o Martn de Bohemia. Los nuevos mapas y globos terrqueos son elaborados de acuerdo
con los datos y tcnicas de Ptolomeo. A lo largo de dos siglos, los mtodos
del gegrafo griego impulsan el desarrollo de la cartografa. La reproduccin de los mapas de Ptolomeo se acompaa de inmediato con nuevas tablas o mapas de las reas terrestres no conocidas por l o mal conocidas.
Se hace acorde con su mtodo cartogrfico.
Los autores se dedicaron a incorporar las nuevas tierras y mares y precisar las antiguas de acuerdo con el ampliado saber contemporneo. Afectaba al viejo mundo, mucho mejor conocido en la Europa septentrional, en
frica y Asia. Afectaba, sobre todo, al nuevo, desde finales del siglo XV. Es
la direccin en la que se aprecia un avance ms ntido respecto de los siglos anteriores y la Antigedad. En pocos aos cambia de forma radical la
imagen del mundo. frica adquiere un contorno muy prximo a la realidad en el mapamundi de Juan de la Cosa. La Europa septentrional perfila
sus contornos de modo ms verosmil.
Se introdujo el uso de meridianos y paralelos, en la determinacin de
la longitud y latitud, para la ubicacin de cada punto terrestre. Se impusieron los mtodos de proyeccin para la representacin en un plano de
una superficie esfrica. Se abandonaba el mbito de lo subjetivo, vincula-

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

101

do al itinerario y el viaje, soporte del portulano medieval, para construir


una representacin del mundo objetiva. Es decir, un mapa, en el sentido moderno del trmino, en la medida en que ninguna experiencia individual poda sustentarlo.
Se abre entonces un nuevo horizonte para la representacin cartogrfica, estimulado por la representacin de las nuevas regiones. Su primera
expresin son las denominadas Tabulae Modernae, utilizadas para representar reas regionales, que acompaaban a algunas de las primeras impresiones de la obra de Ptolomeo, realizadas en Italia. A travs de estas representaciones los contemporneos comienzan a tener una imagen renovada y realista del mundo en su conjunto y de sus propios pases.
Produccin que va unida a nombres como los de C. Clavus, dans, que
inicia las denominadas Tabulae, en el siglo XV ; Apiano (Petrus Apianus), un
matemtico alemn de la primera mitad del siglo XVI (1495-1552), autor de
una Cosmografa publicada en 1524; o Sebastin Munster, un franciscano,
autor de Cosmographia Universalis, que se publica en 1544, con una excelente ilustracin de grabados y mapas. Produccin debida, sobre todo, a la
escuela flamenca, con autores como Jacob Van Deventer (Iacobus Davant),
cartgrafo conocido por sus mapas de los Pases Bajos -como su Frisia
antiovissima trans Rhenum provincia, publicada en Roma en 1566-; autor
convertido por Felipe II en gegrafo real, Mercator y Ortelius.
El ms destacado cartgrafo de esta escuela flamenca es Gerhard Kramer (1512-1594), ms conocido como G. Mercator, autor de un Mapamundi publicado en 1569. En l incorporaba la proyeccin que lleva su nombre, es decir la proyeccin cilndrica conforme. Una obra que le convierte
en la figura ms relevante de la produccin cartogrfica del siglo XVI . Abraham Ortelius (1529-1598) -excelente grabador ms que cartgrafo-, es su
contemporneo, dedicado a la publicacin cartogrfica desde 1547.
En 1570 public el Theatrum Orbis Terrarum, concebido como una coleccin de mapas, del orden del centenar en algunas ediciones, realizados
por diversos autores. Constituye el primer atlas moderno -si bien el nombre de atlas aplicado a estas colecciones se utilice ms tarde, a iniciativa
de Mercator-. Cada mapa, con grados de latitud y longitud, va acompaado por una explicacin en latn. El atlas de Abraham Ortelius configura
el panorama de las nuevas producciones cartogrficas, tal y como se perfilan a lo largo del siglo XVI . Sobre la herencia de Ptolomeo se anticipa el
perfil de lo que ser la cartografa moderna.
El inters cartogrfico es un rasgo destacado del siglo XVI, que se
manifiesta tambin en otras obras, como la Civitates Orbis terrarum de
G. Braun y F. Hogenbergius, recopilacin de planos y vistas de ciudades
de todo el mundo. Iban acompaadas con descripciones en latn de las mismas. La primera edicin corresponde a 1574. Inters cartogrfico en el que
participa tanto el gran pblico ilustrado como la propia realeza. Lo atestigua el ejemplo sobresaliente de la proteccin que Carlos I y Felipe II otorgan a estos autores, que reciben el ttulo de cartgrafo del rey, las colecciones cartogrficas que renen y las iniciativas que promueven, en el
caso de Felipe II (Kagan, 1982).

102

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

La amplia experiencia marinera de esos siglos aport un excepcional


cmulo de informaciones a aadir al viejo esquema heredado de los antiguos, del que se sienten deudores. En consecuencia, la poca estimul un
creciente inters por estas cuestiones, que se abordan desde la plataforma
que proporcionaban los autores grecolatinos y con la perspectiva que ofreca un mundo en plena efervescencia. Estaban espoleados por la necesidad
de situar el cmulo de tierras y mares incorporadas al conocimiento de los
europeos y, hasta entonces, desconocidas para ellos.
Se produce la recuperacin del trmino geografa. En principio tiene la acepcin de Ptolomeo, e identifica la concepcin cartogrfica de representacin o imagen de la Tierra. Significa el reencuentro con la geografa cosmogrfica. El concepto de geografa carece de precisin. Sirve para
i dentificar la obra cartogrfica. Se emplea como equivalente a corografa y
topografa. De ah el diverso carcter de las obras geogrficas del perodo renacentista.
Por una parte, numerosos trabajos que buscan integrar los nuevos conocimientos sobre el orbe terrestre en el marco de la herencia griega. sta
y el mejorado utillaje tcnico desarrollado desde finales de la Edad Media
van a permitir el rpido perfeccionamiento de los procedimientos de representacin de la superficie terrestre. Se trata por tanto de obras que desarrollan la representacin del mundo en el sentido ms literal, a travs de
la cartografa.
Cosmgrafos o simples expertos en la navegacin se afanan en ubicar
con la mayor precisin posible, y delimitar con el mayor rigor, el perfil de
las tierras y mares y la localizacin de los lugares. Incorporan el aluvin
de nuevas tierras y mares, que venan a trastornar la imagen del mundo conocido por los antiguos y por tanto su representacin de la Tierra.
Los nuevos mapamundi y las representaciones regionales muestran la
excepcional ampliacin que se produce en esos decenios en la imagen del
mundo conocido, la Tierra habitada, extendida a lo largo del crculo mximo ecuatorial y del meridiano. Muestran tambin un conocimiento mucho
ms preciso de los contornos y proporciones de las tierras emergidas, as
como de su situacin. Pero no ocultan las limitaciones que les afectan. Los
errores persisten en sus coordenadas geogrficas y por tanto en su ubicacin. Se mantienen los efectos de las insuficiencias de los sistemas de proyeccin empleados. Son evidentes las consecuencias en cuanto a las dimensiones y localizacin, sobre todo de la longitud. Limitaciones que aparecen tanto en la famosa carta de Juan de la Cosa como en el Islario de
Alonso de Santacruz, o en los grandes atlas italianos, holandeses y alemanes contemporneos, de los siglos XVI y XVII .
La supremaca de los Pases Bajos se mantuvo en el siglo XVII, con sus
ms reputadas obras, elaboradas en los talleres de Mercator y sucesores y
en los de los continuadores de Ortelius. Se mantuvo la produccin de los
atlas y de los mapamundi, con similar factura a los del siglo anterior. Son
realizados con tcnica de grabado e iluminados con color. La familia Hondius -Jodicus, yerno de Mercator, y el nieto de ste H. Hondius- continan las obras del autor del mapamundi. Los Jansonius, padre e hijo, ha-

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

103

cen lo mismo con la obra de Ortelius, que comparten tanto los atlas como
las tabulae, es decir, las cartas regionales, cartografa ms propia de publicistas o editores que de cartgrafos, ms cerca de la obra de artesana medieval que de la produccin moderna.
Es una cartografa que se mantiene en la tradicin ptolemaica, aunque apunta los rasgos esenciales de lo que ser la moderna cartografa, que
se perfila a finales del siglo XVII en Francia. El signo del cambio es patente en la obra de N. Sanson d'Abbeville, autor de la Gographie du Roi, Atlas
nouveau contenant toutes les parties du monde, en 3 volmenes, compuesta por un total de 320 cartas iluminadas. En ella se dan los primeros atisbos de las nuevas concepciones cartogrficas. La representacin de los elementos fsicos y de los lmites territoriales y el creciente rigor en la representacin esbozan el trnsito a la moderna cartografa. Un progreso que se
produce en la propia Francia, entre los siglos XVII y XVIII , de la mano de los
Cassini, geodestas y cartgrafos de la corte.
Con stos, en el siglo XVIII , dar nacimiento la cartografa moderna,
de estricto carcter geodsico y tcnico. Se basa en el perfeccionamiento de
las proyecciones y en la austeridad en el dibujo. El mapa pierde su dimensin pictrica y su composicin decorativa, para valorar la precisin y
objetividad. Se introduce la tercera dimensin, no slo con la consideracin de las altitudes, cuya medida se convierte en un objetivo definido, sino
con mtodos grficos para su representacin adecuada, desde las tintas
hipsomtricas a las curvas de nivel.
Significa un salto cualitativo de primer orden, del que deriva la cartografa tal y como la entendemos. La cartografa cambia de arte a ciencia,
al mismo tiempo que se convierte en una herramienta clave del poder moderno, en un smbolo del Estado (Barnes, 1992). Supuso la definitiva separacin de la cartografa y la geografa. Un salto y un progreso que tiene
que ver con las transformaciones intelectuales de esos siglos. Tardar ms
en darse en la concepcin geogrfica. Durante varios siglos, las obras que
incorporan el trmino geografa, as como las consideradas como propias
de este campo, en la historiografa moderna, muestran, ante todo, la carencia de definicin en que se debate este tipo de conocimientos. Bajo el
paraguas geogrfico se cobijan conocimientos y prcticas dispares, que responden a la tradicin geogrfica antigua y medieval.
3.

Corografas y topografas

La otra vertiente de la tradicin o cultura geogrfica clsica, la del discurso sobre la Tierra habitada, tendr un desarrollo ms equvoco. Mezcla
de la tradicin medieval y de una herencia grecolatina mal comprendida,
carece de perfil propio. Aparece indiferenciada respecto de la Historia poltica y de la Historia natural, en la tradicin de Plinio. Se comprende ms
como una descripcin de las grandezas y cosas notables, en la tradicin
medieval. Carece de una concepcin que la sustente y se debate en las contradicciones de un saber que abarca desde los cielos a lo humano. La tra-

104

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

duccin de los clsicos, en particular de Estrabn, no signific la incorporacin de las reflexiones del gegrafo griego. Entre la corografa y la historia natural, la geografa careca de entidad propia.
3.1.

LAS DIFICULTADES DEL DISCURSO GEOGRFICO

La produccin catalogada de geogrfica, en estos siglos, en la historiografa moderna, comprende tanto obras de astronoma como sobre el
arte y tcnicas de navegar (Gavira, 1932). Este carcter ilustra la tendencia
histrica de las obras denominadas geografas, o consideradas como tales,
en estos siglos. Estn ms preocupadas por la ubicacin de los territorios
del mundo antiguo que por el conocimiento del contemporneo. Sin que
escapen a esta valoracin otro tipo de obras con marchamo geogrfico, habituales desde el siglo XVIII, como los denominados Diccionarios Geogrficos (Capel, 1981).
Bajo el trmino geografa aparecen confundidos un conjunto de campos que abarcan desde la cosmografa a la topografa, segn distincin dominante en el siglo xvi, que recoge la de Ptolomeo. La concepcin cosmogrfica domina durante mucho tiempo, en relacin con el uso en la navegacin. Las obras espaolas del siglo XVI lo hacen evidente. El Tratado del
Esphera y del arte de marear, con el regimiento de las alturas: con algunas
reglas nuevamente escritas muy necesarias, de Francisco Falero, que se publica en Sevilla en 1535; el Tractado de la Sphera que compuso el Doctor
Ioannes de Sacrobusto, con muchas additiones, de Jernimo de Chaves, editada tambin en Sevilla en 1545, que se limita, como bien enuncia, a un
comentario de la obra del famoso autor del siglo XIII , actividad habitual entre los autores de los siglos modernos; el Breve compendio de la Sphera y de
la arte de navegar, con nuevos instrumentos y reglas, de Martn Corts, tambin publicada en Sevilla en 1551, son ejemplos caractersticos de esta produccin cosmogrfica relacionada con la navegacin.
El carcter cosmogrfico, en relacin con las necesidades de la navegacin, impulsadas por los nuevos descubrimientos, distingue a la mayora
de estas obras. Esta mezcla de contenidos distingue tambin a las que se
denominan geografas, ttulo recuperado, o de las consideradas obras geogrficas por la historiografa moderna. La Suma de Geographia que trata de
las partidas y provincias del mundo, Assi mesmo del cuerpo spherico, aparecida en la misma Sevilla en 1519, de Martn Fernndez de Enciso, es una
de las primeras que incorpora el trmino de geografa. Proporciona la descripcin de los territorios que componen el espacio terrestre, y es precisa
y vlida en la localizacin y descripcin de las reas litorales. Sin embargo, resulta poco crtica respecto de las noticias sobre el interior continental. Acoge las fbulas propias de los siglos anteriores, difundidas por Solino, al tiempo que mezcla, como sus contemporneos, los elementos de
geografa con los cosmogrficos.
El carcter de saber indefinido, de confusin persistente en los contenidos y en el objeto, la ausencia de concepcin y de mtodo, constituyen

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

105

rasgos permanentes de las obras de estos siglos. Comparten la misma disposicin narrativa sin estructura. Muestran similar consideracin de gnero para el entretenimiento, como una literatura de curiosidades y exotismos. Como aduca un autor contemporneo, dicha materia no pasaba de
ser un gnero literario dedicado a la enumeracin, ms o menos detallada, de territorios, ciudades y curiosidades. Esto es, no trascenda lo que
podemos considerar la corografa grecolatina y responda a la tradicin
medieval de la literatura de maravillas o portentos.
Como demuestra la produccin bibliogrfica, se trataba, en unos casos, de obras que continuaban el esquema de los tratados sobre la esfera,
de ascendencia medieval. Se mantenan idnticas formulaciones y anloga
confusin o mezcla con astronoma. Y se perpetuaba un equivalente enfoque de mera ubicacin de noticias, en gran parte fantsticas, desde la Nueva Descripcin del Orbe terrestre, de J. Vicente del Olmo (1611-1696), a la
obra de F. Giustiniani, El Nuevo Atlas universal abreviado o Nuevo compendio de lo ms curioso de la Geografa universal de 1755.
Tono que caracteriza incluso obras de autores con mayor sentido crtico, que denuncian el enciclopedismo dominante en los tratados geogrficos, caso de Pedro Hurtado de Mendoza, un autor del siglo XVII .

3.2.

LA PERSISTENCIA DE LA TRADICIN MEDIEVAL

Entre las obras consideradas geogrficas o comprendidas bajo este


amplio paraguas se encuentran las de autores que disfrutaron de notable
celebridad en su tiempo. En algn caso se las califica de cientficas. Un
ejemplo es Atanasio Kircher, un jesuita alemn del siglo XVII (1602-1680).
Es un autor de numerosos trabajos, reputado como uno de los ms destacados representantes de la ciencia jesutica de su poca.
Su concepcin cientfica es ilustrativa de la persistencia de patrones
medievales en la tradicin intelectual del siglo XVII . Por una parte, en lo que
supone la autoridad concedida a los textos religiosos. La obra de Kircher
se apoya en el Gnesis, aunque haga uso de las prcticas y conocimientos
cientficos de su poca. Por otra, en la permanencia de una concepcin de
la naturaleza que se enmarca en la tradicin medieval de macrocosmos y
microcosmos. Su concepcin est ms cerca de la concepcin medieval que
de la ciencia de su siglo. Kircher aparece ms vinculado a los esquemas de
pensamiento medievales que a las actitudes intelectuales propias de su siglo (Jaln, 1996).
Mantiene Kircher una concepcin medieval, organicista, que le lleva a
considerar la Tierra bajo la analoga de los seres vivos. De ah sus lucubraciones acerca de las venas, arterias y cartlagos que tiene la Tierra a
imitacin del microcosmos, o cuestiones sobre los montes del Geocosmos y su necesidad.
Los fenmenos naturales los contempla desde un a priori: el de su finalidad. Les atribuye un objetivo o funcin diseada de antemano, que
supone, implcita, la hiptesis del creador o artfice. El teln de fondo es

106

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

el de su carcter de producto divino. El mundo como la obra prevista


para servir de habitacin del gnero humano. Lo que le conduce a plantearse, respecto de las mareas, con qu fin la naturaleza lo ha constituido, y al tratar de los seres vivos subterrneos, con qu fin la naturaleza
los constituy.
A estos rasgos se aaden los que afectan al mtodo, a la credulidad.
La recepcin crdula de numerosas noticias sin crtica, la sustantiva creencia en espritus y demonios como agentes de la Naturaleza, entre otros, distinguen su obra, contemplada por diversos autores entre las de inters
geogrfico.
El indudable inters de las obras de estos autores para valorar el estado del conocimiento en su tiempo no debiera ocultar la ausencia de una
concepcin consistente. Las lucubraciones del propio Kircher, acerca del
arca de No, descubren hasta la evidencia el abismo que separa la actitud
intelectual de este autor de la del racionalismo contemporneo suyo. Es
este racionalismo el que introduce los primeros aportes para una transformacin de la milenaria concepcin de la geografa como representacin del
mundo.
De ah el inters de algunas obras que, por contraste, aparecen como
indicadores, aislados pero expresivos, de las nuevas sensibilidades propias
del mundo moderno y de su incidencia en el campo geogrfico. Indican la
aparicin de nuevas actitudes intelectuales, de una nueva disposicin mental. Descubren el cambio profundo que se gesta en esos siglos, que permitir, al cabo de dos siglos, articular un nuevo discurso geogrfico, vinculado con la nueva modernidad.
4. La geografa como sistema, el espacio como categora
Esta circunstancia es la que explica que tales propuestas hayan tenido un notable eco en los gegrafos modernos. stos han identificado en tales actitudes los primeros sntomas o esbozos de una geografa vinculada
con el espritu cientfico moderno. En esta tradicin, construida por los
gegrafos, y caracterstica de lo que podemos considerar historia interna,
destacan los nombres de B. Varenio y de I. Kant. Ambos han sido convertidos en referencias destacadas en la historia de la Geografa. Una consideracin crtica muestra el distinto significado intelectual de uno y otro,
desde la perspectiva geogrfica. Por otra parte, evidencia la distancia que
les separa de la geografa moderna.
Las similitudes entre ambos son escasas. El esfuerzo de Varenio se
orienta hacia una sistematizacin del propio saber geogrfico, tal y como
ste se presentaba en el siglo XVII. Lo nuevo es la actitud que descubre, el
intento de construir un sistema. El resultado es una propuesta de delimitacin y de ordenacin de los conocimientos comprendidos en el campo de
las representaciones cosmogrficas y geogrficas, de acuerdo con postulados o criterios explcitos. Lo que le hace aparecer moderno es una actitud
metdica y la sistematizacin de los contenidos que considera geogrficos.

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

107

En Kant, por el contrario, las cuestiones que tienen relacin directa


con el perfil de la disciplina, con sus contenidos y estructura, carecen de
relevancia en su obra. Como sealaba Berdoulay, la influencia de Kant en
la geografa moderna responde ms a su filosofa que a su produccin geogrfica (Berdoulay, 1978). Kant concentra su reflexin en un campo previo,
el de la ubicacin del conocimiento del espacio en el proceso de conocimiento humano, y el del carcter de este tipo de conocimiento. Esboza una
reflexin terica sobre el espacio. Convierte al espacio en una categora del
conocimiento. Reflexin que ser utilizada por los gegrafos modernos con
indudable trascendencia en el entendimiento de la Geografa.
4.1.

LA SISTEMATIZACIN DEL SABER COSMOGRFICO: VARENIO

Bernhardus Varennius es un autor de origen alemn, del siglo XVII ,


asentado en los Pases Bajos. Esboza, sobre la base de la tradicin cultural
geogrfica heredada de los griegos, los atisbos de una estructura de los conocimiento geogrficos. Aporta un esfuerzo consciente para sistematizar el
variado y disperso conjunto de conocimientos que componan el gnero geogrfico. Es lo que expone en su obra ms conocida, la Geographia Generalis.

Propone una disciplina con dos grandes divisiones o ramas, la general


y la especial. La primera orientada a la Tierra como cuerpo celeste, sus distintas partes y caractersticas generales. La segunda dirigida a recoger la
diversidad territorial de la superficie terrestre con sus componentes o aspectos de mayor significacin, que los historiadores de la geografa suelen
considerar equivalente a regional.
La obra de Varenio comparte, con sus antecesoras, la tradicional
confusin de lo celeste y lo humano. La geografa resulta una mezcla de
astronoma, matemtica, geometra, historia y otros saberes, sin una precisa traza ni un campo definido. Trata los movimientos celestes, los fenmenos fsicos de la superficie terrestre y los aspectos etnogrficos de
las poblaciones. Son rasgos que vinculan la obra de Varenio con la tradicin cosmogrfica de la geografa y con la tradicin territorial de la
misma.
El aire de modernidad de la obra principal de Varenio tiene que ver
con los conceptos y vocablos que maneja. Varenio aporta una concepcin,
la de una geografa como discurso, es decir, como estructura narrativa. El
discurso se estructura segn un orden determinado: desde la constitucin
y partes de la Tierra, pasando por las aguas (hidrografa) hasta la atmsfera, en los captulos que corresponden al mbito fsico. Apunta una
secuencia del estudio de los aspectos humanos: desde la estatura, conformacin y color de los habitantes y sus hbitos alimenticios, hasta las cuestiones de su vida econmica, costumbres, lengua, religin y grado de
desarrollo intelectual. Una actitud o talante sistemtico, ordenador, que
preludia, por una parte, el comportamiento cientfico y, por otra, el orden
geogrfico que se impondr siglos ms tarde.

108

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

La obra de portentos o maravillas, en una exposicin desordenada,


deja paso a la sistemtica consideracin de aspectos definidos, que pueden
ser ordenados en sus caracteres, que pueden ser comparados. Traslucen las
nuevas mentalidades de la modernidad cientfica. Los componentes definidos como objeto de la geografa daban a sta un perfil propio.
Integraba las tradicionales cosmografa, corografa y geografa como
partes de una geografa concebida como sistema. Utilizaba trminos de
apariencia moderna, para identificar sus campos. La modernidad se esboza en su obra en el tratamiento de sus elementos, influido ya por las nuevas actitudes y conocimientos cientficos. As se advierte al abordar los rasgos fsicos de la superficie terrestre, que anticipa el perfil de la geografa
fsica moderna, como lo resaltar, ms tarde, A. de Humboldt.
Representa un esfuerzo intelectual por establecer los principios de un
mtodo de exposicin, ms que de anlisis. Su carcter renovador y su vinculacin con el esfuerzo de racionalizacin, que acompaa la aparicin de
la ciencia moderna, queda ilustrado en el inters de Isaac Newton por su
obra. El sabio ingls la public en Inglaterra en 1672. El aire de modernidad, la sensibilidad para las nuevas corrientes intelectuales, que prefiguran
la ciencia moderna, establecen una clara frontera entre la obra de Varenio
y las de la mayor parte de los considerados gegrafos, coetneos e, incluso, posteriores.
La obra de Varenio hay que entenderla como una excepcional y aislada reflexin en el marco de la renovacin intelectual, racionalista, del siglo XVII. Representa un ejemplo ilustrativo de la efervescencia intelectual
de la modernidad. No obstante, no constituye un antecedente ni forma parte de una genealoga de la geografa moderna. Varenio pertenece a una tradicin milenaria.
4.2.

KANT Y LA GEOGRAFA: UN MARCO EPISTEMOLGICO

En la historia de la geografa moderna, la referencia a I. Kant, el gran


filsofo alemn del siglo XVIII , es habitual. Para algunos autores, con una
significacin equiparable a la de Varenio y como un puntal decisivo en el
desarrollo de la disciplina. La razn de esta consideracin proviene de su
condicin de profesor de Geografa y de sus textos geogrficos.
La actividad geogrfica de Kant se inicia con un breve opsculo, en
1757, en que trata la naturaleza de los vientos del Oeste y su condicin hmeda, relacionada con el trnsito por el ocano. Se desarrolla con mayor
amplitud en la Physische Geographie, con casi 300 pginas, en que se plasman sus enseanzas, recogidas por uno de sus alumnos y colaboradores,
Fiedrich Theodor Rink. Fue publicada en 1802, a instancias del propio Kant
que, al parecer, haba perdido sus propios cuadernos sobre la materia. Rink
complet, en parte, la obra. Lo esencial del texto debe corresponder, no obstante, con lecciones impartidas por Kant con anterioridad a 1780.
La concepcin de Kant de la geografa no representa ninguna innovacin. La Geografa fsica de Kant abordaba los aspectos fsicos, pero tam-

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

109

bin la denominada geografa matemtica, es decir, la vieja cosmografa,


as como el mundo viviente y la propia especie humana. Incorporaba, al
modo de la propuesta de la geografa especial de Varenio, la consideracin
corogrfica del mundo, abordado en cuatro grandes partes o regiones, los
continentes, con apartados especficos por pases.
Kant estructura su obra en una introduccin terica y varias partes o
captulos. La introduccin ha tenido una considerable repercusin posterior, por sus implicaciones epistemolgicas. La primera parte est dedicada a la geografa matemtica o cosmogrfica. La denominada parte general se centra en la Tierra segn sus componentes y le corresponde analizar el agua, el aire y la Tierra. La tercera parte, denominada especial, trata de los productos y criaturas de la Tierra. Comprende tanto los seres
vivos, entre ellos la especie humana, como los minerales. La ltima la dedica a los territorios o pases de las cuatro partes en que divide el mundo.
Kant estructura su Geografa fsica en cuatro reas o partes: la matemtica, la fsica, la biolgica y mineral, y la corogrfica.
El carcter abierto de la geografa matemtica y de la parte general,
que descubre una actitud informada sobre el mundo natural, desaparece en
la parte especial. sta queda reducida a un simple inventario, desordenado,
de animales domsticos y salvajes y de minerales con similar tratamiento
-que recuerda los lapidarios medievales,- incluyendo las razas humanas.
Esta ltima pone al descubierto la concepcin imbuida del viejo ambientalismo, que subyace en el pensamiento ilustrado y que Kant comparte. La ausencia de un esfuerzo sistemtico o racionalizador es manifiesta.
La parte corogrfica representa una mera enumeracin de pases sin
orden preciso, aunque sigue un itinerario continental, sin estructura expositiva ni de contenidos. Evidencia una ptica en que prima el inters por
lo extico, como parece inducirse de la notable extensin que dedica a China, Siam y Persia. Se puede achacar al contexto cultural de su poca, deslumbrada por estas sociedades orientales, en las que se cree reconocer valores sociales y morales propios desaparecidos, aorados o ambicionados.
Exotismo que se pone de manifiesto, tambin, en la extensin que dedica
a las poblaciones indgenas de Amrica del Norte. Llama la atencin, en
contraposicin, las cuatro lneas que dedica a pases como Italia, Francia,
Espaa, entre otros. Subyace lo que se denominar ms tarde el sndrome
de lo extico.
Las observaciones sobre los pases responden ms a una desordenada
enumeracin de curiosidades que a una descripcin sistemtica. Se yuxtaponen, en el mejor de los casos, informaciones precisas, de inters, con
otras de mera curiosidad o intrascendentes. A ttulo de ejemplo, las que dedica a Espaa se reducen a sealar su escasa poblacin -que vincula con
la vida monacal, la colonizacin de las Indias, la expulsin de los judos y
musulmanes-, y la quiebra econmica. Destaca, a continuacin, que los
asturianos presumen de su ascendencia goda, que los caballos son de buena calidad y que los de Andaluca exceden a los dems. Termina sealando que, en Bjar, existen dos fuentes, una de agua muy fra y la otra de
agua muy caliente.

110

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

La endeblez de las descripciones, la ausencia de una concepcin o esquema bsico, la mezcla de datos sobre poblacin e informaciones puramente pintorescas, o de rango etnogrfico elemental, descubren la inexistencia de un pensamiento geogrfico moderno. Ponen de manifiesto, en cambio,
la persistencia de la secular tradicin medieval del gnero de maravillas, portentos y cosas notables. El Kant gegrafo no inicia la moderna geografa, culmina la vieja representacin del mundo medieval. Resulta difcil contemplar
en l un antecedente de la moderna geografa desde esta perspectiva.
Son sus postulados sobre el conocimiento humano los que influirn
en la concepcin del espacio y de la geografa de los gegrafos modernos.
Las consideraciones terico-metodolgicas que el filsofo desarrolla como
introduccin, respecto del conocimiento humano, sus formas, sus orgenes
y su clasificacin, s han tenido notable repercusin.
Recuperadas desde las filosofas neokantianas, y aceptadas en el campo geogrfico, proporcionaron a Kant una dimensin geogrfica que desborda su trabajo geogrfico (Hartshorne, 1958). Pero esto resulta de sus sucesores, que usan a Kant, no como gegrafo sino como soporte de sus propias filosofas. Se trata, por tanto, del Kant filsofo.
Kant parte, para abordar la Geografa Fsica, de una cuestin previa,
la del tipo de conocimiento a que corresponde y el origen y fuentes del mismo. De acuerdo con Kant, el origen y fuente de nuestro conocimiento corresponde o bien a la pura Razn o bien a la Experiencia. El conocimiento racional puro tiene su origen en la propia mente. El conocimiento experimental o de observacin procede de los sentidos.
Kant distingue, al respecto, en relacin con el mundo de los sentidos,
uno exterior, que tiene que ver con la naturaleza; y otro interior, que corresponde al hombre. De acuerdo con este distingo, Kant asocia el mundo
objeto de los sentidos exteriores a la Naturaleza y el mundo como objeto
de los sentidos internos al Alma, es decir, al Hombre. Esta doble experiencia, la experiencia de la naturaleza y la del hombre, configura el conocimiento del mundo.
Nuestro conocimiento comienza en los sentidos, dice Kant. Nos dan
la materia, que la razn se limita a clasificar de una forma ordenada. El
fundamento de todo conocimiento se encuentra en los sentidos y en la experiencia, ajena o propia. Ampliamos nuestro conocimiento por medio de
informaciones, que nos proporcionan la experiencia del pasado, como si
nosotros mismos lo hubisemos vivido, y la del tiempo actual, respecto de
tierras y pases, como si vivisemos en ellos. Concluye Kant, al respecto,
que la experiencia ajena se nos transmite, bien como narracin o bien
como descripcin.
El proceso de ordenacin de nuestras experiencias = conocimientos,
es decir, el proceso racional, se produce de acuerdo con conceptos o segn
el tiempo y el espacio. La clasificacin del conocimiento segn conceptos
es la que Kant denomina clasificacin lgica. La clasificacin de acuerdo con el tiempo y el espacio es la que llama clasificacin fsica. Por la
primera tenemos un sistema natural, como, por ejemplo, el de Linneo; por
la ltima, una descripcin fsica de la naturaleza.

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

111

Clasificacin del conocimiento que ilustra Kant con el ejemplo de la


lagartija y el cocodrilo. De acuerdo con la clasificacin lgica, son considerados como elementos de un gnero animal (especies diferentes). Segn la clasificacin fsica, son animales con hbitats distintos: el cocodrilo como un animal anfibio del Nilo y la lagartija como un animal terrestre ampliamente difundido. Contraposicin que tendr una recepcin destacada entre los neokantianos de finales del siglo XIX , como fundamento de su divisin de las ciencias en nomotticas -las basadas en
la clasificacin lgica- e idiogrficas -las sostenidas en la clasificacin
fsica-.
Dualismo epistemolgico que separa sujeto y objeto y que contrapone
Hombre y Naturaleza. La dualidad epistemolgica sustenta, en Kant, la
dualidad de las disciplinas. El conocimiento del hombre conduce a la Antropologa, segn Kant. El conocimiento de la naturaleza a la geografa fsica o descripcin de la tierra. Para Kant, la geografa se reduce a la dimensin fsica o natural.
Situaba Kant el conocimiento geogrfico en el mbito de la descripcin. Y lo identificaba, en lo esencial, con la descripcin fsica de la Tierra, es decir, con la geografa fsica. Un campo que no se confunde, estrictamente, con la actual acepcin de este trmino. Para el gran filsofo
alemn, la descripcin fsica es el fundamento del conocimiento del mundo. El mundo es el sustrato, el escenario en que se desarrolla el juego de
nuestras habilidades. Es el fundamento en el que deben surgir nuestros conocimientos. El mundo es la totalidad, el escenario, en el que se sitan todas las experiencias. Corresponde a lo que l denomina la propedutica
en el conocimiento del mundo. La descripcin de este mundo es el objeto
de la geografa fsica.
Una geografa concebida, en sentido estricto, como una mera descripcin de la naturaleza y del conjunto del mundo, un marco general de
la naturaleza, sus efectos y criaturas. Como ya advirtiera Quaini en el decenio de 1970, al resaltar su identificacin con la geografa fsica, y al
apuntar la concepcin kantiana que haca de la geografa fsica la base y
fundamento de la geografa poltica, comercial e incluso moral (Quaini,
1976). En efecto, la geografa fsica tiene para Kant el carcter de fundamento, de clave, sobre el que se articulan, desde una perspectiva de rango
determinista ilustrado, las otras geografas o ramas que l acepta o distingue, desde la geografa comercial a la geografa poltica, la geografa
moral y la geografa teolgica. Es decir, la geografa como un conocimiento de la ubicacin.
No trasciende Kant esta dimensin primaria de la geografa, deudora
de la dominante cultura contempornea, ms prximo a Montesquieu que
a Humboldt. No deja de ser paradjico, por ello, el que su pensamiento sea
una referencia presente, de forma implcita, en la obra de Humboldt, y de
modo expreso en una parte de los gegrafos del siglo XX. Aceptan lo esencial de los postulados kantianos, los que hacan de la geografa una descripcin y los que la contemplan como la disciplina del escenario o habitacin del Hombre.

112

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

El rastro de Kant forma parte, por consiguiente, de forma harto paradjica, del proceso de fundacin de la geografa moderna, por una doble
va, la epistemolgica y la conceptual. Como disciplina puramente descriptiva y como disciplina del escenario terrestre. En ambos casos ha permitido a los gegrafos modernos utilizar su pensamiento como una referencia filosfica esencial de algunas de las alternativas propuestas en la geografa actual.
A pesar de esta influencia, Kant como Varenio forman parte de una
tradicin cultural que durante miles de aos construye y mantiene una representacin del mundo cosmogrfica y cartogrfica. No forman parte de
la geografa moderna. Pertenecen al mundo de las imgenes y representaciones elaboradas por esas sociedades occidentales para su visin del
cosmos.
5. Prcticas y cultura del espacio: las culturas geogrficas
Durante miles de aos las sociedades humanas ejercitan y desarrollan
un saber del espacio que tiene que ver con las experiencias que les proporciona su actividad cotidiana. Un saber de ubicacin, de delimitacin, de
diferenciacin, de atribucin, sobre el propio espacio y sobre los espacios
de otros grupos humanos.
Es un saber que se manifiesta en tres instancias: en el mbito emprico, en relacin con las observaciones que, sobre el entorno terrestre y sobre la propia vida social, acumulan; en el lenguaje, por cuanto el espacio y
el saber sobre el mismo se construye como un complejo y estructurado
conjunto de trminos, que constituye una fraccin significativa del lenguaje en su totalidad; y en el mundo de los smbolos, porque la experiencia
emprica y la construccin lingstica se integran en un sistema de representaciones simblicas, de carcter mental, que son las que dan coherencia al conjunto de la experiencia.
Las evidencias de este tipo de saber son mltiples en sociedades de muy
diverso grado de desarrollo material y los testimonios del mismo surgen desde muy antiguo, como rastros materiales, como huellas lingsticas y como
manifestaciones simblicas. Forman el sustrato de este saber del espacio
que, en sus distintas formulaciones locales, comparte la especie humana.
Tienen que ver con la ubicacin, con la orientacin, con la medida,
con la delimitacin territorial, con la identificacin de elementos singulares del entorno, con la identificacin del otro, con la ordenacin de estas experiencias en esquemas socialmente inteligibles. Como saber universal constituye el fondo profundo de nuestra cultura del espacio. Cabe considerarlo como una parte de nuestra cultura geogrfica. Si bien en sentido estricto debemos reservar este calificativo para una especfica forma
de este saber, tal y como lo elaboraron los griegos del mundo clsico.
La herencia griega configura una construccin elaborada de este saber ms all de la simple prctica y de la experiencia emprica. Esa construccin nos aporta una definicin e identificacin del objeto del saber es-

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

113

pacial, la Tierra. En relacin con ella esbozaron una descripcin del mismo que trasciende la evidencia cotidiana y un sistema de trminos para esa
descripcin. Construyeron una imagen del conjunto y de sus partes, que
desborda lo inmediato del saber del espacio, la contingencia de la prctica, en una representacin totalizadora y comprensiva. Constituye una peculiar forma de cultura sobre el espacio que, con el nombre de geografa,
condiciona la aproximacin al entorno terrestre de las sociedades occidentales e islmicas.
La particular interpretacin que unas y otras hacen del legado grecolatino les permite desarrollar un conjunto de hbitos, de imgenes, de seguridades y de interrogantes, que tienden a interpretar o completar la representacin del mundo o cosmos heredada. Podemos calificarlas como
tradiciones de la cultura geogrfica occidental hasta el siglo XVIII . Lo que
se denomina geografa, en esos siglos, se identifica con esta cultura. No
corresponde con una disciplina, ni siquiera con un campo de conocimiento. Lo que se denomina geografa pertenece al mundo de la prctica y de
la cultura sobre el espacio y a un variado gnero literario de viajes, descripciones exticas, imgenes fantsticas, que pertenecen a un mundo de
maravillas.
Los intensos cambios que afectan a las sociedades europeas a partir
del siglo XVIII, tcnicos, materiales e intelectuales, constituyen el fundamento del mundo moderno. Su manifestacin ms relevante es la aparicin
y desarrollo de la ciencia en su acepcin actual, y de las ciencias como
campos de conocimiento articulados dentro de ella. Unos y otros se proyectan sobre la cultura geogrfica en su contenido y comprensin.
En su contenido hicieron posible un conocimiento completo del entorno terrestre resolviendo los vacos de la terra ignota. Completaban la
representacin del mundo de los antiguos. Hicieron factible plantear de
nuevo la autntica naturaleza de los fenmenos geogrficos, aspecto en
el que desempea un papel determinante el conocimiento de las tierras
americanas (Capel, 1994). En su concepcin, porque los postulados del conocimiento cientfico pueden ser aplicados al objeto de dicha cultura. Se
puede formular el trascender desde la geografa como simple cultura geogrfica, a la geografa como una disciplina cientfica.
Es decir, dar forma a una disciplina cientfica de carcter geogrfico. Un
sensible e intenso esfuerzo que tiene como objetivo marcar la ruptura entre
tradicin milenaria y geografa moderna. Un sensible e intenso esfuerzo intelectual se orienta, a lo largo del siglo XIX , a dar forma a un espacio del saber: la geografa. Se trata del proceso de fundacin de la geografa.
En la tradicin geogrfica representa la gran ruptura respecto de la
herencia milenaria grecolatina y respecto del simple saber prctico del espacio. Es una ruptura epistemolgica que supone la incorporacin de la
geografa al movimiento de la modernidad. Se manifiesta en la bsqueda
de una nueva articulacin de saberes, de trminos, de conceptos, de smbolos, de premisas. Se plantea con la pretensin de construir un discurso
estructurado y fundado, dentro del campo de la ciencia, en su acepcin
moderna.

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFIA

La quiebra de la geografa milenaria es el principal componente de


esta ruptura epistemolgica. Como apuntaba Foucault, lo relevante en este
caso es esta quiebra ms que la tradicin; es la transformacin y lo que supone de nueva fundacin que la aparente continuidad de saberes, de conceptos y de nombre. La geografa moderna representa una transformacin
que vale como fundacin (Foucault, 1976).
Una fundacin cuyos trminos, cuyos perfiles, se definen de forma
progresiva, contradictoria, sin un proyecto preciso o hegemnico. Numerosas propuestas y circunstancias sociales, culturales y cientficas culminarn a finales del siglo XIX . La decantacin final responde a la concatenacin de una serie de condiciones de posibilidad. Las condiciones de posibilidad de la geografa moderna se producen en el siglo XIX , con races en
el siglo anterior.

CAPTULO 6

LAS CONDICIONES DE LA GEOGRAFA MODERNA


La aparicin de la geografa moderna significa la fundacin de una
disciplina que trasciende la vieja cultura de la representacin del mundo,
en el marco del macrocosmos y el microcosmos, y que busca constituirse
como un acotado campo de conocimiento, incorporado al conjunto de las
nuevas ciencias. Fundacin que tiene lugar en la segunda mitad del siglo XIX. La podemos identificar con la incorporacin institucional como saber acadmico, en el marco de la universidad y con la aparicin de una
comunidad profesional de gegrafos. Fundacin que se enmarca en el proceso de expansin de la universidad alemana como un centro de produccin cientfica moderna. La geografa moderna es un producto alemn.
La cristalizacin acadmica y universitaria, con la consiguiente consolidacin de una comunidad geogrfica y la definicin de un proyecto geogrfico cientfico, se apoya en un conjunto de transformaciones sociales y
culturales que aparecen como los pilares que hacen posible o facilitan la
decantacin de la geografa moderna. Constituyen las condiciones de posibilidad para la fundacin de la geografa moderna. Es decir, el conjunto de
circunstancias histricas, sucesivas o coetneas, que proporcionaron las
condiciones que hicieron posible plantear y desarrollar un proyecto intelectual nuevo, el de la geografa moderna:

a) Los viajes de exploracin que, en el perodo de la Ilustracin y en


la primera mitad del siglo XIX, cambiaron, en lo cuantitativo y en lo cualitativo, la percepcin del mundo en la sociedad occidental. Aportaron nuevas evidencias empricas, estimularon nuevas formas de interrogacin sobre el mundo y provocaron nuevas actitudes intelectuales ante la realidad.
b) La expansin colonial europea, que acta como un factor de creciente inters social, que contribuy, de forma decisiva, a crear un estado
social de opinin favorable para este tipo de conocimientos.
c) El desarrollo del moderno nacionalismo, de corte burgus, que dar
a la disciplina una funcin social y poltica, vinculada con la consolidacin
del sentimiento nacional.
d) La elaboracin de un proyecto conceptual y metodolgico que esboza el perfil de la nueva disciplina y propone su insercin en el marco del

116

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

conocimiento cientfico. Aporta el sustrato terico, el armazn del discurso sobre el que se construye la nueva Geografa.
e) El reconocimiento institucional de la Geografa como una disciplina integrante del sistema educativo nacional, en la escuela y, sobre todo,
en la universidad, como un campo de conocimiento especfico.
Son los factores y condiciones que hicieron posible el desarrollo, a finales del siglo pasado, de una comunidad cientfica y de un proyecto disciplinario en torno a la geografa, y con ello la construccin de la geografa moderna. Representan, por tanto, las premisas o condiciones de la geografa tal y como hoy la entendemos y practicamos.
1. Las exploraciones cientficas: nuevas actitudes, nuevo utillaje
El siglo XVIII es el de los grandes viajes o exploraciones en sentido moderno. Es decir, las expediciones cuyo objetivo era recoger informacin sistemtica sobre diversos aspectos de carcter fsico y social, aplicando una
metodologa emprica. Exploraciones que tuvieron especial repercusin en
el mbito de la denominada entonces Historia Natural y del conocimiento
emprico y representacin cartogrfica de la superficie terrestre. Su aportacin a la geografa procede, tanto de la incorporacin de nuevas tierras
como de su incidencia en la actitud respecto del entorno y en el impulso a
una nueva forma de plantear el conocimiento del mismo.
Tales viajes y exploraciones se convierten en un elemento decisivo en
el avance del conocimiento. Se debe a dos factores, la notable mejora instrumental de que disponen estas expediciones y la renovacin metodolgica de carcter cientfico en orden a la realizacin de las observaciones y a
los presupuestos tericos de las mismas.
1.1.

LA ERA INSTRUMENTAL: EL TIEMPO DE LA MEDIDA

El siglo XVIII ve aparecer y desarrollarse una nueva actitud respecto


de la observacin del entorno, que contribuy a dar forma a la concepcin
moderna de la ciencia y del trabajo cientfico. Afecta a los instrumentos
de observacin, al uso de los mismos, al inters por la medida, a la valoracin de los procesos de cuantificacin, a la sistemtica de las observaciones en orden a asegurar la precisin y rigor de las experiencias. Un proceso iniciado en los siglos XVI y XVII, que tiene sus antecedentes en la actitud racionalista de la filosofa natural medieval y culmina a finales del
siglo ilustrado.
El recurso a instrumentos de observacin constituye una caracterstica asociada a la aparicin de la ciencia moderna. Aporta a los investigadores los instrumentos que van a permitir consolidar una nueva filosofa
de la observacin (Corsby, 1997). Desde los aparatos de ptica para la observacin de los objetos que escapan a la simple vista, a los que permiten

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

117

medir. Los aparatos de ptica que permitan abordar el mundo de lo lejano y la dimensin de lo diminuto, incorporados al mundo de la experiencia humana, definen la primera etapa del desarrollo instrumental, marcada por el sufijo scopio. Nuevos instrumentos incorporaron a esta experiencia la posibilidad de la medida; el sufijo metro delimita esta nueva dimensin del saber y del pertrecho instrumental (De Lorenzo, 1998). Y con ellos
nuevas posibilidades y actitudes ante la naturaleza.
Las mejoras sustanciales en la produccin de aparatos de ptica y de
relojera de precisin fueron determinantes en orden a establecer con un
mayor grado de fiabilidad los clculos de latitud y longitud. En 1673, Huygens pona a punto el horologium oscillatorium, es decir, el reloj de pndulo, empleando ste para regular la marcha del instrumento, fundamento del reloj de precisin moderno.
La disponibilidad de instrumentos para medir la temperatura, a partir de los primeros termmetros de agua, ideados por Sanctorius, tiene lugar en 1611. Fueron mejorados con el empleo del alcohol, por Otto von
Guericke a partir de 1656 y, sobre todo, con el uso del mercurio, que introduce Farenheit en 1714. El perfeccionamiento de los instrumentos de
medida de la presin, desde el momento en que Torricelli construye su primer barmetro de mercurio, en 1644, se complet con la disponibilidad de
instrumentos precisos para medir la humedad y para evaluar las precipitaciones. Es lo que ponen a punto italianos, con el higrmetro de Fernando
de Toscana; e ingleses, con el pluvimetro de Beckley.
La construccin de aparatos de medida sobrepasa la dimensin prctica de fabricante. Una preocupacin creciente por normalizar las observaciones, por asegurar la comparacin entre stas, lleva a plantearse la adecuada puesta a punto de los instrumentos. La actitud de Reaumur, en orden a calibrar el termmetro de acuerdo con fenmenos constantes de la
naturaleza, como la ebullicin y congelacin del agua, manifiesta esta nueva actitud intelectual (Ferchaut de Reaumur, 1732). Se percibe un trasfondo terico, una preocupacin por la seguridad de las observaciones, por el
hecho de que puedan ser contrastables los resultados. Una preocupacin
que afecta a la mera construccin instrumental y que estimula la mejora
de sta.
Contribuyeron a realizar observaciones precisas sobre fenmenos naturales diversos. La altitud, el gradiente trmico, el volumen de las precipitaciones, el valor de la humedad, entre otros, pudieron ser expresados
numricamente. Su significado para el desarrollo de una actitud cientfica
lo resaltaba Alejandro de Humboldt, al destacar la posibilidad de establecer las medidas de altura por medio de los barmetros, y determinar las
diferencias en las temperaturas de verano e invierno y el da y la noche
(Bourget y Licoppe, 1997). Hicieron posible cuantificar el proceso de conocimiento de la naturaleza.
Se introduce la estadstica como un instrumento para el conocimiento y observacin. Medir, recoger observaciones cuantificadas, hacerlo de
forma sistemtica, repetirlas y reproducirlas, contrastarlas y, en la medida
de lo posible, hacerlas peridicas. Un nuevo talante que se convierte en una

118

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

regla prctica y tica del trabajo cientfico, que se instaura desde mediados
del siglo. Se desarrolla, a lo largo de esta centuria, una nueva actitud y una
nueva concepcin del trabajo cientfico, que ejemplifican, al terminar el siglo, autores como A. de Humboldt figura emblemtica del viaje cientfico
ilustrado (Bourget y Licoppe, 1997).
Se trataba de asociar la exigencia de exactitud con la abundancia de
observaciones, la multiplicacin de medidas. Se conciben campaas repetidas para conseguirlas en perodos diferentes. Se busca sistematizar tales
observaciones para conseguir evaluar los menores cambios y sus alteraciones locales. Se introduce la cartografa como un instrumento de registro
preciso, de carcter espacial, de las observaciones. Distinguir, medir, ordenar, comparar, se convierten en prcticas intelectuales bsicas.
La conviccin en la regularidad y orden de la naturaleza significa desterrar cualquier pretensin de que el azar regula los fenmenos naturales;
bajo el azar aparente de las variaciones reina en la naturaleza el orden de
las leyes que descubre el laboratorio (Bourget y Licoppe, 1997). El azar,
la anomala, empujan a nuevas observaciones ms precisas que permitan
vincular el fenmeno anmalo a un factor fsico determinado, despejando
el margen de incertidumbre. Una nueva actitud metodolgica marca el desarrollo del espritu cientfico.
Hay una relacin directa entre los presupuestos filosficos que sustentan la actitud de los sabios, filsofos y naturalistas ilustrados, y su disposicin respecto del uso de instrumentos y en relacin con la medida y
cuantificacin. Ponen en evidencia una nueva tica de la precisin y de
la exactitud (Bourget y Licoppe, 1997). Un cambio perceptible tiene lugar en la sensibilidad cientfica y en las representaciones de la naturaleza, en la comunidad sabia del siglo ilustrado. La creacin de un sistema
de medida universal no es sino un producto ms de este espritu nuevo
(De Lorenzo, 1998).
La descripcin adquiere un valor metdico esencial en el mbito de la
observacin, como evidencia el carcter de los textos y la sistemtica utilizacin de los dibujos. Unos y otros fueron empleados de acuerdo con criterios
precisos, segn se percibe en el uso del alzado, la seccin, el perfil de aquellos objetos de descripcin. La diferenciacin facilit la sistematizacin de las
observaciones. stas se separan segn criterios de orden, similitud, diferencia: desde las astronmicas a las etnogrficas. El amplio cuerpo original de
la Historia Natural se desgaja en numerosos campos de conocimiento.
La definicin de los modernos campos cientficos se fragua en ese
perodo, entre ellos los de las ciencias sociales o humanas, que aparecen
como un notorio smbolo de las nuevas actitudes. Las ciencias humanas
configuran un nuevo discurso intelectual, en relacin con un nuevo objeto, el Hombre, producto caracterizado de la modernidad. Se convierte en
un objeto especfico de inters que promueve una atencin especial a
cuestiones como la estructura domstica y social, las creencias, los ritos,
en sus distintas manifestaciones, las relaciones personales y sociales, la
actividad productiva, el intercambio, la vivienda y el poblamiento, entre

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

119

Es indudable que la decantacin de esta nueva actitud, que slo se esboza en los decenios finales del siglo XVIII , est en relacin con el gran caudal de nuevas experiencias que aportan los viajes de exploracin. Por otra
parte, stos responden en su concepcin y orientacin a las nuevas exigencias
intelectuales. Los siglos XVIII y XIX son los de las exploraciones cientficas.
1.2.

LA ACUMULACIN DE EXPERIENCIAS: VIAJES Y EXPLORACIONES

Estas expediciones aportaron un inmenso fondo de informacin sobre


una gran diversidad de campos de inters, vinculados con el conocimiento
del espacio terrestre. Expediciones estrictamente cientficas en unos casos,
como la de M. de la Condamine al Per, en 1735, para la medicin del meridiano, en el marco de un gran proyecto para determinar la figura de la
Tierra y sus exactas dimensiones (Condamine, 1751). Viajes exploratorios,
como el de I. A. de Bougainville entre 1766 y 1769, alrededor del mundo,
o como los que realizan A. Malaspina en el Pacfico, para la corona espaola y F. Galaup de La Perouse, en Francia, entre 1785 y 1789, para el reconocimiento del Pacfico septentrional. Unos y otros se complementaron
como instrumentos de conocimiento geogrfico (Bougainville, 1936).
Los viajes de J. Cook forman parte destacada de esta actividad. Su primera expedicin, dedicada a observar el paso de Venus en Tahit, se inici
en 1768 y culmina en 1771, tras dar la vuelta al mundo (Cook, 1936). La segunda, destinada a aclarar la existencia del llamado continente austral, se
desarroll entre 1772 y 1775. El tercer viaje, entre 1776 y 1779, se dirigir
a hallar el paso del Noroeste, es decir el camino entre el Atlntico y el Pacfico por el rtico, objetivo perseguido desde el siglo XV (Cook, 1938).
Todos ellos se distinguen de sus numerosos precedentes realizados
desde el siglo XVI por espaoles, ingleses, franceses, holandeses y daneses.
Ms all del descubrimiento y exploracin de nuevas tierras, que comparten, responden a un impulso sabio, vinculado a las asociaciones cientficas,
que surgen en el siglo XVII , a partir de los postulados de la nueva ciencia.
Perfilan una actitud intelectual diferente.
Esbozan un programa cuyo objetivo es la sistemtica observacin de
la Naturaleza, de acuerdo a una nueva concepcin del conocimiento, basado en una metodologa emprica contrastada. As lo evidencia el respaldo o patrocinio que le prestan a estos viajes las sociedades cientficas, que
surgen en esa poca, como la Royal Society, de Londres, o la Acadmie des
Sciences, de Pars. Y as lo comprueba la presencia en ellos de sabios reputados en diversos campos, como el botnico sueco Solander, el naturalista ingls Banks y el astrnomo Green, por ejemplo, que acompaaron a
Cook. O la posterior presencia de Darwin en el viaje del Beagle. Las campaas de observacin y recogida de informacin son parte esencial de estos viajes.
La previsin del trabajo a realizar en orden a regular las observaciones, a dirigirlas de acuerdo con los nuevos postulados de la ciencia, forma
parte de la organizacin de tales viajes. La consulta a expertos, previa a las

120

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

expediciones, y la preparacin de instrucciones detalladas de observacin


para las mismas, proporcionan el perfil del espritu de estas exploraciones.
Con anterioridad al viaje de Boungainville se solicit a Ph. Commerson una gua que sirviera para orientar las observaciones que sera conveniente realizar, fsicas y meteorolgicas, durante la expedicin. El presidente Jefferson, en 1804, estableca el tipo de observaciones meteorolgicas a realizar en las expediciones de exploracin del suroeste norteamericano (Bourget y Licoppe, 1997).
Representan, como se ha dicho, la nueva era de los viajes, no ya de
exploracin y descubrimiento, sino de cientfico conocimiento de la Tierra. La culminacin simblica y prctica es el viaje del Beagle, iniciado en
1831, en el que participa el joven C. Darwin. Las numerosas, sistemticas
y brillantes observaciones realizadas en l le servirn para asentar su formulacin de la teora de la evolucin de las especies, tan decisiva en la moderna concepcin del mundo natural. Observaciones que no se limitaron al
mbito biolgico. Abarcaron tambin fenmenos geolgicos y fisiogrficos,
as como climticos; de igual manera atendi a cuestiones de carcter etnogrfico. Cuestiones como la dinmica, erosin y depsitos glaciares, la
actividad tectnica y la configuracin litoral, entre otras, aparecen entre
esas observaciones (Darwin, 1940).
Las nuevas disciplinas de orientacin positiva se construan sobre este
acervo de conocimientos, sobre estas actitudes ticas y sobre esta nueva filosofa de la observacin, de la medida, del rigor, que identifica la nueva
representacin social de la ciencia. La Geologa se haba consolidado como
una ciencia a partir de los trabajos de Buffon y, sobre todo, de Lamarck y
Werner. Su reconocimiento podemos asociarlo con la publicacin de los
Principles o f Geology de Lyell, en 1830. La Biologa dispona de un consistente fundamento clasificatorio desde los trabajos de Linneo. En la Antropologa, los trabajos y enfoques renovadores de autores como James Prichard presagiaban su configuracin como una disciplina consistente.
De la importancia y significacin de estos viajes para la geografa cabe
resaltar su directa implicacin en lo que podemos considerar la fundacin
de la geografa moderna. De un lado, porque en esos viajes se forma, y decanta su experiencia y pensamiento, A. de Humboldt, uno de los ms notorios viajeros cientficos a caballo de los siglos XVIII y XIX. A partir de
ellos se perfila su proyecto geogrfico. ste aparece muy vinculado a la
herencia ilustrada y a la tradicin milenaria. Tiene el valor, no obstante, de
constituir una primera referencia a la posibilidad de fundar un nuevo campo de conocimiento de carcter geogrfico. De otro, con mucha mayor
trascendencia, porque la obra de Darwin ser determinante en la definicin
del campo geogrfico moderno. Proporciona el fundamento del discurso
geogrfico moderno.
El sustrato del darvinismo, de acuerdo con la elaboracin que se produce de los postulados de Darwin en la segunda mitad del siglo pasado,
aportaba el marco terico con el que justificar el nicho propio de una
geografa cientfica. Es decir, un discurso geogrfico nuevo. Otros factores,
stos de orden social y poltico, contribuyeron a facilitar la progresiva de-

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

121

cantacin de un proyecto de geografa moderna. Permitieron la creacin


de un estado de opinin social favorable, crearon una red de intereses propicios, y le proporcionaron el asiento adecuado para su desarrollo.
2. Expansin colonial, nacionalismo y sociedades geogrficas
El siglo XIX es el de la moderna expansin colonial. Las principales potencias se reparten los territorios disponibles: frica y Asia, sobre todo,
objeto de la apetencia de las grandes y nuevas potencias europeas. Tambin
los territorios abiertos de Amrica y las posesiones coloniales consolidadas, cuando la debilidad poltica de las metrpolis les haca susceptibles de
disputa. Es lo que se produce en el Caribe, as como en el Pacfico, en relacin con las posesiones espaolas. Tiene lugar en los nuevos pases con
estructuras sociopolticas dbiles, caso de los territorios mexicanos. Se
produce tambin en los territorios de los Estados en procesos de descomposicin poltica, como el Imperio otomano y China.
2.1.

EXPANSIN COLONIAL

SOCIEDADES GEOGRFICAS

Para las economas industriales en desarrollo, la expansin territorial,


sobre todo la colonial, se perfila como garanta de mercados. Las colonias
aparecen como espacios susceptibles de inversin del capital excedente, sobre todo en ferrocarriles, como proveedores de materias primas y productos
para la creciente demanda urbana e industrial. Al mismo tiempo permitan,
en su caso, asentar los excedentes de poblacin que se producan en las sociedades europeas. Un vnculo estrecho enlaza expansin colonial y prcticas geogrficas, imperio e inters geogrfico (Godlewska y Smith, 1994).
Las expectativas coloniales forman parte del horizonte social europeo
desde el siglo XVIII , pero se manifiestan de modo indiscutible una vez terminados los conflictos internos en Europa, tras las guerras napolenicas.
Esas expectativas alimentaron, en primer lugar, las denominadas sociedades geogrficas, que se multiplican a lo largo del siglo, con similar perfil,
instrumento decisivo en la aparicin de la geografa moderna.
En 1821 se fund la primera, la Socit Gographique de Paris, a la
que sigui la Gesellschaft fr Erdkunde de Berln en 1828 y la Royal Geographical Society de Londres en 1830: fueron las tres primeras. En 1845 se
creaba la Sociedad Geogrfica Imperial Rusa, en San Petersburgo. En
1852, un grupo de personas vinculadas con el mundo de los negocios fundaba la American Geographical Society de Nueva York, como un instrumento de informacin sobre el mundo contemporneo.
Nuevas sociedades surgirn a lo largo del siglo hasta sus ltimos decenios. En 1876 se fundaba la Sociedad Geogrfica de Madrid. Ms de sesenta sociedades de este tipo se constituyen en un corto perodo de veinte
aos, entre 1870 y 1890, etapa culminante del colonialismo europeo. En total, ms de doscientas sociedades geogrficas hasta el primer tercio del si-

122

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

glo XX (Rodrguez, 1996). Su papel en la cristalizacin de la geografa moderna es reconocido desde hace tiempo (Capel, 1977 y 1982).
Todas ellas se constituyeron como instituciones privadas, a veces con
patrocinio o respaldo oficial, promovidas para organizar y financiar actividades de reconocimiento geogrfico y difundir la informacin obtenida.
Desde la organizacin de viajes y expediciones a la de conferencias y debates; desde la presin sobre la administracin a la promocin de la enseanza de la geografa, en particular en la universidad. Actuaron como eficientes grupos de presin social para estimular la expansin colonial, su
principal objetivo, y tambin como efectivas plataformas de difusin cultural.
Contribuyeron a hacer popular la cultura geogrfica, en las sociedades europeas, entre la burguesa ascendente, atrada por lo extico, lo diferente, lo desconocido. Es lo que evidencia el xito de las geografas y, en
particular, de algunos autores como A. de Humboldt y C. Ritter, en la primera mitad del siglo pasado y E. Reclus en la segunda. Cultura que no tena nada de inocua. Era un instrumento eficaz de promocin del colonialismo y de justificacin del mismo.
Contribuyeron, junto con las organizaciones religiosas, a crear un respaldo social a las iniciativas coloniales y a las acciones de reparto y ocupacin de frica. Por un lado, al lograr presentar esas intervenciones como
actos de humanidad y civilizacin se mostraban destinados a liberar a las
poblaciones indgenas de la barbarie, la esclavitud, el atraso, las creencias
primarias y paganas. Iban dirigidas a proporcionarles los bienes del progreso, adems de la autntica verdad religiosa. Entre unas y otras elaboraron lo que podemos considerar la ideologa colonial que, por un lado, estimulaba la aventura colonial con su cortejo de barbarie y explotacin y,
por otro, la justificaba con nobles enunciados, de lo que hoy denominamos
injerencia humanitaria.
Velo ideolgico que sirvi para recubrir y, en su caso, justificar tanto
los fines como los mtodos ms descarnados, empleados en la prctica colonial. La ideologa colonial admiti la explotacin de las poblaciones indgenas, acept y justific su exterminio, con el argumento explcito del inters o con el pretexto de la accin civilizadora. Un autor espaol lo expresaba sin complejos: cmplese as tambin -no como fin a que directa y realmente se aspira, sino como consecuencia forzosa de los hechosmisin civilizadora, ya exterminando y substituyendo en aquellas tierras a
las razas indgenas, ms o menos salvajes, ya educndolas y elevndolas
hasta el grado de civilizacin que la alcanza la nacionalidad, raza o pueblo
que invade, conquista coloniza o se expansiona (Beltrn y Rzpide, 1909).
Formulacin compartida social y polticamente en los pases occidentales protagonistas del proceso colonizador. El descarnado objetivo colonial
era propuesto de forma cnica como inherente a la propia accin colonizadora y sta incompatible con los escrpulos respecto de las poblaciones
indgenas. As lo expresaban, ya en el siglo actual, en relacin con la colonizacin en frica: Quieren unos que prevalezcan los intereses del indgena, aunque se sacrifiquen los del colono y la metrpoli... Creen otros que

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

123

conviene dejar al indgena como es; domarle ms que civilizarle, asocindolo a la obra de colonizacin como elemento productor, como instrumento de trabajo. El indgena de quien se trata principalmente en estas
controversias, es el negro africano... No debe asimilarse el negro al blanco; ste es el amo, el explotador; aqul el siervo, el explotado.
La ideologa colonial era transparente: Si han de predominar los sentimientos humanitarios, djense la colonias, porque ninguna utilidad han
de reportar a la metrpoli. Su cnica justificacin tambin: Por otra parte, no hay motivo para tales sensibleras, porque en todos los pases civilizados, en los campos y en la ciudades, hay millares, millones de blancos
que viven tan esclavos del trabajo duro y penoso como puede vivir el negro de frica que desmonta tierras, o labora en las plantaciones, o sirve de
bestia de carga al explorador o al viajero. Trminos en los que se expresaba L. Hubert en su primera leccin sobre colonizacin en la Sorbona
(Beltrn y Rzpide, 1909).
La accin colonial era estimulada desde el patriotismo nacional en
cada pas, en una confrontacin que opona, a la hora del reparto, a unas
potencias con otras. Se har perceptible en el caso de frica, disputada
y repartida en la conferencia, convocada al efecto, en 1876, por el rey de
Blgica. Sancionada, con posterioridad, en la denominada Conferencia
de Berln de 1885, cuya convocatoria correspondi al gobierno alemn, con
la ayuda del de Francia.
Aunque el tema aparente de esta ltima fue el estatuto de la cuenca del
Congo, y el reconocimiento de una autoridad poltica sobre la misma, un
verdadero Estado del Congo, as como las garantas internacionales para el
acceso comercial y para el proselitismo religioso en el mismo, de hecho, la
Conferencia de Berln signific el reconocimiento internacional del reparto
colonial. El protagonismo de los diversos Estados y la confrontacin nacional entre ellos aparece como el teln de fondo de la Conferencia.
Los acuerdos sancionaron el proceso de ocupacin, as como las reglas del mismo. Las reglas tenan como objetivo evitar conflictos entre las
potencias, garantizar las relaciones econmicas a travs del comercio, posibilitar la accin de las misiones religiosas de las distintas agrupaciones e
iglesias cristianas, y establecer los mecanismos de atribucin de los territorios ocupados.
Entregaba a la monarqua belga la explotacin del inmenso Estado del
Congo, ms prxima a la expoliacin y la esclavitud que a la de la proclamada civilizacin. Los abusos colonialistas en el Estado del Congo, del rey
belga, impondrn la transferencia de dicho Estado del Congo a Blgica, como
consecuencia de las prcticas coloniales denunciadas en l. El rey de Blgica
se vio obligado a cederlo a su pas, forzado por las presiones internacionales,
de sectores escandalizados con las condiciones a que haban quedado reducidas las poblaciones indgenas, convertidas en fuerza de trabajo esclava.
El nacionalismo burgus era, en efecto, el motor activo de la expansin colonial. Y, como consecuencia, de un cierto tipo de desarrollo geogrfico, segn reconoca el presidente de la Royal Geographical Society de
Londres en 1885: Los franceses en Asia y frica, y los rusos en el Asia

124

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

Iq

Central; los ingleses en la frontera con Afganistn, en ms de una de las


fronteras de la India, en todas partes del frica y en Oceana; los alemanes
en las costas oriental y occidental del frica y entre las islas de los mares
del Pacfico y Australiano, y los italianos en el mar Rojo, al buscar alcanzar los objetivos de la poltica nacional, han aumentado considerablemente nuestro conocimiento del mundo (Freeman, 1980).
2.2.

NACIONALISMO Y GEOGRAFA: LA IDENTIDAD NACIONAL

Este nacionalismo era compartido por todos los Estados modernos y


estimulado por el movimiento romntico. Los pueblos histricos de Europa, polacos, griegos, hngaros, entre otros, carentes de Estado, afirman
ahora su identidad ahogada o encubierta en los grandes imperios subsistentes. Los nuevos estados liberales, que buscan su identidad nacional
-en que confluyen nacin y Estado, absorbiendo las viejas nacionalidades
medievales o feudales-, comparten ese mismo fervor nacionalista.
Es un nacionalismo que aparece, en mayor medida, en los Estados recin construidos bajo el impulso de las burguesas modernas ms dinmicas, las industriales, de Alemania e Italia. Buscan afirmar su identidad nacional en el nuevo marco territorial. Identidad que se fundamenta en el propio espacio geogrfico. ste es concebido como soporte de la construccin
histrica que justifica la nacin, entendida, ante todo, como Estado, como
territorio. La triple identidad nacin, Estado y territorio configura la moderna construccin nacional y, con ella, la moderna ideologa nacionalista.
La geografa apareca, en el horizonte de los nacionalismos, como un
instrumento para asentar y consolidar la identidad nacional. El nacionalismo, que alimentaba las sociedades geogrficas y la aventura colonial, estimul, tambin, la consagracin institucional de la geografa como soporte del espritu nacional burgus y de la ideologa en que sustentaba, como
la disciplina del Estado-nacin. La dimensin ideolgica del discurso geogrfico, su hegemnico perfil nacionalista, su carcter de ideologa asociada al capitalismo burgus, constituyen rasgos destacados del contexto en
que se fragua la aparicin de la geografa moderna. Fueron factores decisivos en su reconocimiento institucional.
La incorporacin de los conocimientos geogrficos al sistema educativo, como un componente vertebrador del mismo, es un elemento sobresaliente de la nueva actitud. La inclusin de la geografa desborda los objetivos puramente culturales o intelectuales. A la geografa se le confiere un
objetivo trascendente: forjar la identidad nacional a travs del sistema escolar. La que los alemanes denominaron heimatkunde responde a esta concepcin. El conocimiento geogrfico se articula sobre el entorno inmediato, sobre el propio pas. La geografa se convierte en una materia bsica del
proceso educativo, tanto en la escuela primaria como en la secundaria. Y,
lo que es esencial para el desarrollo de la Geografa moderna, se incorpora como disciplina universitaria, destinada, en buena medida, a preparar
los docentes encargados de dicha tarea formadora.

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

3. Reconocimiento institucional y comunidad geogrfica

125

La poltica de creacin sistemtica de ctedras de geografa en la universidad, en Alemania, se inicia en 1873, nada ms terminar la guerra con
Francia. La decisin del Ministerio de Educacin de Prusia, de que todas
las universidades alemanas contaran con una ctedra de Geografa, supuso el inicio de la geografa universitaria en sentido moderno. La presencia
de la geografa en la universidad hasta entonces haba tenido un carcter
espordico y circunstancial. Haba estado asociada a iniciativas particulares, como la de W. Humboldt respecto de la ctedra de la Universidad de
Berln, ocupada por C. Ritter y vacante desde su muerte en 1859.
La primera de estas ctedras modernas, en Alemania, la ocup F. von
Richthofen, un prestigioso gelogo, autor de una gran monografa sobre
China. En 1886, el nmero de ctedras llegaba a la docena, eran quince en
1892 y a finales del siglo XIX un total de diecinueve universidades alemanas, sobre veintids existentes, imparta geografa. En 1914 existan ctedras de geografa en 23 universidades alemanas y 34 en 1933, repartidas en
un total de 32 centros o instituciones superiores, de rango universitario.
En Francia, sensible a las prcticas alemanas desde el final de la guerra franco-prusiana, la inclusin de la geografa en el sistema educativo fue
impulsada por E. Levasseur y Himly, desde el Ministerio de Educacin,
desde una clara actitud nacionalista. La dotacin de ctedras universitarias
y en los centros de formacin del profesorado, para preparar los nuevos
profesores de dicha materia, se produce en el mismo decenio de 1870 y se
desarrolla en los siguientes.
Las ctedras universitarias de geografa moderna se dotan a un ritmo inferior al de Alemania, pero suficiente para hacer posible la consolidacin de una escuela geogrfica reconocida. En 1892 haba catorce ctedras de geografa, trece de ellas en facultades de letras; una en facultades de ciencias. A las que habra que aadir la de la cole Normal Suprieur de Pars, que ocupar el propio Vidal de la Blache a partir de 1892
y la del Colegio de Francia, en la que imparta clases de geografa E. Levasseur. El movimiento es similar en otros pases europeos: Austria-Hungra contaba con 10 ctedras e Italia con 11 en esa misma fecha. Indicadores ilustrativos de la atencin prestada a la nueva disciplina en la Europa ms avanzada.
El proceso es algo ms tardo y lento en los pases anglosajones. La
primera ctedra universitaria de geografa no se establece en Oxford hasta
1887, ocupada por H. Mackinder. En 1888 se dotaba la de Cambridge. Ambas sufragadas con fondos de la Royal Geographical Society, que dedicar
a su sostenimiento ms de 24.000 libras esterlinas entre estas fechas y
1920. La creacin de ctedras universitarias en el Reino Unido se har a
ritmo ms lento, debido a la resistencia de importantes grupos sociales,
vinculados con una concepcin de la geografa como disciplina orientada
a la exploracin y al mundo colonial. Su estatuto acadmico, como rea independiente, tampoco se consolidar hasta decenios ms tarde, tanto en
Estados Unidos como en el Reino Unido, avanzado el siglo XX .

126

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

En Estados Unidos el primer departamento de Geografa no aparece


hasta 1902. Sin embargo, para entonces el trabajo geogrfico universitario
haba alcanzado un notable desarrollo en algunos centros, como Harvard,
donde ejerca W. Davis desde 1876 como fsico, meteorlogo y gelogo
y donde inicia su trabajo como gegrafo de las formas del relieve terrestre.
No obstante, se trata de estudios de geografa enmarcados en departamentos de geologa. La formacin de gegrafos y la creacin de departamentos
universitarios de geografa no se producir, de hecho, hasta los aos posteriores a la primera guerra mundial.
El reconocimiento institucional de la Geografa como disciplina universitaria supuso su consolidacin en el mbito acadmico. Su efecto principal fue la constitucin de una comunidad profesional cuyo nexo era la
Geografa. Una comunidad de profesores, por lo general funcionarios, que
converta la geografa en una disciplina profesoral.
Su incidencia para el desarrollo de la Geografa fue decisiva, como reconoca E. de Martonne a principios de este siglo XX : Los hechos demuestran en Francia la utilidad de las ctedras universitarias. Desde el momento en que se organiz la enseanza superior de la Geografa, la produccin se ha intensificado bajo todas sus formas y de la acumulacin de
obras originales resulta una impresin clarsima del conjunto.
El carcter del profesorado, su estatuto acadmico, su reconocimiento social, muy destacado en el caso alemn, donde el profesor de geografa, funcionario, disfrut de un poder acadmico considerable y de una
gran influencia en el mbito universitario -como autnticos mandarines,
se ha dicho-, proporcion a la comunidad geogrfica identidad, poder e
intereses (Elkins, 1989). Supuso la posibilidad de desarrollar un proyecto
de campo de conocimiento especfico. Se vio espoleada por la urgencia de
acotar el rea de desarrollo de la propia comunidad, en un marco de competencia con otras disciplinas y de defensa de la propia. Como el mismo
De Martonne reconoca: Se explica que la Geografa tenga necesidad mayor que otras disciplinas intelectuales, de la organizacin universitaria...,
si quiere conservar su individualidad, tener mtodo y orientacin propios.
La trinchera universitaria haca posible la defensa de un territorio cientfico y acadmico, y proporcionaba una imagen de respetabilidad.
Por otra parte, esa misma institucionalizacin en el currculo escolar,
dentro de los niveles secundarios, otorg a esta comunidad universitaria
una funcin formadora de profesores especializados. Significaba nuevas
expectativas sociales y acadmicas que aseguraban su desarrollo futuro.
Para algunos autores, este componente educativo sera el principal soporte de la constitucin de la geografa moderna (Capel, 1977).
Comunidad geogrfica cuya labor de acotado y delimitacin cientfica
poda acogerse a la inmediata tradicin geogrfica. sta postulaba la definicin de un patrn o perfil para la geografa como disciplina que permitiera situarla en el marco de la ciencia contempornea. En la segunda mitad del siglo pasado se aspiraba a presentar la geografa como un conocimiento cientfico. Se pretenda ir ms all de los relatos de viajeros y de
la consideracin curiosa de lo extico. Se buscaba presentarla como una

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

127

disciplina rigurosa y sus cultivadores profesionales como una comunidad


respetable. Los esfuerzos en tal sentido marcan el desarrollo de la geografa en ese tiempo.
Es un esfuerzo por construir un campo epistemolgico propio. La definicin de ese campo propio se apoya en aquellos elementos ms prestigiosos de la tradicin geogrfica que podan servir como antecedente y
como justificacin de la nueva orientacin en el contexto histrico-cientfico dominante. La comunidad geogrfica inicial buscaba races y fundamentos.
Las comunidades de gegrafos en ciernes justifican en autores de prestigio las referencias bsicas de su propio proyecto. Por razones intelectuales y por razones tcticas, introdujeron a los principales representantes de
esas iniciativas pioneras en su propia ascendencia cientfica. Les otorgaron
la calidad de fundadores o de epgonos. Eran un aval al proyecto emprendido en el ltimo tercio del siglo pasado de construir una geografa con
pretensiones cientficas. Supona un respaldo de respetabilidad. Las races
intelectuales se buscan en dos prestigiosos autores de la primera mitad del
siglo XIX: Alejandro de Humboldt y C. Ritter. Fueron convertidos en fundadores de la geografa moderna. Los gegrafos de finales de siglo ubican
en ellos la inmediata tradicin geogrfica y les atribuyen la definicin de
este patrn renovado y proyecto de la nueva geografa.
4. Ciencia y geografa: dos propuestas de geografa cientfica
Humboldt y Ritter son reivindicados como directos antecedentes intelectuales. Sin duda, uno y otro haban adelantado ideas fundamentales que
permitan a los gegrafos de fin de siglo vincularse con una tradicin intelectual prestigiosa. Humboldt y Ritter haban adelantado propuestas para
la construccin de una nueva ciencia, en el marco de lo que era la epistemologa cientfica del siglo XIX. Ambos la identifican como geografa.
Para Humboldt se trataba de una disciplina entendida como la descripcin fsica del globo. Humboldt pretenda una ciencia emprica de la
configuracin fsica de la superficie terrestre. La propuesta de Humboldt
es la de un proyecto limitado a la descripcin fsica del mundo, como una
disciplina capaz de integrar los distintos elementos del mundo natural, en
el marco de una ciencia natural. Todo lo que va ms all no es del dominio de la Fsica del Mundo y pertenece a un gnero de especulaciones ms
elevadas. Las que distinguen la posicin de Ritter y su concepcin de la

geografa.
Ritter propona una geografa para la Historia, una disciplina para explicar el devenir histrico de las sociedades humanas, a partir de los hechos geogrficos. Un proyecto que, en su formulacin y en sus presupuestos, recoga una vieja tradicin arraigada en la cultura occidental, la que
corresponde con el pensamiento astrolgico. Lo presentaba como un objetivo para la geografa cientfica. Para Ritter, se trataba de hacer lo que l
denomin geografa general comparada.

128

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

Introducir a la geografa en el campo del conocimiento cientfico


contemporneo aparece as como el eje del proyecto intelectual de Ritter,
segn l mismo manifiesta, directa e indirectamente: Habindose contentado hasta ahora con describir y clasificar someramente las diferentes
partes del Todo, la geografa no ha podido, en consecuencia, ocuparse de
las relaciones y de las leyes generales, que son las que nicamente pueden
convertirla en una ciencia y darle su unidad. Una ciencia dentro de la
concepcin cientfica dominante en el siglo XIX , como conocimiento de leyes y como conocimiento de lo general, no de lo particular, basado en la
experiencia.
En Humboldt y Ritter hay un objetivo comn, dar un estatuto de ciencia a la geografa. Hay dos proyectos distintos para llevarlo a cabo. Arcaico el uno, por sus planteamientos de fondo, vinculados con la filosofa de
la historia, como es el de C. Ritter, que contempla esta disciplina posible y
necesaria en el marco de dar explicacin natural a los acontecimientos humanos. Moderno el otro, propuesto por Humboldt, porque delimita el objeto de acuerdo con el desarrollo de la ciencia emprica y en el contexto de
los objetivos propios de las ciencias de la naturaleza.
La aparente coincidencia en el proyecto entre ambos autores, que fallecen el mismo ao (1859) en que Darwin publica El origen de las especies,
no significa identidad conceptual ni metodolgica, ni siquiera objetivos comunes. Humboldt y Ritter slo compartieron el objetivo: incorporar la geografa, tal y como cada uno la entenda, al seno de las ciencias empricas.
Diferan en la concepcin de la misma. Como consecuencia, sus proyectos
tambin son distintos. El de Humboldt se enmarca en las ciencias de la naturaleza, desde una perspectiva emprica y con un campo limitado al mbito de los fenmenos fsicos, abiticos y biticos.
4.1.

LA PROPUESTA DE GEOGRAFA FSICA DE HUMBOLDT

El proyecto de A. de Humboldt es el de la fundacin de una geografa


fsica cientfica. Se corresponde con lo que l denomina Descripcin fsica
de la Tierra. mbito en el que consideraba posible la construccin de un
campo de conocimiento emprico riguroso. Humboldt le otorga un alcance y estructura que desborda las propuestas de sus antecesores. Proyecto
que apareca como factible en la medida en que los fenmenos y procesos que caracterizan la dinmica de la superficie terrestre, desde los geolgicos a los biolgicos, podan ser abordados desde postulados metdicos
y tericos acordes con las exigencias de la nueva ciencia.
La geologa, la hidrologa y oceanografa, la botnica y la zoologa
tenan ya bases consistentes y un perfil moderno. Eran disciplinas desarrolladas sobre la base de una sistemtica observacin emprica, articuladas sobre hiptesis y formulaciones tericas ms o menos explcitas.
Disponan, en todo caso, de una sistemtica clasificatoria slida, la clasificacin lgica de Kant, formaban parte de los sistemas de la naturaleza.

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

129

A. de Humboldt propone como proyecto de geografa moderna una


disciplina general que sobrepasara la simple yuxtaposicin de las disciplinas particulares dedicadas al estudio de los diversos componentes del mundo fsico, ms all de los sistemas de la naturaleza.
Una Geografa Fsica que se asienta, sin lugar a dudas, en un marco epistemolgico positivo, con un estatuto cientfico explcito, por encima de la simple clasificatoria, como Humboldt precisaba al separar su
disciplina de los conocidos como sistemas de la Naturaleza: El objeto de la Geografa Fsica es, por el contrario, como hemos dicho antes,
reconocer la unidad en la inmensa variedad de los fenmenos y descubrir, por el libre ejercicio del pensamiento mediante la regularidad de observaciones, la regularidad de los fenmenos dentro de sus aparentes variaciones.

Una ciencia ms all de las disciplinas especiales, con las que se emparenta, y distinta tambin de una historia natural: La descripcin fsica
del mundo ofrece un cuadro de lo que coexiste en el espacio, de la accin
simultnea de las fuerzas naturales y de los fenmenos que stas producen. En trminos actuales, la propuesta de Humboldt puede contemplarse como un ambicioso proyecto de lo que hoy se denomina geografa fsica integrada. Sin embargo, debemos contemplarla mejor en la tradicin de
la geografa fsica de Kant y de la geografa general de Varenio. A pesar
de las apariencias, el proyecto de Humboldt pertenece en mayor medida al
pasado que a la tradicin de la geografa moderna, como han apuntado algunos gegrafos en tiempos recientes (Gran, 1982).
Tras la formulacin de Humboldt aflora una concepcin de globalidad
y unidad que recuerda ms las representaciones clsicas del cosmos, de raigambre medieval, que las de una ciencia emprica moderna. No es circunstancial que la obra sustancial de Humboldt se denomine Cosmos
(Humboldt, 1849).
Consciente, por otra parte, de que la pretensin de reducir al campo cientfico el conjunto de las informaciones sobre el mundo real est
an lejos, si es que es factible llegar a ese final: Estamos muy lejos del
momento en que sea posible reducir, por medio del pensamiento, todo lo
que percibimos por los sentidos, a la unidad de un principio racional
(Humboldt, 1849). Pareca un proyecto de geografa fsica global en el
marco de las ciencias empricas, acorde con el pensamiento cientfico de
su poca.
Como l dice, contempla una geografa basada en un empirismo razonado, sobre un conjunto de hechos registrados por la ciencia y sometidos a la accin de un entendimiento que compara y combina. Este empirismo fundamental delimita la propuesta de Humboldt y explica que se circunscriba al mbito fsico. l se refugia en el mbito de las seguridades
empricas, slo posibles, en ese momento, en el mundo fsico, nico espacio en el que sea posible llegar al conocimiento de las leyes y generalizarlas progresivamente. Entre lo antiguo y lo moderno, el proyecto de
Humboldt pertenece a una tradicin intelectual antigua. Un rasgo que distingue, en mayor medida, la propuesta de C. Ritter.

130
4.2.

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA


RITTER, UNA GEOGRAFA PARA LA HISTORIA

C. Ritter es un profesor de geografa en Berln, de formacin acadmica histrica, con una gran cultura y una experiencia viajera limitada.
Circunstancias que, en el horizonte romntico de la primera mitad del siglo pasado, explican, junto a sus indudables dotes intelectuales, el gran
prestigio de sus clases, que cont, entre otros, como alumnos, a K. Marx y
E. Reclus. Su obra principal, la Geografa General Comparada, constaba de
21 volmenes, con una ingente masa de informacin. Como se ha dicho
respecto de esta obra, slo los cuatro primeros de los veintin volmenes
de su Geografa Comparada son todava legibles (Strausz, 1945). La acumulacin de informacin, que evidencia su excepcional erudicin, desborda la capacidad del autor para darle coherencia.
Propona Ritter una disciplina geogrfica de carcter cientfico. Con
ello responda al estado de su tiempo. Es decir, propone una disciplina
emprica -destinada a enunciar leyes generales-, con campo propio y
objetivos especficos. Coincide en ello con Humboldt; difiere en el objetivo. Para C. Ritter, el objetivo de esta geografa cientfica es la organizacin del espacio en la superficie terrestre y su papel en el devenir histrico (del hombre).
Ritter parte de una concepcin del sustrato fsico distinta de la de
Humboldt y en el marco intelectual de una filosofa de la historia. Es lo
que otorga al proyecto de Ritter su aparente resonancia moderna, al formular como objetivo la relacin entre lo geogrfico y lo histrico y hacer
de la geografa una ciencia para la historia.
Ritter identifica lo geogrfico con el suelo. De acuerdo con una cultura geogrfica arraigada, pero de perfil arcaico, lo concibe como un elemento puramente geomtrico, en la tradicin griega. Ritter entiende la
geografa como la ciencia del globo, y concibe ste como un gran organismo y los continentes como los rganos bsicos del mismo. Ritter comparte una concepcin organicista del espacio, cuyos componentes bsicos son las individualidades geogrficas. stas corresponden con las
reas terrestres, continentes, islas, pennsulas, entre otras.
La geografa de Ritter reposa, por tanto, en una concepcin organicista, que recuerda las formulaciones de Kircher en el siglo XVII , cuyas imgenes y metforas convierten a la geografa en una especie de anatoma terrestre de ecos hipocrticos. Analoga que el propio Ritter utiliza. El objetivo de la Geografa General Comparada es interpretar y explicar la aventura
humana a partir de los caracteres morfolgicos de la superficie terrestre.
Desde ese enfoque aborda la construccin de la geografa que propone.
Determinados elementos o cualidades, como la simetra, el orden, la
estructura, la regularidad formal, son considerados atributos geogrficos.
Son aplicados al anlisis de la superficie terrestre, de sus individualidades territoriales, para abordar la explicacin de los caracteres de las sociedades que en ellos habitan y las causas de su evolucin histrica. Es
la forma continental, su perfil, la relacin entre extensin y permetro, el
grado de articulacin litoral, lo que determina, para Ritter, la evolucin

histrica de sus sociedades. En Ritter, el concepto de articulacin, referido a estos atributos, constituye un componente central. No es difcil
reconocer en este enfoque la vieja tradicin medieval de las propiedades
de las cosas, en este caso los territorios. El gegrafo y la geografa aparecen como los intrpretes de estas propiedades a travs de los signos o
caracteres geogrficos.
La homogeneidad fsica del continente explica la persistencia del
atraso africano, producto de la monotona uniforme de los seres vivos, de
la no diferenciacin racial y lingstica. Ritter simplificaba la realidad al
igualar frica con negritud. El apriorismo, es decir, la bsqueda de caracteres fsicos a los que atribuir los rasgos o cualidades asignadas a los continentes, entendidos como unidades orgnicas, es un rasgo distintivo. La
incapacidad asitica para extender el beneficio de sus civilizaciones -atribuida de partida a las sociedades asiticas- es, para Ritter, consecuencia
de una diversificacin sin comunicacin. Las pruebas convincentes del argumento son las diferencias asignadas a los distintos pueblos asiticos,
convertidas en pruebas empricas, en vez de plantearlas como el problema
a considerar y resolver.
As, al tratar de Europa, argumenta que: Europa, por su parte, se
abre en todas las direcciones... cuyas ramificaciones han tenido tanta importancia como la que tuvo el ncleo central respecto al desarrollo del proceso de civilizacin. La primaca europea deriva de la naturaleza orgnica, de la configuracin anatmica del continente, de este individuo terrestre fuertemente compartimentado que es Europa [que] ha podido,
pues, conocer un desarrollo armnico y unificado que ha condicionado
desde el comienzo su carcter civilizador y ha antepuesto la armona de las
formas a la fuerza de la materia. En cambio, al referirse a Asia, considera que los miembros siguen siendo aqu mucho menos importantes que el
cuerpo compacto y potente que ha conseguido frenar la evolucin de la civilizacin en el conjunto del continente (Ritter, 1974).
La idea de las cualidades geomtricas y espaciales, aplicada a los continentes, mezclada con un elemental organicismo, hacen posible, desde un
apriorismo cultural manifiesto, establecer el orden ineluctable de la civilizacin. Ritter obtiene una conclusin histrica esencial: El menor de los
continentes estaba as destinado a dominar a los ms grandes. Una nueva imagen orgnica insina la metfora de la lucha individual, entre el David europeo y los Goliat. Un destino que, como el propio Ritter apuntaba,
estaba en cierta forma inscrito en ella desde toda la eternidad.
Ritter utilizaba, como punto de partida, ideas generalizadas en el
contexto cultural de su tiempo: desde la superioridad civilizadora europea a la difusa creencia en una relacin espiritual entre tierra y sociedad,
entre Naturaleza y aptitud humana. Ritter empleaba una tradicin cultural organicista de vieja raigambre, como hemos visto. Proporcionaba, en
este horizonte cultural, un esbozo prematuro, y basto, pero atractivo, quiz por su propia naturaleza especulativa, de asociar geografa e historia,
espacio y tiempo, naturaleza y sociedad, engarzados por los lazos de la
causalidad.

132

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

Utilizaba la geografa en el marco de la tradicin intelectual de la filosofa de la historia, de gran predicamento en su poca, en relacin con
las obras de Herder y Hegel. Su proyecto tiene, por ello, una manifiesta resonancia en los autores de la segunda mitad del siglo, desde E. Reclus a
los representantes de las grandes escuelas geogrficas modernas. Se entienden sus ecos en los gegrafos de finales del siglo XIX y su inclusin en
las tradiciones geogrficas y su indudable influencia en la concepcin inicial de la geografa poltica.
Se identificaron con sus aspiraciones. Encuentran en l un discurso
que no les es ajeno. Perciben en su obra un proyecto familiar. Y, como criticaba L. Febvre, muchos gegrafos, al igual que muchos historiadores, se
dejaron enredar en este tipo de problemas, seudoproblemas, propios de
otras pocas. No acertaron a formularlos de acuerdo con un razonamiento cientfico moderno. El viejo problema de las influencias, que los autores de horscopos, los teorizantes de la astrologa y los adeptos de un naturismo obscuro y primitivo han legado a los historiadores que, a su vez,
lo han transmitido a los gegrafos (Febvre, 1961).
L. Febvre apuntaba con acierto al carcter premoderno de Ritter. La
concepcin geogrfica de Ritter responda a la tradicin cosmolgica medieval. Aflora el microcosmos de las representaciones del mundo de la
Edad Media, su concepcin hermenutica del saber y su entendimiento de
la naturaleza como un mundo o cosmos determinado por las cualidades
de las cosas y los elementos. El mundo de las propiedades de las cosas (De
propietatibus rebus) de que trataba la enciclopedia medieval del franciscano ingls Bartolom nglico, en el siglo XIII .
Sin embargo, Humboldt y Ritter han sido considerados de forma habitual parte de la genealoga de la disciplina geogrfica moderna. De modo
paradjico, han sido tratados y considerados como los epgonos de la geografa moderna.

4.3.

LA IDENTIFICACIN CULTURAL: LOS EPGONOS DE LA GEOGRAFA MODERNA

Humboldt y Ritter forman parte de la mitologa geogrfica. Fueron incorporados al discurso construido para legitimar y dar profundidad histrica y prestigio intelectual al frgil proyecto de construccin de la disciplina.
Para las generaciones pasadas, desde el siglo XIX , A. de Humboldt y
C. Ritter representaban las primeras propuestas significativas para fundar
una ciencia geogrfica, perspectiva tradicional compartida hasta pocas
recientes.
Es cierto que tales vnculos y ascendientes se mantienen como afirmaciones comunes entre autores contemporneos. Siguen una arraigada
tradicin, como se evidencia en Tern: Humboldt y Ritter aparecen como
los padres de la moderna geografa, incluidos en una tradicin que se haca remontar a Varenio. Para el gegrafo madrileo, Varenio nos sita en
el umbral de la geografa moderna; sta se identifica con Humboldt y Ritter, que son los que vuelvan a acometer la empresa de Varenius, con ma-

LAS CULTURAS DEL ESPACIO, LAS CULTURAS GEOGRFICAS

yores garantas de acierto (Tern, 1957). Lugares comunes que siguen vigentes. La geografa moderna arranca de Varenio, que define los problemas y el marco de la geografa cientfica, y de Humboldt y Ritter, que establece la moderna geografa fsica cientfica (Sala y Batalla, 1996).
Corresponde con una idea de que la tradicin geogrfica moderna
encuentra sus orgenes, a comienzos del siglo pasado, en las propuestas
de Humboldt y Ritter, y que se prolonga claramente hasta las formulaciones regionales o corolgicas de la primera mitad de nuestra centuria
( Ortega Cantero, 1987). De este modo, se hace de ellos la clave de una
geografa regionalista y del paisaje, y de concepciones epistemolgicas
propias del idealismo alemn neokantiano. Para este autor, Humboldt y
Ritter constituyen el referente intelectual de concepciones geogrficas caracterizadas por el subjetivismo, en particular respecto de la consideracin del paisaje. Los vincula, incluso, con la concepcin del paisaje de la
generacin del 98.
Sin embargo, frente a esta concepcin tradicional de los orgenes de
la moderna geografa, hay que resaltar que los proyectos de Humboldt y
Ritter, ni son coincidentes ni tienen inmediata continuidad en el desarrollo de la geografa. Aspecto destacado por diversos autores actuales al tratar la evolucin de la geografa (Capel, 1981; Claval, 1976). Ninguna de las
dos propuestas, la de Humboldt y la de Ritter, tuvo eco inmediato. Ninguna de ellas sirvi de embrin para la configuracin del moderno proyecto
de disciplina geogrfica. Las propuestas de Humboldt y Ritter no cristalizan como tales y, en esta perspectiva, no se da una vinculacin directa entre sus respectivos proyectos y el que sustenta la geografa moderna. Son
fenmenos aislados, y se vinculan ms al final de una tradicin cultural
que a la fundacin de la geografa moderna.
La incorporacin de ambos autores a la historia de la moderna disciplina resulta ms del inters en proporcionarle una noble genealoga
que de la realidad de una comprobable influencia. Porque la conciencia
de la ruptura que supona la nueva geografa respecto del conocimiento
geogrfico anterior es general a finales del siglo pasado. Asimismo lo es
el identificar la nueva geografa como una disciplina cientfica, como un
conocimiento ajustado a los patrones de la ciencia. De tal modo que el
corte entre lo anterior y la nueva geografa se identifica con ese trnsito
de lo precientfico a la ciencia. De la mera cultura geogrfica a una disciplina cientfica.
Contraponer los contenidos y forma de las viejas formas del conocimiento geogrfico con el nuevo es una constante del discurso geogrfico
en los ltimos decenios del siglo XIX y en los primeros del siglo XX. No es
ya la geografa una insulsa enumeracin de ciudades, islas y cordilleras...
ni siquiera una descripcin pintoresca de los accidentes fsicos y de las
instituciones polticas de las naciones... porque no comprende slo la descripcin de fenmenos o la exposicin de hechos que le son propios, sino
adems el examen de sus causas y consecuencias y la determinacin en
cuanto sea posible de las leyes superiores por que se rigen, segn recoga, sintetizando una opinin generalizada entonces, uno de los primeros

134

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

gegrafos modernos espaoles (Bulln, 1916). Comparta una conciencia


extendida en la comunidad geogrfica desde los dos ltimos decenios del
siglo XIX.
Otro de estos precursores gegrafos espaoles, Torres Campos, vinculado con la Institucin Libre de Enseanza, que fue una de las introductoras de los nuevos enfoques en Espaa, lo sealaba: La renovacin... de los
estudios geogrficos es obra del ltimo tercio del siglo que ahora muere.
Y en trminos similares a los de Bulln se haca eco de esa conciencia del
cambio: La geografa, considerada hasta mediados de este siglo como rida nomenclatura de voces tcnicas, reducida en las escuelas y en los libros
a enumeraciones de lugares y datos estadsticos... se transforma en los presentes das... estudia la Naturaleza y sus leyes en relacin con el lugar o
espacio en que el hombre vive (Torres, 1898).
Se trataba de un proyecto novedoso cuya construccin es el objetivo
de las primeras generaciones de gegrafos universitarios. La geografa moderna cristaliza en el marco de un debate intelectual, en la universidad, a
travs de propuestas diversas y en el marco de filosofas contrapuestas, desde perspectivas personales y cientficas dispares, en un proceso de diferenciacin respecto de otras disciplinas cuyos cultivadores se esfuerzan en
acotar y establecer campo propio.

SEGUNDA PARTE
LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

m*!*

CAPTULO 7
UN PROYECTO PARA LA GEOGRAFA

La Geografa moderna no surge como una disciplina formada y definida en todos sus componentes, objeto y objetivos. Es el resultado de un
proceso de construccin que se esboza en la segunda mitad del siglo XIX y
que penetra en el primer tercio del siglo XX . Ese proceso es contradictorio.
Las propuestas que aparecen para definir el campo geogrfico no son coincidentes y tampoco son compartidas por igual en la comunidad geogrfica.
El proyecto de una geografa cientfica se perfila, en una primera etapa, en el mbito de las ciencias de la naturaleza, como una geografa fsica, o mejor, como una fisiografa. La introduccin en ese proyecto de la dimensin humana es posterior en el tiempo. La antropogeografa, tal y como
se denomina entonces a ese proyecto, aparece a finales del siglo pasado.
No se produce contradiccin entre ambas propuestas. El inters por el hombre, es decir, por lo social, se asienta en una concepcin terica que privilegia la geografa fsica. Se trata de la concepcin de la geografa como disciplina de las relaciones Hombre-Medio o, mejor dicho, de las influencias del
medio fsico en la sociedad. El papel de la geografa fsica es deteiminante.
La definicin de la geografa moderna como un proyecto cientfico con
estos postulados es el resultado de la decantacin de estas propuestas, del
debate en torno a las mismas, de su adecuacin al contexto sociocultural e
ideolgico, y de su adaptacin epistemolgica.
La geografa moderna se constituye en una tierra de nadie. La geografa aparece como un espacio de confluencia de saberes que tenan en comn la distribucin espacial, la clasificacin fsica en el espacio. Existan
disciplinas o saberes geogrficos. Existan practicantes de las ms diversas disciplinas y actividades que se consideran vinculados con este tipo de
saberes de localizacin. No exista la geografa. Tampoco existan gegrafos,
en sentido estricto.
La consolidacin institucional de la geografa como una disciplina
universitaria ayudar a definir un campo propio, a seleccionar los cultivadores, a administrar el ttulo de gegrafos. La formacin de una comunidad cientfica, la definicin de un campo de conocimiento y la elaboracin de un fundamento objetivo para el mismo, desde la perspectiva epistemolgica, constituyen elementos confluentes en la fundacin de la geografa moderna.

El contexto histrico: la tierra de nadie

La constitucin de una comunidad geogrfica, identificada con el profesorado de geografa en las universidades, iba a traducirse en un proceso
de acotamiento de la geografa como una disciplina diferenciada. O mejor
dicho, la presencia de esa comunidad iba a facilitar el proceso por el cual
se produce la definicin de la geografa moderna como un campo de conocimiento propio. Un objetivo que debe ubicarse en el contexto del siglo XIX
y en las condiciones cientficas de la segunda mitad de esa misma centuria.
La comprensin actual de la geografa, el perfil que sta presenta, tiene poco en comn con el entendimiento que los contemporneos tenan de
la misma. Lo geogrfico apareca como un vasto campo de contornos imprecisos. Podan adscribirse a l los que practicaban disciplinas como la lingstica o la geologa, y quienes se dedicaban a los viajes o tenan como actividad la diplomacia. Formaba parte de una cultura y prctica milenaria.
Cuestiones dispares podan ser comprendidas en el marco de la geografa, concebida ms como una categora, que como una disciplina. Se
consideraban parte de la misma campos tan diversos como la geodesia, la
geografa astronmica o matemtica, la antropologa y la lingstica. Bajo
el paraguas geogrfico caba el estudio de carcter mdico y el problema de
la hora universal. En realidad, la geografa comparta con esas otras disciplinas un amplio segmento del mundo real en el que los lmites y las atribuciones de unas y otras estaban sin establecer o eran difusos e imprecisos.
Por otro lado, la geografa se presentaba como una mecnica enumeracin de lugares, como una elemental acumulacin de datos e informaciones de diverso orden, cajn de sastre sin lmites ni dueo. Se consideraba como una insulsa enumeracin de ciudades, islas y cordilleras, un conglomerado de definiciones abstractas y de nmeros en que se expresen la
extensin y la poblacin de los diferentes pases, una descripcin pintoresca de los accidentes fsicos y de las instituciones polticas de las naciones;
un estudio que habla nicamente a la memoria y a la imaginacin. Un juicio de un contemporneo, que resaltaba tales componentes en la medida en
que haban dejado de ser, segn l, rasgos definidores de la geografa.
Todos ellos susceptibles de ser considerados bajo la perspectiva de la
distribucin espacial de sus objetos, como aceptaba un significado gegrafo de principios de siglo, E. de Martonne. Admita que el botnico que trata de hallar el rea de extensin (de una planta) hace geografa botnica.
La dimensin geogrfica atribuida a numerosas disciplinas daba a la geografa un carcter de extensa umbrela bajo la que podan cobijarse los ms
dispares conocimientos, pero le sustraa, sin duda, el de disciplina con campo y competencias especficas.
La prolongada presencia de la antropologa o etnografa en los congresos de geografa -en el de 1925 aparece un grupo dedicado a estas materias- muestra que la confusin terica y conceptual sobre el objeto y sobre el alcance de cada materia persisti largo tiempo.
Los contenidos de los primeros congresos de geografa, as como el carcter de los asistentes a los mismos, constituyen indicadores expresivos de

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

139

la indefinicin de la geografa hasta finales del siglo pasado. Los congresos


geogrficos, tanto los de rango internacional como los de ndole nacional,
muestran el rasgo comn de la heterogeneidad de cuestiones y de campos
comprendidos bajo la denominacin geogrfica.
En el congreso internacional de ciencias geogrficas, de 1889, celebrado en Pars, se abordaron cuestiones que iban desde la geodesia y geologa, hasta la etnologa, los viajes y exploraciones y la geografa lingstica. Se incluyeron tambin la meteorologa, la geografa botnica y zoolgica, la geografa comercial y estadstica, la geografa histrica -ms bien
historia de la geografa- y la antropolgica. Materias comprendidas en los
siete grupos en que se distribuyeron las sesiones del congreso. Un abanico
expresivo de la heterogeneidad y dispersin de la geografa, entendida ms
como campo que como disciplina especfica.
Incluso en las reuniones de gegrafos en sentido estricto, como el II congreso de los gegrafos alemanes, celebrado en Halle en 1882, las cuestiones que centraron sus debates descubren el trasfondo conceptual de una geografa difusa. La influencia de la rotacin de la Tierra en el lecho de los
ros; la relacin entre antropologa y etnologa; los establecimientos coloniales de los germanos en la Europa occidental o la teora sobre el curso
horizontal del aire, fueron los asuntos que ocuparon a unos 500 asistentes,
bajo la direccin de gegrafos universitarios, como el barn Von Richthofen o el profesor Wagner.
La composicin profesional y social de los miembros ms relevantes
asistentes a tales congresos es, asimismo, indicativa del carcter disperso e
indefinido de la geografa que prevaleca en la segunda mitad del siglo XIX.
En 1892, en el congreso internacional celebrado en Berna, los concurrentes
ms destacados eran periodistas, directores de revistas sobre el mundo colonial; gelogos; militares de diversa graduacin; viajeros, condicin que, en
muchos casos, se corresponda con la de aristcrata, como el conde Antonelli, el prncipe de Cassano, el conde Pfeil, el prncipe Enrique de Orleans;
sabios lingistas; miembros del clero, como el padre Tondini de Quarengui,
agitador incansable del problema de la hora universal, como le calificaron entonces algunos astrnomos, as como diversos profesores universitarios de geografa.
A finales del siglo XIX, la geografa aparece como un vasto conjunto
de conocimientos cuyo nico vnculo es, como entonces decan, el principio de extensin, que consiste en determinar la extensin de los fenmenos en la superficie del globo, es decir, el carcter localizado de los
mismos. Lo que explica la convivencia de disciplinas con perfil especfico, como la geologa y la antropologa, junto a campos como el lingstico y el botnico.
En esta tierra de nadie, campo comn de tan diversas aproximaciones,
el reconocimiento institucional que supone la sistemtica incorporacin
universitaria permiti la constitucin de una comunidad geogrfica estable,
de una comunidad de gegrafos. La orientacin fsica predominante, la
preeminencia temporal de la geografa fsica, facilit que esa comunidad de
gegrafos se alimentara, sobre todo, de personas de formacin naturalista.

140

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

Gelogos, fsicos, meteorlogos, zologos, astrnomos, botnicos, entre otros, cubrieron las ctedras de geografa en las universidades europeas y americanas y en las instituciones educativas intermedias, como sucede en Espaa. El caso francs, en el que la procedencia de los gegrafos universitarios es, de forma predominante, de formacin histrica, fue
anmalo y excepcional, como se mostraba con motivo del congreso geogrfico de Pars en 1889. Los gegrafos franceses, procedentes en su totalidad de la historia, profesores de geografa histrica, desde Himly, decano
de la Facultad de Letras de la Sorbona, hasta los discpulos de Vidal de la
Blache, como Camena d'Almeida o Gallois, as como el propio Vidal de
la Blache, se resistan a aceptar la dotacin de ctedras de geografa en
las facultades de ciencias.
La geografa moderna se constituye en este proceso de transformacin
en gegrafos de un numeroso elenco de personas que procedan de otros
campos. Proceso que no escapa a los observadores contemporneos, que resaltan esta mltiple procedencia disciplinar en la ocupacin de las ctedras
universitarias de geografa.
Drapeyron, un destacado publicista francs, declarado impulsor de la
geografa moderna, lo formulaba de forma directa en su revista: Los profesores alemanes de Geografa... Fueron primeramente gelogos, botnicos, antroplogos, etnlogos, etc., y habiendo visto las relaciones de su
ciencia hasta entonces favorita y de las ciencias vecinas con la Geografa...
han sido y se han proclamado gegrafos. La ocupacin del campo geogrfico desde disciplinas externas caracteriza el proceso inicial de constitucin de la geografa moderna. El proceso es equivalente en Estados Unidos, donde se ha sealado como la primera banda de entusiastas que forman la Asociacin de Gegrafos americanos proceda de diversos campos
(Clark, 1954).
En efecto, la primera generacin de gegrafos universitarios tiene procedencias dispares vinculadas, con preferencia, con las ciencias de la naturaleza. F. von Richthofen era gelogo, como O. Peschel; W. M. Davies, fsico incorporado al departamento de Geologa de Harvard; Hann era fsico y
meteorlogo; F. Ratzel era zologo; Passarge proceda de la medicina; P. Vidal de la Blache era historiador del mundo antiguo; historiador era tambin
O. Sliter. Son algunos ejemplos ilustrativos.
En este marco, la fundacin de una geografa renovada exiga un esfuerzo en mltiples direcciones. Haba que proporcionar a la geografa un
campo propio, diferenciado, acotando el objeto de la misma, que permitiera separar la geografa de las mltiples disciplinas y actividades vinculadas
con el espacio, y por ello entendidas como geogrficas. Constitua una
exigencia sustentar el objeto de la geografa sobre presupuestos metodolgicos de orden cientfico. Una necesidad sentida, no por primera ni por ltima vez, de definir la posicin de su disciplina en relacin con las dems.
Se trataba de establecer un campo de conocimiento u objeto propio y de
definir un enfoque o mtodo distintivo, que le pusiera a salvo de las acechanzas de disciplinas sistemticas intelectualmente ms coherentes (Elkins, 1989). Era obligado acotar el ttulo de gegrafos.

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

141

La propuesta de una geografa humana o Antropogeografa como proyecto para la constitucin de un campo geogrfico diferenciado significaba
el deslizamiento desde la geografa fsica, como ciencia natural, hacia una
disciplina puente entre las ciencias de la naturaleza y las ciencias sociales.
Este desplazamiento identifica el proceso de constitucin de la geografa
moderna. Se concibe como un desarrollo de la geografa fsica o fisiografa,
convertida en la hermana mayor de la disciplina, en el pilar de sta.
En ese cometido, el esfuerzo por definir un proyecto geogrfico especfico contaba con un nuevo y slido soporte terico, de especial significacin para la geografa, y esencial en la configuracin de su episteme. La teora de la evolucin natural de los seres vivos, recin expuesta por Darwin,
proporcionaba las necesarias coordenadas para encuadrar una aproximacin de apariencia cientfica a la evolucin y desarrollo de las sociedades
humanas. Es decir, el soporte para la construccin de un discurso propio
en el espacio de la ciencia moderna.
La obra de Darwin proporcionaba la sombrilla cientfica y el nombre
ms reconocido: el marchamo de autoridad. El prestigio de Darwin sirvi
para encubrir una propuesta que responda, en mayor medida, a los postulados de Herbert Spencer (1820-1903), principal responsable del desarrollo
del concepto de evolucin que domina en la segunda mitad del siglo XIX.
H. Spencer postulaba la teora de la evolucin aplicada al anlisis social.
Direccin en la que confluye con las propuestas de ecologa humana de
E. Haeckel, en trminos ultradarvinistas.
Es Spencer el que hace del concepto de evolucin un concepto clave, de
valor universal, que aplica al anlisis social, con un contenido ms ideolgico que cientfico, de acuerdo con la formulacin que expona en su ensayo
de 1852, The development hypothesis. La evolucin, para Spencer, representa una tendencia o ley, caracterizada por la herencia de los caracteres adquiridos, aplicada a las especies, no a los individuos, que l sintetiz como
el movimiento de lo simple a lo complejo, de la homogeneidad a la heterogeneidad. Darwin haba postulado la evolucin en trminos de mutacin
aleatoria, transmitida por herencia, y seleccin natural de los individuos.
La teora evolucionista permita plantear el desarrollo de una disciplina
geogrfica orientada hacia la sociedad humana, construida a partir de la geografa fsica, o geografa natural, como tambin se la denominaba. El enfoque y sus objetivos los sintetizaba un profesor espaol de la Institucin Libre de Enseanza, al resaltar que la "geografa humana", ciencia que abarca todos los hechos propios de la geografa poltica, los relaciona entre s e
investiga su causa o fundamento en leyes o principios, generales o locales, a
cuya indagacin se llega tomando como punto de partida la "geografa natural" o fsica, cuyos hechos, primero, y cuyas leyes, despus, se explican a
su vez por la geologa (Torres, 1898).
La geografa humana naca para explicar la naturaleza de las sociedades humanas. La geografa naca con la idea de proporcionar un sistema racional de explicacin de las diferencias geogrficas, diferencias entre los
pueblos, diferencias culturales, diferencias econmicas, diferencias sociales,
diferencias de desarrollo, diferencias psicolgicas. La clave de la explicacin

142

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

eran las condiciones geogrficas, la materialidad fsica. Como ha sealado


Y. Lacoste, esa concepcin evitaba acudir a otro tipo de explicaciones causales. Permita ocultar el carcter eminentemente poltico de los fenmenos geogrficos... disimular el papel de las estructuras econmicas y sociales... favorecer el papel de los factores fsicos... y eludir el de los factores
econmicos, sociales y polticos (Lacoste, 1984).
El presupuesto de la influencia del medio sobre el hombre permita
abordar no slo el presente y el futuro, sino tambin el pasado. El reconocimiento de la influencia de los hechos geogrficos en la evolucin histrica haca posible enunciar el fin de la historia, condenada a ser absorbida por la geografa humana, por la nueva geografa. Estas circunstancias
parecan dar slida garanta a una propuesta cientfica para el estudio de la
sociedad humana.
Una ciencia europea para la burguesa

La geografa moderna se plantea y se desarrolla en un contexto histrico preciso. Factores ideolgicos, factores polticos, factores sociales y factores cientficos condicionan su definicin como disciplina cientfica. Surge en el marco de una sociedad capitalista industrial en proceso expansivo,
en la que se esbozan las primeras contradicciones y conflictos entre las
grandes potencias que se disputan el dominio del mundo, de marcado perfil imperialista.
Aparece la geografa moderna en una sociedad burguesa cuyo dominio
ideolgico es contestado desde un expansivo movimiento social sostenido en el materialismo histrico marxista. Se constituye en un perodo crtico para los postulados de la ciencia positiva, que experimenta las dificultades derivadas de los nuevos horizontes surgidos del desarrollo cientfico,
que ponen en entredicho las certezas de una ciencia de concepcin mecanicista.
La nueva disciplina se identifica con los objetivos imperialistas del capitalismo industrial y del nacionalismo burgus. Se vincula con la defensa
de la ideologa social burguesa frente a las nuevas fuerzas sociales y sus presupuestos histricos. Se constituye sobre los postulados de una ciencia positiva imperante, racionalista, puesta en cuestin. Naca como un instrumento ideolgico, con miras ambiciosas. Ofreca, a las burguesas occidentales, una clave para explicar el mundo social y el desarrollo histrico a salvo de las contingencias sociales, como un proceso natural, como el producto inexorable de las leyes de la Naturaleza.
Era una salvaguardia frente a quienes ponan en entredicho su dominio. Justificaba su expansin colonial, presentada como el fruto racional de
las necesidades naturales. Pona a disposicin de cada burguesa nacional
un instrumento para justificar su expansionismo y su hegemona. Todo ello
en clave cientfica: como el resultado inexorable de las influencias del Medio natural en los individuos y en la Sociedad, como el imperio de las leyes
naturales.

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

143

No dejaba de ser una propuesta necesaria en un momento en que los


nacionalismos se consolidan, como instrumento excelente de afirmacin
nacional, vinculando cientficamente los valores nacionales al territorio, la
idiosincrasia propia, las virtudes histricas, la continuidad y persistencia
del ser nacional a travs de los tiempos, a un espacio geogrfico especfico.
El avance cientfico en el campo de las disciplinas de la Tierra pareca asegurar, en principio, un conocimiento apropiado para sustentar con solidez
el anlisis de las condiciones geogrficas.
La rpida vinculacin de la geografa con la escuela burguesa es todo
un sntoma al respecto. La geografa otorgaba profundidad histrica a la
nacin burguesa, que poda asimilar y apropiarse del trnsito histrico. La
nacin burguesa echaba sus races en la prehistoria. La patria se confunda
con la propia naturaleza. El territorio inalterable, natural, determinaba la
identidad nacional. La historia desapareca en la medida en que el ser histrico nacional se independizaba del tiempo.
Cubra una necesidad no menos urgente: proporcionaba una alternativa nada desdeable, desde el punto de vista histrico, a las propuestas
del materialismo histrico. Frente al determinismo de las relaciones sociales, el determinismo geogrfico. Frente a la autonoma de la Historia,
la dependencia del acontecer histrico de la Naturaleza. Frente al protagonismo social, el protagonismo fsico. Frente a la dialctica social, la dialctica del hombre con la Naturaleza como dos mundos encontrados.
Frente a la Historia como devenir autnomo de los agentes sociales y
como proceso social, la geografa, el imperio de la determinacin fsica,
de la necesidad natural.
Una geografa para la historia, pero con espacio propio, de acuerdo
con el proyecto que sintetiza F. Ratzel de Anthropogeographie o geografa de los hombres. Una disciplina puente, como este ltimo sealaba, entre las ciencias de la naturaleza y las ciencias humanas. Idea compartida
por H. Mackinder y, sin duda, por un amplio segmento de la comunidad interesada en la geografa. Un proyecto cuya cristalizacin es tarda, pero
cuya justificacin social parece clara.
Las circunstancias sociales hacan aceptable, convincente, e incluso necesaria, una propuesta de ese tipo. Para la sociedad contempornea, incluso cientfica, la hiptesis de una relacin causal entre las condiciones naturales y las formas sociales, as como sobre su evolucin histrica, formaba parte de una cultura compartida. El desbordamiento colonial e imperialista, absolutamente coetneo, vena a fortalecer esa cultura.
Proporcionaba una imagen del mundo maniquea pero reconfortante: la
de una Europa civilizada y hegemnica frente a un mundo primitivo, salvaje, al que haba que llevar la civilizacin. Diferencias que no era difcil
achacar al efecto de una historia privilegiada, determinada por la superioridad del entorno geogrfico europeo. El despojo colonial se justific como
obra civilizadora. Y, como corolario, la ideologa de la superioridad racial
europea, es decir, blanca. Imperialismo y geografa tienen esta relacin que
ha sido sealada en repetidas ocasiones (Hudson, 1977).

144

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

3. De la geografa fsica a la antropogeografa

La geografa fsica aparece delineada desde mediados del siglo XIX,


dentro de la aparente tradicin de la descripcin fsica de la Tierra. No obstante, se define en el seno de una ciencia de la tierra plenamente consolidada, como es la geologa. Circunstancia que ayuda a comprender su perfil
preferente como fisiografa o geomorfologa, que ha condicionado todo el
desarrollo posterior de la misma. La geografa moderna se identifica, a mediados del siglo pasado, con la geografa fsica. Una perspectiva que se extiende en ese perodo y que sustenta la orientacin que se le da en Estados
Unidos y en Alemania, en un primer momento.
3.1.

LA GEOGRAFA FSICA: LA HERMANA MAYOR

La geografa aparece como una geografa fsica, concebida, a su vez,


como una morfologa de la superficie terrestre, como fisiografa, y como
una disciplina en el marco de la geologa. Incorporada por ello a las facultades y centros universitarios de perfil cientfico, dentro de los departamentos de geologa o con rango independiente, como institutos de
geografa.
No es de extraar, por ello, que sus primeras ctedras sean ocupadas
por gelogos, como F. von Richthofen, en Alemania; o como W. Davis, un
astrnomo de formacin, integrado en el departamento de geologa de la
Universidad de Harvard, ste bajo el amparo y patrocinio de los grandes gelogos norteamericanos que impulsaron los famosos Geological and Geographical Surveys, en la segunda mitad del siglo pasado, cuyo impulso ser
decisivo en la definicin de la geografa fsica americana.
Los orgenes de la geografa en los Estados Unidos estn vinculados a
los naturalistas del siglo XIX, como Louis Agassiz, y a los exploradores como
John Wesley Powell y G. K. Gilbert. El establecimiento de la geografa en
Estados Unidos fue la obra de gegrafos fsicos, como Davis, Salisbury y Atwood; no es de extraar, por ello, como se ha resaltado al respecto, que en
los inicios del siglo XX, en los US, la mayor parte de los gegrafos eran especialistas en geomorfologa (Peltier, 1954).
De modo similar, el trabajo de los gelogos alemanes, desde O. Peschel
y G. Gerland a F. von Richthofen, se abre a las perspectivas de una denominada geografa fsica. Los ms significados gegrafos de finales del siglo
pasado y del primer tercio del XX , en Alemania, son geomorflogos, caso de
Penck y Rhl. El equvoco entre fisiografa y geografa fsica se mantendr
con posterioridad. Direccin asentada adems sobre una consistente trayectoria de geografa fsica, que puede identificarse ya desde mediados del
siglo XIX, en obras como la de Mary Sommerville, cuya Physical Geography
se publicaba en 1848. Una ciencia de la Tierra en el marco de las ciencias
de la Naturaleza.
El carcter adelantado de esta consolidacin como disciplina cientfica se explica por el desarrollo de las ciencias afines, en particular la geolo-

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

145

ga, que condicionar, en mayor medida que la herencia de Humboldt, la


evolucin posterior de la misma. La geografa fsica ha sido la piedra angular de la geografa moderna.
As como la geografa fsica aparece con claridad en los proyectos o esbozos de una ciencia geogrfica, la configuracin de sta como nexo de las
ciencias de la Tierra y de las ciencias humanas es tarda. La aparente tardanza en configurarse un campo de conocimiento sobre la estructura socioespacial de la sociedad no ha escapado a la observacin de quienes se han
interesado en la historia de nuestra disciplina.
Dos razones de ndole distinta pueden permitir entender, por una parte, la inexistencia de esos antecedentes y, por otra, la necesidad histrica,
en un momento muy determinado, de una geografa humana, tal como
nace en el ltimo cuarto del siglo pasado. Que el proyecto de una geografa humana no tome forma con anterioridad puede responder a la existencia de una disciplina que, en lo esencial, cubra el campo objetivo que ha
sido y es caracterstico de la geografa moderna, de la geografa como ciencia social. Se trata de la economa poltica, en su forma clsica.
3.2.

LA SUSTITUCIN DE LA ECONOMA POLTICA Y DE LA HISTORIA

Un anlisis de la estructura interna de los trabajos de Economa Poltica clsica es ilustrativo al respecto: el estudio de la poblacin, de los
recursos disponibles, de las actividades econmicas, de las relaciones comerciales, configura un perfil escasamente diferenciado del que ser caracterstico de los trabajos de geografa. Los vnculos no escapaban a los
observadores de finales del siglo pasado: Porque si bien se mira, tanto
la geografa como la ciencia econmica (economa poltica) parten de una
base precisa y necesaria que es el estudio de los elementos naturales, que
relacionan luego con la vida del hombre y sus necesidades. Abrazan,
pues, la una y la otra, dentro de su propio y respectivo campo, los dos
trminos, los dos factores esenciales, que podramos llamar natural y humano (Valle, 1898).
La economa poltica cubra por completo el espectro de los problemas
o el campo de conocimiento que ser peculiar de la moderna geografa, en
cuanto disciplina encuadrada en las ciencias humanas. En consecuencia, la
aparicin de la geografa moderna, como disciplina de la actividad social en
el espacio -de la poblacin, los recursos, la actividad econmica, la distribucin de unos y otros en el espacio- no poda producirse mientras la Economa Poltica clsica persistiera con su habitual perfil.
Hasta finales del siglo pasado constituy una disciplina dedicada al
anlisis de la actividad econmica y su organizacin. Lo haca en el campo
de los principios o fundamentos de la actividad econmica y en su evidencia territorial, es decir, referida a los distintos pases o Estados. Sucede a la
vieja Estadstica, que, como su nombre indica, tena como objeto los Estados, con la que se confunde en origen. Es la Economa Poltica del siglo XVIII y de la mayor parte del siglo XIX .

146

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

A esta categora pertenece el trabajo de A. Humboldt sobre el territorio de Nueva Espaa, que, en tantos aspectos, parece un estudio de geografa en el sentido actual del trmino (Humboldt, 1822). Humboldt no lo
consider como un trabajo geogrfico. Lo denomin Ensayo poltico, porque corresponda con la orientacin y contenidos de una disciplina existente, con un espacio terico-prctico delimitado. De igual modo que el dedicado a Cuba (Humboldt, 1998).
La estructura de estos ensayos polticos demuestra esa coincidencia
significativa con los que vendrn a ser los contenidos de la geografa humana en su dimensin regional: desde las cuestiones de posicin y rasgos
fsicos del territorio, la extensin, el clima, y la divisin territorial, pasando
por la poblacin, la agricultura, el comercio, la Hacienda. De acuerdo con
un enfoque que no difiere de unos trabajos a otros.
La geografa moderna cristaliza cuando esa economa poltica entra en
crisis. Crisis desde dentro, cuando nuevos enfoques en la disciplina econmica arrinconan las temticas tradicionales de la economa poltica. Crisis
externa, porque esa economa poltica clsica es el campo en que se esbozan y desarrollan los postulados marxistas. Dos circunstancias que no han
sido valoradas en el proceso de configuracin de la geografa moderna.
La aparicin de la economa neoclsica, de la mano de A. Marshall, en
el ltimo cuarto del siglo pasado, introduce el anlisis marginal para abordar en condiciones de perfecta competencia la teora de la firma. Desplazaba el centro de atencin del anlisis econmico y de la disciplina econmica, que supone el fin de la economa poltica clsica. Dejaba desocupado
un amplio espacio de conocimiento. La geografa humana se asienta, en
parte, y se desarrolla, en el solar y entre las ruinas del edificio de la tradicional Economa Poltica.
La geografa moderna apareca como una alternativa externa a la historia, cuyo lugar pretenda ocupar. Proporcionar un soporte totalizador de
apariencia cientfica y de relativa consistencia a la historia humana eran cometidos inmediatos en la dcada de 1870. En 1859, C. Darwin haba publicado El origen de las especies, que asentaba la teora de la evolucin sobre
bases cientficas indiscutibles. H. Spencer vulgarizaba una teora cientfica
consistente y de rpida y excelente acogida, en una propuesta seudocientfica, de carcter totalizador, sobre la evolucin social humana, a partir de
los enfoques evolucionistas de Lamarck. C. Marx haba publicado El capital en 1867; en 1890, A. Marshall publicaba Principles of Economics. Las
condiciones objetivas tambin eran favorables: la guerra franco-prusiana y
el aplastamiento de la Comuna aseguraban un tiempo de hegemona tranquila para la burguesa europea.
En esta coyuntura hay que situar el nacimiento de la geografa humana moderna; a caballo de las disciplinas fisiconaturales y de las disciplinas
llamadas humanas. Postura incmoda que no debe ser ajena a las propias
condiciones en que ha de perfilarse, como una disciplina que elabore un
discurso alternativo al del materialismo histrico para la Historia.
Una perspectiva de la que eran conscientes algunos de los promotores
de la nueva disciplina, como M. Dubois, en 1893, al aludir a los enemigos

declarados o disimulados de la idea de la patria. Se les atribua el propsito de demostrar que una cierta sociologa podra sustituir completamente el papel de la geografa; porque necesitan, para sus combinaciones, que
no tienen nada que ver con la ciencia, un hombre abstracto, siempre el mismo, sustrado a toda accin de las influencias complejas de la naturaleza.
La identidad de esos enemigos de la patria con el internacionalismo no parece dudosa.
Vincular la historia con el sustrato fsico terrestre aparece como una
obsesin en los decenios finales del siglo XIX. Aparece hoy como una exigencia ineludible partir de la geologa y la geografa para las investigaciones histricas, no perder de vista el suelo, que debe dar, estudiado de una
manera completa en su forma, en su constitucin, en sus relaciones con el
medio ambiente, en sus recursos, la explicacin de nuestras diferencias, la
clave para comprender la organizacin social y las instituciones de los pueblos. Era la proclama de la Revue gographique que diriga L. Drapeyron,
uno de los ms destacados portavoces e impulsores de la geografa en Francia, desde el decenio de 1870.
La propuesta de una disciplina renovada, asentada sobre la geografa
fsica pero orientada a dar explicacin del mundo social, se identifica en la
denominada antropogeografa o geografa humana, tal y como se entienden
a finales del siglo pasado. La clave de bveda de esa propuesta, la que la
haca viable, era el soporte terico elegido. La moderna geografa se sustentaba en el concepto de las influencias del medio fsico sobre las sociedades humanas.
La novedad aparente provena de que se planteaban en el marco de una
teora cientfica solvente, el darvinismo. Las influencias del Medio sobre el
Hombre, las relaciones Medio-Hombre como se dir ms tarde, constituyen
el ncleo terico de la geografa moderna. Una formulacin decisiva en la
configuracin de la geografa tal y como se contempla en la actualidad y tal
y como se ha desarrollado en el siglo XX . Constituye el gran hallazgo de la
comunidad geogrfica en formacin a finales del siglo XIX .
La consolidacin del marxismo como esquema interpretativo del desarrollo histrico y econmico de las sociedades humanas significaba la configuracin de un saber que careca de contrapunto en la ciencia social imperante. La historia, tal y como se cultivaba en el siglo XIX , incluso en su dimensin positiva, no poda satisfacer las exigencias sociales de explicacin
del desarrollo humano. De la insatisfaccin con esa historia del acontecimiento, meramente descriptiva de la vida poltica superficial, o pobremente
biogrfica de los personajes notables, esclava de una documentacin precisa pero no dominada, de adscripcin positivista, se haca eco, ya en nuestro
siglo, un hombre culto como Ortega y Gasset (Ortega y Gasset, 1957).
La geografa humana, es decir, la nueva geografa de las relaciones
Hombre-Medio, se presentaba como una alternativa. Un discurso articulado de carcter naturalista, frente a la historia como producto social. El discurso de las relaciones Hombre-Medio, como un discurso cientfico sobre
el devenir humano.

CAPTULO

LA GEOGRAFA MODERNA: UNA CIENCIA


DE LAS RELACIONES HOMBRE-MEDIO
En el ltimo cuarto del siglo XIX y en los inicios del siglo XX se perfila
el proyecto geogrfico moderno, desde la definicin del objeto geogrfico
hasta la formulacin de los objetivos que le son propios. Se trata de un esfuerzo por darle a la geografa contornos propios y por construir un marco
terico para la disciplina. El proyecto se enuncia como antropogeografa o
geografa humana. No se contrapone, como pudiera inducirse de la denominacin elegida, a la Geografa Fsica, sino que se construye sobre ella,
convertida en el soporte del conjunto.
La pretensin era delimitar un rea propia; salvar a la geografa de lo
que habr de ser su ms permanente y constante sambenito, de espigar en
todas las dems ciencias. El esfuerzo ms lcido es, precisamente, el de dotar a la geografa de una esfera de trabajo especfica, en el marco de la distribucin convencional del conocimiento cientfico. En ese aspecto, la bsqueda de un marco terico como las relaciones Hombre-Medio otorgaba
a la geografa, adems de una presuncin cientfica, un campo propio.
Los decenios de 1870 y 1880 aparecen como decisivos, como el perodo en que cristalizan propuestas que articularn la geografa moderna, el
de la definicin de los objetivos de la geografa, que proporcionan a sta
lo que, en trminos de Kuhn, puede considerarse paradigma de la disciplina durante ms de un siglo. La geografa se formula como una disciplina
de la interrelacin entre naturaleza y sociedad, asentada en el principio de
las relaciones entre el hombre y el suelo, entendidas, en principio, como las
influencias del suelo sobre el Hombre. La nueva geografa parte del sue-lo y no de la sociedad.
La nueva propuesta recoga una tradicin profunda de la cultura occidental, al mismo tiempo que la enunciaba en trminos renovados, acordes con los fundamentos cientficos modernos. El suelo, como clave explicativa de la organizacin social y de las instituciones polticas: el suelo es el fundamento de toda sociedad, como deca A. Demangeon ya en
el siglo XX . Sin llegar a constituirlo en causa directa de la misma lo convierte, como deca Ratzel, en el nico lazo de cohesin esencial de cada
pueblo.

150

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

Punto de partida que permita, adems, establecer un lmite, una frontera respecto de otras disciplinas fronterizas. La construccin intelectual de
una geografa que comprenda los hechos sociales tiene lugar en un magma
cultural en el que los bordes y las materias de las diversas disciplinas que
se aproximan al objeto social aparecen sin suficiente definicin. Sociologa,
etnografa o antropologa y economa poltica se perfilan como campos
competidores o complementarios para la observacin y anlisis del mundo
social en la segunda mitad de siglo XIX. Cada una con su propia tradicin,
con sus antecedentes, con su cultura.
En ese asalto al amplio y complejo mundo social, en que conviven historia y poltica, poder y desarrollo, entre otras muchas dimensiones, el derecho al reparto, como en el anlogo mundo de las disputas coloniales, se
justifica con la propia tradicin, pero debe asentarse en un objetivo diferenciado. La geografa presentaba el suyo: el suelo, que debe dar, estudiado de
una manera completa en su forma, en su constitucin, en sus relaciones con
el medio ambiente, en sus recursos, la explicacin de nuestras diferencias.
El suelo adquiere, en la nueva geografa poder y dimensin explicativos.
La nueva geografa, interesada en primer lugar por los fenmenos propios de la geografa poltica, aspira a establecer sus causas y fundamentos,
a formular sus principios generales, a partir de la geografa natural o fsica. El objeto de la nueva disciplina son los hombres, las sociedades, pero
en su dimensin local, en su lugar, en su dimensin geogrfica, clave para
su comprensin.
Esta disciplina del suelo se dirige, sin embargo, al Hombre. Era el objetivo de F. Ratzel, como resaltaba Vidal de la Blache: restablecer en la Geografa el elemento humano, cuyos ttulos parecen olvidados, y reconstituir
la unidad de la ciencia geogrfica sobre la base de la Naturaleza y de la
vida: tal es sumariamente el plan de la obra de Ratzel (Vidal de la Blache,
1904). La obra que simboliza este planteamiento es la Antropogeografa
(Ratzel, 1882-1891), la Geografa de los Hombres, como la denominan los
alemanes, la que ms tarde J. Brunhes bautizar, traducir, como Geografa Humana, trmino que acabar imponindose en el uso geogrfico,
sobre otras expresiones que tambin se utilizaron para identificar la nueva
disciplina de las influencias del Medio sobre el Hombre.
1.

La antropogeografa: la ciencia puente

El proyecto de la que F. Ratzel denomin antropogeografa reposaba


sobre las relaciones Hombre-Medio. Como resaltaba Vidal de la Blache respecto de Ratzel, el proyecto de ste haba estado dirigido durante toda su
vida, en todo el desarrollo de su obra, a establecer el lazo entre geografa
humana y geografa fsica. Como una ciencia puente, segn lo expresaba
otro de los gegrafos fundadores (Mackinder, 1887). Era una actitud compartida y generalizada.
La nueva geografa propone una concepcin en la que la tierra, es decir, la naturaleza terrestre, se convierte en el punto de partida de una cien-

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

151

cia cuyo objeto sean las sociedades y el hombre, en la medida en que se


considera que, como individuo y como ser social, est sometido, inexcusablemente, a la influencia de su entorno natural, del lugar en que se desenvuelve. La geografa como disciplina orientada a poner en relacin los hechos humanos con la serie de causas naturales que pueden explicarlos,
como sintetizaba A. Demangeon, un discpulo de Vidal de la Blache. La geografa, que se define como humana se vincula, sin embargo, a la tierra, a
lo fsico, hasta identificarse con ella. Los datos geogrficos, las condiciones geogrficas, los factores geogrficos, se entendern, de modo preferente, como los datos fsicos, como las condiciones naturales, como los
factores fsicos. Una concepcin que ha penetrado profundamente en nuestra cultura.
La Antropogeografa de F. Ratzel se concentra en tres tipos de cuestiones: en primer lugar, establecer, con ayuda de mapas, la manera como los
hombres se hallan distribuidos y agrupados en la Tierra. En segundo lugar,
la explicacin de esta distribucin y reparto de acuerdo con los movimientos de pueblos que se producen a lo largo de la historia. En ltimo trmino, y de forma complementaria y subordinada, los efectos que el medio fsico pueden producir en los individuos y sociedades. Ser esta ltima la que
tendr un mayor alcance y repercusin.
La geografa moderna se constituye como disciplina del espacio o lugar en que el hombre vive y con el objetivo de mostrar las relaciones ntimas y necesarias entre el ser natural con las condiciones del lugar o regin
que habita. Esta relacin entre grupo humano y entorno aparece como una
clave de la nueva geografa.
F. Ratzel lo sintetizaba casi apodcticamente. Segn su formulacin,
los grupos humanos o las sociedades humanas se desarrollan siempre dentro de los lmites de cierto marco natural (Rhamen), ocupando siempre una
posicin precisa en el globo (Stelle), y necesitando siempre para nutrirse,
para subsistir, para crecer, de un cierto espacio (Raum), segn recoga y
resuma J. Brunhes.
Constitucin que facilitaba y facultaba a la geografa para proyectarse sobre la historia poltica, sobre la vida social, sobre la actividad militar y sobre
el resto de las actividades propias de la sociedad. Razas y pueblos, con sus
caracteres fisiolgicos y morales, con sus aptitudes para la vida social, resultaran de esta relacin vinculante con el lugar. Porque, como deca Brunhes, los datos geogrficos se enlazan, como de causa a efecto, con los hechos histricos, y la relacin entre unos y otros aparece tan necesaria, tan
ntima, que sin aqullos fuera imposible de todo punto apreciar y juzgar
con acierto los grandes problemas de la vida humana.
La transformacin tiene lugar en pocos aos. A finales del siglo pasado exista ya la conciencia de la profunda renovacin habida en el marco
de la geografa. A pesar de las reticencias manifestadas por algunos gegrafos fsicos, como O. Peschel, la concepcin de una disciplina de las relaciones del Hombre y el Medio fue aceptada y compartida. La fisiografa,
como se le denominaba entonces a la morfologa de la superficie terrestre,
lo que ms adelante se llamar geomorfologa, se converta en el soporte ex-

152

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

plicativo de la nueva orientacin. Y la geologa se transformaba a su vez en


la clave para comprender los caracteres del suelo. La geologa daba razn
de flora, fauna e historia de cada pas.
Eran las propuestas que divulgaba con especial nfasis la Revue gographique que diriga M. L. Drapeyron, un destacado representante de la geografa histrica francesa, impulsor efectivo del desarrollo de la geografa en
Francia, sobre todo en sus instancias pedaggicas. La moderna propuesta geogrfica, tal y como la formula Ratzel, y como la contemplan Vidal de
la Blache, Mackinder y otros autores, europeos y americanos, ofreca una
razonable apariencia, en su formulacin, sin aparente contradiccin con los
enunciados de las ciencias positivas. Surga en un entorno social receptivo,
culturalmente, a un planteamiento que vinculaba la naturaleza social con
la fsica, la historia con la naturaleza, e, incluso, la psicologa con la naturaleza.
Entender al hombre como un producto de su medio, contemplarlo
en un proceso de adaptacin permanente al mismo; y, como consecuencia,
plantear una disciplina que estudie de modo cientfico la interaccin entre
el hombre y su medio ofreca una alternativa radical tanto a la geografa
fsica como a la geografa poltica. A la primera porque la involucraba en
un proceso explicativo que desbordaba el simple anlisis fsico. A la segunda porque la situaba, al menos en apariencia, ante problemas que podan
ser abordados de forma rigurosa.
La nueva disciplina, la geografa poltica de nuevo cuo, rebautizada
como Antropogeografa o geografa humana, poda presentarse como una
ciencia cuya principal funcin consiste en poner de manifiesto las variaciones locales de la interaccin del hombre en sociedad y de su medio
(Mackinder, 1887).
La nueva geografa poda integrar en un nico objetivo las dos ramas
de la geografa, cubrir esa rea puente entre las ciencias naturales y las sociales que reclamaba el propio Mackinder: Es tarea del gegrafo tender un
puente sobre un abismo que, en opinin de muchos, est rompiendo el
equilibrio de nuestra cultura (Mackinder, 1887). Un discurso coincidente
con el de Ratzel, segn el propio Vidal de la Blache: introducir al hombre
en la geografa. Debemos entender en la geografa fsica.
Para los contemporneos significaba el trnsito de la geografa hacia
el estatuto de ciencia, con un prometedor y amplio campo de accin. Se
cumpla lo que Mackinder expresaba como una aspiracin: reconvertir un
simple cuerpo de informacin en una disciplina cientfica. El nicho para
la geografa estaba dispuesto, y las condiciones sociales para su incubacin
rpida tambin, de tal modo que pudiera constituirse una comunidad social vinculada a un proyecto de perfiles definidos, la comunidad de gegrafos que resalta Capel; se trataba de proporcionarle el adecuado espacio epistemolgico. La geografa adquira y, sobre todo, perfilaba, su marco terico-interpretativo fundamental de los tiempos modernos, el de las relaciones
Hombre-Medio, en realidad, las influencias del Medio en el Hombre.
La geografa moderna se interesaba por el sustrato terrestre que constituye el medio de la evolucin natural y se planteaba como objetivo de-

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

153

clarado establecer el puente entre el Medio y el Hombre. La geografa


moderna surge como una disciplina de las relaciones del Hombre con el
Medio. ste es identificado como medio geogrfico, reducido, de forma
ms o menos explcita, al medio fsico o medio natural.
La geografa es entendida como una disciplina positiva que abarca el nexo entre Naturaleza y Hombre, como una disciplina ambiental.
Lo es en cuanto se inserta en este marco cultural de referencia que define las ciencias de la Tierra desde el siglo pasado. Lo es porque convierte
al medio en un factor primario, es decir sobresaliente, en la dualidad Naturaleza-Sociedad. Inclinacin que permite entender, tanto las tentaciones deterministas que anidan en el discurso geogrfico como la hegemona de lo fsico en la cultura geogrfica durante casi un siglo. Durante
este tiempo, la asociacin de la geografa con el sustrato fsico y la preeminencia de la formacin naturalista han sido dos constantes de la tradicin geogrfica moderna. Estn en relacin con el carcter sustantivo
del concepto de medio.
2. El medio geogrfico: un concepto clave

El proyecto para la geografa moderna est centrado en dos conceptos


clave como son el medio -geogrfico- y la regin. Se elaboraron conceptos clave de la geografa moderna: el concepto de medio geogrfico y el concepto de regin natural o geogrfica, que se identifica con el primero: Un
"medio" es una regin natural (Mackinder, 1887). Responden a un proyecto de coherencia, en el que hay que resaltar, desde el punto de vista metodolgico, el hincapi sobresaliente en la argumentacin como eje del proceso discursivo en la geografa.
El concepto de medio, trmino acuado por el historiador H. Taine a
mediados del siglo pasado, con un significado y alcance ms amplio, cala
profundamente en la constitucin de la geografa moderna, y se identifica
tan absolutamente con ella desde un punto de vista cultural y social, que su
mutacin en medio geogrfico no deja de tener especial significacin. El medio geogrfico es el medio fsico por antonomasia. Su fuerza cultural se impone a la conviccin explicativa. El medio geogrfico, con esta acepcin estricta equivalente a condiciones naturales (geogrficas) se transforma en
uno de los conceptos-eje de la geografa moderna.
La teora evolucionista ofreca el marco terico adecuado para situar
la nueva propuesta geogrfica: el medio, environment o milieu, como concepto clave para situar el sistema de relaciones en que los seres humanos
adquieren sus principales rasgos sociales; y ese sistema de relaciones, en lo
que tienen de marco para el desarrollo de las comunidades sociales a travs de la adaptacin y la evolucin en el tiempo. Por otra parte, el concepto de medio tiene un carcter locativo y delimitado. Se identifica en un lugar o rea diferenciado respecto de los dems. Y en esa perspectiva tiene o
logra sentido. Se adecuaba a la perfeccin a una disciplina que tena que
ver con la diferenciacin interna de la superficie terrestre.

154

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

La idea predominante en un amplio sector de la comunidad geogrfica y de la sociedad, en ese perodo, ubicaba la nueva geografa, la geografa cientfica, en este contexto, el del conocimiento razonado y orgnico de cuantos fenmenos acaecen en la superficie del planeta, y de
las relaciones que existen entre el ambiente y las condiciones fsicas terrestres, por una parte, y los organismos todos, por otra, que viven ese
ambiente y estn sometidos, ms o menos, a la accin de esas condiciones fsicas. Ms an, como destacaba el mismo autor al identificar el
gran problema de la geografa, se trataba de determinar, con toda precisin y verdad, la influencia que las formas y condiciones de la superficie terrestre en cada lugar, ejercen en el proceso mental de sus habitantes (Mili, 1905).
La idea compartida sobre la nueva geografa contemplaba sta como
la disciplina que investiga la relacin entre los componentes fsicos y las
asociaciones polticas que forman los pueblos, la prosperidad de las naciones. La confianza en las posibilidades de la geografa moderna, como
ciencia, permita considerar un futuro en el que pudiera llegar a frmulas
o leyes que determinen, por ejemplo, la relacin entre la idea artstica o religiosa de un pueblo y el medio natural en que se ha desarrollado y vive
(Mill, 1905).
La conviccin de que los fenmenos humanos se corresponden con fenmenos fsicos, y de que a travs de las condiciones fsicas o naturales se
alcanza a entender los hechos sociales, no slo era un estado de opinin
compartido sino que se consideraba avalado por una tradicin intelectual
y soportado por la propia ciencia, en cuyo movimiento se inscriba la nueva geografa. Para los gegrafos que viven entre los siglos XIX y XX, la geografa moderna, asentada sobre la consistente base de las teoras evolucionistas, haba supuesto superar el carcter de mera descripcin ms o menos pintoresca de las regiones de la Tierra, e incorporarse al estatuto de
ciencia metdica, con similar rango a las dems ciencias fsicas.
3.

Una geografa ambiental:


ambientalismo y determinismo geogrfico

La geografa naca con un marcado signo ambiental; se puede pensar que no era casual. La primera definicin de la geografa moderna, tal y
como se delinea a finales del siglo XIX , y entendiendo por geografa moderna el cuerpo doctrinal que pretende dar una explicacin totalizadora de lo
social y lo fsico, en el marco de una ciencia positiva, contiene una acentuada orientacin ambiental.
Contemplar la geografa como una disciplina orientada al estudio de
las formas y caracteres de la superficie terrestre, en cuanto escenario o medio fsico, que condiciona la existencia de los seres vivientes, as como las
reacciones de stos a tales condicionamientos, en orden a explicar la sntesis suprema de las relaciones totales de la superficie terrestre con la vida
de las plantas, de los animales y del hombre, se convierte en una forma de

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

155

pensar socialmente aceptada, como sintetizaba un gegrafo espaol (Bulln, 1916). El ambientalismo impregn, por razones histricas y metodolgicas, el origen de la geografa.
El ambientalismo geogrfico fue un componente natural en la constitucin de la geografa moderna. La formulacin ambiental enraizaba sin
dificultades en la tradicin cultural occidental y se insertaba en la cultura
cientfica inmediata. Las relaciones Hombre-Medio encajaban en los postulados del evolucionismo, o al menos se formulaban en un lenguaje de
apariencia comn y con una ptica anloga. Desde una perspectiva cientfica, la formulacin de la nueva geografa pareca corresponder con el estado cientfico del momento. En el mbito cultural gozaba de una profunda tradicin.
3.1.

TRADICIN CULTURAL Y AMBIENTALISMO

El ambientalismo hipocrtico, recuperado en el siglo XVIII , haba inducido el desarrollo de la medicina higienista y estimulado el cultivo de lo
que ser la geografa mdica desde finales del siglo ilustrado, entendida
como parte de la patologa general que trataba de la distribucin de las especies morbosas en relacin con los climas y con las circunstancias fsicas
de los diversos lugares.
La vinculacin con el ambiente no se circunscribir a los estados morbosos. El carcter, las aptitudes, los comportamientos, individuales y sociales quedarn tambin asociados a l. Sentimientos, pensamientos, costumbres estaran condicionados por la naturaleza fsica: cuerpo y alma de los
hombres se corresponden con el ser del pas, segn enunciaba Hipcrates.
Tradicin cultural reforzada por la propia herencia judeocristiana, que haca al hombre una criatura del limo de la tierra.
Un ambientalismo ms radical formaba parte de la tradicin occidental ms reciente. Montesquieu haba formulado ese vnculo dependiente de una forma drstica: las distintas necesidades en los diferentes
climas han formado las diferentes maneras de vivir, y estas diversas maneras de vivir han originado las distintas clases de leyes. Y, en trminos
an ms contundentes, lo expresaba Herder, al apuntar que antes que
una nacin aparezca sobre el mundo, las cadenas de montaas, los repliegues del terreno y de los ros marcan ya, con rasgos indelebles, la fisonoma de la historia.
La cultura occidental era receptiva, por tanto, al ambientalismo en
formulaciones de muy diverso calado. Extremado o comedido formaba parte de esa cultura; forma parte de nuestra cultura. El mismo I. Kant se muestra siervo de esa concepcin que hace del suelo, de los factores fsicos, el
soporte obligado de las condiciones morales de los pueblos y de los seres.
Es lo que convierte, a la que l denomina geografa fsica, en el fundamento explicativo de los rasgos humanos. Le reconoce ser no slo el fundamento de la Historia, sino tambin el de todas las dems geografas posibles (Kant, 1968).

156

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

Es cierto que el ambientalismo secular tiene poco que ver, en su expresin o formulacin, con el moderno. Ni Hipcrates, ni Galeno, ni Bodin
o Montesquieu, conciben el suelo, el clima o el ambiente como se har a
partir del siglo XIX. El suelo, en la cultura occidental ha sido, hasta el siglo
pasado, un puro sustrato o tablado, un escenario, de acuerdo con la elaboracin griega. Sus atributos no van ms all de su forma, de sus contornos.
Eran ms importantes sus propiedades, en el sentido medieval del trmino.
El propio ambiente, desde la consideracin geogrfica, no sobrepasaba la
distincin de llanuras, mesetas y montaas, conceptos, por otra parte, por
completo imprecisos y ambiguos.
El clima de esta tradicin milenaria tiene poco que ver con nuestro
concepto moderno de clima. Responde en mayor medida al concepto de
climas de los clsicos, esto es, a las grandes divisiones o crculos celestes y
su proyeccin sobre la Tierra: zonas cuyo nico rasgo ambiental o climtico, en sentido moderno, se reduce al grado de calor. Zonas trridas, zonas
templadas, zonas fras, como nico utillaje climtico, en la medida en que
el concepto de temperatura, ni ha sido elaborado ni es mensurable. Entre
otras razones porque tampoco se planteaban la medida de tales fenmenos.
Responden a una concepcin distinta de la naturaleza (Crosby, 1997).
El ambiente tiene, para las gentes anteriores al siglo XIX , una componente ms astrolgica que emprica. Lo que hoy denominamos clima no forma parte de la concepciones premodernas, en las que los fenmenos atmosfricos quedan sujetos a la determinacin astral. Son parte de la naturaleza de las cosas. Los cuatro elementos, como las cuatro cualidades, como
las complexiones humanas, como las estaciones. Calor y fro, humedad y sequedad, hielo y granizo, lo mismo que los azotes o plagas, son atributos de
los cuerpos celestes cuyo trnsito regular por las estaciones los distribuye
sobre la superficie terrestre. Determinado astro de condicin hmeda aporta lluvias, de igual modo que el de condicin fra provocar hielos. Son fenmenos -los que llamamos climticos- que para los antiguos se encuadran en otros esquemas de entendimiento y explicacin.
En este sentido, el ambientalismo, como descubren las expresiones
que aparecen sistemticamente en los gegrafos llamados clsicos, definen
una concepcin de la geografa que responde al modo de pensar moderno.
Se fundamenta en la distincin entre Hombre y Naturaleza como entidades
contrapuestas. Distincin impensable en el pensamiento medieval.
Se formula como disciplina de las influencias del medio en el hombre.
El epicentro es el medio, no el hombre, o como el propio Vidal lo formula,
el lugar no los hombres. Expresin contradictoria en la medida en que los
hombres constituyen la preocupacin, el centro de inters, de esta nueva geografa. Una Geografa apoyada en la determinacin del medio. No en la
predeterminacin. Formulado de otra manera, los destinos de las sociedades
humanas no estn escritos de antemano y desde la eternidad como afirmaba Ritter y como postulaban Montesquieu y Herder.
Para los gegrafos de la primera etapa de la moderna Geografa Humana son destinos histricos, y por tanto variables. Y esto ocurre en Ratzel
y en Vidal de la Blache, si bien uno y otro tengan expresiones drsticas que

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

157

han permitido interpretaciones deterministas radicales. Lo que estos gegrafos consideran es que en esa relacin histrica entre una colectividad humana y unas condiciones geogrficas -es decir, fsicas- dadas, son stas las
que actan de molde; ste es el presupuesto epistemolgico fundamental.
Vidal de la Blache lo expresaba de modo explcito: Los hechos de geografa humana se vinculan a un mbito terrestre y slo son explicables por
l. Estn en relacin con el medio que crea, en cada parte de la Tierra, la
combinacin de las condiciones fsicas. A partir de un concepto de lo geogrfico como lo que concierne a las influencias del Medio en la Historia. La
geografa contempla ese binomio que es esencial en su entendimiento moderno, desde la atalaya del Medio.
Un problema, en cuya formulacin los gegrafos se dejaron encerrar
en los precientficos enunciados de la cultura astrolgica, como seal, con
certera crtica, Lucien Febvre decenios ms tarde. Destacaba cmo los primeros planteamientos de la Geografa recogan ciertos problemas en la
misma forma que los planteaba la tradicin. Como l sealaba, el lenguaje de las influencias no era propio de la poca cientfica, corresponda a otra
etapa: La influencia no es una palabra del lenguaje cientfico, sino del lenguaje astrolgico. Que se deje, pues, de una vez para siempre, a los astrlogos y dems charlatanes. La geografa incurre en otorgar al suelo una
especie de poder creador para hacer de l el productor y animador de las
formas sociales. Sin embargo, ese lenguaje era el que haba sustentado la
constitucin de la geografa moderna.
3.2.

LA CONDICIN CIENTFICA: EL DETERMINISMO GEOGRFICO

La geografa estableci su marco epistemolgico como disciplina cientfica dirigida a descubrir y enunciar los principios generales, las tendencias
bsicas, las regularidades que rigen el desarrollo del medio y su influencia
en el hombre. La nueva geografa buscaba regularidades y leyes en las relaciones del Hombre con el Medio, y confiaba en alcanzar a enunciarlas a
partir de la observacin emprica.
Aspiracin y condiciones que aparecan claras para los contemporneos: No hay Ciencia mientras no se deduzcan de los hechos y de los fenmenos principios y leyes generales que representen un conjunto de gran
solidez filosfica... Y la Ciencia se levanta sobre el slido andamio de las
hiptesis que permiten situar los hechos para mayor armona del conjunto (De Buen, 1916). Los gegrafos de la primera hora pretendan fundar un campo de conocimiento que se vinculaba a la ciencia positiva, tal y
como sta se concibe en el siglo XIX.
La geografa se constituye como una disciplina emprica, de observacin, cuyo material son los fenmenos geogrficos. Recoger hechos geogrficos, clasificarlos y ordenarlos, establecer su distribucin, compararlos
y descubrir las relaciones que se producen entre ellos, forma parte del mtodo. El objetivo era llegar a establecer por inferencia o induccin las regularidades observadas o supuestas, los principios que rigen su produccin,

158

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

las leyes de validez universal, que dan razn de los vnculos entre el Hombre y el Medio y sus distintas manifestaciones o variaciones geogrficas. Las
que deben permitir prever sus consecuencias, adelantarse a sus efectos, prevenirlos o evitarlos.
Las leyes cientficas expresan una relacin de causalidad entre los factores o variables determinantes o independientes, y los elementos condicionados, las variables dependientes. Reunidas determinadas condiciones o
circunstancias se pueda afirmar que se derivarn efectos tambin determinados y, por tanto, previsibles. La determinacin causal representa slo el
rasgo ms sobresaliente de una filosofa del conocimiento que, en el siglo
pasado, es el fundamento de la propia ciencia positiva, tal como se la conceba en esa poca.
La geografa, por razones de origen, por razones conceptuales y culturales, no poda ser sino causal y por tanto determinista. Se encuentra de
forma generalizada y sistemtica en los primeros gegrafos modernos. Hay
en las historias de la geografa ms tradicionales y en la prctica terica de
los gegrafos una especie de sndrome de culpa, a modo de pecado original
de la geografa moderna, vinculado, en este caso, al determinismo geogrfico. Especie de culpa que acompaa a la geografa a partir de las crticas
que recibe desde mbitos diversos y, sobre todo, por parte del historiador
L. Febvre.
Se olvida que ese rasgo pertenece a la propia naturaleza de la ciencia
moderna y que anida en la cultura europea muy profundamente, sin duda
con anterioridad a su formulacin geogrfica. Que la geografa no hizo sino
incorporar a su propia definicin, tanto la determinacin cientfica como la
cultural. El determinismo geogrfico o natural, tal y como lo entienden y
formulan los gegrafos de la primera generacin moderna, perteneca al
acervo cultural y cientfico contemporneo.
En los ltimos decenios del siglo XIX se consolida una actitud compartida en el sentido de que era posible construir una disciplina cientfica
cuyo objeto eran las influencias del Medio -environment- en la Sociedad.
Se abord desde presupuestos y enfoques diversos, de acuerdo con la procedencia y formacin de los principales protagonistas de ese esfuerzo, en
relacin con su trasfondo cultural y filosfico, y en virtud del contexto ideolgico en que se desenvuelven. La definicin de un proyecto geogrfico moderno se ve afectada por todos estos condicionantes, que marcan el perfil
inicial y el desarrollo de la geografa moderna en el siglo XX .
4.

La decantacin del proyecto geogrfico: una ciencia positiva

La manifiesta coincidencia que se produce a finales del siglo XIX al establecer los rasgos generales de la geografa moderna, al insertarla en el entorno cientfico-cultural de la poca, y al asignarle un objetivo de indudable trascendencia ideolgica, como ocurre en las influencias-relaciones
Hombre-Medio, no se manifiesta, en cambio, al definir la dimensin conceptual y terica de la nueva disciplina.

LA FUNDACION DE LA GEOGRAFIA

Hay en ello un dficit que acompaa la evolucin de la geografa moderna. Un dficit de reflexin terica y metodolgica que L. Febvre apuntaba ya respecto de los gegrafos franceses: Las obras de teora, los libros
de conjunto sobre la materia, el fin y los mtodos de la geografa humana,
son muy raros en Francia; dficit que forma parte de la tradicin de la disciplina. Los gegrafos se mostraban incapaces de atribuir un perfil nico a
la disciplina y de ordenar sus contenidos.
Desde dentro, se debatan en la definicin de la geografa como simple
ciencia de la distribucin espacial y localizacin de los fenmenos geogrficos o como una ciencia de mayor calado, causal y general, e incluso como
una simple disciplina artstica. Desde fuera de ella, desde distintos campos,
se resaltaba la vaciedad de contenidos o el carcter superfluo de los mismos, en la medida en que la geografa apareca como una simple agregacin de conocimientos pertenecientes a otras disciplinas bien definidas.
La confusin conceptual -confusin epistemolgica-, es un rasgo
destacado de esta primera etapa de la geografa moderna. La decantacin
de un proyecto geogrfico se produce en un marco de propuestas muy diversas, contrapuestas desde la perspectiva terico-conceptual y de la filosofa subyacente.
No resulta ajeno a la variada procedencia de quienes contemplaron la
posibilidad de fundar un conocimiento renovado de ndole geogrfica y de
naturaleza cientfica. Eran conscientes de las dificultades de asentar una
disciplina geogrfica condicionada por una tradicin cultural que haca de
lo geogrfico un vasto campo de conocimientos dispares y sin vnculo interno. La geografa, tal y como se la entenda, careca de una concepcin
unitaria. Los gegrafos aspiraban a dotarla de un cuerpo terico y de una
estructura sistemtica equiparable a la de cualquier otra ciencia contempornea.
A pesar del escaso afecto que los gegrafos han mostrado hacia las
reflexiones terico-metodolgicas, ese trabajo fue abordado desde enfoques y posiciones contrapuestas. Y fue abordado no slo desde la definicin de la geografa y la determinacin de su materia o objeto sino tambin desde la preocupacin por darle una estructura interna acorde con
su estatuto de ciencia.
La crtica resaltaba que la geografa tal y cual se escribe y se ensea
no es sino una aglomeracin heterognea de informaciones fragmentadas
que pertenecen a campos cientficos con reconocida fundamentacin cientfica. La nueva comunidad geogrfica buscaba proporcionar a la geografa un horizonte ms abierto. Para ello pareca obligado construir un concepto claro y lgico de la geografa, que permitiera situarla en el
contexto cientfico y ubicar cada una de sus ramas dentro de la propia
geografa. Lo que exiga, a ttulo previo, establecer el nmero, entidad y alcance de stas.
Se trataba de darle a la geografa un objetivo preciso y una teora
central. Era obligado renunciar a aquellos componentes incoherentes,
salvando la geografa de los entusiastas demasiado celosos que pretenden
incluir en ella toda suerte de conocimientos humanos. Si bien esta idea

160

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

no siempre fuera compartida por todos los gegrafos. En uno y otro caso
se trataba de definir no slo el estatuto de la geografa como ciencia, sino
tambin de establecer su sistemtica. Haba que configurar el cuerpo de
doctrina, los componentes y ramas, los vnculos objetivos y metodolgicos
entre ellas, la estructura del conocimiento geogrfico, y los objetos sobre
los que cada una se constituye. Y haba que asegurarse un nicho profesional.
En la divergencia intervienen sensibilidades distintas que responden a
formaciones diferentes. La actitud de los gegrafos de adscripcin fsica,
como es el caso de los norteamericanos, es clara. Abogan por configurar una
geografa de las relaciones entre el Medio y los seres vivos, entre el Medio y
el Hombre, por tanto, de carcter general. As la formula W. Davis, principal
adalid de esta concepcin. Reclamaba, de forma directa, una geografa
cientfica, considerada desde la ptica de una disciplina con cuerpo terico explcito. Cuando Davis propugna una geografa cientfica lo hace desde un especfico entendimiento del conocimiento cientfico, el del positivismo. Propugnaba mantenerse fiel a los orgenes.
La disposicin de los gegrafos de formacin histrica, representada
por los franceses, en una primera instancia, pero tambin por una creciente parte de los alemanes e italianos, se decanta hacia la geografa como
ciencia de la organizacin del espacio. Enunciado que debemos entender
como ciencia de la configuracin o distribucin de los fenmenos geogrficos, as como de su apariencia o fisonoma, como paisaje.
La sutilidad de los matices no distancia excesivamente a autores como
Vidal de la Blache y A. Hettner, principales abanderados de esta geografa de
la localizacin, que propugnar, ms tarde, R. Hartshorne en Estados Unidos. Comparten el perfil bsico del concepto de ciencia, y la idea de una geografa cientfica. No obstante, resultan mucho ms permeables a propuestas
epistemolgicas alternativas al positivismo, de raz idealista. La doble sensibilidad, de formacin por un lado, de filosofa por otro, orienta las dos principales propuestas que se manifiestan en el primer tercio del siglo XX.
El debate se perfila en esos aos entre dos opciones. Situar la geografa
como una disciplina de la extensin de los fenmenos fsicos y sociales sobre
la superficie terrestre, una concepcin compartida y extendida, dentro y fuera de ella. O hacer de ella una disciplina de la relacin entre el sustrato
abitico y el orgnico, tal y como se formulaba en sus decenios iniciales.
En el primer sentido se desarrolla el proyecto intelectual de A. Hettner
y de la mayor parte de la geografa europea. En el segundo se centra la formulacin americana, en torno a las posturas de W. M. Davis, que reivindicaba ese patrn para la Geografa en 1906: El campo entero de la Geografa es el estudio de la relacin entre la Tierra y la vida. Una concepcin
que el gegrafo americano se limitaba a enunciar en el marco de un debate ya configurado en los primeros aos del siglo XX.
Frente a las objeciones de que tal concepcin no consideraba los fenmenos de localizacin, contemplados como inherentes a la geografa, argan que estaban comprendidos en su propuesta. Entendan que sta aseguraba la coherencia de los mismos, al acotarlos, evitando que pudieran

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

161

plantearse como geogrficos fenmenos de simple distribucin. Lo ejemplificaban en relacin con la distribucin de los instrumentos de msica y
las obras de arte, como una muestra de lo que no constitua para ellos geografa. Resaltaban que, en cambio, proporcionaba una dimensin cientfica
a la geografa, al superar la mera descripcin en una explicacin razonada.
Actitud compartida por una parte significativa de gegrafos anglosajones y
por una parte sustancial de los gegrafos de formacin naturalista.
5. Una ciencia general de las relaciones entre el Medio
y los seres vivos

Para los gegrafos de formacin fsica la geografa se propone como


una ciencia de las relaciones Tierra-seres vivos. Lo formulan desde una
ptica ambiental, que circunscribe la disciplina al estudio de las relaciones
entre los diversos medios fsicos terrestres y los seres vivos habitantes en
ellos, entre ellos los humanos. Como una disciplina general cuyo perfil se
aproxima mucho a lo que se puede denominar una ecologa de los seres
vivos. Una ciencia natural de las relaciones entre el Medio y los seres vivos, como parte de las ciencias naturales. Es la geografa general segn la
concepcin de esta corriente.
Acotan y perfilan un tipo de disciplina que responde al planteamiento
ms generalizado de finales del siglo XIX, con un notable arraigo en Estados Unidos, donde la geografa alemana de la primera etapa goza de un
prestigio generalizado. La influencia alemana fue casi exclusiva hasta entrado el siglo actual, como reconoca I. Bowman al traducir la Geografa
humana de J. Brunhes: Nuestra devocin por los manuales alemanes de
geografa y particularmente por la Antropogeografa de Ratzel, nos haba
hecho necesariamente ms familiares las fuentes de la ciencia geogrfica
alemana. Lo corroboraba, aos ms tarde, C. Sauer.
El esfuerzo sistematizador para reducir este campo a un conjunto coherente de ramas cuyas relaciones quedaran reconocidas dentro del tronco
comn lo protagonizan los gegrafos norteamericanos que responden a una
escuela de intensa definicin naturalista. El mximo exponente es el geomorflogo W. M. Davis. Sus concepciones las comparten gegrafos europeos, britnicos y continentales, sobremanera los de cultura naturalista. Entre stos, la mayora de los espaoles, cuyo ejemplo es muy ilustrativo en
este aspecto (Gmez Mendoza, 1997).
La geografa americana se constituye como una disciplina naturalista
y como una geografa fsica -fisiografa- dominante. As se evidenciaba
con motivo del VIII Congreso Internacional de geografa que se celebr en
Estados Unidos en 1904. Como resaltaba un asistente al mismo, predominaron los estudios sobre geografa natural o fsica, es decir, los del grupo de
fisiografa. De forma expresiva, segn el mismo testimonio, las secciones
relacionadas con la geografa humana, es decir, con la Antropogeografa, no
llegaron, siquiera, a reunirse. Un indicador fehaciente de la tradicin geogrfica americana en su perodo constituyente.

162

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

Reivindicaban una concepcin capaz de dar sentido al cuerpo de la geografa articulando un coherente sistema de subdisciplinas. La geografa se
formulaba como una disciplina que aborda las relaciones de lo inorgnico
con lo orgnico, dos polos que establecan la primera divisin lgica: la fisiografa, para el primero, y la ontografa, para el segundo. Eran las denominaciones que proponan desde Amrica. Campo, el de la fisiografa, que
comprenda tanto las subdisciplinas que corresponden a los elementos del
medio ambiente fsico, tierra aire y agua, como la que aborda la Tierra
como cuerpo celeste, cuya consideracin se mantena.
La fisiografa de la superficie terrestre, la meteorologa y oceanografa, adems de una geoplanetologa, daban cuerpo a lo que podramos
entender, en lenguaje actual, como geografa fsica. Configuraban la variable independiente de las relaciones Hombre y Medio. La ontografa, como
rama de los seres vivos, comprenda y sistematizaba los conocimientos referidos al mundo vegetal, al animal y al hombre. La fitogeografa, la zoogeografa y la antropogeografa integraban el edificio conceptual de la geografa tal y como lo perfilaban los gegrafos americanos a principios de
este siglo y, en general, los gegrafos de filosofa positivista. Esos campos
constituan la variable dependiente de las relaciones Medio-Seres Vivos
(entre stos, el Hombre).
6. La dimensin regional de las relaciones Hombre-Medio:
otra perspectiva

El esfuerzo de sistematizacin y ordenador de la geografa moderna


desde una perspectiva cientfica positiva y en el marco de la filosofa positivista tiene su contrapartida en las propuestas que, desde una tradicin personal y acadmica distinta, desde postulados intelectuales diferentes, ms afines a las nuevas filosofas del sujeto, surgen en Europa en el mismo perodo.
La propuesta europea se articula sobre la tradicin histrica francesa,
tiene una notable contribucin intelectual, crtica y positiva, de un historiador como Lucien Febvre, y se elabora como una construccin sistemtica en Alemania. Su expresin ms conocida es la de A. Hettner (1859-1941),
un gegrafo fsico -geomorflogo tambin- orientado a la geografa regional. La confluencia entre ambas trayectorias no significa coincidencia de
planteamiento. Propugan, frente a la concepcin general de la geografa, la
concepcin regionalista de la disciplina. Frente a la afirmacin de lo general, la relevancia de lo singular.
6.1.

LA DEFINICIN REGIONAL: UN PROCESO PAULATINO

La configuracin de la tradicin regional en la geografa se produce


por la confluencia de varias corrientes que aparecen como independientes:
la del regionalismo y la del paisaje. La primera se configura en Francia y
Alemania. La segunda es estrictamente alemana. A. Hettner es quien da for-

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

163

ma, de modo sistemtico, a la primera, desde una perspectiva acadmica.


Los gegrafos franceses fueron los que le dieron popularidad. Y un historiador francs, L. Febvre, es el autor de su argumentada crtica respecto del
frente positivista y defensa del acoso sociolgico. Por estas vas, y con la colaboracin de Febvre, se construye el discurso regional que prevaleci durante medio siglo en la geografa moderna. Un discurso cuyas resonancias
intelectuales no han desaparecido.
El giro que se produce en el pensamiento geogrfico, ms significativo
en las escuelas germnica y francesa, no es una reaccin autnoma dentro
de la geografa ni representa un problema geogrfico. Responde a un movimiento general de la cultura europea occidental asumido por gegrafos.
Representa la resonancia en la geografa de un cambio de la ideologa dominante hacia el irracionalismo, identificado con la prdida de la fe viva
en la ciencia, que dijo Ortega y Gasset. Un proceso que prima lo intuitivo
sobre lo racional, lo espontneo sobre lo ordenado, lo subjetivo sobre lo objetivo, el instinto sobre la razn.
El cambio de rumbo en la geografa moderna es progresivo. Los gegrafos que lo esbozan parten, todos ellos, de una concepcin positivista predominante. Un anlisis detenido de los textos ms representativos de la reflexin geogrfica de la primera mitad del siglo muestra con nitidez que el
cambio epistemolgico no corresponde tanto a los fundadores de la geografa moderna como a sus herederos de segunda generacin. Unos y otros
derivan hacia la geografa regional y del paisaje, que llegarn a identificarse como la misma geografa.
Es patente en los primeros y en sus discpulos directos, desde Vidal
de la Blache a A. Demangeon. Vinculaban el estudio regional en el marco de
una disciplina generalizadora, como lo expresa Brunhes: Esta geografa regional constituye uno de los puntos de apoyo esenciales de la Geografa General; para abarcar bien los hechos generales es bueno partir de lo particular, lo localizado, lo regional (Brunhes, 1921). Lo haba apuntado el propio Vidal de la Blache.
No pona en entredicho la finalidad de la generalizacin del conocimiento, pero reclamaba hacerlo sobre un soporte consistente, es decir, sobre buenos estudios locales, esto es regionales, de las influencias del Medio
sobre el Hombre: No podra aconsejarse nada mejor que la realizacin de
estudios analticos, de monografas en las que las relaciones entre las condiciones geogrficas y los hechos sociales fuesen observados de cerca, dentro de un restringido campo previamente seleccionado (Vidai, 1902).
El principio de causalidad, el objetivo legitimador del conocimiento
cientfico, la plena conciencia de que la geografa es una ciencia positiva, el
reconocimiento de la neutralidad del proceso de conocimiento, la aceptacin de los hechos de observacin como el punto crucial de la construccin
cientfica, estn presentes de forma constante en ellos. No hay renuncia en
la concepcin epistemolgica. Hay cautela metodolgica y hay una deficiente formacin cientfica, como en el propio Vidai de la Blache (Buttimer,
1980). Hay prudencia en el manejo de los datos, pero no existe como una
alternativa consciente y elaborada.

164

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

Hay una progresiva resistencia a aceptar enunciados de carcter general, como lo expresaba Vidal de la Blache en 1899, en la leccin de apertura
de un curso de geografa de Francia. Reconoca, como fin de la geografa, el
conocimiento de leyes generales. Situaba ese objetivo en un marco local, en
cuanto pretende estudiarlas en su aplicacin a los diversos medios. El recurso a las leyes generales aparece como obligado para explicar las diferencias de fisonoma que presentan las regiones. El traslado de los objetivos generales a los locales se esboza con claridad. Para Vidal de la Blache, que no
es el nico que enfoca en este sentido la geografa, los estudios regionales se
decantan como el principal foco de atencin del trabajo geogrfico.
La ciencia geogrfica, basada en las relaciones Hombre-Medio, exige,
para sobrevivir, segn estos gegrafos, eliminar los resquicios de las generalizaciones ambientales. En cierto modo significa que, con cierto aire de
paradoja, la geografa necesitaba, para poder mantener su concepcin ambiental, como disciplina de las relaciones entre el Hombre y el Medio, renunciar al ambientalismo genrico.
Los gegrafos hacan hincapi sobre el Medio y el Hombre en un entorno especfico: sobre el lugar del hombre habitante. Concentraron su atencin sobre el espacio determinado. Marcan los distingos sutiles que permiten separar la geografa de las disciplinas sistemticas. De las influencias del
Medio sobre el Hombre que definen la primera formulacin de la geografa
moderna, a las relaciones del Medio y el Hombre en un marco preciso, concreto y en una perspectiva temporal. De la visin y concepcin sistemtica
a la concepcin histrica del vnculo Medio-Hombre. Es decir, con tiempo y
espacio determinado. Los lugares constituyen el centro de sus preferencias.
Esta alternativa tiene una doble vertiente. La epistemolgica que representa el renunciar a la generalizacin de esas relaciones. La conceptual,
en cuanto al modo de acotar el campo de actuacin de la geografa. En un
caso se trata, ante todo, de configurar un cuerpo de doctrina para la geografa. En el otro, de identificar el objeto de estudio. Las circunstancias del
primer tercio del siglo proporcionaban respaldo filosfico a esa deriva epistemolgica. Frente al positivismo en situacin crtica se ofrecan alternativas que parecan adaptarse a las condiciones histricas y epistemolgicas
de la geografa moderna.
En el segundo aspecto de los sealados, el de acotar un espacio de anlisis propio, la labor no era difcil: desde su primer momento, como hemos
visto, la geografa moderna dispona de dos conceptos clave bien entrelazados, y fundamentales, tal y como los formul Mackinder. La geografa tena
que ver con el medio y con la regin. El consenso sobre la regin natural
era total. La geografa... tiene por misin investigar cmo las leyes fsicas
y biolgicas, que dirigen el mundo, se combinan y modifican aplicndose a
las diversas partes de la superficie del Globo... tiene por tarea especial estudiar las expresiones variables que reviste, segn los lugares, la fisonoma
de la Tierra, segn resuma, ya en 1913, Vidal de la Blache, en evidente referencia a la regin.

CAPTULO 9

LA GEOGRAFA MODERNA:
REGIONES Y PAISAJES
El contexto sociolgico de la aparicin de la geografa moderna se nos
muestra como un factor a tener en cuenta en la bsqueda del perfil para la
nueva disciplina. En un universo cientfico dominado por naturalistas, cuya
impronta personal y terica sobre la geografa es decisiva, la presencia de
un ncleo de gegrafos de orientacin y formacin histrica, sobre todo
en Francia, que controlaban, por razones estrictamente histricas, la instauracin inicial de la disciplina, se convierte en un elemento de diferenciacin progresiva, dentro de la geografa.
Es una alternativa que distingue a Francia, cuyas ctedras de geografa universitaria son ocupadas por personas de formacin histrica, hasta
dar origen a un importante y dominante ncleo de profesores de geografa
en facultades de letras. De las trece ctedras existentes en 1886, doce correspondan a este tipo de centros. La presencia de la geografa, como disciplina histrica, se acantonaba en las facultades de letras, como un conocimiento auxiliar de la Historia.
Una situacin anmala en el marco de una geografa de perfil naturalista, predominantes en los dems pases. Sin embargo, van a compartir con ellos la concepcin de la geografa como disciplina de las influencias del Medio sobre el Hombre. Un enfoque de esta naturaleza no
les era ajeno. Formaba parte de la tradicin cultural histrica. Una circunstancia que facilit su insercin en el proceso de construccin de la
nueva geografa.
Sin embargo, su endeble formacin naturalista o cientfica les har receptivos a las propuestas que llegaban de Alemania a principios del siglo XX .
Estaban sustentadas en filosofas subjetivistas de corte romntico y de
ideologa nacionalista, as como en la renovada filosofa neokantiana. Permitan justificar nuevos enfoques para la geografa, que contemplaban la dimensin histrica como un componente destacado del anlisis del gegrafo. Daban fundamento epistemolgico al inters por las entidades regionales singulares.

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

1. La herencia astrolgica: la filosofa de la Historia

La geografa moderna, la geografa humana que se propone a finales


del siglo XIX, vena a proporcionar a los historiadores un marco atractivo,
cientfico, para el redundante problema de la vieja historia. De ah la coincidencia con la propuesta naturalista y con la concepcin de la nueva disciplina. Compartan el concepto de una geografa como ciencia natural
orientada a las relaciones entre el Hombre y el Medio, con los gegrafos de
formacin naturalista. El objetivo era comn.
En el marco comn de una disciplina entendida como ciencia natural
de las relaciones entre el Medio y los Hombres, protegerse de los naturalistas de formacin, proteger el dominio propio de las facultades de letras,
aparece como una necesidad de supervivencia. Vena impuesta por la primaca de la geografa fsica y la dependencia de la Antropogeografa respecto de dicha geografa fsica, como aceptan y expresan la totalidad de los
gegrafos hasta mediados del siglo XX .
Sobre todo si tenemos presente que la moderna geografa nace, precisamente, como una ciencia para la historia, en paradjica relacin con sta.
Su apariencia de ciencia auxiliar queda contrarrestado con su configuracin decisoria: es la geografa la que posee las claves del devenir histrico.
Es la geografa la que dispone del secreto del desarrollo social.
Lo que distingue a estos gegrafos es una actitud cautelar ante los problemas que el ambientalismo planteaba desde una perspectiva metodolgica. La endeblez de la trama probatoria del ambiente la sealaba, desde
dentro de la geografa, J. Brunhes a principios de siglo, que marcaba las distancias con el positivismo imperante. Por otra parte, desde fuera, desde las
disciplinas afectadas, en especial la historia, la crtica a las generalizaciones
pretenciosas, por va ambiental o por va racial, matizaba y limitaba el alcance de conclusiones apriorsticas.
Se percibe un reflejo de supervivencia por parte de los historiadores de
oficio. Ser un destacado historiador francs el que protagonice la ms contundente crtica de las debilidades conceptuales de la geografa como disciplina positiva. Es el principal crtico de la concepcin generalista y del entendimiento dominante de la geografa como disciplina de las influencias
del Medio en el Hombre. Desde el oficio de historiador haca tambin la crtica de estas filosofas de la historia deslumbradas por el destino de los pueblos. Filosofas e historias apegadas a las viejas cuestiones, pre-cientficas,
de las influencias fsicas sobre el devenir histrico. Desde una concepcin
moderna de la historia, realizaba la crtica de las modernas orientaciones
de la geografa. Lo haca en la introduccin a una coleccin histrica.
2. La crtica desde la Historia: L. Febvre y el posibilismo

El modelo de geografa humana que surge en el primer tercio del siglo


actual, se configura en torno a la escuela francesa de Vidal de la Blache,
aunque su formulacin conceptual y terica corresponda al historiador

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

167

L. Febvre; y se sustenta sobre la sistemtica construccin que introducen


los gegrafos alemanes, a partir de presupuestos ideolgicos y filosficos de
creciente influencia en el ambiente cultural alemn de finales del siglo pasado y del primer tercio del siglo XX . A. Hettner (1859-1941) protagoniza
uno de los esfuerzos ms consistentes y constantes por construir ese proyecto de geografa.
La concepcin regionalista supuso una reaccin progresiva frente a las
formulaciones que se identifican con la Antropogeografa de F. Ratzel y sus
seguidores ms destacados, inspirados en el positivismo. Tiene un componente crtico respecto de la metodologa que el fundador alemn y sus discpulos haban generalizado. Es decir, respecto de una estricta universalizacin inductiva de los fenmenos geogrficos, una reductora afirmacin
de las influencias del Medio sobre el Hombre, y una definicin rgidamente determinista de las relaciones entre el Medio y la Sociedad.
Las pretensiones universalistas del gegrafo alemn y, en general, de
los gegrafos de formacin naturalista, vinculados por una cultura cientfica comn, positivista, son matizadas desde la ptica de quienes comparten
una cultura de tipo histrico. Vidai de la Blache, que comparte lo esencial
de la concepcin geogrfica de Ratzel, contemplaba la geografa y las relaciones Hombre-Medio -no discutidas- sobre el marco local, definido, de
la regin natural, como enunciaba en 1899.
Destacaba, entonces, como particular misin de la geografa, como
ciencia de la Tierra, el estudio de las leyes generales en su aplicacin a los
diversos medios. Lo haca de acuerdo con un objetivo ya formulado por
Mackinder: explicar las diferencias que ofrecen las distintas regiones en su
fisonoma. Punto de arranque en que sustentaban la orientacin regional
del trabajo geogrfico. Compartida, desde presupuestos de carcter filosfico ms explcitos, por un creciente nmero de gegrafos alemanes.
La otra dimensin de la crtica la desarrolla, aos ms tarde, y no deja
de ser significativo, un gran historiador, L. Febvre. ste suple la escasa preocupacin terica y metodolgica en los primeros tiempos de la geografa
francesa. La crtica de Febvre tiene ms calado y alcance que la de Vidal de
la Blache, por cuanto tiene proyeccin epistemolgica. La crtica informada del historiador va a desmontar los ambiciosos postulados generalizadores de la geografa ambientalista inicial y de sus formulaciones en el seno
de la geografa naturalista.
La crtica minuciosa e inteligente se dirige al proyecto geogrfico indiscriminado de explicacin de la totalidad social a travs del sustrato fsico. Realza la debilidad metodolgica y las mltiples fisuras de ese tipo de
proyectos. Plantea a los gegrafos de formacin histrica, ms bien de sensibilidad histrica, la oportunidad de reorientar la disciplina. Le reservaba
un lugar en el universo cientfico a salvo de las acechanzas de la Sociologa, una brillante disciplina configurada a la par con la geografa, en el entorno de E. Durkheim.

168
2.1.

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA


LA CRTICA DE LAS INFLUENCIAS DEL MEDIO

La crtica de Febvre descubra la debilidad de la geografa naturalista en su aplicacin a los hechos sociales e histricos, el carcter elemental del discurso naturalista, la precariedad del mismo, sus insuficiencias.
Pona de manifiesto el carcter endeble de las construcciones geogrficas,
con ambicin universal, apoyadas en una msera base de conocimientos,
sin proporcin con las conclusiones extradas de ella. Destacaba el carcter quimrico de tales objetivos, tal y como los expresaba F. Ratzel, respecto de su Antropogeografa, estudiar todas las influencias que el suelo
puede ejercer sobre la vida social en general. Resaltaba la desproporcin
entre la magnitud del objetivo y la capacidad y alcance de una persona y
aun de una ciencia, dada la variedad y multiplicidad de los problemas a
resolver. Un objetivo inalcanzable para una multitud de ciencias particulares. Como apuntaba crtico Febvre, un hombre slo, incompetente en
cada un de estas ciencias resultara, con el nombre de gegrafo, competente en todas ellas.
Pona de relieve, por otra parte, la debilidad del soporte. Como criticaba Febvre, la geografa incurre en otorgar al suelo una especie de poder
creador para hacer de l el productor y animador de las formas sociales.
Crtica acertada, porque esa consideracin del suelo como fundamento de
la vida social constitua un axioma de los gegrafos cientficos de la primera poca.
Lo proclamaba un destacado publicista francs: se trataba de no perder de vista el suelo, que debe dar, estudiado de una manera completa en
su forma, en su constitucin, en sus relaciones con el medio ambiente, en
sus recursos, la explicacin de nuestras diferencias, la clave para comprender la organizacin social y las instituciones de los pueblos.
Lucien Febvre denunciaba, en definitiva, el carcter de recetas simplistas que tenan los postulados geogrficos que se presentaban como reglas o principios universales. Resuma Febvre que el gran vicio de empresas semejantes, es, en nuestro sentir, que esconden la dificultad y velan la
profunda extensin de nuestras ignorancias; que ofrecen con demasiada facilidad a nuestros espritus, siempre perezosos por naturaleza e inclinados
a contentarse con frmulas "curalotodo", la ilusin de que han abarcado
por entero la realidad, y la han depurado, condensada en pocas abstracciones, pero ricas y como abarrotadas de la diversidad prodigiosa de la vida.
Provistos con facilidad de una especie de catecismo formal, tenemos excesiva tendencia, despus, a dispensarnos del esfuerzo, de la reflexin y la abstraccin personal.
Es l el que se pregunta si la geografa tiene un mtodo y el que resalta cmo oscila en torno a varios mtodos, que l achaca a su juventud.
Apunta a que de la constitucin, de la aplicacin de un mtodo geogrfico aceptado y practicado universalmente depende, esencialmente, no diremos la solucin, pero s el planteamiento cientfico del problema del medio. Pone de manifiesto la importancia del mtodo en la aplicacin de una
disciplina rigurosa.

Las cautelas de L. Febvre y sus propuestas alternativas, ms matizadas


se conocen como posibilismo en la historia de la geografa , de acuerdo (
con la denominacin que este autor acua. Contrapone los seguidores d,
Ratzel a los de Vidal de la Blache, a los deterministas a lo Ratzel y a lo
que tal vez podramos denominar posibilistas a lo Vidal. Daba forma, pa
radjicamente, a una nueva concepcin de la geografa. Paradoja que hay
sido un historiador el que diera el perfil y la justificacin de la nueva dis
ciplina frente a los competidores, desde la antropologa a la sociologa.
que fuera l, historiador, el que delimitara los contornos de la nueva geografa y el que le otorgara el sello de ciencia verdadera y autnoma.
2.2.

UN PERFIL ALTERNATIVO PARA LA


LAS RELACIONES HOMBRE-MEDIO

L. Febvre planteaba, sin hacer una formulacin sistemtica de la misma, una geografa humana -es decir, una Antropogeografa- como ciencia natural. Consideraba los estudios de la geografa fsica como la base
indispensable y verdadero fermento generador de toda Antropogeografa seria y digna de consideracin. Comparta con los gegrafos ese encadenamiento que lleva desde la geografa fsica hasta la geografa poltica e histrica. Mantiene con ello la concepcin originaria y muestra, hasta la evidencia, la firme y consistente fundamentacin de la geografa como una disciplina en el campo de las ciencias naturales.
Febvre no objeta esta concepcin; s lo hace respecto de sus despropsitos y s propone, con una gran lucidez -que no tendr acuse de recibo
entre los gegrafos-, una formulacin moderna del elemental principio de
las relaciones entre el Hombre y el Medio. Llegar a esbozar una concepcin de la geografa mucho ms abierta, moderna y avanzada que la que
dominar, durante varios decenios, entre los gegrafos de oficio.
La Naturaleza es, para L. Febvre, en gran medida, un producto humano. Para obrar sobre el medio el hombre no se sita fuera del mismo.
No escapa a su accin en el preciso momento en que trata de ejercer la
suya sobre l. Y la Naturaleza que acta sobre el hombre por otro lado,
que interviene en la existencia de las sociedades humanas para condicionarla, no es una Naturaleza virgen, independiente de todo contacto humano; es una Naturaleza profundamente "trabajada" modificada y transformada ya por el hombre.
Como consecuencia, el problema a plantear no es, para l, esas influencias, ni siquiera las relaciones, sino la creciente intervencin humana sobre el Medio. Como l resume: El problema es ste: crece la accin
del hombre sobre la Tierra? Un enfoque que llama la atencin por lo moderno e innovador, por lo actual. Y que sorprende, asimismo, por su nula
influencia en este sentido. La fuerza de las viejas convicciones naturalistas era ms fuerte.
Ms all que los gegrafos contemporneos, percibe que la verdadera entidad de una moderna geografa tiene que ver con la accin podero-

170

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

sa de las sociedades modernas. Ms sensible a los procesos del mundo


contemporneo, observa cmo, desterrado de la geografa como paciente, el hombre civilizado de hoy da reaparece en ella en el primer plano,
como dominador y agente. Una disciplina del hombre en la que, como l
precisaba a Vidal de la Blache, aqul, cada vez juega en ello un papel ms
de causa y no de efecto.
El creciente protagonismo social en la configuracin del espacio, en
la dialctica Hombre-Medio, aparece como una reflexin destacada del
historiador. Resalta este componente y lo vincula con la propia orientacin de la geografa, a la que formulaba la pregunta esencial: Qu relaciones mantienen las sociedades humanas de la actualidad con el medio
geogrfico presente? ste es el problema fundamental y el nico que se
plantea la geografa humana.
La geografa humana coetnea de L. Febvre no se planteaba ni se plantear ese problema. Febvre expresaba, ms bien, el marco deseable de la problemtica de la geografa, con una indudable lucidez y apertura de espritu,
que no eran compartidas en la comunidad geogrfica con el mismo grado de
claridad. Utilizado, pero no seguido, L. Febvre identifica, para los gegrafos,
la crtica del llamado determinismo y de la geografa positivista.
Hay en los juicios de L. Febvre una lucidez que no aparece en los
gegrafos de profesin contemporneos, ms condicionados por una visin
arcaizante de la geografa, de sesgado perfil etnogrfico. Como el propio
Febvre acusaba, al resaltar el gusto de los gegrafos por lo primitivo: Se
dira que para muchos gegrafos, cuanto ms cerca se encuentra el hombre
de la animalidad, ms geogrfico es, como si la accin de las sociedades
ms civilizadas, las ms poderosamente pertrechadas, no fuese precisamente lo que nos plantea los ms altos problemas de la geografa humana.
Las reflexiones de L. Febvre tuvieron un efecto limitado. Las referencias al
historiador se quedaron en la superficie; en los aspectos ms formales de la
crtica y de las propuestas de Febvre.
2.3.

LA HERENCIA DE

L.

FEBVRE: EL DISCURSO POSIBILISTA

La precisa crtica de L. Febvre respecto de los presupuestos de la geografa contempornea, es decir, respecto del proyecto inicial de la moderna
geografa, y sus lcidas propuestas en lo que concierne a sus posibles enfoques y desarrollo no tuvieron, en Francia, proyeccin directa en su dimensin epistemolgica. La obra de L. Febvre se manifiesta ms en la acuacin
de algunos trminos de xito, como el de posibilismo, o la contraposicin
del mismo frente al determinismo, as como en la recogida formal de alguno de los enunciados del historiador, como el cambio de las influencias por
las relaciones, como conceptos claves de la definicin geogrfica.
Hicieron hincapi los gegrafos de formacin histrica sobre el medio y
el hombre en un entorno especfico: sobre el lugar del hombre habitante. Los
lugares, ms que las influencias, constituyen el centro de sus preferencias.
Concentraron su atencin sobre el espacio concreto, determinado, localizado.

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

171

Marcan los distingos sutiles que permiten separar la geografa de las disciplinas sistemticas. Al tiempo que sustituyen influencias por relaciones. De
las influencias del Medio sobre el Hombre que definen la primera formulacin de la geografa moderna, a las relaciones del Medio y el Hombre, de
acuerdo con la propuesta de L. Febvre, en un marco preciso, concreto y en
una perspectiva temporal. Es decir, en condiciones histricas determinadas.
As lo evidencia el discurso de Deffontaines varios lustros ms tarde: La
geografa humana no trata de estudiar influencias, sino relaciones. Con esta
precisin queremos dejar bien sentado que en la geografa no hay determinismo. Ninguna fuerza csmica, ni siquiera esa tan incontrastable que incluimos dentro del amplio concepto de clima, obra sobre el hombre con una
fuerza excluyente de cualquier otra... El hombre no representa un papel de
mera pasividad. Se adapta activamente. Y al adaptarse con su actividad crea
otra forma de relaciones entre las condiciones fsicas y su vida social. Se pasa
del concepto de necesidad al de posibilidad (Deffontaines, 1960).
La endeblez teoricometodolgica de la geografa francesa, por pereza
o insuficiencia intelectual, impidi una elaboracin de los objetivos y los
mtodos equiparable a la que tendr lugar, precisamente, en el marco de la
Historia. Tampoco se produce una reflexin epistemolgica profunda. A pesar de las apariencias de la geografa regionalista francesa, no es equiparable su desarrollo metodolgico y terico con el de la historia de Annales.
La labor de reflexin terica y de dar forma alternativa a la geografa,
desde postulados crticos al proyecto inicial y a su formulacin americana,
con una dimensin sistemtica, cristalizar en Alemania. En buena medida
recoge la tendencia esbozada y consolidada en la geografa francesa bajo la
gida de Vidal de la Blache, con su progresiva reorientacin regional. Lo
har, sin embargo, bajo presupuestos tericos ms explcitos, que no se corresponden, en sentido estricto, con los de la geografa francesa. Lo har en
un marco de desarrollo del pensamiento filosfico especfico. Busca dar
consistencia al edificio geogrfico desde supuestos epistemolgicos renovados, acordes con corrientes filosficas y con ideologas de creciente audiencia en la Europa del siglo XX.
3.

De la geografa general a la regional: la sistemtica geogrfica

La propuesta de una construccin sistemtica de la disciplina, alternativa a la americana, con visos de dar coherencia interna a los componentes de
la geografa, se produjo en Alemania. Trat de justificar la pertenencia
de la geografa al mbito de las ciencias, de acuerdo con los postulados de
las nuevas filosofas del conocimiento, que se elaboran en esa poca en el
mundo occidental.
Alfred Hettner es el que acierta a expresar y orientar el debate geogrfico del primer tercio de siglo, recogiendo el nuevo estado cultural dominante. Un debate que debe situarse en el contexto histrico adecuado. Los
gegrafos sentan el acoso, por un lado, de la sociologa que, desde el mbito de las ciencias sociales, reclamaba para s el campo de conocimiento

172

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

de la geografa. Por otro, perciban las posibilidades de las nuevas propuestas epistemolgicas, que se manifiestan frente al racionalismo cientfico imperante. A todo ello se une el desgaste del positivismo sobre el que
sustentaba el discurso inicial de la geografa moderna.
La propuesta sistematizadora de A. Hettner, que es un gegrafo de formacin fsica, se formula, en sus primeros esbozos, a principios del siglo
actual. La formalizacin definitiva tiene lugar en el decenio de 1920 (Hettner, 1927). Proporcionaba la alternativa al proyecto naturalista americano.
Entroncaba con los esfuerzos tericos, de gegrafos como H. Wagner y
V. Kraft, que se desarrollaban en el mbito alemn desde nuevos presupuestos. Coincidan en una actitud crtica respecto de los postulados de Ratzel.
La obra de A. Hettner proporcionaba, desde una perspectiva terica y
metodolgica, una sistematizacin de la disciplina en la va en que la orientaban los gegrafos de formacin histrica, de la escuela francesa. Precisamente, la diferencia con los gegrafos franceses es el esfuerzo por fundamentar la construccin terico-sistemtica de la geografa sobre las corrientes filosficas, entonces en boga, del neokantismo. Como una reivindicacin de la geografa de los lugares, como una geografa de las regiones.
Lo que llama Hettner una ciencia corolgica, en la tradicin kantiana.
NA CIENCIA COROLGICA: LA SOMBRA DE KANT

La ambiciosa formulacin de Hettner se presentaba como una alternativa a la propuesta de perfil cientfico positivista que avalaban los gegrafos
de formacin naturalista y, de modo particular, la escuela americana, representaba por W. Davis. Comparta, con los tericos americanos, la pretensin
de disciplina cientfica para la geografa. Lo haca desde una concepcin especfica de la ciencia. Buscaba, adems, darle el rigor de un sistema.
La construccin de Hettner tiene tres componentes: es una justificacin terica y filosfica -es decir epistemolgica- de la geografa, en el
marco de las ciencias. Es una formulacin terica, de la geografa, como
disciplina de la organizacin del espacio, es decir, como una ciencia corolgica, como una geografa regional. Y es una propuesta para sistematizar
el conjunto de los conocimientos geogrficos en una estructura jerarquizada de sus distintas ramas. La geografa como un cuerpo unitario y coherente, que busca articular la relacin entre conocimientos generales y regionales, desde una perspectiva metodolgica.
Hettner ubica la geografa en el sistema de las ciencias, de acuerdo con
los postulados de las filosofas neokantianas. stas haban enunciado la
existencia de dos tipos de ciencias, vinculados con los dos tipos de clasificacin de los conocimientos establecidos por I. Kant. Uno, que se corresponde con la denominada por Kant clasificacin lgica, en que se incluyen las ciencias sistemticas, susceptibles de generalizaciones. Otro, identificado con la clasificacin fsica de Kant, que incluye los conocimientos
vinculados con el tiempo y el espacio, que, por su naturaleza singular, slo
son susceptibles de descripcin o narracin.

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

173

De acuerdo con esta distincin de la filosofa neokantiana en ciencias


nomotticas, las basadas en la clasificacin lgica, y ciencias idiogrficas, las sustentadas en la clasificacin fsica, A. Hettner reivindicaba, para
la geografa, el estatuto de ciencia: una ciencia idiogrfica. Con ello, Hettner trataba de desarmar los argumentos que descalificaban la geografa
como una disciplina no cientfica, al restringir su objetivo a la mera descripcin de cada singularidad regional, tal y como propona la escuela francesa y como predicaba, tambin, una parte creciente de los gegrafos alemanes. El carcter cientfico de la geografa regional estara avalado por la
distincin kantiana. La geografa perteneca a un tipo distinto de ciencia,
con su propio mtodo. Pero no dejaba de ser ciencia.
Con ello se planteaba una geografa corolgica. La orientacin regional de la geografa francesa, ms pragmtica que terica, adquiere, en Hettner, una justificacin conceptual. La geografa se decantaba como una disciplina de la organizacin del espacio en la superficie terrestre. Un objetivo que la separa de las ciencias de la tierra o naturales. Objetivo que la
convierte en ciencia de las superficie terrestre segn sus diferencias regionales. La geografa como ciencia del espacio, como la historia es la ciencia del tiempo. Con ello Hettner desplazaba el centro de la disciplina desde
la Erdkunde (de la Tierra), a la Lnderkunde (de los territorios). Es decir, desde la geografa general a la geografa regional.
3.2.

UNA DISCIPLINA DE LA ORGANIZACIN DEL ESPACIO

La reivindicacin del espacio, de la organizacin del espacio, confiere


a la propuesta de Hettner un perfil renovado, con indudables resonancias
en el desarrollo posterior de la disciplina. Aunque el trmino tena antecedentes claros en la geografa alemana, sobre todo en Ratzel, la obra de Hettner supuso una elaboracin esencial del mismo. Se vincula ahora con el
concepto de organizacin. Introduca, en el contexto de las hegemnicas relaciones Hombre y Medio, una nueva dimensin no siempre explcita con
anterioridad, la del espacio, como materializacin fsica de las relaciones
entre el Medio y el Hombre.
Se identifica con localizacin: nicamente cuando concebimos los fenmenos como propiedades de los espacios terrestres estaremos haciendo
geografa. De acuerdo con sus postulados, lo que importa a la geografa es
el carcter de las regiones y de las localidades. Lo que haca de la geografa la ciencia de la organizacin del espacio.
Para Hettner, la geografa no tiene que ver con la distribucin espacial
de los fenmenos, objeto propio de cada disciplina en la que tales circunstancias se dan. Ni la distribucin de las plantas, ni la distribucin de las lenguas, o la de las razas, constituye un objeto de la geografa. Hettner recorta as el permetro de la disciplina. Lo simplifica. Trataba de eliminar una
vieja confusin que haba persistido en el perodo fundacional de la geografa moderna y que muchos gegrafos mantenan.

174

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

La geografa, en su formulacin regional, no abandonaba los enunciados originales. Los reubica. La geografa regional no renunciaba a las relaciones deterministas, al enfoque naturalista de los fenmenos geogrficos,
al ambientalismo. El discurso geogrfico moderno se mantena en lo esencial. Hettner plantea el problema en un nuevo marco. La nueva concepcin
no significaba renuncia a lo que constitua el centro tradicional de la geografa humana moderna: las influencias del Medio en el Hombre, o relaciones Hombre-Medio. A. Hettner no elimina esa direccin. Lo que hace es
desplazar el centro de gravedad de la misma.
De acuerdo con los nuevos enfoques de la geografa francesa, traslada
el problema de las relaciones al marco regional. Como l dice: La mayora... slo desean saber la influencia de la Tierra sobre el hombre, cuando
en realidad no se trata de la influencia del conjunto terrestre, sino de la influencia de las diferencias locales de la superficie terrestre. Recoga as la
idea de Vidal de la Blache. Se pasaba de lo general a lo singular.
Hettner concibe la geografa en los mismos trminos de los fundadores modernos. Incluso de forma ms directa, sin las correcciones y matizaciones de L. Febvre, a las que parece poco receptivo. Para el gegrafo alemn se trata de influencias. La dependencia de lo social respecto del entorno fsico constituye un punto de partida. Como l dice, el hombre se desenvuelve en la naturaleza en el marco de una dependencia... esta dependencia consta de influencias, que el hombre padece, y de estmulos y motivacin, que son los que desencadenan sus acciones.
La perspectiva ms rica de los vnculos entre el Medio y el Hombre, ms
acordes con formulaciones contemporneas en las ciencias sociales, en que
se introducen componentes de motivacin y estmulo, no modifica el ambientalismo bsico de la formulacin de Hettner, que descubre el trasfondo
cultural de esta concepcin, bien asentada en la cultura contempornea.
Para Hettner, slo determinados aspectos de la vida social escapan al
condicionamiento geogrfico y con ello a la consideracin de la geografa:
Los detalles de la constitucin y de la administracin, la organizacin de
la vida econmica, social y espiritual, la diferente produccin artstica, literaria y cientfica, etc., apenas se encuentran condicionados geogrficamente, ms bien pueden desarrollarse en cualquier lugar. Del estudio geogrfico se excluyen, sobre todo, las personalidades, porque la influencia que sobre ellas ejerce el medio ambiente es limitada.
Con ello la geografa se apartaba de las formulaciones de carcter naturalista ms radicales, aquellas que hacan del ambiente geogrfico el crisol del carcter, la clave de las emociones, tal y como postulaban, en esos
aos, gegrafos como J. Dantn Cereceda, en Espaa (Dantn, 1942). Diferencias sensibles pero no sustanciales en sus fundamentos.
Hettner, como los gegrafos franceses, ve la geografa humana como una
disciplina dependiente del sustrato fsico y, por consiguiente, de la propia geografa fsica. Resaltaba la necesidad de considerar de forma igualitaria en
la geografa a la naturaleza y al hombre [que] slo es puesta en duda, a decir verdad, por profanos que nunca han profundizado en los problemas geogrficos o que nicamente han cultivado una parte de la geografa.

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

175

Un juicio taxativo que descubre una concepcin no cambiada. Que se


corresponde con la propia formacin fsica de Hettner. La geografa se mantiene como una disciplina a caballo del mundo natural y del social. Una disciplina peculiar: No es ni ciencia de la naturaleza ni ciencia del espritu
sino ambas cosas a la vez. En expresin del gegrafo H. Wagner, ciencia
natural con elementos histricos integrados. Una concepcin compartida
por la generalidad de los gegrafos contemporneos.
La conceptualizacin que propona A. Hettner hace de la geografa regional el ncleo de la geografa. Coincida con el enfoque regionalista francs y las prcticas compartidas de otros muchos miembros de la comunidad
geogrfica. El comn denominador, que sistematiza la propuesta de Hettner,
es la aceptacin de la regin como el objeto geogrfico por excelencia, y su
anlisis -o mejor, descripcin-, como el objetivo central de la disciplina.
La regin geogrfica permita articular el discurso de las relaciones
Hombre-Medio y objetivarlo. La regin geogrfica moderna expresa la influencia del medio sobre el hombre de un modo directo y objetivo. Proporcionaba a la geografa un objeto especfico y un campo propio, a salvo de
las competencias de las disciplinas fronterizas. El ncleo de la disciplina era
la regin. Un concepto central de la nueva geografa, una construccin
geogrfica que pretenda superar y desbordar la simple nocin de regin
tal y como sta se ha manejado en la cultura espacial de Occidente.
La regin se consider el espacio geogrfico por excelencia, el que establece el especfico dominio de la geografa. Como consecuencia, la geografa regional apareca como la expresin misma de la Geografa. El estudio regional se converta en el objetivo y la culminacin del trabajo geogrfico. Se inverta el sistema positivista de organizacin de la geografa y
con ello las relaciones entre la geografa regional y la geografa general.
La geografa general se integraba como un simple instrumento propedutico destinado a proporcionar al gegrafo las herramientas de diverso
orden -conceptuales, tcnicas, taxonmicas, etc.- necesarias para el desarrollo del objetivo esencial: la sntesis regional.
La estructura de los planes de estudio que se impusieron en la universidad descubre bien esta concepcin, en la medida en que las materias
de carcter general precedan a las de carcter regional. La propuesta de
A. Hettner proporcionaba una estructura epistemolgica coherente a la
disciplina de acuerdo con los postulados de la filosofa neokantiana.
3.3.

LA JERARQUA DEL CONOCIMIENTO GEOGRFICO: DE LO GENERAL A LO REGIONAL

Hettner sistematiza los componentes disciplinarios, o subdisciplinas, y


establece su valor metodolgico: establece la estructura de la geografa
como ciencia. Reduce el cuerpo geogrfico a las disciplinas que de forma
directa aparecen implicadas en la descripcin regional. Prescinde de aquellas que, aunque de tradicional consideracin en la geografa, carecen de
vnculos reales con el objeto de la geografa, como es el caso de la geografa matemtica y la geofsica.

176

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

Perfila el contorno de una geografa ms prxima a nuestra percepcin


moderna: morfologa (geomorfologa), geo-hidrografa, geografa de los mares, climatologa, geografa de la flora y de la fauna, y geografa humana.
Como subdisciplinas de sta, la geografa de las razas y los pueblos, la geografa de los estados, la geografa del poblamiento, la geografa del transporte,
la geografa militar, la geografa econmica y la geografa de la cultura material (geografa cultural). Y como una rama aparte, la geografa histrica,

concebida ms como la geografa del pasado que como una subdisciplina.


La construccin de Hettner representa un esfuerzo por dar cohesin a
la dispersa prctica geogrfica, y por acotar el campo geogrfico, de difcil
delimitacin en los espacios fronterizos de la vieja cultura geogrfica. Residuos de esa permeabilidad son, en la estructura geogrfica de Hettner, la
geografa de la cultura material, o geografa cultural. Descubre los estrechos
lazos de la geografa con la antropologa durante mucho tiempo, al igual
que la geografa de las razas y los pueblos. As como la geografa militar,
que evidencia el secular maridaje de la geografa con el dominio estratgico y el control del espacio, en el marco de la geografa poltica de Ratzel.
Descubre el progresivo desplazamiento de la disciplina hacia el campo
acadmico. Subdisciplinas como la geografa militar y la geopoltica o geografa de los Estados, con sus connotaciones polticas y estratgicas -que
Hettner muestra de modo directo en relacin con los intereses de su pas,
Alemania-, indican que ese esfuerzo de la comunidad acadmica universitaria por desprenderse de componentes comprometidos no ha cristalizado
por completo, en el tercer decenio del siglo xx. El cierre acadmico de la
geografa no tendr lugar hasta despus de la segunda guerra mundial, que
facilitar el proceso de depuracin interna de la geografa.
Hettner procede a esta labor de acotado y, de forma paralela, realiza una
distribucin metodolgica. La geografa como disciplina se estructura de
acuerdo con el proceso de conocimiento y con los objetivos atribuidos a la disciplina. Por una parte, la geografa general, en que se renen los diferentes conocimientos sistemticos, sectoriales, en el mbito de las ciencias naturales y
sociales. Configuran los espacios que confluyen en ella, de acuerdo con los elementos inorgnicos, orgnicos y humanos que componen el espacio regional.
Son conocimientos sectoriales que permiten entender el entramado fsico y social del espacio. Hettner les otorga un valor propedutico. Son necesarios y previos en la formacin geogrfica. Tienen un carcter instrumental. Son los que facilitan al gegrafo el acceso a la composicin regional, a la descripcin comprensiva del conjunto espacial singular.
El anlisis regional, o mejor dicho, la sntesis regional, de acuerdo con
el enunciado que acua la geografa regional alemana, constituye el momento del conocimiento geogrfico en sentido estricto. Esta jerarquizacin
y progresin del conocimiento y del trabajo geogrfico representa una inversin paradigmtica del proceso de conocimiento, tal y como lo sustentaba la ciencia positiva del siglo XIX. Supona, en la perspectiva de los gegrafos regionalistas, el especfico mtodo de la geografa. Hettner completaba as la construccin terico-metodolgica de la geografa regional. Un
proyecto alternativo a la geografa humana o antropogeografa.

LA FUNDACION DE LA GEOGRAFIA

El nuevo discurso geogrfico que los gegrafos europeos oponen al postulado por los gegrafos americanos de W. Davis se introdujo tambin en Estados Unidos. La recepcin de la concepcin y discurso regionales, por la va
de Hettner y por la de la geografa francesa, a travs de Brunhes, confiri a
la geografa regional, y a la concepcin corolgica, un notable crdito. Un
gegrafo americano, R. Hartshorne, formul los nuevos principios tericometodolgicos en 1939. Su obra, On Nature of Geography, representaba la
bandera de la geografa regional en el pas de la geografa naturalista. Del
mismo modo que penetran concepciones ms radicales desde la perspectiva
epistemolgica y conceptual de la geografa, vinculada con el paisaje.
4. La geografa como arte: el paisaje

La propuesta de A. Hettner, de rango acadmico, no cerraba el discurso geogrfico de perfil alternativo. Desde Alemania e Italia, en los aos de
entreguerras, surgieron propuestas ms radicales desde la perspectiva opuesta al racionalismo cientfico. Se abogaba en ellas por una geografa al margen de la ciencia. Se rechazaba el objetivo de enunciar leyes, la bsqueda de
regularidades, la pretensin de sistema, la determinacin de un mtodo.
Se reclamaba el carcter artstico de la geografa. Se conceba la geografa como una disciplina esttica, vinculada a la mera descripcin singular,
al disfrute emocional, a la sensibilidad del sujeto. Se propugn una geografa entendida como arte expresivo. La geografa como ejercicio literario, fruto de una percepcin o vivencia global, esttica e intuitiva del entorno, del
paisaje.
4.1.

LA INFLUENCIA IRRACIONALISTA: LA RENUNCIA CIENTFICA

Esta tendencia aparece en Alemania y se recoge en Italia como geografa artstica. Est vinculada a gegrafos como E. Bance, alemn, y
D. Gribaudi, italiano. Expresaba, de forma radical, la oposicin a todo mtodo cientfico y a toda racionalidad. Manifestaba la penetracin de las filosofas vitalistas en el edificio geogrfico y pone de manifiesto la permeabilidad de la comunidad geogrfica respecto de la evolucin cultural del primer tercio del siglo XX. La influencia de las filosofas de carcter existencial
y vitalista alienta alternativas anticientficas en el marco de las disciplinas
sociales o humanas. La geografa no escap a estas influencias.
La geografa del paisaje constituye, en sus formulaciones ms radicales, las de la Geografa Artstica, una alternativa a la sistematizada concepcin de A. Hettner. Este no renunciaba al carcter cientfico de la disciplina. La propuesta de Hettner expresaba el sentir de un conjunto de gegrafos que pretendan mantener a la geografa como un saber metdico, cientfico. Una concepcin que comparten y propugnan autores como V. Kraft,
para el que la geografa se concibe tambin como ciencia y se proyecta en
la doble perspectiva analtica o general y regional o sinttica.

178

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

La alternativa artstica significaba la renuncia al carcter cientfico y


la reivindicacin de un tipo de conocimiento subjetivo en el mismo plano
que el de la ciencia. La geografa como un arte, como un modo de ver -un
punto de vista- y una actitud ante el medio natural. ste era entendido
como una compleja y nica realidad irrepetible, como lo pudiera ser una
puesta de sol o una tormenta. La geografa era concebida como disciplina
de los espacios nicos o regiones paisaje, como la historia se convierte paralelamente en disciplina de los tiempos nicos.
La geografa artstica, como se denomin, se presentaba, en esos
aos, como otra dimensin en el proyecto de fundar una disciplina geogrfica. O mejor dicho, en el proyecto de alcanzar una geografa autntica.
sta no corresponde a la geografa analtica o general, a la que niegan la
condicin de geografa, sino a la regional. En este caso al margen de toda
concepcin cientfica, aspecto que le distingue de las propuestas de A. Hettner y V. Kraft.
Para los gegrafos de esta corriente, el objeto de la geografa debe limitarse al estudio de la superficie terrestre elevando a la dignidad de forma artstica las descripciones, mostrando la relacin armnica de los elementos de cada regin. Bajo estas formulaciones late una concepcin organicista que tiende a identificar la regin, su paisaje, como un organismo
o totalidad, cuyo desarrollo y funcionamiento constituyen el objeto del gegrafo. La geografa derivaba hacia una disciplina cuyo objeto sera describir y trazar una imagen de la vida de los hombres, pueblos o nacionalidades que resultan de las condiciones naturales del lugar que ocupan, y de
la propia accin y aptitudes de los habitantes.
La geografa del paisaje representa la deriva hacia la geografa histrica y cultural, con el estudio del paisaje, o morfologa del paisaje, como eje
de atencin. Se fundaba en la concepcin del paisaje como sntesis y resultado de la accin cultural. La concepcin de la geografa como disciplina
del estudio de reas, es decir, paisajes, se formul de forma directa: El rea
o el paisaje es el campo de la geografa.
Imagen identificada con la unidad geogrfica, el pas o regin, con fisonoma propia, singular, dotada de personalidad geogrfica. La personalidad geogrfica de la regin es el objetivo que el gegrafo debe buscar y que
slo puede lograrse por medio de la descripcin creadora. Crear, mostrar,
esta individualidad o personalidad, poniendo de manifiesto el conjunto de
los elementos que la constituyen, es la labor del gegrafo. Cuando lo logra
hay arte. La descripcin aparece como una obra de arte: sta es la ltima y superior finalidad del trabajo del gegrafo.
La geografa es entendida como arte expresivo y como ejercicio literario, fruto de una percepcin o vivencia global, casi esttica e intuitiva del
entorno, del paisaje. La geografa se transformaba en disciplina de los espacios nicos o regiones paisaje. El enfoque regional y las propuestas del
paisaje como objeto relevante de la geografa se confunden y adquieren carcter equivalente. La regin se identifica con el paisaje y el paisaje define
la regin. La identidad de fondo entre el concepto regional y el de paisaje
permiti la confusin entre ambos conceptos y orientaciones.

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA
4.2.

179

LA REGIN PAISAJE: LA IDENTIDAD SOC]

El paisaje representa un momento sensorial a travs del cual el sujeto


capta la totalidad de un rea. El paisaje identifica la percepcin visual y las
impresiones emocionales que el individuo y las colectividades tienen de su
propio pas. El paisaje identifica, en la mejor tradicin idealista hegeliana,
la simbiosis entre raza, civilizacin y territorio. En su formulacin ms radical, la de autores como Bance, la geografa del paisaje, se confundir con
la ideologa nazi.
Conceptos clave desde una perspectiva epistemolgica de la geografa
moderna en su versin clsica, como totalidad, homogeneidad, globalidad, se insertan en el discurso geogrfico, a travs de gegrafos como
Gradman, Gran y Volz. El paisaje geogrfico identificaba esta totalidad y
globalidad, expresa la homogeneidad. Proporcion a la geografa regional
una proyeccin ms all del simple anlisis geogrfico.
El paisaje se introduce en la geografa de la mano de gegrafos como
Sltter, historiador de formacin, y Passarge, mdico. Crticos con el enfoque positivista de carcter ambiental, formularon una inversin metodolgica. La geografa del paisaje se funda en la consideracin de las unidades
culturales existentes como el punto de partida de la indagacin geogrfica
sobre la influencia de los factores fsicos. La morfologa del paisaje se convierte en el objetivo de la investigacin geogrfica, de acuerdo con una perspectiva gentica, es decir, histrica, segn un enfoque inspirado en la geomorfologa.
La regin adquiri a travs del paisaje una dimensin social e histrica: identific el rea de una cultura y a travs de ella el rea propia de la
colectividad histrica que la ha generado. El paisaje supone la decantacin
de valores y atributos propios de una nacin. La geografa regional se imbrica e implica as en un discurso ideolgico, el de la personalidad nacional, el del nacionalismo. No es casual que el descubrimiento de la nueva geografa regional, la geografa del paisaje, en Espaa, se haga, como es bien
sabido, en Catalua.
La aportacin catalana a la renovacin de la geografa espaola en el
perodo anterior a la guerra civil, de la mano de Pau Vila, es esencial. No
es ajena, con toda probabilidad, a la conciencia nacional catalana, para la
cual la nueva concepcin regionalista representaba una opcin operativa,
satisfactoria. Haca posible la identificacin de Catalua como totalidad geogrfica. Una perspectiva imposible desde la concepcin naturalista.
Entre el determinismo positivista que subyace en las regiones naturales y el hegelianismo del paisaje como expresin de la identidad nacional, el discurso regional mantiene a lo largo de un prolongado perodo de
tiempo una primaca notoria. Distingue una etapa que ha podido ser definida como la de la geografa clsica, en cuanto geografa modlica. Tuvo,
no por casualidad, su mximo ejemplo en la Francia y Alemania de entreguerras, con una sensible prolongacin en los decenios siguientes.
La confluencia de la concepcin paisajstica y de la regional hizo posible un discurso similar asentado en la confusin. El paisaje se introdujo en

180

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

la geografa regional, sobre todo en Francia y su rea de influencia intelectual. Y la idea de una geografa del paisaje equivalente a geografa regional,
y del paisaje como el objeto de la descripcin regional se generaliz, en el
marco de la geografa regional definida por Hettner.
De modo paradjico, el esquema de Hettner sirvi para consolidar un
enfoque y concepcin que el gegrafo alemn no comparta. Se pierde, en
cambio, el concepto de Geografa Artstica, demasiado identificada con la
geografa del fascismo en la Europa de entreguerras.
No obstante, para muchos gegrafos, la concepcin de la geografa
como arte se mantuvo tras la segunda guerra mundial. Figuras destacadas
de la moderna geografa, como H. Baulig, Max Sorre y P. Birot, compartieron y defendieron esa naturaleza y mtodo de la disciplina. Por otra parte,
la idea de que la labor del gegrafo tiene que ver con el arte mantiene su
vigencia en la actualidad, incluso en gegrafos de orientacin positivista
( Haggett, 1995).
5.

Un proyecto frgil

Al terminar el primer tercio del siglo XX , estos discursos, que comparten una concepcin comn de la geografa como disciplina de las relaciones o influencias del Medio en la Sociedad, discrepan en la filosofa
del conocimiento con que debe ser abordada. Discrepan sobre el mtodo
que debe emplear, sobre la concepcin de la ciencia y sobre la naturaleza
del conocimiento geogrfico. Bajo estas aparentes discrepancias de naturaleza geogrfica subyacan discrepancias ideolgicas y filosficas de mayor calado.
A mediados del siglo XX la geografa moderna no haba logrado consolidar su proceso de fundacin como una ciencia. No haba logrado construir
un discurso aceptado por la generalidad de la comunidad geogrfica. Permaneca sin claro estatuto cientfico, sin un campo de conocimiento diferenciado, sin haber fijado un objeto propio. Lo apuntaba un destacado gegrafo francs al referirse a la geografa humana: uno de sus problemas ms
inquietantes es el de su autonoma cientfica; otro, el de sus lmites; otro, el
de la fijacin de su contenido propio (Deffontaines, 1960). 0 lo que es
igual, la geografa se encontraba como al principio.
La comunidad geogrfica universitaria buscaba definir los fundamentos epistemolgicos de la geografa y construir un objeto. Las dificultades
para la definicin de esa geografa cientfica fueron mltiples. Al cabo del
tiempo resultaron ser insuperables. La concepcin de la geografa se disgrega progresivamente respecto de la aparente unidad de los enunciados
iniciales. Sin que llegue a constituirse una geografa compartida desde la
perspectiva terica y metodolgica, se perfilan, en cambio, concepciones
encontradas de la misma.
Bajo la comn denominacin de geografa coexisten, al acabar el primer tercio del siglo XX, un complejo conjunto de propuestas. Sin renunciar
a la idea bsica de una disciplina de las relaciones Hombre-Medio, que

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

181

constituye el eje diamantino de la moderna geografa, sta camina, a lo largo del siglo actual, por sendas dispares, que responden a mltiples propuestas terico-metodolgicas.
Explcitas o implcitas, las filosofas e ideologas que surcan la cultura
europea del final del siglo XIX y el primer tercio del siglo XX marcan el curso de la geografa y del debate geogrfico. Los problemas geogrficos adquieren sentido en el marco y a la luz del pensamiento y de la cultura occidental. Los debates geogrficos traslucen el debate de fondo que protagoniza la sociedad y que se presenta como una confrontacin ideolgica y filosfica en el marco de las concepciones de la ciencia y del conocimiento.
Se enfrentan marcos alternativos para la ciencia en general y para las
disciplinas humanas o ciencias sociales, en particular. Todas esas propuestas se enmarcan en las tres grandes corrientes del pensamiento occidental que se han disputado la hegemona intelectual durante el siglo XX :
el racionalismo positivista, el racionalismo dialctico y las filosofas idealistas del sujeto.

CAPTULO 10

FILOSOFA Y CIENCIA.
RACIONALISMO E IRRACIONALISMO
El desarrollo de la Geografa no se separa del que ha presentado la propia filosofa de la ciencia contempornea, ni del que ha caracterizado la
evolucin del pensamiento occidental. No existe autonoma histrica del
pensamiento geogrfico, en cuanto a las coordenadas conceptuales y tericas, en cuanto a su encuadre intelectual. Como se ha dicho, la Geografa
no existe en un vaco cultural; sus ideas y conceptos son influidos por el espectro ms amplio de la filosofa cientfica (Davies, 1972).
Es lo que justifica, y lo que impone tambin, el prestar atencin a
esas referencias filosficas que se encuentran tras los discursos y tras las
prcticas de los gegrafos. En relacin con las cuales es factible entender
la evolucin de la disciplina y de sus ideas y el estatus de sus campos o
reas. Es decir, tener en cuenta los que han sido los amplios horizontes
culturales en los que la geografa como disciplina de nuestro tiempo se ha
desenvuelto.
Los discursos especficos, que presentan la historia de la geografa moderna en torno a cuestiones geogrficas, como el determinismo y el posibilismo, por poner ejemplos destacados de la etapa inicial, encubren,
bajo esa aparente especificidad, el debate filosfico coetneo, en el que est
i nmersa la sociedad occidental desde finales del siglo XIX .
Slo en ese contexto histrico logran sentido tanto la ciencia como la
filosofa, as como nuestros conceptos fundamentales, nuestras ideas, lo
mismo las que nos parecen propias como gegrafos, que las que atribuimos
al entorno cientfico. Lo que explica la aparicin de la geografa como disciplina moderna es, precisamente, el que entronca con las preocupaciones y se sita en las coordenadas del mundo moderno. Forma parte de lo
que se ha llamado modernidad.
El trmino moderno tiene un uso histrico variado. Su origen, como
apuntaba J. Habermas, se remonta al siglo v. Se utiliz, entonces, para separar el mundo cristiano de su antecedente pagano. Su uso actual responde a una elaboracin cultural que se decanta en el siglo XVIII , con la Ilustracin. Su formulacin cultural e ideolgica corresponde al empleo que del

1 84

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

mismo se hace en la Europa del siglo XVII y en la centurias siguientes, para


marcar los cambios, para afirmar y destacar la diferencia, en relacin con
los tiempos precedentes.
1. La modernidad: la episteme cientfica

El concepto de modernidad corresponde con la imagen que la sociedad


capitalista construye sobre s misma en el momento en que se consolida como tal. Es una afirmacin frente al pasado, un acto de legitimacin, como alternativa histrica de progreso y una justificacin de futuro.
Adquiere, en este aspecto, una dimensin cultural.
Es una forma de afirmacin de la nueva sociedad que surge y se afianza en ese perodo. Afirmacin frente a la sociedad tradicional, en la medida en que sta mantena, en esa poca, la hegemona social, poltica y cultural. Afirmacin de los presupuestos propios, la razn y la experiencia,
frente a los de autoridad, reconocidos con anterioridad. Afirmacin, por
tanto, de la ruptura con el pasado y con lo que representaba ese pasado. El
concepto de modernidad se acua para identificar los tiempos nuevos que
se abren con el desarrollo de la burguesa y del capitalismo. La conciencia
de lo nuevo domina el pensamiento de los contemporneos (Rossi, 1997).
La modernidad justifica el cambio esttico, la reivindicacin de lo
novedoso, la ruptura de los cnones, la propuesta de nuevos patrones,
como lo evidencia el movimiento plstico y literario de la segunda mitad
del siglo XIX . La modernidad significa la legitimidad cultural para adecuar las superestructuras ideolgicas a las condiciones de la sociedad capitalista, que es una sociedad industrial, una sociedad burguesa, una sociedad urbana.
Cada una de estas instancias identifica un nivel de modernidad, una
forma de manifestarse sta, de tal modo que la modernidad adquiere una dimensin polifactica. Trasciende desde la modernidad productiva -industrial- a la modernidad social -democrtica-, la modernidad arquitectnica -funcionalismo industrial- y a la modernidad esttica. Instancias autnomas en su desarrollo y discontinuas en el tiempo.
Se caracteriza por la creencia en la racionalidad del comportamiento
humano y por la confianza en la experiencia como fuente de conocimiento.
Un complejo marco que identifica la modernidad y que constituye, a lo largo del tiempo, la base ideolgica de la sociedad industrial y del estado liberal. Se distingue por la dimensin tcnica, es decir, prctica, que hace del
saber una herramienta de cambio, de transformacin y dominio de la naturaleza. El fundamento de este giro copernicano respecto del mundo anterior es la definicin de un nuevo tipo de conocimiento, la ciencia.
La ciencia inaugura un nuevo mundo, identifica el mundo moderno. La
ciencia moderna sustentaba un nuevo orden social, nuevas formas econmicas, renovadas y antagnicas formas polticas y una nueva cultura. La tensin entre estas nuevas perspectivas y la realidad social existente, preexistente, es un rasgo destacado del trnsito entre el mundo antiguo y el moderno.

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA
1.1.

MODERNIDAD Y RAZN: LA RAZN CIENTFICA

185

La Edad Moderna se define en torno al desarrollo de un nuevo tipo de


conocimiento, esto es, la aparicin de la Nuova Scienza, es decir la ciencia de Galileo. La nueva ciencia se convierte en patrn y arquetipo no
slo del conocimiento sino de la propia sociedad.
La ciencia apareca como un instrumento para ordenar y hacer inteligibles las experiencias sensibles. Reducir el conjunto de sensaciones a un
orden: la explicacin cientfica consiste en ordenar en un conjunto inteligible la desordenada complejidad de la experiencia. Como indicaba LviStrauss, sustituir lo menos inteligible por algo ms inteligible. Un orden
vinculado a la labor del cientfico que ste identifica con el propio orden
profundo de la naturaleza, subyacente al caos aparente.
Conocimiento cientfico que se contemplaba como el fundamento de
una nueva poca, caracterizada por el dominio de la Naturaleza, por la consecuente victoria sobre la escasez y la miseria, sobre el arbitrio natural. Conocimiento que pareca asegurar la posibilidad de la progresiva liberacin
de la humanidad del hambre y la calamidad y asegurar la emancipacin de
cada persona y de la sociedad en su conjunto.
La ciencia moderna no era slo una forma renovada de conocimiento
ms seguro. Era un argumento, una ideologa. Un argumento frente a las
viejas seguridades asentadas sobre la creencia religiosa, sobre la autoridad
de los textos revelados, sobre la permanencia de las verdades teolgicas; un
argumento frente a la vieja filosofa. Una ideologa que identificaba el proyecto de futuro de nuevas fuerzas sociales en pleno desarrollo y expansin
y que se manifestaba como una nueva y distinta concepcin del mundo, con
un lenguaje propio, con su propia visin del pasado.
Como ideologa triunfante, quebrara las viejas seguridades, trastornara el orden tradicional e impondra la seguridad de sus principios. Se construa sobre las ruinas de lo antiguo. De ah el carcter traumtico y la condicin conflictiva en que se impone. Las heridas de la ciencia, como se
ha dicho, forman parte de la modernidad (Peset, 1993).
La modernidad ha girado en torno a la cultura cientfica, a la aparicin de la ciencia moderna, a su estrecha implicacin con la condicin
social de los hombres. La ciencia tiene naturaleza prctica y utilitaria, es
decir transformadora. Los saberes cientficos han permitido plantear de
manera distinta, radicalmente distinta, la histrica relacin entre el mundo
social y la naturaleza. La aparicin de la ciencia moderna entraa algo ms
que especulacin y mucho ms que teora: supone accin. Y como tal accin se inscribe de inmediato en la vida social.
En este aspecto su influencia penetra hasta el ltimo rincn no slo fsico sino tambin anmico del mundo. Transforma al hombre social en demiurgo, y convierte al individuo ms vulgar en encarnacin cotidiana de los
mitos clsicos. Lo que para los antiguos o premodernos slo poda imaginarse como propio del espacio mtico y como atributo de los seres superiores ubicados en ese meta-espacio, para el hombre de la modernidad se convierte en rutinaria experiencia. El sometimiento de la naturaleza a los de-

186

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

1.2.

DE LA SEGURIDAD A LA DESCONFIANZA: EL DILEMA DE LA MODERNIDAD

signios humanos da forma a toda la cultura de los tiempos modernos. Una


cultura de la seguridad, de la confianza en la razn.

La cultura de la modernidad es una cultura cientfica, tanto en lo que


tiene de aceptacin de la misma como de suspicacia y reserva ante ella. Ortega y Gasset destacaba el cambio cultural que representa la modernidad en
cuanto a la actitud ante la realidad. Lo que para el antiguo est regido por
el Orden y por ello constituye un Mundo o Cosmos, fuente de confianza,
para los modernos se transforma en puro Caos, al que se aproximan desde
la sospecha. Reflejaba el filsofo espaol la actitud de desconfianza en la
razn y en la ciencia que se desarrolla de forma casi paralela a la cultura
racionalista y al culto a la ciencia.
Todo gira en torno a la ciencia. El trmino cientfico adquiere el carcter de instrumento de validacin o de descalificacin social: un trmino fetiche con la mgica propiedad de resolver cualquier discusin, como
se lamentaba Hartshorne, ya en nuestro siglo. Y como manifiestan autores
como Russel, al referirse a la sacralizacin de la ciencia, consecuencia de
la secularizacin de la sociedad y de la sustitucin de la religin institucional por la ciencia, que da fundamento al uso de la ciencia como un argumento para justificar o rechazar cambios en la sociedad.
La modernidad configura el horizonte general de la cultura occidental
y universal como una cultura de la razn cientfica y prctica. La confianza en la ciencia y en la razn constituyen el fundamento de la sociedad moderna. Se les considera los instrumentos para el conocimiento seguro de la
realidad, de una realidad objetiva, para su dominio y transformacin en beneficio de la propia sociedad.
Razn y ciencia deban garantizar la construccin de un mundo de justicia, basado en valores universales, constituido por seres libres e iguales,
organizado socialmente segn los principios de un contrato social equitativo, regido por leyes surgidas de la propia razn y del inters individual. La
libertad, la igualdad, la educacin, la solidaridad, se conciben como expresiones de la racionalidad. Una meta posible a travs del progreso social, que
caracteriza el optimismo universal que distingue la modernidad en sus iniciales propuestas.
La modernidad se construye tambin, en paralelo y por reaccin, sobre la inseguridad y desconfianza respecto del mundo real, sobre la permanente interrogacin sobre nuestra capacidad para conocer esa realidad,
en la cual se est actuando en proporcin incomparable respecto de otros
tiempos, premodernos. Se desconfa de la razn y de la ciencia. Se considera que la razn ha sido transformada, de hecho, por la ciencia positiva y
por la sociedad burguesa, en mera razn instrumental. Es lo que criticaban
los filsofos de la llamada Escuela de Franckfurt.
En torno a la ciencia moderna se han construido espacios culturales
muy diversos, como concepciones del mundo enfrentadas. Inspira lo mis-

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

187

mo las formas de cultura vinculadas a su propio desarrollo y glorificacin,


como las manifestaciones ideolgicas que crecen en la resistencia o contestacin a su imperio. La problemtica del conocimiento humano y la
condicin social de los seres humanos plantean al desarrollo cientfico numerosos interrogantes. A la inversa, la prctica cientfica constituye una
fuente permanente de interrogacin, tanto en lo que respecta a la demarcacin del problema del conocimiento como en lo que atae a las condiciones sociales del ser humano. La modernidad aparece como una cultura dialctica, en torno al problema del conocimiento humano y, en particular, cientfico.
Desde el siglo XVII, la filosofa occidental ha centrado progresivamente
sus preocupaciones y problemtica sobre la cuestin del conocimiento.
Como se ha dicho repetidamente, la filosofa se reduce, cada vez ms, a una
Filosofa del Conocimiento. Deja de lado las seculares especulaciones metafsicas, como reconoca y resaltaba Engels a finales del siglo pasado, al
constatar que de la filosofa tradicional no sobreviva ms que la teora del
pensar y de sus leyes.
Kant es el gran representante de esta nueva direccin de la filosofa
moderna. En torno a esa problemtica, suscitada sobre todo por el desarrollo de lo que se conoce como la ciencia moderna, se confrontan y definen, de manera paulatina, dos grandes lneas de pensamiento. Las filosofas e ideologas cientficas y racionalistas, positivas y las irracionalistas o
vitalistas, subjetivas, forman parte de la misma modernidad.
Por un lado, la corriente que podemos considerar emparentada con la
expansin cientfica que se convierte en referencia principal para el proceso del conocimiento humano en general, y para el cientfico en particular,
entendido ste como una forma superior, crtica, o ms segura, respecto del conocimiento vulgar. En esta corriente se encuadra, tanto la filosofa emprica del conocimiento, de raz inglesa, en sus primeras formas,
como la filosofa racionalista del conocimiento, que caracteriza las posturas de los filsofos de la Ilustracin francesa y cuyo origen se encuentra
en R. Descartes.
Son filosofas materialistas, de materialismo aristotlico y de materialismo moderno, que comparten el realismo y la creencia comn en la
racionalidad de la Naturaleza y del Sujeto pensante. La modernidad
arraiga en una cultura materialista basada en la conviccin fundamental
de la existencia de un mundo objetivo y real independiente de la razn humana, identificado con la Naturaleza o mundo material. La modernidad
se asienta en un materialismo realista, en el empirismo que se sigue del
mismo, en el principio de racionalidad del mundo objetivo y del propio
pensar humano.
Sin embargo, dos grandes corrientes de pensamiento propias de la modernidad difieren en la consideracin del procedimiento o medio por el que
la razn humana adquiere el conocimiento del mundo material. Ambas corrientes comparten la creencia en el conocimiento cientfico como conocimiento verdadero. Una y otra comparten la idea de la racionalidad del mundo objetivo.

188

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

Contemplan de forma diferente el papel de la razn, es decir, de la capacidad pensante del sujeto humano, en el proceso de conocimiento. No ponen el acento del mismo modo en cuanto al significado de la experiencia y
de las sensaciones en ese proceso de conocimiento. De una parte, se hace
hincapi en la primaca de la razn; de la otra, en la de la experiencia. Racionalismo y empirismo constituyen las dos formulaciones ms destacadas
de la filosofa del conocimiento cientfico.
A pesar de la oposicin entre ambas, una y otra comparten, de hecho,
la idea de un mundo racional, objetivo. Una y otra confieren a la experiencia y la razn pensante un papel determinante en el proceso del conocimiento. Una y otra forman parte de lo que podemos considerar filosofas
materialistas y realistas modernas. Es lo que explica su evolucin a lo largo de los ltimos cuatro siglos. Y lo que explica que una y otra se identifiquen, hoy, con la modernidad cientfica. Racionalismo y empirismo se confunden como fundamento de la racionalidad ilustrada, del pensamiento caracterstico de la Ilustracin.
2.

El conocimiento cientfico: racionalismo y empirismo

La modernidad nace de la mano de la Razn, dirimente final de


nuestro conocimiento, como apuntara Descartes. La Razn, con maysculas, representa, bajo diversas formas, una alternativa a la concepcin teolgica propia de la premodernidad. El hombre moderno identifica el orden
cientfico basado en la razn, en el orden natural. La racionalidad es el fundamento de la ciencia y el atributo de la Naturaleza. sta constituye el referente de la razn humana.
La modernidad se ha identificado con el imperio de la razn, que se
ha manifestado en todos los campos de la vida social, desde la cultura al
orden poltico. Se ha traducido en la creencia aceptada socialmente de que
el conocimiento objetivo es posible y que la experiencia y la razn constituyen el fundamento del conocimiento cientfico. Esferas tan diversas como
la filosofa, la antropologa, la epistemologa, las relaciones polticas, han
quedado afectadas por las nuevas ideas (Friedman, 1989).
La racionalidad como medida de todas las cosas constituye la modernidad. En su expresin ms rigurosa, o estricta, se confunde con la racionalidad cientfica, en cuanto racionalidad y conocimiento cientfico se
identifican. La conviccin en la constitucin racional del mundo y su aprehensin por medio de la observacin o experiencia del Sujeto constituye
una caracterstica de la actitud de la modernidad y sustenta el discurso moderno (Albanese, 1996).
Hasta la propia filosofa se transmuta. Abandona sus seculares espacios de la metafsica, su preocupacin por las esencias, su inters por los
porqus. Se transforma en filosofa del conocimiento, interesada por el
cmo, reconociendo as la hegemona de la nueva seora, la ciencia.
La creencia en un mundo objetivo, exterior, e independiente del sujeto, y en el carcter ordenado y racional del mismo es un fundamento de la

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

189

nueva actitud. De igual modo, se considera que la razn humana permite


descubrir, a travs de las experiencias, ese orden natural. El racionalismo
es el soporte de la modernidad y se sustenta en ese conviccin sobre la racionalidad de la naturaleza y sobre la capacidad de la razn humana.
Esta conviccin compartida presenta, desde la perspectiva de la interpretacin del proceso de conocimiento de la realidad objetiva, dos formulaciones distintas, conocidas como racionalismo y empirismo. En el primer
caso se pone el acento en la razn humana como herramienta ordenadora
de las experiencias. Es la capacidad lgica de la mente la que hace inteligible el mundo de las experiencias. En su expresin ms radical, ubica el orden natural en la razn. En el segundo se hace hincapi en la primaca de
la experiencia como fuente del conocimiento. Son los datos de los sentidos,
las percepciones, los que permiten el conocimiento objetivo, los que proporcionan el orden natural.
2.1.

RAZN

Y CONOCIMIENTO: EL RACIONALISMO MODERNO

El pensamiento racionalista moderno arranca de R. Descartes (15901650) y adquiere su mxima expresin en el siglo ilustrado. Su punto de partida era la creencia en la capacidad de la mente para conocer. El racionalismo cartesiano parte de una dualidad y de una conviccin. La dualidad respecto de naturaleza y sujeto -mundo material y razn-, como dos mundos distintos. Constituye el fundamento de la filosofa del conocimiento que
hace del pensar del sujeto -de la razn- el fundamento de la seguridad del
acto de conocer, de acuerdo con el postulado cartesiano, cogito, ergo sum
(pienso, luego existo). Un postulado que supona la constitucin del denominado sujeto racional. La conviccin es que la realidad objetiva -el mundo
exterior- es inteligible y que la razn puede alcanzar esa realidad.
La razn individual se convierte en la clave del conocimiento riguroso,
del conocimiento seguro, es decir, del conocimiento cientfico. La razn permite reducir a trminos inteligibles las experiencias sobre un mundo exterior real y racional. De acuerdo con los supuestos de la concepcin cartesiana, los objetos empricos, es decir, el mundo objetivo, las cosas, slo pueden conocerse a partir de la capacidad de la razn para ordenar o estructurar las sensaciones.
Los sentidos nos proporcionan sonidos, imgenes, experiencias tctiles. Lo que convierte estas sensaciones en conceptos y cualidades es la mente, en el proceso de pensar. Es la facultad pensante la que configura el mundo de ideas asociado con las experiencias. No son las representaciones sensibles las que nos proporcionan nuestra imagen del mundo, sino nuestra capacidad o facultad de pensar.
Esta facultad, identificada con la razn, que se interpone en el proceso de conocimiento opera como una ratio ordenadora y calculadora.
Nuestras experiencias se encuentran mediatizadas por nuestra capacidad
racional para estimar, calcular, ubicar, es decir, para deducir. El racionalismo cartesiano contempla el proceso de conocimiento a partir de nues-

190

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

tra facultad racional. Pone el acento en la actividad mental y hace de la


percepcin y de la intuicin productos vinculados al pensamiento terico, al juicio racional, a la deduccin lgica. La realidad, como un mundo independiente formado por cosas, es accesible en virtud de esa facultad racional.
Racionalismo que identifica el propio G. Galilei, en el anlisis de la
naturaleza. El anlisis constituye un instrumento o herramienta intelectual, que se corresponde con una construccin racional (mente concipio).
Esta construccin es la que establece las reglas o referencias para la observacin emprica. El racionalismo cartesiano sita en la mente humana la
clave del conocimiento de la realidad exterior.
El racionalismo en esta acepcin estricta o cartesiana se instaura en el
pensamiento occidental en el siglo de las luces. Se asienta sobre la herencia intelectual de Descartes y sobre las aportaciones de pensadores como
B. Spinoza (1632-1677) y G. W. Leibnitz (1646-1716), que completan la
construccin del moderno racionalismo mecanicista e incorporan a l
la matemtica como instrumento de rigor.
Racionalismo que se muestra en la obra ms representativa de esa centuria y de ese pensamiento, la Table analytique et raisonne du dictionaire
des sciences, arts et mtiers, o Enciclopedia, que dirigieron D. Diderot y
J. D'Alambert. Configura una consistente tradicin intelectual asentada en
el mbito de los pensadores continentales, desde Descartes.
De modo paralelo se desarrolla e instaura en la cultura de la modernidad y en la filosofa del conocimiento que subyace en ella una concepcin
contrapuesta, que pone en entredicho la primaca de la facultad pensante
del sujeto racional. Esta corriente intelectual hace de la experiencia, es decir, de las sensaciones, el fundamento del conocimiento riguroso, del conocimiento verdadero. Tiene su origen y sus representantes ms notorios en
la filosofa inglesa. Se trata del empirismo.
2.2.

EL EMPIRISMO MODERNO: EL CULTO A LA EXPERIENCIA

El empirismo surge como una actitud intelectual que vincula conocimiento y mundo de las ideas con la experiencia, es decir, con el mundo de
los sentidos. Los pensadores ingleses desplegaron el conjunto de reflexiones
ms consistente de esta nueva disposicin ante el conocimiento. La experiencia como base del conocimiento sustenta la filosofa de F. Bacon (15611626). El Novum Organum Scientiarum representa la obra smbolo del empirismo moderno y su punto de arranque.
Es la experiencia, la percepcin de los sentidos, la observacin, la fuente de nuestro conocimiento, la que da seguridad al mismo. A travs de la
experiencia, de la observacin repetida, controlada, para evitar el influjo de
los prejuicios -idola- de diversa clase que pueden condicionar nuestro conocimiento se construyen nuestras ideas.
John Locke (1632-1704) dio forma a esta actitud, de acuerdo con la
cual no existe ms conocimiento del mundo que el asentado sobre la expe-

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

191

riencia. El empirismo convierte la experiencia, la observacin, en un momento clave del proceso de conocimiento. En el siglo XVIII , E. Bonnot de
Condillac (1714-1780) proclamaba a la experiencia -a travs de la colecta
de hechos, el contraste de los mismos y la seleccin pertinente- el principio de todo sistema de conocimiento. En la senda de los empiristas ingleses, y en particular de Locke, concibe el conocimiento a partir de las sensaciones o percepcin de los sentidos. D. Hume (1711-1776) complet estas
consideraciones al hacer de la experiencia la nica fuente de nuestro conocimiento del mundo objetivo. Depuraba la idea de causa, reducida a simple
asociacin de experiencias repetidas del mismo orden.
Es la asociacin de las experiencias, el hbito y la costumbre, las que
nos permiten relacionar sensaciones diversas y construir con ellas nuestra
imagen del mundo. Son nuestras sensaciones repetidas y habituales las que
hacen posible que se produzca la sugestin de otras asociaciones que se imponen a nuestra razn, a nuestro pensamiento, como matizaba el obispo irlands Berkeley.
Es a partir de la experiencia como nuestra mente es capaz de construir
una imagen global y coherente del mundo exterior. El proceso de conocimiento invierte los trminos contemplados por el racionalismo cartesiano.
No hay ms mundo que el de las sensaciones subjetivas, esse is percipi, ser
es percibir. La realidad no deriva de forma deductiva y lgica del pensamiento terico sino que ste se construye a partir de las sensaciones como
resultado de un proceso de inferencia o induccin.
El empirismo representa la introduccin del mtodo inductivo en el
proceso de conocimiento. Un mtodo para garantizar la fiabilidad de los
juicios y la consistencia de los mismos a partir de las sensaciones. El mtodo afecta al proceso de observacin, haciendo de la experiencia, y del experimento, por tanto, el punto de partida del conocimiento. El rigor del mtodo es el factor de validez para la induccin o inferencia de juicios de valor general y, por tanto, para el enunciado de las regularidades o leyes que
puedan derivarse de tales observaciones, tal y como lo formular, ya en el
siglo XIX , J. S. Mill (1806-1873).
Las cautelas se multiplican en este estadio, para evitar los prejuicios
del observador, para aislar el acto de observacin de las circunstancias exteriores. Las condiciones de la observacin determinan la validez del proceso de conocimiento. El acto de observacin debe ser neutro.
Como lo expresaba un gegrafo a principios del siglo actual, se trata
de actuar con mente despojada de todo lo que sabemos... e intentar ver y
anotar los hechos esenciales, liberados, en la medida de lo posible, de
toda concepcin psicolgica, etnolgica y social, y de cumplir esta misin
primera, es decir, la observacin positiva de los hechos... mezclando lo menos posible el elemento subjetivo humano (Brunhes, 1921). En la senda
ms fiel al pensamiento de F. Bacon.
Recoger hechos abundantes, garantizar la pureza de las observaciones
empricas y liberarse del pernicioso efecto subjetivo, de cualquier prejuicio
que pudiera enturbiar la precisin y neutralidad de la observacin, fue el
supuesto bsico de la prctica cientfica. Una representacin del proceso

192

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

cognoscitivo que penetr profundamente en las conciencias de los cultivadores de las disciplinas fisiconaturales y que se extendi y fue compartida
incluso por quienes se ocupaban de las Geistewissenschaften (las ciencias
del espritu).
En su formulacin ms exagerada o radical hizo de la experiencia, es
decir, del mtodo emprico, puramente positivo, el cimiento del conocimiento cientfico. Hizo de los hechos el fundamento del saber cientfico.
Convirti los hechos, es decir, las observaciones o experimentos, en la clave del conocimiento riguroso.
2.3.

EL RACIONALISMO ILUSTRADO: RAZN Y EXPERIENCIA

Empirismo y razn constituyen, paradjicamente, los dos soportes de


la ciencia moderna. Soportes de la teora o justificacin del conocimiento
y soportes de la prctica cientfica. Paradjicamente porque, en principio,
representan dos formas o enunciados opuestos respecto del conocimiento. El empirismo se apoya en la experiencia y desconfa de la autonoma
de la razn, es decir, de la mente. Recela de los juicios y prejuicios propios del pensamiento subjetivo. Por el contrario, el racionalismo moderno, cartesiano en origen, hace del pensamiento, de la razn individual, la
clave del conocimiento seguro. El pensar es el fundamento del conocer. El
recelo se produce en este caso respecto de la experiencia y de los sentidos
y sus engaos.
Empirismo y racionalismo configuran as dos corrientes del pensamiento moderno enfrentadas en cuanto a las claves del conocimiento seguro. Empirismo y racionalismo se confunden como dos componentes caracterizados del pensamiento moderno y comparten, de hecho, la confianza en
el comportamiento racional humano. La razn como rbitro aparece bajo
los enunciados de ambas corrientes de la filosofa del conocimiento. La
creencia en la racionalidad del sujeto humano y en el valor de la experiencia como fuente del conocimiento seguro, es decir, del conocimiento cientfico, definen el racionalismo ilustrado. Sin embargo, en la prctica cientfica y en el desarrollo de la cultura moderna, empirismo y racionalismo se
imbrican uno y otro. La dialctica entre experiencia y razn constituye el
fundamento del pensamiento cientfico moderno.
Empirismo y racionalismo proporcionan los dos componentes sustanciales en la construccin del pensamiento cientfico y de la cultura de
la modernidad. Como deca Engels al respecto, incluso el sabio ms apegado a la experiencia se apoya en la teora, en los planteamientos generales. De tal modo que lo que se conoce como racionalidad cientfica engloba, tanto el positivismo emprico como las filosofas analticas, caracterizadas por su enfoque racionalista, cuya mxima expresin es el raTras el pensamiento epistemolgico aparece una ideologa esencial
del mundo moderno, que definir la modernidad, que se caracteriza por
vincular conocimiento cientfico con dominio de la naturaleza. La ciencia
cionalismo crtico.

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

193

como instrumento de dominio del hombre sobre la naturaleza. A partir de


la hiptesis subyacente de la correspondencia entre el mundo real y los
datos de observacin.
3. Las filosofas de la modernidad: materialismo e idealismo

En este juego de la razn, en esta tensin permanente del racionalismo moderno, se inscriben las filosofas de la modernidad. En primer lugar,
las filosofas racionalistas que se han asociado con la evolucin cientfica y
prctica de la sociedad industrial o que han sido la conciencia crtica de la
misma. Las llamadas filosofas positivas y analticas, del racionalismo positivo, que integran tradicin emprica y tradicin racionalista. Un racionalismo positivo que ha decantado el ncleo lgico del conocimiento y de la
objetividad. Por otra parte, las filosofas racionalistas que podemos identificar en el llamado racionalismo dialctico que arraiga en el materialismo
moderno. Les une el materialismo y realismo como concepciones bsicas.
Una y otra, de forma ms o menos explcita o ms o menos vergonzante,
reconocen un mundo objetivo y exterior al sujeto pensante. Un mundo accesible desde la experiencia y comprensible desde la razn.
El contrapunto a este racionalismo de la modernidad se encuentra en
las filosofas subjetivistas o vitalistas. Se definen en reaccin frente a esta
ideologa racionalista y realista. Son corrientes de pensamiento que proponen otros horizontes para la racionalidad, bajo una perspectiva de pensamiento idealista. ste, representado por un conjunto heterogneo de filosofas, constituye una potente construccin que tiene como comn fundamento la crtica de la razn cientfica y, en relacin con ella, de la objetividad del conocimiento que aqulla presupone y proclama. De ah el que se
les conozca, desde los postulados del racionalismo, de uno y otro signo,
como filosofas irracionalistas, calificativo que le dedican tan encontrados
autores como K. Popper y G. Luckas.
Son filosofas vinculadas con la crtica a la racionalidad cientfica y al
materialismo, desde horizontes muy distintos. Han sido crticas con el empirismo y con el racionalismo. Han sustentado una visin del mundo y un
marco epistemolgico arraigado en la conciencia, en el sujeto, en sus experiencias ntimas. Han reivindicado la subjetividad del conocimiento y han
criticado la presuncin objetiva y normativa de las anteriores. Son filosofas que reivindican una racionalidad alternativa derivada de la conciencia
individual.
El fundamento de esta actitud crtica respecto del realismo y objetividad del mundo lo enunciaba de forma expresiva el obispo irlands G. Berkeley: prevalece entre las gentes, de modo extrao, la opinin de que las casas, las montaas, los ros, en una palabra, los objetos sensibles, tienen una
existencia natural o real, distinta de la que tienen en la mente que las percibe (Berkeley, 1871). El conocimiento se cierra sobre las propias ideas:
Qu percibimos nosotros ms que nuestras propias ideas o sensaciones?,
interrogaba Berkeley. La reflexin del obispo irlands sustenta una corrien-


194

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

te decisiva del pensamiento occidental, la filosofa idealista. El mundo objetivo se reduce al mundo ideal, al mundo de la mente.
De modo paradjico, forman parte tambin de esta modernidad. Son
un punto de referencia en la evolucin del pensamiento occidental y, por
ende, de la misma cultura en la que nos insertamos. De ah su permanente
presencia, su recurrente formulacin, su carcter de alternativas a los
problemas del conocimiento, y ms all de stos a la propia concepcin
del mundo.
Han sido y son el gran contrapunto intelectual a las seguridades, ms
o menos pretenciosas, del saber cientfico y su pretensin de saber verdadero. Y, en mayor medida, a la conversin de ste en fetiche ideolgico. Han
explotado las contradicciones en que incurre el modelo de conocimiento y
la visin del mundo caractersticos de las filosofas racionalistas. Han resaltado las dificultades del proceso cientfico. Han destacado las insuficiencias y contradicciones de la razn cientfica, sobre todo en su dimensin
ideolgica y social.
Materialismo e idealismo delimitan las dos grandes fuerzas del pensamiento moderno. Uno y otro han sido los polos de la modernidad, constituyen el entorno intelectual del desarrollo de la ciencia y, en particular, de
las ciencias sociales. Son las referencias obligadas en la bsqueda de los patrones propios del conocimiento. A partir de ellos se constituyen las tres
grandes familias o filosofas en que se desenvuelve el pensamiento occidental y en que se enmarca el desarrollo de la geografa moderna (Johnston, 1983). Es decir, el racionalismo positivo, el racionalismo dialctico y el
idealismo.

'

CAPTULO 1 1

LAS FILOSOFAS RACIONALISTAS:


LA ESTIRPE POSITIVISTA
La aparicin y el desarrollo de la ciencia contempornea han estado
vinculados con las filosofas empricas que llegan a identificarse con la propia naturaleza de la prctica cientfica. Define una forma histrica de explicar la naturaleza del conocimiento cientfico, que arraigaba en una tradicin bsica de la modernidad: el realismo emprico elaborado desde el
siglo XVII. La filosofa positivista del conocimiento cientfico se construye
sobre la tradicin y el legado del empirismo moderno, desde F. Bacon a
D. Hume y J. S. Mill.
Se identifica con el positivismo. Constituye una epistemologa que busca establecer los fundamentos y mtodos que definen el conocimiento cientfico. As nace en su primera formulacin, la que enuncia A. Comte (17981857), en su obra Discours sur l'esprit positif, que le dar nombre (Comte,
1844). Es la que desarrolla J. S. Mill, de forma coetnea, en su System of
Logic, en la tradicin del empirismo ingls.
Uno y otro dan forma al empirismo del siglo XIX . En especial el que caracteriza a las ciencias ms sobresalientes por su aportacin al conocimiento y dominio del mundo material, con las que se identifica el progreso de la sociedad capitalista industrial; es decir, la fsica y qumica, adems
de la biologa. Desde mediados del siglo XIX , la formalizacin de estos presupuestos del conocimiento cientfico permite establecer los perfiles fundamentales de una filosofa de la ciencia y, por consiguiente, de lo que debe
ser la ciencia. El positivismo, como doctrina, vino a formalizar lo que se
consideraba el modo de producir conocimiento por parte de la ciencia.

1. La fe en la ciencia: el conocimiento positivo


El positivismo representa una filosofa del conocimiento cientfico en
cuanto pretende establecer una delimitacin rigurosa entre conocimiento
cientfico y las dems formas de conocimiento, y, esencialmente, respecto
de la metafsica. Se trata de establecer cules son problemas cientficos, y

96

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

cules no lo son, por ser metafsicos y por carecer de sentido. Para el positivismo, la ciencia se distingue porque no se plantea cuestiones ontolgicas
sobre la naturaleza de las cosas, ni sobre la sustancia de las mismas.
La ciencia trata exclusivamente de los fenmenos observables, de los
datos de la experiencia, de lo que es positivo, es decir, material. La ciencia
tiene que ver con lo observable. La ciencia se ocupa, desde esta perspectiva, de las regularidades observables de los fenmenos; no de su finalidad ni
de su entidad u ontologa, o de lo que las cosas son en s. El objeto de la
ciencia son los fenmenos, los hechos, los datos empricos.
A finales de ese mismo siglo, la depuracin de los postulados del empirismo inicial y la crtica a la filosofa del conocimiento de Kant conduce a una reafirmacin del origen puramente sensorial del conocimiento.
En su expresin ms radical no aceptaba las nuevas teoras sobre la estructura de la materia basadas en el tomo, en la medida en que ste no
era observable. Es el empiriocriticismo, como lo denomina R. Avenarius
(1843-1896), cuyo ms conocido representante es E. Mach (1838-1916),
un matemtico y filsofo austriaco. Los datos de observacin constituyen, para esta corriente del positivismo, el punto de partida y de llegada,
del proceso de conocimiento, en el cual las teoras constituyen un mero
instrumento.
En el primer tercio del siglo XX, la crtica a las concepciones iniciales
del positivismo, y la puesta de manifiesto de las insuficiencias del empiriocriticismo, en relacin con los nuevos desarrollos de la ciencia, impulsaron
la elaboracin de una nueva propuesta para la filosofa del conocimiento.
Se produce, sobre todo, en el mbito cientfico y filosfico de lengua alemana. Esta reflexin epistemolgica cristaliza en lo que se conoce como positivismo lgico, que constituye una formulacin renovada y transformada
de la herencia positivista. Representa una inversin de los postulados tradicionales de la filosofa empirista. Supone la incorporacin de los enfoques
racionalistas en el positivismo.
Un notable grupo de cientficos y filsofos de la ciencia, de lengua alemana, vinculados con las universidades de Berln y de Viena, se constituyen
como un colectivo, que se da a conocer como Crculo de Viena. Der Wiener
Kreis es el trmino empleado por este grupo de filsofos y cientficos en un
opsculo editado en 1929. Las nuevas propuestas hacen hincapi en el papel de los enunciados tericos -las teoras cientficas-, es decir, la dimensin analtica, en el sentido de Galileo. Destacan, sobre todo, por la importancia que conceden al lenguaje formalizado, en particular al de las matemticas y la lgica.
La tradicin positivista se manifiesta en el papel que asignan a la experiencia como clave del proceso de conocimiento. Es lo que denominan
proceso de verificacin. Se trata de la comprobacin experimental de los
enunciados tericos y, por consiguiente, de su validacin. Son los rasgos
distintivos del positivismo lgico o empirismo lgico.
La introduccin del componente racionalista en el discurso positivista culmina en el racionalismo crtico de K. Popper (1902-1994). La crtica
de este autor invalida la utilizacin de la experiencia para determinar la

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

197

validez de los enunciados tericos. Los criterios de verificacin como instrumentos de validacin de las teoras carecen de justificacin desde una
perspectiva lgica. Popper desmonta el residuo empirista que permaneca
en el positivismo lgico. El enfoque propuesto por Popper pone el nfasis en los procedimientos para erradicar el error, ms que en la comprobacin de los aciertos de las teoras, como hacan los representantes del
empirismo lgico.
Componen la tradicin positivista o del racionalismo cientfico ilustrado. Empirismo y racionalismo forman los cimientos de esta racionalidad que hace del mtodo la clave del conocimiento riguroso. Lo que distingue y fundamenta el conocimiento cientfico, de acuerdo con el positivismo, es el mtodo o procedimiento, la rigurosidad en el manejo de los
enunciados o proposiciones, el carcter lgico de los mismos. El mtodo
positivo se fundamenta en dos cimientos esenciales, que son el empirismo
y el racionalismo.
2. El positivismo: empirismo e induccin

La naturaleza emprica del conocimiento cientfico constituye una base


constante de las filosofas de que tratamos: el modelo de conocimiento cientfico elaborado por el positivismo responde a una filosofa realista: el
mundo natural es considerado real y objetivo. Sus caractersticas son independientes de las preferencias e intenciones del observador (Mulkay,
1975). Su carcter emprico resulta de que el conocimiento se asienta en la
experiencia a travs de observaciones, de las que proceden lo que denominamos hechos, es decir, los enunciados de observacin, con los que formulamos el resultado de nuestras observaciones. El conocimiento est basado
en estos hechos, en el carcter positivo de los mismos.
El objetivo del anlisis es la formulacin de enunciados tericos o lgicos de validez universal, que constituye lo que se denomina leyes. Su carcter objetivo surge de que se concede a tales leyes, o enunciados tericos,
validez general, con independencia del sujeto, en relacin precisamente con
el mtodo utilizado, de carcter puramente lgico. Su naturaleza racional
deriva, tanto de la racionalidad reconocida al mundo fsico como del mtodo empleado, por su carcter lgico.
El mtodo de conocimiento se decantar como el elemento distintivo,
hasta identificar la racionalidad y la objetividad del conocimiento, con independencia del propio mundo fsico o mundo externo, que quedar relegado a la categora, en el mejor de los casos, de hiptesis de trabajo.
En otros trminos, lo que une a las mltiples variedades de filosofas positivistas es el valor asignado al mtodo. Lo que vara es la formulacin de este mtodo. Tambin el inters preferente por el anlisis lgico, por las proposiciones lgicas; por los lenguajes, sobre todo por los de
carcter formal, que distingue las corrientes neopositivistas, frente a las
actitudes iniciales de mayor peso de lo emprico, es decir, de la observacin, de los hechos.


198

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

El positivismo es ms que una concepcin del proceso de conocimiento en la ciencia. El positivismo constituye una cultura cientfica y una ideologa. Hace del conocimiento cientfico el patrn de la conducta social, de
acuerdo con la formulacin de A. Comte, autor que, en cierto modo, propona la ciencia como alternativa a la religin, en consonancia con una sociedad ms evolucionada. En primer trmino por el carcter excluyente y
casi dogmtico con el que delimita el conocimiento cientfico, de acuerdo
con la formulacin dominante en cada etapa de esta filosofa.
El positivismo se manifiesta radical en su rechazo de la metafsica y de
la teologa, y como consecuencia se presenta como una filosofa secular y universalista. Deriva por ello en una tica y una concepcin del mundo, que trasciende el marco de la filosofa del conocimiento. El utilitarismo y el individualismo radical son manifestaciones relevantes de la ideologa positivista.
Existen sensibles diferencias entre las formulaciones positivistas del siglo pasado teidas de realismo ingenuo y de mecanicismo o materialismo
mecanicista y las ms modernas de la filosofa vienesa de finales del XIX ,
identificadas en E. Mach y el empiriocriticismo. Las diferencias son an ms
notorias con las formulaciones neopositivistas del Crculo de Viena, y las del
racionalismo crtico de K. Popper, que han sustentado el desarrollo de estas
filosofas en los aos centrales del siglo XX . Los distingos no rompen la unidad bsica del pensamiento positivista. De ah la justificacin de considerarlas como corrientes de un pensamiento comn. Esa larga, rica y compleja evolucin del pensamiento positivo no impide una continuidad fundamental y con ello la comn pertenencia a la familia de las filosofas positivistas, las identifiquemos como neopositivismo o se distingan como racionalismo crtico.
Los presupuestos esenciales de la formalizacin positivista se fundamentaban en un realismo bsico, en cuanto el objeto reconocido de la ciencia es lo real. La realidad se identifica con lo empricamente observable, de
acuerdo con los sentidos. Lo real se corresponde con las sensaciones recogidas por los sentidos, con los datos positivos de la experiencia, los hechos.
Y se caracterizan por un racionalismo inductivo elemental fundado en la lgica formal. El punto de partida es la consideracin de que aunque el
mundo natural experimenta, en cierto sentido, un continuo cambio y movimiento, existen uniformidades permanentes subyacentes, regularidades
empricas, que pueden ser enunciadas como leyes universales y permanentes de la naturaleza (Mulkay, 1975).
El mtodo experimental, que proporciona los hechos de observacin, y el
proceso lgico de inferencia que permite derivar, de las observaciones individuales, multiplicadas, las regularidades de carcter universal, es decir, las leyes cientficas, han sido los postulados ms consistentes del positivismo,
como filosofa de la ciencia. Una actitud de profundo arraigo en la cultura
cientfica moderna, de acuerdo con una actitud filosfica de carcter emprico, cuyos antecedentes se remontan a Leonardo da Vinci, que formulaba ya
el proceso del conocimiento basado en la experiencia: dobbiamo cominciare dall'esperienza, dice Leonardo, en la medida en que questo e il methodo da osservarsi nella ricerca de'fenomeni della natura (Humboldt, 1849).

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

199

Los hechos proporcionados por la experiencia fueron la piedra de toque del edificio positivista de la primera hora. De tales hechos se inferan
los enunciados tericos o leyes que regan los procesos fisiconaturales: la
experiencia o los hechos, los resultados experimentales o cualesquiera otras
palabras que sean utilizadas para describir los elementos slidos de nuestros procedimientos de contraste, miden el xito de una teora, de tal modo
que el acuerdo entre la teora y los datos se considera como beneficioso
para la teora... Esta regla es una parte esencial de todas las teoras de la
induccin... (Feyerabend, 1974).
Tal concepcin y tales postulados fueron el catecismo del discurso
cientfico a lo largo del siglo XIX . La filosofa positivista impregn la cultura cientfica e hizo del empirismo, de la observacin y la experiencia, y de
la induccin, las claves de un mtodo de conocimiento seguro, del mtodo
de la ciencia.
La seguridad del mtodo como instrumento para conocer la realidad
provena del carcter universal de las generalizaciones obtenidas, consideradas las leyes que rigen el desarrollo de la Naturaleza. Como consecuencia, era factible, a partir del conocimiento de estas leyes, fundamentar acciones prcticas, es decir, intervenir, sobre el propio entorno real, previniendo o corrigiendo sus efectos. La filosofa positivista introduce una dimensin utilitaria o ingeniera, que distingue la cultura cientfica y que
otorga, al conocimiento cientfico, un valor social. Una actitud que acompaa el desarrollo de las filosofas positivas desde su origen.
Recoga la tradicin del empirismo y racionalismo modernos, asentados sobre un realismo elemental, sobre una concepcin mecanicista del conocimiento, sobre el dualismo cartesiano entre cuerpo y mente. Puntos
fuertes, por su simplicidad, del discurso positivista, y puntos dbiles del
mismo, por su fragilidad lgica. La crtica del realismo ingenuo, del mecanicismo y de la inferencia, impusieron la progresiva depuracin de la filosofa positivista. Nuevas propuestas surgen en el seno de esta filosofa, desde finales del siglo XIX .
La primera de estas propuestas es conocida como ermpiriocriticismo,
denominacin que le otorga R. Avenarius, a finales del siglo XIX.
La nueva corriente positivista acenta el carcter determinante de los
hechos de observacin, de los datos de la experiencia, reducida al conjunto
de sensaciones captadas por los sentidos. Se rechaza cualquier pretensin de
la existencia de una sustancia o entidad que identificara la naturaleza de las
cosas, al modo como lo formulaba Kant. Se niega validez a todo enunciado no observable empricamente, hasta el punto de no aceptar las nuevas
teoras de la fsica sobre la estructura atmica de la materia, puesto que el
tomo no era observable. A partir de estas consideraciones postulaba prescindir de toda referencia a la naturaleza objetiva.
La preeminencia acordada a los hechos conducir a una valoracin secundaria de las construcciones tericas, reducidas a simples instrumentos
lgicos en el proceso de conocimiento. Supona restringir el conocimiento
cientfico al mbito de la metodologa. La reflexin metodolgica se caracteriza por la negacin de la dualidad materia-espritu y por la conversin

200

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

del sujeto en un componente esencial del proceso de conocimiento, con


marcado carcter psicologista.
Desde finales del siglo XIX , los postulados del positivismo inductivo de
Comte y del positivismo vulgar del cientfico en el discurso de su trabajo
son incapaces de resistir las crticas. stas procedan de mbitos tan diversos como la propia prctica cientfica, el materialismo histrico y la filosofa idealista. Se dirigan contra los soportes lgicos y axiomticos del positivismo como prctica cientfica y como epistemologa. Ni los hechos, ni la
inferencia inductiva, ni la neutralidad del sujeto pueden resistir la evidencia
de la lgica, de la sociologa del conocimiento y de la propia prctica cientfica. De igual manera resultaban insostenibles las actitudes de rechazo a
las construcciones tericas, as como el psicologismo que impregnaba la
formulacin empiriocriticista.
Las condiciones crticas en que el desarrollo cientfico coloca la concepcin mecanicista y el empirismo radical obligaron a la filosofa positivista a renovarse. El componente ms destacado de ese proceso de renovacin es el abandono del empirismo radical y la incorporacin de la
filosofa racionalista a la tradicin positiva. El resultado ms sobresaliente se identifica con la constitucin del denominado Crculo de Viena,
que da forma definitiva a un proyecto epistemolgico de excepcional calidad, entroncado en la filosofa positivista, el empirismo lgico o positivismo lgico.
3.

El positivismo lgico: empirismo y racionalismo

El llamado Crculo de Viena se constituye formalmente en 1924, en que


lo funda Mortiz Schlick, con un conjunto de cientficos y filsofos, la mayor parte de ellos adscritos a las universidades de Viena y Berln. La denominacin no aparece como tal hasta 1929. El Crculo de Viena identificaba
una institucin dotada de medios e instrumentos para difundir sus planteamientos, comprometida con una especfica concepcin de la filosofa de
la ciencia y del conocimiento, de raz positivista, que ha incorporado la tradicin racionalista. La posterior emigracin a Amrica de una buena parte
de sus componentes -impuesta por la instauracin del rgimen nazi en
Alemania- y el frtil campo positivista americano facilitaron su desarrollo
y su notable influencia social.
3.1.

EL CRCULO DE VIENA: LAS FILOSOFAS ANALTICAS

El Crculo de Viena ana el empirismo fsico y sensorial de E. Mach y


la brillante escuela de la lgica matemtica que se desarrolla, a caballo de
los dos siglos, de la mano de B. Russell (1872-1970) y su discpulo L. Wittgenstein (1889-1951). Formula un proyecto explcito de unificacin del saber cientfico asentado sobre una metodologa comn, que permitiera delimitar, en sentido estricto, el campo de las ciencias. As lo demuestran algu-

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

201

nos de sus rganos, como el Instituto por la Unidad de la Ciencia y el Journal of Unified Science, y proyectos como la International Encyclopaedia of
Unified Science, que muestran, en sus ttulos, los presupuestos y objetivos
del Crculo.
El positivismo lgico proclama, de forma destacada, como uno de sus
postulados bsicos, el monismo cientfico, la unidad de las ciencias, la invalidez de toda distincin entre ciencias de la naturaleza y ciencias sociales
o del espritu. La unidad bsica de los fenmenos naturales y sociales que
supone la validez de los presupuestos metodolgicos de las ciencias fisiconaturales en el mundo social. Lo cual conlleva, a su vez, la posibilidad de
formular proposiciones e hiptesis a verificar; la posibilidad de establecer
enunciados lgicos sobre esas regularidades, con valor de leyes; la capacidad consecuente de prediccin e intervencin social; lo que se ha llamado
ingeniera social.
El proyecto tiene tres soportes. El papel fundamental de los hechos y,
por tanto, el obligado respeto a la experiencia, en la tradicin del empirismo decimonnico; la introduccin de las construcciones tericas como componentes esenciales de la produccin de conocimiento, en abierto contraste con los postulados del empiriocriticismo; y, como novedad esencial, el recurso al lenguaje formal, como un instrumento que garantice la comunicacin objetiva del trabajo cientfico. Se pretenda desbabelizar la comunicacin cientfica, como ha dicho uno de los representantes destacados de
esta corriente (Morris, 1955).
La disposicin de un lenguaje exacto deba ser el medio decisivo en
la determinacin de la cientificidad, porque en su propia naturaleza deba hacer posible discriminar los problemas estrictamente cientficos de
los metafsicos o sin sentido, en cuanto los primeros deben permitir una
formalizacin significativa, es decir, con sentido desde el punto de vista
lgico. Ese lenguaje exacto y preciso se identific con la lgica matemtica. Se reconoce a sta un carcter neutro en cuanto las vinculaciones
que en ella se establecen son las especficas del lenguaje: semiticas, sintcticas y pragmticas (Morris, 1955); independientes, por tanto, de todo
juicio de valor. La semitica es el fundamento ltimo de la comunicacin
cientfica, desalojando al pensamiento como actividad subjetiva, salvo en
la estricta labor de combinar los signos. En l reposa el proceso deductivo o analtico, cuya naturaleza tautolgica le asegura la cualidad de verdadero.
La otra dimensin es la de la experiencia, la dimensin emprica, en la
que se basa el conocimiento de los hechos. Es el fundamento de un conocimiento de carcter sinttico, por oposicin al analtico, e independiente de l. La experiencia es la fuente de las distintas observaciones, denominadas enunciados protocolares. Corresponden a proposiciones lgicas elementales obtenidas de las sensaciones, que podrn ser luego tratadas por el
lenguaje lgico. Equivalen a los hechos del positivismo inicial.
Los dos mundos quedan disociados de forma drstica. El mundo del
conocimiento analtico, en el sentido de Galileo, reconocido como una actividad racional, corresponde al mundo de los enunciados lgicos, del an-


202

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

lisis en sentido estricto, de la deduccin, el mundo de los signos y sus reglas, el mundo de la verdad. Es el mundo de las teoras, al que corresponde el avance del conocimiento. El mundo de los enunciados tericos adquiere una preeminencia absoluta, de tal manera que la nueva filosofa se
define como analtica. La teora se convierte en el elemento cardinal. La teora es considerada el corazn de la ciencia, caracterizada por la claridad,
simplicidad, generalidad y precisin, formada por la unin de un sistema
lgico con hechos definidos operativamente (Bunge, 1961).
El mundo de la experiencia, de los hechos, es decir, emprico, es el del
conocimiento sinttico. Se le atribuye una funcin esencial en el nuevo esquema del proceso de conocimiento, la de verificar la validez de los enunciados tericos y, por tanto, la confirmacin de la verdad o error de las
teoras cientficas.
El vnculo lgico entre ambos niveles se produce a travs de la deduccin, invirtiendo el proceso caracterstico del positivismo tradicional, asentado sobre la induccin. La induccin es sustituida por la va deductiva que
desciende desde los enunciados lgicos a los de observacin o hechos. stos se convierten en verificadores de los primeros. Los hechos, que, desde la perspectiva de la lgica, no sirven para inducir enunciados tericos,
deben permitir, en cambio, verificar su validez. Los hechos deben servir
para comprobar las teoras. El principio de verificacin se convierte en un
punto cardinal de la concepcin neopositivista: la cuestin de la verificacin era central en la obra de los positivistas lgicos de la escuela de Viena (Johnston, 1983).
El mtodo es la clave de bveda del positivismo lgico y de la filosofa
de la ciencia que sustenta. La metodologa define la ciencia. Se trata del mtodo que permite y asegura la libertad cientfica, que resguarda de las trampas que esmaltan el proceso de conocimiento, procedan de la intuicin, del
lenguaje o del riesgo de la metafsica. Todo ello encarnado en la explcita finalidad de llegar a enunciar leyes. Leyes, teoras, hiptesis, datos de observacin experimental forman el bagaje familiar de una construccin que
se identifica con el propio conocimiento cientfico.
La excepcional depuracin instrumental que representa el anlisis del
lenguaje, el anlisis lgico o formal de los enunciados, la brillantez de las
construcciones tericas, la formalizacin acabada del lenguaje, son caracteres sobresalientes del positivismo lgico y del racionalismo crtico. Rasgos que no contradicen la naturaleza de una filosofa que evoluciona para
permanecer. Lo que cambia es el nfasis, porque al edificio lgico del positivismo decimonnico se le da la vuelta.
La construccin brillante del positivismo lgico permiti soslayar las
crticas al positivismo primitivo y dar respuesta, aparente, al proceso del conocimiento cientfico moderno, que no se poda identificar ya con los postulados tradicionales. La construccin de una filosofa racionalista y emprica al mismo tiempo permita renovar la tradicin del pensamiento cientfico. Sin embargo, la construccin neopositivista tena sus puntos dbiles,
insuficiencias que fueron el objeto de la crtica de K. Popper.

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

203

4. El racionalismo crtico de K. Popper

La crtica de Popper se centraba en el supuesto de la verificacin de


los enunciados tericos y en el papel atribuido a la teora en el proceso del
conocimiento. Sealaba Popper la imposibilidad lgica de la verificacin a
partir de las observaciones empricas. La lgica de la investigacin cientfica lo impeda (Popper, 1934). Pona en cuestin el concepto de verdad o
falsedad en relacin con las teoras cientficas. Popper formula lo que l denomina racionalismo critico, que representa un cambio de actitud en la valoracin del proceso de conocimiento cientfico.
La incidencia crtica de Popper se traduce tambin en la concepcin
del campo cientfico. Popper rompe el principio monista de la ciencia de los
empiristas lgicos. Niega la posibilidad de la ciencia histrica. Hace una crtica intensa de lo que denomina historicismo y de toda pretensin de prediccin social (Popper, 1957). Y se incorpora a la corriente del individualismo en la interpretacin de los fenmenos sociales. Propugna el individualismo metodolgico. Son las dos dimensiones fundamentales del pensamiento de K. Popper que inciden en el campo de las filosofas cientficas
del siglo XX .
4.1.

LA CRTICA A LA VERIFICACIN EMPRICA

La alternativa de Popper al positivismo lgico recompone las relaciones entre observacin y enunciados lgicos y establece nuevos criterios de
demarcacin del conocimiento cientfico, es decir, emprico. Pretenda diferenciarlo del no emprico, metafsico o no cientfico. Define una primera
instancia o demarcacin observacional, de naturaleza experimental, emprica, vinculada con la obtencin de los datos o hechos. Define una segunda
instancia o demarcacin terica, a la que corresponden, tanto el proceso
de inferencia, como el de verificacin del neopositivismo. Define una tercera instancia o nivel formal, identificada con el lenguaje normalizado, lgico
y matemtico, fundamento de la objetividad del proceso cognoscitivo. Constituyen los tres niveles o instancias del proceso de conocimiento cientfico,
segn Popper.
Son los criterios de demarcacin del conocimiento cientfico, que completa con la introduccin de la brillante idea de la refutacin (falsifiability),
en oposicin a la de verificacin y en relacin con la funcin y significado
de la teora en la ciencia. K. Popper apunta que no es posible la verificacin de teoras por los hechos de observacin. Aduce Popper razones lgicas. El proceso de observacin forma parte de la construccin terica y queda impregnada por ella, como ya haban sealado, de forma crtica, cientficos como Planck y Bjord. Los enunciados de observacin, los hechos, no
son independientes de los enunciados tericos, las teoras. stas condicionan el significado y la interpretacin de los primeros. La validez de las
teoras cientficas no depende ni puede depender de los hechos u observaciones empricas.

204

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

Popper formula una filosofa racionalista del conocimiento. El proceso de conocimiento radica en la formulacin de enunciados tericos o teoras, cuya validez permanece mientras no aparezcan nuevas teoras alternativas. La teora, que apareca como la meta de la indagacin cientfica en
la tradicin analtica, constituye un mero instrumento. Lo que l propugna
es una concepcin de la teora como instrumento en el proceso de conocimiento. La teora tiene como objetivo su refutacin, es decir, la bsqueda y
eliminacin del error.
4.2.

EL INDIVIDUALISMO METODOLGICO

El racionalismo crtico de Popper establece un corte epistemolgico radical entre las ciencias de la naturaleza en general y las ciencias sociales,
en abierta contradiccin u oposicin al monismo cientfico de los postulados del positivismo lgico. Limita a las primeras el proceso de conocimiento cientfico normativo, es decir, el que se sustenta en la bsqueda de
leyes, en el enunciado de generalizaciones o regularidades de valor universal. Niega Popper la posibilidad de tales objetivos en el campo de las disciplinas sociales y, sobre todo, en la Historia.
Se opone as a las corrientes y enfoques que prevalecan en el marco
de las ciencias sociales. La extensin del positivismo al campo social se basaba en diversos postulados o presupuestos, como el causal, en los acontecimientos sociales, y que, segn la formulacin conductista, viene dado
por la respuesta del individuo a leyes de comportamiento que se les imponen. El realismo, en el sentido de objetividad de las conductas. La neutralidad del observador cientfico en el proceso de observacin y evaluacin. El funcionalismo social, en el sentido de responder a estructuras
cuyo cambio no es arbitrario sino regular o normativo (Johnston, 1983). El
funcionalismo y el conductismo han sido dos propuestas destacadas de esta
concepcin positiva de los fenmenos sociales, aplicadas en distintos campos de las disciplinas sociales, entre ellos la geografa.
Rechaza Popper la posibilidad de predicciones en el campo de la historia y las ciencias sociales. Niega el que puedan enunciarse leyes referidas
al devenir histrico y a los acontecimientos sociales. Considera que el conocimiento de las predicciones supondra la oportunidad para evitar sus
consecuencias arruinando aqullas. Propone, en consecuencia -en coincidencia con una corriente contempornea de las ciencias sociales- el llamado individualismo metodolgico, en el mbito de las ciencias sociales.
El individualismo metodolgico se sustenta en la conviccin de que
son las acciones de los individuos las que soportan lo que llamamos sociedad. Los fenmenos y acontecimientos sociales no son sino la suma de acciones individuales y el resultado de comportamientos individuales. Niega
validez, por tanto, a los sujetos colectivos sociales, a los universales sociales, del tipo de clase social, o equivalentes.
Por consiguiente, el mtodo de estas disciplinas debe estar basado en
el individuo. Formulacin metodolgica que caracteriza el pensamiento de

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

205

F. A. von Hayek (1899-1992), que considera que el nico camino de entendimiento de los fenmenos sociales es la comprensin de las acciones entre individuos, de acuerdo con la conducta esperada de los mismos.
El individualismo metodolgico supone que la descripcin de los comportamientos individuales sustituye toda formulacin de carcter social. Se
inscribe en el marco de un manifiesto realismo individualista, opuesto al
proceso de abstraccin de las generalizaciones sociales. En resumen, el individualismo metodolgico significa la reduccin del mundo social a sus componentes individuales y a la conducta de stos. sta depende de sus propias
cualidades y de su grado de conocimiento del entorno o situacin en que se
encuentran.
Comparte Popper y reivindica la concepcin de los fenmenos sociales como meros resultados de acciones individuales, de actos intencionales y reflexivos, sometidos al azar e imprevisin de las decisiones
i ndividuales. Plantea, por otro lado, el carcter interrelacionado que tienen estas decisiones individuales con los pronsticos sociales y la contradiccin que provocan dicha relacin entre sujeto y objeto social. El
agente vinculado con el pronstico o prediccin, una vez conocida sta,
puede operar para escapar a sus consecuencias. Al hacerlo altera la validez del mismo y su carcter universal y objetivo. Niega, en consecuencia,
la existencia de leyes en el mbito social, como cuantos defienden el individualismo metodolgico.
Su incidencia es patente en el campo de las ciencias sociales. Los fenmenos sociales quedan convertidos en un inmenso agregado de decisiones individuales. Reduce los procesos sociales al resultado de las mltiples
acciones individuales, a la especfica configuracin de disposiciones, situaciones, creencias, recursos y ambientes de tales individuos. Tras el individualismo metodolgico subyace una ideologa, la que el propio K. Popper desarrolla en Miseria del historicismo (Popper, 1957).
El trasfondo ideolgico de las filosofas positivistas constituye su dimensin oculta o no reconocida. La afirmacin caracterstica de los autores analticos es que su nica preocupacin es metodolgica y de que creencias e ideologas quedan aparte de sus consideraciones (Harvey, 1968). Afirmacin que no se corresponde con las implicaciones que muestran estas filosofas con el mundo social.
5. Mtodo e ideologa

Las filosofas positivas coinciden, a lo largo del tiempo, en un planteamiento que entra en abierta contradiccin con sus postulados de liberacin
de toda influencia ideolgica, y que les confiere el carcter de una verdadera filosofa, algo ms que un simple mtodo de investigacin. Como
apuntaba Johnston, el positivismo lgico comprende cientificismo, polticas cientficas y valores como la libertad, as como una concepcin positivista de la ciencia. Constituye una ideologa, tanto como una filosofa y una
metodologa (Johnston, 1983).

206

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

Las filosofas positivistas han propendido, histricamente, a identificar el conocimiento cientfico con su especfica propuesta, con su particular construccin. De tal modo que el cientificismo del esquema interpretativo de cuo positivista procura negar el derecho a la palabra a todos los
que no encajan en sus angostas coordenadas (Ortega Cantero, 1987). Comparten la conviccin de que el conocimiento cientfico, identificado en las
ciencias positivas, constituye un ejemplo acabado de esta formulacin.
Comparten la conviccin, asimismo, del carcter ideolgico de las propuestas o enunciados que hacen intervenir al mundo objetivo y al denominado contexto de observacin, es decir, el sujeto de conocimiento. Son los
rasgos bsicos de unas filosofas que han alimentado las creencias cientficas de una parte sustancial de las comunidades de cientficos, y no slo
en el mbito de las disciplinas fisiconaturales.
La filosofa del anlisis es la filosofa del mtodo. Esta filosofa exclusivista que tacha de metafsica e ideologa a toda forma de conocimiento
que no se base en el mtodo, responde tambin a una ideologa, es tambin
una ideologa. Sin duda una ideologa del mtodo (Feyerabend, 1970).
Del empirismo de los orgenes al positivismo lgico y racionalismo crtico de Popper hay un largo proceso de evolucin y decantacin intelectual,
de crtica exterior e interna, de perfeccionamiento instrumental y terico, de
interaccin social con el medio cientfico y cultural, que convierte al mundo analtico en algo ms que unos dogmas y en mucho ms que una moda.
Representa una referencia cultural y cientfica inexcusable de nuestro mundo moderno. No sin razn se le ha identificado con el mundo de la modernidad.
Una trayectoria no coincidente con la del pensamiento dialctico construido a la par con el propio desarrollo de la cientificidad moderna, identificado con ella, pero crtico de la racionalidad cientificista. La racionalidad
dialctica tiene otra historia. Se identifica con el pensamiento materialista
y dialctico elaborado en el siglo XVIII en Francia, que se manifiesta en la
Ilustracin, con races en el materialismo ingls del siglo anterior. El materialismo o realismo constituye el marco de referencia comn de las filosofas empricas y del racionalismo dialctico que cristaliza en el siglo XIX .

CAPTULO 12

LAS FILOSOFAS RACIONALISTAS:


MATERIALISMO Y DIALCTICA
La cultura del mundo objetivo o material que se decanta en el siglo XVIII ,
con la Ilustracin, responde a una concepcin general del mundo que descansa sobre una determinada forma de entender las relaciones entre materia y espritu. Comparte la cultura racionalista en que nace y se desenvuelve la ciencia moderna, pero se distancia del empirismo sensorial y
adopta una actitud crtica frente a las formas del cientificismo positivo. El
componente distintivo es que frente al mtodo positivo, formalista, que supone un enunciado de la razn rgido, reivindica una razn que une lo material y lo espiritual, objeto y sujeto. Se define frente a la separacin radical del mundo material y el sujeto de conocimiento, que distingue las filosofas positivas. Es la razn dialctica.
1. La racionalidad dialctica

La razn dialctica es entendida como el necesario complemento de la


razn analtica para abordar la realidad, que es, ella misma, dialctica. Desde la conviccin de que tendremos que convenir en que toda razn es dialctica, lo que por nuestra parte estamos en aptitud de admitir, puesto que
la razn dialctica nos parece ser la razn analtica puesta en marcha
(Lvi-Strauss, 1957). Materialismo y dialctica dan forma, en mayor o menor medida, al pensamiento racionalista que identificamos como racionalismo dialctico. Dos componentes bsicos distinguen esa racionalidad: la
herencia materialista de la modernidad y el mtodo dialctico.
Materialismo y dialctica constituyen la base de una epistemologa
cientfica moderna que pretende dar una respuesta al problema persistente
de la modernidad: las relaciones entre sujeto y objeto, entre sociedad y naturaleza. Una respuesta desde el presupuesto de que objeto y mtodo no son
independientes sino que actan el uno sobre el otro (Bosserman, 1968). Son
filosofas que renen la concepcin materialista y la lgica dialctica.
El materialismo representa una corriente intelectual del pensamiento
occidental que arraiga en la filosofa clsica grecolatina, con Demcrito y

208

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

Lucrecio. Corriente que se renueva en los siglos modernos, con particular


intensidad en el siglo XVIII , con el enciclopedismo ilustrado. Su desarrollo
posterior, en el siglo XIX , va unido, sobre todo, a la formulacin marxista,
que se identifica como materialismo dialctico. Es el fundamento de un amplio grupo de teoras sociales -entre las cuales se encuentra el materialismo histrico-, que comparten algunos postulados crticos distintivos.
En primer lugar, el realismo, de tal modo que la existencia de un mundo objetivo, de carcter fsico, externo respecto del sujeto observador, constituye el cimiento de las filosofas materialistas. El fundamento de esta filosofa del conocimiento es la afirmacin explcita de la materialidad del
mundo externo y, por tanto, de su objetividad. Como pone de relieve el fsico M. Planck, el conocimiento cientfico reposa sobre algo ms que las limitadas sensaciones del observador y sobre algo ms que los enunciados
propuestos por l. El primer fundamento del conocimiento cientfico, desde la perspectiva materialista, es la aceptacin de un mundo existente, independiente del observador. Las regularidades que el cientfico busca no se
reducen a invenciones (Planck, 1963).
La pertenencia del sujeto a dicho mundo objetivo y, por consiguiente,
la negacin de la dualidad entre objeto y sujeto, entre mundo objetivo y
subjetivo, ha sido un segundo postulado esencial del materialismo moderno. La implicacin entre mundo material y conducta humana aparece como
un necesario corolario de la concepcin materialista, que postula la naturaleza fsica -material- del mundo, incluido el mental o espiritual.
Postulados crticos que conllevan consecuencias de carcter epistemolgico. Como parte del mundo material, la conducta humana, y en general
las sociedades humanas, pueden ser entendidas y analizadas desde los mismos presupuestos y con mtodos similares a los de las ciencias de la naturaleza y ciencias fsicas. La prioridad del mundo material sobre el subjetivo, en el marco de una concepcin realista de ambos, supone una relativa
dependencia causal del segundo respecto del primero. La cultura materialista comporta una concepcin del mundo, ms all de una filosofa del conocimiento, que expresa la profunda y absoluta implicacin entre Hombre
y Naturaleza.
Desde el materialismo ingenuo hasta las formas ms elaboradas del
materialismo cientfico actual, incluido el materialismo dialctico marxista,
el pensamiento materialista forma parte esencial del mundo moderno, de la
modernidad. Una caracterstica destacada de esta corriente ha sido la asociacin entre materialismo y dialctica. Constituye un rasgo sobresaliente
de diversas corrientes de pensamiento crtico moderno, que han incorporado la dialctica como un componente esencial, distintivo de su reflexin
epistemolgica.
La dialctica representa una importante corriente del pensamiento que
desde los antiguos griegos, incluido Aristteles, conduce, ya en la modernidad, a travs de Descartes y Spinoza, a Hegel, Proudhom y Marx, en el siglo pasado; y a Bachelard, Sartre, Goldman, Gurvitch, Lvi-Strauss, Piaget,
Lefebvre, Althusser, Foucault y Giddens en el siglo XX . Es decir, una esencial va del pensamiento en las ciencia sociales contemporneas. La dialc-

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

209

tica aparece como un eje primordial que enlaza algunos de los ms frtiles
y relevantes desarrollos de la cultura cientfica en ese siglo.
La dialctica representa una forma del pensamiento racional, que se
sustenta en la consideracin de la realidad como un conjunto o totalidad,
que excede la mera agregacin de componentes. Desde una ptica dialctica es la totalidad la que da sentido e identidad a cada componente individual. Esta perspectiva de totalidad es central en el pensamiento dialctico.
Es por lo que la dialctica se fundamenta en la consideracin de la totalidad o conjunto como ncleo de partida del proceso de conocimiento. Desde una consideracin dialctica, el conjunto explica y permite identificar y
entender sus componentes. Son partes de un sistema de relaciones, elementos de dicho sistema. El pensamiento dialctico enfatiza, en relacin
con esta perspectiva dominante, la dimensin relacional que vincula a los
objetos y que se sobreimpone a ellos.
Asimismo considera la realidad como movimiento, como transformacin. Valora, en primer trmino, el proceso, es decir, el cambio, en la vieja
tradicin de Herclito. La dialctica resalta la dinmica, se interesa por los
procesos, la gnesis, la evolucin, el cambio, el sistema de vnculos que caracteriza el mundo real. El pensamiento dialctico busca en esos procesos
y sistemas de relaciones las acciones que se producen entre ellos, las reacciones a que dan lugar, las contradicciones que acompaan el desarrollo del
mundo real. Los componentes fsicos de los mismos tienen un valor secundario.
La dialctica privilegia una perspectiva dinmica del anlisis. La concepcin dialctica no pretende la descripcin de una situacin esttica ni
de una estructura fija. El inters del anlisis dialctico, el centro del mismo, lo constituye la secuencia o proceso en que que evoluciona y se transforma el conjunto, se modifican las relaciones que vinculan los componentes, se generan nuevos vnculos. El inters dialctico busca las relaciones
contradictorias con la situacin preexistente, el modo en que se configura
una nueva totalidad. El proceso es el centro del anlisis dialctico, es el eje
de la concepcin dialctica.
De acuerdo con los postulados de G. W. Hegel (1770-1831), el filsofo
que desarrolla de forma ms acabada el pensamiento dialctico, la dialctica es la expresin de la propia realidad. Pone en evidencia el carcter contradictorio inherente a sta.
La dialctica aparece como la lgica analtica en accin, realizada, como
resaltaba Lvi-Strauss: Para nosotros la razn dialctica es siempre constituyente: es la pasarela sin cesar prolongada y mejorada que la razn analtica lanza por encima de un abismo del que no percibe la otra orilla... El trmino de razn dialctica comprende as los esfuerzos perpetuos que la razn
analtica tiene que hacer para reformarse, si es que pretende dar cuenta y razn del lenguaje, de la sociedad, del pensamiento (Lvi-Strauss, 1957). La
razn dialctica viene a resumirse como la razn analtica en accin.
La unidad entre instancia terica e instancia de observacin, entre sujeto y objeto, constituye una constante del pensamiento materialista moderno.
La razn dialctica es, en cierta forma, una razn de la prctica, una razn

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

211

glesa de El capital de C. Marx: Una nueva concepcin de cualquier ciencia


revoluciona la terminologa tcnica en ella empleada.
M. Planck resaltaba que teora y observacin constituyen una unidad
dialctica inseparable e irreductible. Unidad que depende de la teora, por
cuanto los llamados hechos de observacin cambian de sentido y significado, son otros hechos, con el cambio de bagaje terico. Cada teora posee su
propio lenguaje de observacin. La independencia de uno y otro, tal y como
plantea el positivismo, carece de fundamento.
Como sealaba Planck, ocurre a menudo que una cuestin tenga sentido segn una teora y no la tenga segn otra, de suerte que su significado
cambia con el de teoras sucesivas, de tal manera que para establecer que
una cuestin tiene sentido cientfico o no, hay que hacerlo en referencia a una
teora... siendo la interpretacin que le confiere la teora la que da sentido
a toda medida fsica (Planck, 1963).
La teora no es el resultado de un proceso inductivo o deductivo, sino
un sistema de interpretacin. La teora, como las observaciones, dependen
de un contexto heurstico, de unas condiciones histricas, determinantes en
el desarrollo del conocimiento cientfico. La determinacin histrica del
proceso de desarrollo del conocimiento cientfico constituye un rasgo relevante de los postulados del materialismo.
Desde una perspectiva actual, y desde la preocupacin por lo que han
sido y son los horizontes culturales del pensamiento geogrfico, las filosofas dialcticas podemos circunscribirlas en dos grandes conjuntos: las filosofas estructuralistas y el materialismo histrico. En ambos se apoyan las
propuestas ms importantes de construccin de una epistemologa para
las ciencias sociales.
3. El materialismo histrico: de Carlos Marx a los marxismos

En el mbito de las ciencias sociales, los fundadores del materialismo


moderno son Marx y Engels, en cuanto creadores del denominado materialismo histrico, habitualmente identificado como marxismo. Constituye
una teora social, que sustenta una explicacin de la organizacin y el desarrollo histrico de las sociedades humanas. Es una teora materialista que
parte de una filosofa materialista. ste es su rasgo esencial. El materialismo histrico, que hemos de identificar con el pensamiento marxista, y con
el que de forma crtica deriva de l, constituye una propuesta conceptual,
metodolgica y prctica. Este ltimo rasgo representa un componente decisivo en su evolucin histrica.
3.1.

LOS FUNDAMENTOS EPISTEMOLGICOS: EL MATERIALISMO DIALCTICO

La concepcin materialista que formulan Marx y Engels parte de una


crtica del materialismo vulgar que se manifiesta en su tiempo y que no es
sino la herencia del materialismo del siglo XVIII. Criticaron su estrechez

212

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

en cuanto a la incapacidad de concebir el mundo como materia en transformacin, es decir, con una concepcin histrica de la Naturaleza. Y criticaron su incapacidad, aunque la justifica, para perfilar una explicacin fundada materialista de la sociedad, y por tanto de la historia.
A partir de esa crtica se construye un pensamiento o concepcin materialista del mundo y del hombre cuyo primer elemento es la afirmacin
de la unidad entre Naturaleza y Sociedad, con una perspectiva dialctica.
La unidad se concibe desde el carcter natural de la sociedad humana, y
desde la concepcin social de la Naturaleza, evitando la idea absurda
y contra natura de la oposicin entre espritu y materia, entre hombre y naturaleza, entre alma y cuerpo, idea extendida en Europa tras la decadencia
de la antigedad clsica (Engels, 1952). La identidad entre el mundo social y el natural constituye uno de los puntos fundamentales de la concepcin materialista marxiana.
La racionalidad de la naturaleza es una presuncin bsica, como la
propia racionalidad humana, derivada de la unin entre naturaleza y espritu. El propio Engels apunta esa presuncin, que es el fundamento del
conocimiento cientfico, incluso para el empirista ms corto, en el sentido de que no se admite la irracionalidad de la naturaleza ni que la razn
humana vaya a contradecirla.
El marxismo o materialismo histrico comparte con el racionalismo
positivista la conviccin del carcter racional de la Naturaleza y de los procesos que tienen lugar en ella. Comparte la idea del encadenamiento causal
que relaciona los fenmenos naturales, y que permite entender esos procesos, explicarlos, por sus causas naturales. Hoy, el conjunto de la naturaleza se extiende ante nosotros como un sistema de encadenamientos y de procesos explicado y comprendido en sus grandes rasgos; es cierto que la concepcin materialista de la naturaleza no supone otra cosa que el simple entendimiento de la naturaleza tal y como se nos presenta.
Esa racionalidad se expresa, para los autores citados, en las relaciones
de causalidad que enlazan los procesos naturales y que constituyen el fundamento de las regularidades sobre las que se fundamentan las leyes naturales. Para los creadores del materialismo histrico tienen su ms evidente
pauta de comprobacin en la praxis humana. La constante relacin productiva con el mundo natural es, para ellos, el argumento decisivo, en la
cuestin de la racionalidad y causalidad, sobre todo en el momento en que
esa prctica humana es capaz de reproducir los procesos naturales.
El materialismo dialctico plantea como clave de bveda de las relaciones de causalidad la actividad humana. sta aparece como la mediacin
necesaria en la representacin de la causalidad. La cuestin esencial, para
Marx y Engels, radica en las relaciones entre Sociedad y Naturaleza, basadas en la transformacin de la naturaleza por el hombre, en cuanto esa
transformacin se considera el fundamento ms esencial y directo del pensamiento humano.
Para Marx y Engels, el conocimiento deriva de los sentidos, de la experiencia. Comparten con ello el postulado de las filosofas positivas. Sin
embargo, vinculan el proceso de conocimiento con el ejercicio social que les

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

213

vincula con el mundo material, es decir, con la prctica social. De sta surge, para el marxismo, el conocimiento, y la propia prctica social permite
contrastar la verdad o realidad de las ideas. La prctica social, identificada
con el proceso de produccin y reproduccin social, constituye para el marxismo el elemento que resuelve el problema de la verdad y del conocimiento verdadero. Se proyecta en su concepcin del conocimiento cientfico.
3.2.

TEORA Y CIENCIA: LA CONCEPCIN TERICA MARXISTA

La filosofa del conocimiento marxista descansa sobre una concepcin


terica de la ciencia, que conciben como producto histrico del propio proceso de conocimiento: La ciencia natural se transforma de ciencia emprica en ciencia terica y a partir de la sntesis de los resultados conseguidos,
en un sistema de conocimientos materialista de la naturaleza. Y asimismo
como una forma de pensamiento terico que reposa sobre el conocimiento de la historia del pensamiento y de sus adquisiciones; en un marco que
recuerda los planteamientos ms recientes de Kuhn y Lakatos.
Desde el punto de vista metodolgico, el materialismo histrico parta
de una crtica general de la filosofa positiva imperante en el siglo XIX , as
como de la postura terica que esa filosofa supone, es decir, la pretensin
de estar a salvo de toda filosofa. El materialismo histrico parta de una
doble propuesta, en relacin con -o frente a- esa filosofa de moda.
Por una parte, la existencia de una teora y filosofa del conocimiento
bajo el trabajo de todo cientfico, consciente o inconsciente, al margen de
la actitud ideolgica subjetiva: Los sabios creen liberarse de la filosofa ignorndola o vituperndola. Pero, como sin pensamiento no progresan en
absoluto... caen bajo el yugo de la filosofa, y, por lo general, de la de la
peor especie. Los que ms vituperan la filosofa son los ms esclavos de los
peores restos vulgares de las peores doctrinas filosficas, segn lo enunciaba Engels.
Representa una crtica esencial del materialismo primario en que reposa el empirismo positivo. Niega el materialismo marxista que la experiencia, en directo, es decir, los hechos, puedan proporcionar conocimiento general. La actitud antiinductiva y la crtica del empirismo positivista es un rasgo de la filosofa marxista. Conocemos por medio de
construcciones o representaciones de base racional, relacionadas con la
experiencia prctica, formuladas como teoras. El desarrollo de stas
constituye un sistema de conocimiento en que deduccin e induccin son
componentes complementarios en la depuracin y contraste del edificio
teortico, del mismo modo que los mecanismos de anlisis y sntesis, entendidos stos como procesos intelectuales.
En segundo lugar, la filosofa del conocimiento marxista se manifiesta
por la afirmacin del carcter integrador del discurso terico. Una teora
cientfica no es slo una propuesta o hiptesis ms o menos acertada. Constituye un cuerpo conceptual y un lenguaje, cuyos trminos adquieren sentido dentro de la teora, y donde los viejos trminos se transforman y renue-

214

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

van. Componente teoricoexperimental de la filosofa del conocimiento marxista, y radical antiinduccin de la misma, son dos coordenadas esenciales
del materialismo histrico.
El conocimiento cientfico se concibe como un proceso en el que induccin y deduccin van necesariamente a la par, completndose recprocamente. La concepcin marxiana del conocimiento se configura como
un cuerpo terico, cuyo soporte es el racionalismo, que podemos denominar prctico, en cuanto su justificacin reposa sobre la actividad histrica humana y su capacidad de transformacin y reproduccin de los procesos naturales: Im Anfang war die Tat (En el origen fue la accin), segn
destacaba Marx citando a Goethe. La capacidad prctica humana es, para
el marxismo, el fundamento ms slido de nuestra racionalidad, al propio
tiempo que lo es de la argumentacin marxista frente al agnosticismo o
materialismo vergonzante, como lo califica Engels, de los cientficos, y
frente a los postulados idealistas.
El materialismo histrico se nos presenta como una filosofa materialista del conocimiento y como una concepcin materialista del mundo. Una
concepcin materialista de la sociedad, basada en la determinacin de la
vida social por las condiciones materiales de su existencia. Una concepcin
naturalista, pero no fsica; el materialismo histrico considera las tendencias sociales tan naturales como las leyes fisiconaturales (Schmidt, 1977).
3.3.

LA TEORA SOCIAL: ESTRUCTURA MATERIAL Y SUPERESTRUCTURA IDEOLGICA

Es el materialismo histrico, como dice Engels, en el prlogo a la edicin inglesa de Socialismo utpico y socialismo cientfico, una concepcin
de la historia que busca la causa primera y el gran motor de todos los acontecimientos histricos importantes en el desarrollo econmico de la sociedad, en la transformacin de los modos de produccin y cambio, en la divisin de la sociedad en clases, que resulta de ello, y en la lucha de estas
clases entre s (Engels, 1892).
Lo expresaba Marx de una forma sinttica y precisa en trminos bien
conocidos, casi apodcticos, en su conocido prlogo a la Contribucin a la
crtica de la economa poltica: En la produccin social de su existencia los
seres humanos entran en relaciones determinadas, necesarias, independientes de su voluntad, relaciones de produccin que corresponden a un
cierto grado de desarrollo de sus fuerzas productivas materiales. El conjunto de estas relaciones de produccin constituye la estructura econmica
de la sociedad, la base concreta sobre la que se eleva una superestructura
jurdica y poltica y a la cual corresponden formas de conciencia sociales
determinadas. El modo de produccin de la vida material condiciona el proceso de vida social, poltica e intelectual en general. No es la conciencia de
los hombres la que determina su estado sino que, a la inversa, es su estado
social el que determina su conciencia (Marx, 1957).
Se enuncian los componentes bsicos de la concepcin marxista y los
conceptos fundamentales de la teora social del materialismo histrico. Una

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

215

concepcin que contempla la sociedad como una totalidad, como un sistema


de relaciones en que se integran fuerzas productivas y relaciones de produccin. Las primeras las componen los elementos tcnicos, cientficos, productivos, especficos de cada etapa histrica. Las segundas involucran a los seres
humanos entre s, de acuerdo con su vnculo con los medios de produccin
y las estructuras de la propiedad, y con las relaciones derivadas de stas.
Fuerzas productivas y relaciones de produccin determinan, en conjunto, la estructura econmica de la sociedad, identificada tambin como
modo de produccin. El conjunto de formas sociales de carcter cultural,
poltico y jurdico componen la denominada superestructura social, a la que
se vincula la conciencia social. La dependencia de esta conciencia social, y
sus manifestaciones individuales, de la estructura econmica, constituye el
cimiento de la teora marxista.
El planteamiento esencial del materialismo histrico es la vinculacin
directa de la conciencia con el estado social. La determinacin de la conciencia por el desarrollo de las fuerzas productivas y por las consiguientes
relaciones de produccin es un rasgo destacado de las concepciones materialistas modernas. De l deriva el determinismo material de los hechos humanos. Engels lo resuma al destacar que segn la concepcin materialista... el factor determinante en la historia es, en ltima instancia, la produccin y la reproduccin de la vida real.
Esta concepcin ha sido considerada, muchas veces -sobre todo por
sus detractores- una interpretacin economicista de la sociedad, aunque sus
autores resaltaban que no se formula en trminos econmicos. El materialismo histrico plantea que la adecuada comprensin de los comportamientos sociales, de los problemas polticos, de las formas jurdicas, de la
ideologa, exige el conocimiento previo de las condiciones de vida mate3.4.

Los

PROBLEMAS TERICO-EPISTEMOLGICOS DEL MATERIALISMO HISTRICO

La concepcin marxista representa una formulacin terica, en el campo social y en el mbito del conocimiento, que carece de un adecuado desarrollo. Los fundadores no llevaron a cabo el desenvolvimiento de los presupuestos enunciados. El carcter esquemtico de tales enunciados, as
como las numerosas lagunas en el desarrollo de la teora social, han facilitado, con posterioridad, interpretaciones diversas. En particular concepciones simples, primarias, de tales enunciados y una concepcin mecanicista
y elemental del complejo mundo social o de los procesos de conocimiento.
Se manifiesta tambin en la concepcin del materialismo como filosofa.
El problema central afecta al carcter de la relacin entre la base estructural -la estructura econmica de Marx- con la que l denomin superestructura. El carcter determinante que Marx atribuye a la primera sobre la segunda ha sido entendido de formas diversas. Puede ser entendido
de forma mecnica y primaria, como se ha hecho en el marxismo y en sus
formulaciones ortodoxas, dogmticas y estructuralistas.


216

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

Los mecanismos a travs de los cuales la estructura econmica condiciona la denominada superestructura, as como el grado de autonoma que
los niveles superestructurales tienen, han sido obviados o desconsiderados
en estas versiones del marxismo. Ha supuesto una interpretacin mecnica
de la dependencia y una negacin de la autonoma de los agentes sociales
y de los individuos.
La investigacin social, en cambio, ha venido a mostrar el carcter
muy complejo que tienen las relaciones sociales y la notable autonoma que
muestran las instancias de la denominada superestructura, respecto de la
estructura econmica. Ha mostrado la diversidad que sta puede ofrecer, en
la medida en que la coexistencia de diversos modos de produccin es una
situacin histrica habitual. Ha evidenciado la capacidad de supervivencia
de modos de produccin superados, rasgo relevante de los procesos de desarrollo social.
Ha mostrado, tambin, la capacidad de los agentes sociales para actuar
con autonoma respecto de sus determinaciones sociales ms aparentes. Ha
puesto de manifiesto las contradicciones entre el ser social -su condicin
econmica o material- y la conciencia social de dichos agentes. Explicarlos en el marco de la teora de la determinacin marxista constituye una necesidad. Es, al mismo tiempo, una dificultad en el desarrollo de la teora del
materialismo histrico.
La determinacin de las instancias socioculturales, polticas, ideolgicas, por la base econmica o material no puede ser contemplada en el marco de un esquema mecnico simple y de direccin nica. El carcter esquemtico de la formulacin marxiana ha facilitado una interpretacin esttica, de las relaciones sociales y de las determinaciones entre niveles o instancias. En un ejercicio de congelacin, se les ha privado de su dimensin
histrica, de su naturaleza dinmica.
Los procesos de relacin entre la base estructural y las manifestaciones ideolgicas y culturales no pueden sustraerse al cambio y la evolucin
histrica. Son productos de esa evolucin. Tienen una dimensin material,
en el mismo grado que la estructura econmica. En el marxismo moderno,
el concepto de determinacin adquiere perfiles sociales y dimensin histrica. La determinacin social de la base material se plasma en un complejo sistema de interacciones, de resistencias, de relaciones que circulan en
direcciones contrapuestas y que pueden incidir, incluso, en la propia base
econmica.
Por otra parte, los procesos de transicin de un modo de produccin a
otro, cuyo enunciado bsico formula Marx, y la propia conceptualizacin
de tales modos de produccin, muestran el carcter esquemtico de la misma. Marx fue consciente de ello, as como de las dificultades y el carcter
complejo que dichos procesos de transicin tienen. De tal modo que los fenmenos de transicin devendrn, en el anlisis histrico marxista, uno de
los principales focos de inters en la segunda mitad del siglo XX.
El desarrollo de las ciencias sociales ha venido a suscitar una progresiva depuracin de los instrumentos tericos y de los presupuestos
de conocimiento formulados en el materialismo histrico. El desarrollo

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

217

de nuevos enfoques, a partir del marxismo, siguiendo las pautas marxistas en unos casos, y por enfoques alternativos, en otros, constituye un
rasgo destacado del movimiento intelectual europeo del siglo XX . Abarca
desde la denominada Escuela de Franckfurt y el neomarxismo a los estructuralismos. Han sido los enfoques estructuralistas los que han tenido
una mayor influencia en el campo de las ciencias sociales de la segunda
mitad del siglo XX.
4. Los estructuralismos: estructura y sociedad

El estructuralismo es, en general, una filosofa cuyo supuesto principal reside en la consideracin de que la sociedad constituye un conjunto
dinmico y ordenado bajo la apariencia de caos y desorden. Se formula
de acuerdo con la afirmacin de la existencia de determinadas estructuras
profundas, que subyacen en los fenmenos sociales aparentes y que son la
clave para su comprensin. Resalta la importancia de este orden inconsciente y no observable directamente como un instrumento epistemolgico, en orden a entender y explicar la apariencia catica de los fenmenos
sociales.
La caracterstica comn procede del recurso al concepto de estructura
con un valor teortico y con capacidad para explicar la realidad. La nocin
de estructura como un concepto central del anlisis de la realidad social
arraiga en el materialismo histrico. Adquiere su formulacin moderna, estructuralista, en la lingstica, a partir de los trabajos de F. de Saussure. El
concepto de estructura adquiere una dimensin nueva.
La aplicacin en el campo antropolgico por parte de Claude LviStrauss para el anlisis de los sistemas y relaciones de parentesco mostraba la fecundidad de la concepcin estructural y las perspectivas que ofreca
en el campo de las ciencias humanas, como soporte o fundamento de un
anlisis cientfico en las mismas (Lvi-Strauss, 1949). La estructura se identifica con la realidad, con lo objetivo, aunque no se perciba en la experiencia directa. El enfoque estructural converta las estructuras profundas en la
clave del conocimiento y comprensin de las apariencias. Sin embargo, este
enfoque ofrece distintas formulaciones tericas y epistemolgicas.
4.1.

LA VARIEDAD ESTRUCTURALISTA

La afirmacin dialctica y el recurso a sta como soporte intelectual de


los procesos de conocimiento e interpretacin aparece en los autores de directa vinculacin marxista. Aparece tambin en los que carecen de relacin
directa con el pensamiento de Marx. ste es el caso de J. Piaget. Segn l
mismo indica, reconoce el fundamento dialctico de su epistemologa y
prctica cientfica y resalta su desvinculacin originaria con la tradicin
marxista. La vinculacin con el marxismo, de carcter intelectual, constituye, al mismo tiempo, una reivindicacin de la razn dialctica y del mto-

218

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

do dialctico marxiano. Es la comn definicin bsica epistemolgica del


conjunto de los estructuralismos, en las ciencias sociales.
De acuerdo con los enfoques del estructuralismo, el conocimiento se
basa en la coincidencia objetiva entre determinadas propiedades de la realidad y del pensamiento. Desde una perspectiva epistemolgica, la clave de
esa comprensin estructural se encuentra en la capacidad innata, atribuida
a la especie humana, para ordenar y estructurar los datos empricos. En
este sentido, constituye una teora del conocimiento humano. El mtodo
dialctico representa el soporte epistemolgico del mismo, en cuanto se destaca el valor de la totalidad y se presta atencin preferente al sistema de relaciones, ms que a los fenmenos aislados.
Las propuestas tericas conocidas como estructuralismo se caracterizan por su bsica aceptacin de que las acciones humanas representan una
relacin sujeto-objetos de la que el sujeto extrae -no de los propios objetos sino de las acciones del sujeto- el conocimiento. Para ello es fundamental la existencia de determinados mecanismos o esquematismos interpretativos, que no son conscientes al sujeto ni ste extrae directamente de
su experiencia. Constituyen las estructuras bsicas del conocimiento. Esas
estructuras, en la mayora de los casos inconscientes, hacen posible organizar la experiencia, sea el lenguaje o las relaciones sociales.
Las diferencias entre las distintas corrientes que comparten esta concepcin del proceso de conocimiento corresponden a la distinta consideracin que otorgan al tiempo, es decir, a la historia. Hay estructuralismos para
los cuales la historicidad constituye, en el mejor de los casos, un residuo,
como sucede en el estructuralismo marxista de Althusser y en el antropolgico de Lvi-Strauss. Hay estructuralismos de base gentica o histrica,
para los cuales el tiempo y, por tanto, la historicidad, constituyen un postulado fundamental. De ah su habitual denominacin como epistemologas historicocrticas o sociogenticas, en tanto la historia est en primera
fila (Piaget, 1970).
Lo que diferencia la propuesta de Lvi-Strauss y de Althusser de las sociogenticas es el carcter marginal que adquiere el tiempo y la dimensin
histrica en la interpretacin estructuralista. La historia queda relegada a
un simple dato. El hecho histrico es uno ms, elaborado por el propio historiador, como un instrumento de inteligibilidad. El etnlogo respeta la
historia pero no le concede valor privilegiado. La concibe como una bsqueda complementaria de la suya (Lvi-Strauss, 1964).
Se invierte el sentido y valoracin de la historia: Lejos pues de que la
bsqueda de la inteligibilidad culmine en la historia como en su punto de
llegada, es la historia la que sirve de punto de partida para toda bsqueda
de la inteligibilidad (Lvi-Strauss, 1964). En este tipo de estructuralismos,
la negacin de la Historia constituye un rasgo sustancial de la propia epistemologa. Se distinguen por acentuar los aspectos sincrnicos, puramente
estructurales. En su expresin ms radical, es la caracterstica del estructuralismo filosfico, marxista, de L. Althusser.

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA
4.2.

219

EL ESTRUCTURALISMO MARXISTA

La filosofa de Althusser constituye una interpretacin de la epistemologa marxista, apoyada en lo que se propone como una nueva lectura e interpretacin de Marx. Una lectura que desgaja del proceso de conocimiento los componentes histricos -historicistas, segn Althusser-. En cambio, convierte a las estructuras econmicas, esto es, los modos de produccin, en los componentes determinantes del desarrollo social.
Posterga el papel del sujeto individual o colectivo, que, en cierto modo,
desaparece. Este estructuralismo marxista tiene excepcional resonancia en
las ciencias sociales durante las dcadas de 1960 y 1970. En particular, a
travs de la obra de M. Castells, de gran influencia en el mundo de la sociologa y, por consiguiente, en la geografa urbana (Castells, 1974).
El estructuralismo marxista destaca la existencia de estructuras bsicas de carcter econmico. stas son los elementos determinantes, tanto de
la posicin como de la actuacin de los agentes sociales en el proceso de la
reproduccin social. La historia, los agentes histricos, pierden su autonoma. Los agentes individuales quedan reducidos al papel de portadores de
las relaciones de produccin inherentes al modo de produccin y a sus cambios. La historia, como libre actuar de los sujetos sociales carece de significacin en el entramado terico estructuralista. La dimensin histrica se
reduce a simple ilustracin.
La formalizacin de Althusser, vinculada con los enunciados del economista y antroplogo M. Godelier, reduce el enfoque marxista a una formulacin de carcter estructural. Los conceptos clave son los de modo de
produccin, formacin social y articulacin.
El modo de produccin se define como

un marco terico referido al


proceso de organizacin social. Identifica el estado de desarrollo de las fuerzas productivas y las relaciones de produccin dominantes, en el sentido en
que lo emplea Marx. El modo de produccin carece de realidad social, no
se corresponde con ninguna sociedad histrica concreta. sta se identifica
como formacin social, que manifiesta la configuracin histrica de una sociedad. Cada formacin social aparece condicionada por el tipo de articulacin que vincula los distintos componentes sociales entre s, as como las
relaciones entre la estructura econmica y la superestructura.
La elaboracin terica de L. Althusser supuso un estmulo para la renovacin terica del pensamiento marxista. Alcanz una considerable influencia en el campo de las ciencias sociales, sobre todo en economa poltica y en sociologa urbana. Y fue un factor de debate y controversia, desde la propia filosofa marxista.
En las crticas al estructuralismo de L. Althusser subyace y se plantea
el problema fundamental de la relacin entre el individuo o sujeto (agente)
y las estructuras. Se plantean cuestiones vinculadas con la libertad, con el
significado de la determinacin histrica, con el carcter objetivo del conocimiento, con el carcter cientfico del marxismo. La crtica marxista resaltaba el carcter de ideologa del estructuralismo marxista y su determinismo estructural (Lefebvre, 1974). Otras crticas se centraban en la desa-

220

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

paricin del devenir, del sentido de gnesis de la historia. Es una reivindicacin de la historia entendida como devenir, como proceso, como gnesis, relacionada con el ser humano, la conciencia, el origen y el sujeto
(Foucault, 1976).
El debate ms relevante, desde una perspectiva terica y epistemolgica, se produjo en torno a la relacin entre agentes (individuos, instituciones) y estructuras. En consecuencia, respecto del significado de la
historia y el papel en ella del sujeto individual y social. Debate que se desarroll, sobre todo, entre los historiadores marxistas britnicos, protagonizado por E. P. Thompson y P. Anderson. El primero, desde una perspectiva crtica a los planteamientos de Althusser; el segundo, crtico, a su
vez, con la concepcin histrica que se decantaba en los postulados de
Thompson.
ste criticaba y pona en cuarentena la interpretacin estructural en la
historia. Destacaba la importancia del obrar individual y la autonoma del
mismo. Denunciaba, en el estructuralismo, una visin deficiente de la accin humana, una concepcin determinista de la historia. Concepcin en la
que los seres humanos quedaban reducidos a la condicin de meros portadores y reproductores de las estructuras (modos de produccin).
Thompson reivindicaba la interpretacin de la historia como la de una
prctica humana indmita, vinculada a la prctica consciente, intencionada, de los agentes individuales. Actuaciones libres, aunque no puedan
comprender las consecuencias ltimas de sus actos, ni mucho menos controlarlos y preverlos. Supona una revalorizacin del sujeto individual, de la
autonoma de ste, de la importancia de su experiencia, respecto del determinismo rgido e impuesto de las estructuras econmicas.
Perry Anderson pona de manifiesto que, en su rechazo al estructuralismo, Thompson se acercaba a las concepciones del individualismo metodolgico. Que quedaba preso de conceptos, como el de vivencia, prximos
al subjetivismo fenomenolgico y vitalista. Resaltaba tambin Anderson la
ignorancia que los anlisis de Thompson muestran de los factores estructurales, de las condiciones determinantes ms profundas, vinculadas con el
capitalismo, en sus etapas iniciales.
En este debate marxista sobre la interpretacin estructuralista de la
historia subyace el problema esencial a la filosofa del materialismo histrico, de las relaciones entre las estructuras econmicas -es decir, las condiciones productivas- y las acciones y decisiones de los individuos, entre
la base econmica y la denominada superestructura ideolgica. Explicar los
fenmenos que tienen que ver con la cultura, la vivencia individual, el comportamiento subjetivo, las acciones individuales, la conciencia social ha
sido el principal escollo de la interpretacin marxista.
Una cuestin clave de la epistemologa marxista y de su teora social
que ha impulsado las elaboraciones de carcter terico ms recientes, en
el mbito de las ciencias sociales, dentro y fuera del marxismo. Es lo que
explica las nuevas formulaciones vinculadas a la tradicin dialctica y
materialista, y a la herencia marxista, que distinguen el ltimo cuarto de
siglo.

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

221

5. Nuevas propuestas: de la regulacin a la estructuracin


La construccin terica ms consistente con races en este marxismo
renovado, de componente estructuralista, corresponde a dos enfoques recientes de la teora social: la llamada teora de la regulacin y la teora
de la estructuracin. La primera, tal y como la desarrolla A. Lipietz en
Francia, a partir de los enunciados de M. Anglietta, en los primeros aos de
la dcada de 1970, desde el campo de la nueva Economa poltica; la segunda, elaborada por el socilogo ingls A. Giddens.
En ambos casos, las cuestiones centrales son las que conciernen, en el
anlisis y entendimiento de la realidad social, a las relaciones entre los individuos -agentes-, y las regularidades sociales -estructuras-, en el marco global de la reproduccin social. Planteamientos y enfoques renovados
para abordar la cuestin clave de la teora marxista de la determinacin de
la superestructura ideolgica por la estructura econmica. En ambos casos
tratan de evitar el esquematismo estructuralista y de superar sus limitaciones a la hora de comprender y explicar los procesos sociales.
Lo que les distingue es el grado de elaboracin formal y el alcance o
profundidad de la teora. En el caso de A. Giddens, se trata de una verdadera teora social, la teora de la estructuracin. En el de Lipietz, se trata
ms bien de un esquema de anlisis vinculado con el campo econmico.
Aborda las profundas transformaciones que tienen lugar en las formas de
produccin capitalista en la segunda mitad del siglo XX , en el marco de lo
que se conoce como la teora del modo de regulacin.
5.1.

EL MODO DE REGULACIN: ESTRUCTURA Y AGENTES

El concepto de regulacin surge en el marco de la teora econmica de


inspiracin marxista y como una adaptacin de los postulados estructuralistas de Althusser, en el decenio de 1970. La formularon M. Aglietta y A. Lipietz, quien ha sido su principal representante. La teora de la regulacin
pretende identificar los procesos que hacen posible la supervivencia y evolucin de un sistema social -modo de produccin-, a pesar de las contradicciones que genera y que le afectan. El modo de regulacin indagaba
en los mecanismos que permitan descargar los conflictos y contradicciones
del modo de produccin capitalista sin alterar sus base econmica, asegurando, con ello, su permanencia.
La reproduccin del modo de produccin existente se manifiesta, segn la teora de la regulacin, como un proceso. En ste se reproduce un
sistema de relaciones sociales, que se sobredeterminan mutuamente. En l
confluyen multitud de trayectorias de individuos y grupos, que actan de
acuerdo con sus propios fines, y que son los agentes. Cada uno de estos individuos y grupos opera con su particular representacin de las consecuencias de sus actos.
El sistema de relaciones sociales constituye la estructura social, cuya reproduccin condiciona tanto los hbitos de los agentes individuales como

222

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

las condiciones de su comportamiento, sin que sean conscientes de ello. Los


agentes, por su parte, actan de forma independiente, con autonoma. En
sus acciones propenden a separarse de las pautas i mpuestas por las estructuras. La divergencia es, para la teora del modo de regulacin, un componente de la reproduccin social, un elemento dialctico de la misma. Las divergencias y las crisis afectan a la estructura econmica y al comportamiento de los agentes.
Las contradicciones entre acciones individuales y estructura muestran la
autonoma entre ambos niveles y la interdependencia que los vincula. La divergencia, sealan los autores de esta teora, se da, siempre, en un marco estructural. La estructura supone, por otra parte, la existencia de las acciones
individuales, as como el carcter habitual o rutina de las mismas. Los agentes actan en un marco determinado por la estructura, pero de acuerdo a pautas y actitudes que son personales, con un cierto grado de autonoma, aunque
ste sea limitado. Como deca Marx, sealan, los hombres hacen su propia
historia, pero sobre la base de las condiciones dadas y heredadas del pasado.
De acuerdo con las teoras estructuralistas de Althusser, las estructuras
de produccin se imponan de forma determinante: capitalista y proletario,
capital y fuerza de trabajo se vinculaban a travs del proceso de produccin.
El capital dispone de los medios de produccin; el proletario, de su fuerza
de trabajo. El primero proporciona las condiciones de produccin y el segundo obtiene un salario. Para el primero significa la obtencin de mercancas, cuyo cambio en el mercado le devuelve el capital aportado. Al mismo tiempo asegura los medios de subsistencia al proletario, para volver a
empezar el ciclo. No hay autonoma para los agentes sociales. Las relaciones de produccin se reproducen como una necesidad natural. Se imponen
a los agentes a pesar de ellos mismos.
La sobredeterminacin es un concepto clave en esta relacin entre el individuo, la conciencia colectiva y la estructura social. La rutina social, en la
que se enmarca el comportamiento individual, propende a asegurar el proceso de reproduccin social. El potencial autnomo de cada agente social,
significa, en cambio, su capacidad de ruptura. La dialctica entre ambos
constituye un componente esencial de las relaciones sociales. En esa dialctica anida la contradiccin bsica. En ella se encuentra el mayor potencial de cambio, incluso revolucionario, de acuerdo con los postulados de la
teora del modo de regulacin.
Las pequeas crisis que surgen de estos conflictos pueden ser resueltas o pueden derivar en nuevas crisis y divergencias, sin que alteren sustancialmente el marco estructural en que se desenvuelven. Pueden incidir
sobre dicha estructura, alterando la misma, provocando su modificacin
paulatina o, incluso, determinando una crisis de mayor alcance. De esta relacin dialctica se deriva el cambio social. La disponibilidad del individuo
o agente para aceptar las normas o pautas del sistema social, en relacin
con sus propias aspiraciones e inters, incide no slo en su reproduccin
sino que induce su transformacin.
La teora del modo de regulacin plantea los problemas de estas relaciones entre agentes y estructuras concediendo a los agentes individuales un

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

223

cierto margen de autonoma, respecto de la determinacin estructural. Un


horizonte terico que delimita el campo de inters de la denominada teora
de la estructuracin, tal y como la formula el socilogo britnico Anthony
Giddens.
5.2

La teora de la estructuracin constituye una formulacin moderna de


la teora social. La estructuracin identifica para Giddens las condiciones
que gobiernan la continuidad o cambio de las estructuras y, en consecuencia, la reproduccin de los sistemas sociales (Giddens, 1983). Ha tenido
una destacada recepcin entre los gegrafos por la directa vinculacin de la
misma con conceptos geogrficos. Aborda el mundo de las prcticas sociales ordenadas en un espacio y un tiempo.
Parte A. Giddens de una crtica del estructuralismo y del objetivismo,
tal y como se formulan en el mbito sociolgico contemporneo. Critica la
tendencia a considerar el conjunto social o estructura por encima del individuo, dentro de una tradicin que arranca, en la Sociologa, de E. Durkheim. Destaca que en este planteamiento subyace una formulacin causal o
determinista, de perfil naturalista, respecto de la conducta humana. De tal
modo que la consideracin de aspectos como la intencionalidad y las condiciones subjetivas, individuales, son desestimadas en la explicacin de los
fenmenos sociales.
Resalta la tendencia a considerar las estructuras, en las ciencias sociales, al margen de los individuos, como simples sistemas de relaciones.
Apunta la propensin a minusvalorar los valores y normas culturales, as
como los factores relacionados con las creencias, las actitudes y los valores individuales. Reivindica A. Giddens el papel de los agentes individuales. Giddens destaca como conclusin que un abordaje estructural de las
ciencias sociales no puede desgajarse del examen de los mecanismos de
la reproduccin social, vinculados a las actitudes y los comportamientos
individuales.
La continuidad social es inseparable de las actividades conscientes de
los agentes individuales. Es en su actividad, y a travs de ella, como los actores sociales reproducen las condiciones que hacen posible su mantenimiento como actores y la pervivencia de sus prcticas. Las sociedades humanas, o sistemas sociales, directamente no existiran sin un obrar humano. Pero no ocurre que los actores creen sistemas sociales: ellos los reproducen o los transforman y recrean lo ya creado en la continuidad de una
praxis (Giddens, 1984).
Giddens considera estas actividades en un marco de continuidad en el
tiempo y con una ubicacin determinada en el espacio. La teora de la estructuracin considera la duracin, es decir, el tiempo, como un elemento
fundamental, en la medida en que define un proceso. Acento en la duracin,
y en la historia, por tanto, que le separa de forma radical de los estructuralismos precedentes.

224

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

La teora de la estructuracin considera la prctica social desde la perspectiva de una rutina o hbito que los agentes o actores sociales mantienen
de forma consciente, reflexiva y con conocimiento de su entorno. La conciencia prctica de sus acciones, la comprensin racional de las mismas, su
carcter motivado, subyacen en la actividad del actor social. Esto ocurre,
aunque tales acciones puedan conllevar, y de hecho conlleven, consecuencias inesperadas o no buscadas. El concepto de conciencia prctica es central en la teora de la estructuracin, que ilumina esta relacin del actor con
sus actos y las consecuencias de los mismos.
Para A. Giddens, las prcticas sociales de los actores individuales, de
carcter habitual, en un marco espacial y temporal determinado, tienen
consecuencias regularizadas, no buscadas por quienes emprenden esas actividades, en contextos de un espacio tiempo ms o menos lejano. La teora de la estructuracin introduce las consecuencias inesperadas como subproductos sociales de las conductas habituales que los actores respaldan de
forma consciente.
Para Giddens, las estructuras no son ajenas o externas a los actores.
Agentes y estructuras no son conjuntos de fenmenos independientes, sino
que constituyen partes de una dualidad. Seala Giddens que una sociedad
no es un mero producto de agentes individuales y que las propiedades estructurales de los sistemas sociales sobreviven a los individuos. Al mismo
tiempo, apunta que la estructura o propiedades estructurales slo existen en
el marco de la continuidad de la reproduccin social, en el tiempo y en el
espacio.
De tal manera que la reproduccin social se inscribe en un proceso dialctico: El fluir de una accin produce, de continuo, consecuencias no buscadas por los actores, y estas mismas consecuencias no buscadas pueden
dar origen a condiciones inadvertidas de la accin en un proceso de retroalimentacin. La historia humana, de acuerdo con Giddens, es el producto de actividades intencionales, pero no responde a una intencin proyectada; escapa siempre al afn de someterla a una direccin consciente.
El concepto de dualidad perfila el mundo del individuo, es decir, el mundo
de la accin, y el mundo de la sociedad, es decir, el de la estructura. A. Giddens resalta el carcter central del concepto de dualidad de estructura en la
teora de la estructuracin.
La teora de la estructuracin considera que la persistencia de determinadas prcticas sociales a lo largo del tiempo y en el espacio -es decir,
su reproduccin social- est vinculada a la presencia de determinadas propiedades estructurales, que tienen un carcter articulador en lo social. Estn
en relacin con la existencia de un conjunto de pautas (reglas) y recursos -es decir, procedimientos de interaccin social- que dan sentido a
las acciones sociales y que establecen un marco sancionador de las conductas sociales. Propiedades estructurales que se manifiestan, en un contexto espacio temporal especfico, como estructura. A. Giddens denomina a las
propiedades estructurales ms profundas, vinculadas a la reproduccin social, totalidades societarias; y llama principios estructurales e instituciones a las prcticas de mayor difusin dentro de la totalidad social.

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

225

El autor de esta teora distingue entre estructura -concebida como el


conjunto ya apuntado de pautas regladas y recursos que ordenan las relaciones sociales- y sistemas, que identifica con las relaciones concretas entre los agentes sociales y que se manifiestan como prcticas sociales habituales. Todas las sociedades son sistemas sociales para Giddens. Al mismo
tiempo que resalta el hecho de que estn constituidas por la interseccin
de mltiples sistemas sociales.
La teora de la estructuracin tiene una dimensin epistemolgica. Estructura (sociedad) e individuo (agente) plantean, desde una perspectiva
epistemolgica, el problema de la explicacin de los fenmenos sociales en
un marco de acciones individuales. Un problema esencial en el mbito de
las ciencias sociales.
La formulacin crtica ms significativa al respecto en el mbito epistemolgico surge desde el racionalismo crtico, de K. Popper, frente a las teoras de carcter estructuralista, y en particular frente al materialismo histrico. El individualismo metodolgico representa la formulacin epistemolgica de este problema, de esta crtica y de su significado en el campo de las
ciencias sociales. El individualismo metodolgico constituye el principal antagonista de la explicacin estructural, surgido como reaccin a la misma.
La crtica al individualismo metodolgico, en sus presupuestos epistemolgicos, apunta a la limitada acepcin del concepto de explicacin, que
manejan quienes postulan el individualismo metodolgico. La identifican,
exclusivamente, con una determinacin de carcter causal entre dos o ms
clases de fenmenos sociales. La crtica se dirige tambin a la peculiar delimitacin del concepto de individuo que manejan. El individuo, para los
partidarios del individualismo metodolgico, queda reducido a caracteres y
necesidades orgnicas; actitud que reduce al mero nivel orgnico los fenmenos sociales.
En definitiva, la crtica al individualismo metodolgico pone de manifiesto que no es posible hallar propiedades de individuos que no estn ya
irreductiblemente contaminadas por lo social. La crtica al individualismo
metodolgico pone de relieve que el individuo, lo que llamamos individuo,
como sujeto social, no es un simple organismo, sino que surge en un proceso de interaccin con otros individuos y con un conjunto de componentes estructurales -instituciones, relaciones de poder-. El individuo resulta ser, ante todo, un producto social.
Giddens se hace eco del problema y resalta, frente al planteamiento de
Popper y Hayeck, la validez de las generalizaciones en las ciencias sociales,
con un significado equivalente al de las leyes en las ciencias de la naturaleza, pero con una estructura lgica distinta.
La teora social de A. Giddens representa la ms reciente y evolucionada elaboracin de un marco epistemolgico y conceptual en el mbito de
las filosofas dialcticas y en la tradicin del pensamiento materialista y
marxista. Supone la formulacin ms completa de una teora que aborde
los problemas subyacentes en el estructuralismo y en las concepciones sociales en las que la estructura tiene un papel esencial en la interpretacin
de los fenmenos sociales. Su especial atencin al espacio como una con-

226

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

dicin esencial en las relaciones sociales le ha otorgado una gran resonancia entre los gegrafos. Sus planteamientos parecen rescatar el espacio
local, la localidad, y regional, como la referencia espacial necesaria de la
accin individual.
Por otra parte, representa un enfoque terico que sobrepasa el estructuralista. Es decir, se enmarca en la amplia corriente de renovacin y
reaccin a los postulados del estructuralismo en las ciencias sociales, desde presupuestos materialistas y en la tradicin racionalista de carcter
dialctico. Le distingue el inters y la atencin prestada al individuo como
sujeto histrico, en el marco de una consideracin terica que no renuncia al enfoque estructural de la sociedad.
La atencin al sujeto es compartida tambin por las elaboraciones tericas que hacen del individuo, del sujeto, la clave de toda explicacin de la
realidad. Movimiento intelectual que tiene antecedentes sobresalientes en el
primer tercio del siglo actual, en el que se elaboran las principales filosofas
de la subjetividad. Comparten, todas ellas, una actitud crtica frente al racionalismo, tanto el racionalismo positivista como el racionalismo dialctico.
La crtica al racionalismo y a la ciencia y la reivindicacin de la subjetividad en el proceso de conocimiento son rasgos destacados de todas estas filosofas. Todas ellas comparten el idealismo como concepcin fundamental del mundo cuya interpretacin reposa siempre en la conciencia
individual, poniendo en entredicho la presuncin de objetividad y el realismo materialista.

I
CAPTULO 13

FILOSOFAS DE LA SUBJETIVIDAD:
LA CRTICA AL RACIONALISMO
Uno de los troncos ms vigorosos de la filosofa occidental desarrollada en el marco de la modernidad corresponde con el desarrollo de un pensamiento crtico respecto de la racionalidad positiva y cientfica. Pensamiento crtico que presenta una gran variedad de formulaciones y enfoques
y que se elabora a la par con la propia construccin del pensamiento racionalista. Desde el siglo XVIII hasta la actualidad, el eje de tales filosofas
ha sido la reivindicacin de la subjetividad y de la conciencia frente al objetivismo positivo. Siempre en un contexto o marco predominante de irracionalismo -es decir, de puesta en cuestin de la racionalidad- y de idealismo.
Ha supuesto la puesta en entredicho de las seguridades proclamadas
por el racionalismo, la siembra de la duda frente a sus certidumbres y, en
el campo de las ciencias sociales, la vindicacin del individuo frente a lo social o colectivo.
El rasgo distintivo de la cultura europea del irracionalismo es la valoracin especfica de la subjetividad. Se manifiesta en una exaltacin de la
comprensin intuitiva como forma superior de conocimiento. La intuicin
se transforma en la clave del conocimiento, expresin de un acto vital superior a la razn. Representa la inteleccin instantnea, que permite contemplar y entender el mundo como totalidad, tal y como es en la realidad.
La culminacin de este proceso de puesta en cuestin del racionalismo
moderno y de la propia modernidad se producir en el ltimo cuarto del siglo XX. Es lo que se conoce como postestructuralismo, en el marco de la denominada posmodernidad. Sus races, antecedentes intelectuales y primeras formas crticas se esbozan a finales del siglo XIX y en el primer tercio
del siglo XX, en el marco de la primera crisis de la ciencia en su concepcin
emprica y mecanicista. Es decir, la crisis del positivismo de fundamento
emprico, que haba dominado el pensamiento cientfico occidental durante el siglo XIX. La tradicin filosfica de la modernidad proporcion los materiales para la crtica del racionalismo y para la formulacin de las primeras alternativas al pensamiento racional. Su pleno desarrollo e incidencia


228

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

en el campo de las ciencias sociales se vincula con la crisis que, a finales


del siglo XIX, afecta al positivismo emprico. As como con el ascenso del
materialismo histrico como expresin moderna de las filosofas materialistas.
1. La crisis de la racionalidad positiva

Los aos finales del siglo pasado comprenden el momento inicial de la


quiebra de la filosofa positivista imperante, o positivismo. Era el resultado
del resquebrajamiento de un modelo mecanicista de la ciencia. Haba imperado desde el siglo XVIII y bajo l se haba producido la primera revolucin industrial y el ascenso poltico de la burguesa moderna. Los descubrimientos referentes a la naturaleza del tomo y las investigaciones en el
rea del electromagnetismo ponan en entredicho el empirismo positivista
y cuarteaban las certezas sobre las que se haba asentado la cultura cientfica occidental.
Las leyes mecnicas se deshacan en un mundo de azar y de indeterminacin. La objetividad experimental, que era uno de los fundamentos de
la filosofa positivista, pareca puesta en cuestin por la evidencia de la inseparabilidad del sistema objeto-sujeto en el proceso de conocimiento. Las
nuevas propuestas tericas en el campo de la fsica (teora de la relatividad,
principio de indeterminacin) lo ponan en evidencia.
En dos frentes principales se encuadra esa revisin: uno, el de la racionalidad, de acuerdo con la concepcin heredada de la Ilustracin racionalista, entendida como la clave del proceso del conocimiento. Otro, el de
la objetividad de este conocimiento y su correlato exterior, expresado en las
leyes cientficas, al margen del sujeto.
La quiebra del modelo cientfico en que se asentaba la filosofa y la cultura europeas desde Galileo arrancaba de lo que H. Poincar diagnosticaba
como sntomas de una seria crisis de la fsica. El mismo autor vaticinaba la hecatombe general de los principios, hasta entonces tenidos como
incontrovertibles. La hecatombe se produca, segn el cientfico francs,
porque creyeron en una explicacin puramente mecanicista de la naturaleza y porque el espectculo que hoy nos ofrecen las ciencias fsico-qumicas parece ser el inverso. Discrepancias extremas han reemplazado a la
anterior unanimidad... en las ideas fundamentales (Rey, 1907).
Este autor, que comparte la filosofa positivista, desde cuya atalaya
considera los problemas de la crisis, sita a los crticos y su fundamento objetivo: Examinando los lmites y el valor de los conocimientos fsicos se
critica, en suma, la legitimidad de la ciencia positiva, la posibilidad de conocer el objeto, es decir, el conocimiento real del mundo material. Para
la ciencia contempornea, esto -(es decir, la objetividad del mundo
real)- no era una expresin hipottica de la experiencia: era un dogma.
Los problemas planteados por el carcter inadecuado de los mtodos puramente mecanicistas afectaron, desde dentro, a la ciencia emprica. Concernan a cuestiones bsicas del proceso investigador. En este

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

229

sentido, se trataba de un problema interno de la ciencia moderna. Pero a


ello se aada una demanda exterior, esto es, social, insatisfecha. La ciencia se vea afectada, en cuanto es uno de los muchos medios de produccin que no ha podido cumplir con las expectativas que iban unidas a l,
en lo referente al alivio de la penuria general (Horkheimer, 1974). En
otros trminos, la ciencia haba defraudado la esperanza depositada en
ella por la sociedad para la solucin de los principales problemas de la sociedad moderna.
La ciencia pareca quedar reducida a su dimensin puramente tcnica
y prctica de intervencin sobre la naturaleza, tal y como apuntaba el propio Rey. La ciencia lleg a ser una obra de arte para los utilitarios. Como
l mismo apostillaba, una ciencia como medio puramente artificial para
obrar sobre la naturaleza como simple tcnica utilitaria no tiene derecho...
a llamarse ciencia.
La crisis de una concepcin limitada y reductora de la ciencia, y de la
racionalidad asociada a la misma, se manifest y contempl como crisis de
la ciencia. De este modo, resaltaba el fsico francs, del fracaso del mecanicismo tradicional [se] origin la siguiente proposicin: La ciencia ha fracasado tambin... La ciencia no puede dar en adelante ms que recetas
prcticas y no conocimientos reales. El conocimiento de lo real debe ser buscado por otros medios... Es preciso devolver a la intuicin subjetiva, al sentido mstico de la realidad, en una palabra a lo misterioso, todo lo que crea haberle arrancado la ciencia, como recoga A. Rey al respecto.

Hablar de la crisis de las ciencias o de la ciencia adquiri categora


de lugar comn, pero asimismo de postulado filosfico, como lo muestra la
obra de E. Husserl (1859-1938), dedicada a esa cuestin, bajo el ttulo de
La crisis de las ciencias europeas y la fenomenologa trascendental. Se identific, ms all del campo de la investigacin cientfica y en particular del
de la fsica, en que se encuadraba, como una crisis -segn el propio Husserl lo apostilla-, der europaeischen Menschheit, la crisis de la humanidad europea.
Circunstancia esencial desde el punto de vista del aprovechamiento
que de tales condiciones hacen las filosofas de la subjetividad. stas surgen como alternativa social, ms que cientfica. En el mbito de la investigacin fisiconatural tuvieron escasas posibilidades de penetracin. Crecieron de autnticas alternativas y se comportaron de una manera simplemente negativa que, en ltimo anlisis, no patrocina nuevos desarrollos.
Por el contrario, lograron una notable influencia en el campo social y cultural. El xito social de estas filosofas del sujeto se explica porque en vez
de ofrecer alternativas concretas a los problemas de la investigacin, identificaron la crisis de la ciencia con la racionalidad misma, rechazaron el
pensar judicativo (Horkheimer, 1974).
La recepcin social de estas filosofas en el primer tercio del siglo XX
representa un cambio de direccin hacia el irracionalismo, y se vincula con
la prdida de la fe viva en la ciencia, como dijo Ortega y Gasset. Un proceso en el que lo intuitivo se impone sobre lo racional, lo espontneo sobre
lo ordenado, lo subjetivo sobre lo objetivo, el instinto sobre la razn.

230

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

Las races de estas filosofas crticas con el pensamiento racionalista


penetran en profundidad en la cultura occidental y pueden ser identificadas desde la antigedad. Sin embargo, son sus formulaciones modernas,
relacionadas con la aparicin de la modernidad cientfica, las que tienen
especial incidencia en el desarrollo del pensamiento contemporneo y de
las ciencias sociales. Podemos considerarlas como respuestas y como alternativas a los postulados de la racionalidad que introduce el conocimiento cientfico moderno. Sin ellas sera imposible el entendimiento de la
cultura de nuestro tiempo y de una parte sustancial de la historia de nuestra disciplina.
El recurso continuado al individuo como alternativa a los marcos cientficos o sociales de carcter global ha sido un rasgo sobresaliente en la
construccin de la modernidad. Las culturas de la subjetividad o del hombre, que se han desarrollado, sobre todo, en contraposicin aparente con las
culturas de la racionalidad -positiva o materialista-, son un producto propio del mundo moderno. Y en este sentido contribuyen decisivamente a
configurar este mundo moderno. La resistencia del sujeto o yo a dejarse desler en la sustancia social o biolgica, aunque slo sea desde una
perspectiva ideolgica, constituye un rasgo relevante de la vida social.
La variedad de componentes que integran esta cultura de la subjetividad hace que su identificacin global se produzca de forma distinta segn
los autores. Subyace, en todos los casos, la primaca del sujeto, es decir, de
lo subjetivo. Punto de referencia cultural que identifica, sin excepcin, estas
corrientes de pensamiento moderno. La cultura del sujeto se caracteriza por
reducir el mundo al interior del yo. El mundo carece de entidad fuera de
la mente.
Todas estas filosofas establecen el carcter ideal del conocimiento, encerrado en la mente, el espritu, el alma o el yo, frente al realismo y materialismo que son el sustrato del conocimiento comn y del cientfico.
En el pensamiento occidental este atributo corresponde a muy diversas corrientes. Forman parte de l los idealismos que afloran en el siglo XVIII ,
asentados en el pensamiento ingls, cuya expresin mxima corresponde
con Berkeley y, sobre todo, en el alemn, con Kant. Los existencialismos, lebensphilosophies o filosofas de la vida, y fenomenologa, propios del siglo XX, se integran tambin en este campo. Todas estas manifestaciones especficas, y muchas veces personalizadas, del pensamiento, se pueden resumir en dos grandes vas: la del idealismo de raz kantiana y la de la fenomenologa.
2.

El idealismo neokantiano: ciencias lgicas y ciencias especiales

La herencia de estas filosofas instaura una moderna filosofa del conocimiento en sustitucin de las viejas filosofas metafsicas. Marca los nuevos rumbos de la filosofa occidental, que adquiere su forma propia de la
modernidad occidental con Kant. Hay, en cierto modo, una razonable explicacin en esa herencia filosfica, como planteaba Ortega y Gasset.

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

231

Valoraba este autor la obra kantiana en la perspectiva del desarrollo de


la burguesa europea. No es un azar que Kant recibiera los impulsos decisivos para su definitiva creacin de los pensadores ingleses. Inglaterra haba llegado antes que el continente a las formas superiores del capitalismo
(Ortega y Gasset, 1958). Y resuma: La obra de Kant representa, en este
aspecto, la culminacin del proceso crtico que en el orden filosfico realiza la burguesa europea. Kant constituye, en la cultura europea, un momento intelectual en el que se define la tendencia del mundo moderno, desde el punto de vista de la filosofa: la ruptura con la metafsica tradicional
y la preferente atencin prestada al problema del conocimiento. ste se convierte en el argumento central de la filosofa moderna, en ntima conexin
con una sociedad enfrascada en conocer, dominar y transformar el mundo
material.
Como sintetizaba el propio Ortega y Gasset al respecto, Kant no se
pregunta qu es o cul es la realidad, qu son las cosas, qu es el mundo.
Se pregunta, por el contrario, cmo es posible el conocimiento de la realidad, de las cosas, del mundo. Es una mente que se vuelve de espaldas a lo
real y se preocupa de s misma... Con audaz radicalismo desaloja de la metafsica todos los problemas de la realidad u ontolgicos y retiene exclusivamente el problema del conocimiento. No le importa saber, sino saber si
sabe. Dicho de otra manera, ms que saber le importa no errar (Ortega y
Gasset, 1958).
En definitiva, lo que Kant supone para el pensamiento moderno es una
elaborada categorizacin del subjetivismo. Kant encierra la realidad en el
sujeto, la convierte en atributo de la conciencia. La otra realidad, la exterior,
no pasar de ser una construccin mental, un precario artificio. El mundo
pasa de tener existencia a devenir un producto intelectual a la medida del
sujeto, de su conciencia, trmino clave de estas filosofas.
Kant introduce un argumento clave: la realidad, lo que llamamos realidad o mundo objetivo, no es sino un conjunto catico; no es ella la que
rige nuestro conocimiento. Es ste, es decir, la mente humana, el que establece las reglas objetivas de la realidad. Es la subordinacin del objeto
al sujeto, de la realidad a la conciencia. De este subjetivismo se nutre el
neokantismo de la segunda mitad del siglo XIX. Neokantismo que se formula en el marco de una cultura positivista dominante, frente a la cual
pretende ser una alternativa, en el momento de crisis de la ciencia mecanicista.
W. Windelband (1848-1915), como los otros neokantianos de la escuela de Baden, buscan en Kant el apoyo para sustentar una propuesta alternativa en el campo de las ciencias sociales. El proyecto neokantiano propugna una teora del conocimiento que distingue, de acuerdo con los postulados de Kant, una clasificacin del conocimiento segn dos principios
distintos. El principio lgico, propio de las ciencias sistemticas, frente al
principio fsico, asentado en el tiempo y el espacio. Distingo que permite situar las ciencias sociales, en particular la Historia y la Geografa, en un
campo distinto de las ciencias sistemticas. Separacin de carcter gnoseolgico, como lo hiciera Kant.

232

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

De acuerdo con los enunciados neokantianos, las ciencias sistemticas,


que se corresponden con los sistemas de la naturaleza de que hablaba Kant,
se fundamentan en la lgica. Constituyen campos de conocimiento en los
que es posible enunciados generales, es decir, nomotticos. En ellos cabe
enunciar leyes de validez universal. Por el contrario, en el mbito de las
ciencias sociales, y de modo especfico en el de la Geografa y la Historia,
el proceso de conocimiento se vincula con la localizacin y el relato. stas
estn determinadas por su relacin con el espacio y el tiempo que, como tales categoras, slo permiten una clasificacin fsica, de naturaleza descriptiva. Esto les convierte en ciencias idiogrficas. Sus enunciados carecen de
valor universal, no pueden expresarse como leyes.
Esa separacin representa una propuesta de especial significacin en
el campo de la Geografa y de la Historia. Est basada en la distincin entre aquellos campos en los que rigen las leyes de hechos generales y aquellos otros donde son imposibles porque constituyen el mbito de la individualidad y de las totalidades. Como argumentaba H. Rickert, la distincin
entre historia y ciencia de leyes de hechos generales proclama que en el
mundo descrito por la historia rigen el azar y el albedro (Rickert, 1982).
El idealismo, en su manifestacin kantiana, evidencia un proceso
que diluye la objetividad. Su manifestacin ms radical se produce en las
filosofas de base fenomenolgica que, bajo distintas formulaciones, surgen en el marco temporal de la crisis del cientificismo positivista, en los
aos finales del siglo XIX . En todas ellas aparece una similar referencia a
la conciencia como ncleo del conocimiento. Se da un equivalente recurso al sujeto, una propuesta alternativa al racionalismo y materialismo,
una reivindicacin del saber no cientfico, y un rechazo a la hegemona
de la ciencia.
3. Las filosofas de la

conciencia:

el asalto a la razn

La fenomenologa constituye un marco filosfico y una filosofa. Un


marco filosfico porque los postulados fenomenolgicos aparecen como soporte de propuestas diversas en el campo del pensamiento occidental. Una
filosofa porque bajo ese nombre se formula una de las construcciones del
pensamiento occidental ms elaboradas. El punto de partida es una crtica
del conocimiento cientfico, en su formulacin positiva, y una crtica del racionalismo y materialismo que lo sustenta.
El objetivo comn es asentar un conocimiento apodctico, alternativo
a la ciencia, de carcter esencial. Se planteaba, frente a la filosofa cientfica positiva de carcter emprico, un tipo de conocimiento, sustentado en el
sujeto, en el yo. Este tipo de conocimiento deba permitir llegar a las
propias cosas, es decir, a su verdadera esencia. Con ello se superaran los
problemas de legitimacin del conocimiento que, segn estos autores, aquejaba al conocimiento cientfico positivo.
Un amplio campo de filosofas se vincula con estos principios. Desde
la fenomenologa en sentido estricto, a las filosofas de la vida y los existen-

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

233

cialismos, que comparten los postulados fundamentales y, en cierto modo,

se identifican en la fenomenologa. De tal manera que se ha podido decir


que la mayor parte de los existencialistas son fenomenlogos, aunque algunos fenomenlogos no son existencialistas. Configuran el extenso tronco de las filosofas del siglo XX , cuyo soporte fundamental es la fenomenologa de E. Husserl (1859-1938).
3.1.

CONCIENCIA Y EPOCH: LA FENOMENOLOGA

Representa la fenomenologa un movimiento filosfico que, en el


marco de la crisis de la filosofa del conocimiento de carcter positivo o
racionalista, se plantea el conocimiento de la realidad, de forma rigurosa. Se trata de asentar un conocimiento seguro, liberado de los prejuicios
de la apariencia. Parte Husserl de una crtica de las ciencias positivas.
Denuncia que los presupuestos de la teora del conocimiento y del mtodo que aplican no son examinados. Seala que presumen la existencia objetiva del mundo, hacen del mundo real un mundo objetivo, y reducen el
mundo psquico a trminos fsicos. Apunta a que actan de forma apriorstica.
Husserl plantea la necesidad de evitar toda presuposicin, todo apriorismo, como una exigencia metodolgica, como una garanta de la verdad
de las descripciones fenomenolgicas. Se trata de poner en cuestin, de forma sistemtica, las propiedades atribuidas a las cosas, hasta llegar al lmite de la existencia de las mismas. Es decir, all donde si eliminamos las ltimas propiedades, la propia cosa desaparece.
Es lo que la fenomenologa denomina epoch (poner entre parntesis),
en el sentido de suspender todo juicio sobre las cosas. Es el camino para
llegar a la forma esencial de esas cosas, a su autntica apariencia, los fenmenos. stos se manifiestan nicamente en el mundo de la conciencia, considerada como un mbito de la experiencia determinado por las relaciones
entre sujeto y objeto, que son interdependientes.
Para Husserl, y para la fenomenologa en general, los objetos que nosotros alcanzamos a conocer realmente son los fenmenos, de tal manera
que el mundo del conocimiento queda circunscrito a stos. Este mundo fenomnico se reduce en realidad a lo que est en la conciencia, y por otra
parte no hay ms tipo de conocimiento cierto que la intuicin de la esencia. El conocimiento se limita al conjunto de los fenmenos que la intuicin aporta a la conciencia.
La fenomenologa no slo elimina el mundo real u objetivo, sino tambin el psicolgico, en reaccin frente al empirismo sensualista de los filsofos ingleses y del empiriocriticismo de Mach: el mundo y el conocimiento quedan reducidos a la Conciencia pura o trascendental. Se trata por tanto, de una filosofa puramente idealista.
Husserl rechaza el dualismo entre naturaleza y sujeto, que caracteriza
la filosofa del conocimiento a partir de R. Descartes. Sujeto y objeto existen en funcin uno del otro, sin que puedan oponerse al modo del raciona-

234

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

lismo cartesiano. En relacin con ello, Husserl propone la fenomenologa


como un mtodo de descripcin que no dependa de las observaciones de carcter emprico y de la contraposicin objeto-sujeto.
Contiene la fenomenologa husserliana dos componentes fundamentales: un principio negativo, consistente en rechazar todo cuanto no est
apodcticamente justificado [y]... un principio positivo, consistente en recurrir a la intuicin inmediata de las cosas (Jolivert, 1969). El primero encarna en lo que es uno de los conceptos fundamentales de la fenomenologa: la epoch (puesta entre parntesis). El segundo delimita el centro del
proceso cognoscitivo, es decir, la intuicin. Son las dos reglas fundamentales del mtodo fenomenolgico. Uno y otro destinados a alcanzar el conocimiento esencial de las cosas, no su mera apariencia.
La fenomenologa representa un radical giro hacia lo ms profundo del
Sujeto, al mismo tiempo que hacia la existencia como nico hecho evidente. Subjetividad y existencia, ligan las filosofas fenomenolgicas con las
existenciales y filosofas vitalistas. Es decir, las Lebensphilosophies, de
M. Heidegger (1889-1976) , en Alemania, de J. Ortega y Gasset (1883-1956)
en Espaa, y de W. Dilthey (1833-1911) y M. Merlau Ponty (1908-1961), en
Francia. El mundo de la conciencia se vincula con el de la experiencia individual, con el existir.
3.2.

RAZN VITAL Y EXISTENCIA: LOS EXISTENCIALISMOS

Las filosofas de la vida y existencialistas hacen de la vida humana o


el hombre la razn vital. Con ello se manifiestan en oposicin a la razn
emprica basada en la separacin del sujeto y el objeto. En la razn vital sujeto y objeto se encuentran. El cogito quia vivo de Ortega y Gasset expresa este planteamiento. El pensar surge de la existencia en el mundo, del yo
y su circunstancia, como elementos inseparables. El mundo adquiere sentido porque lo es para un yo, y ste, el sujeto, slo lo es porque existe en
ese mundo. El proyecto existencialista desde M. Scheller a Merlau Ponty, de
Ortega a Heidegger, junto con las formas vitalistas de W. Dilthey y E. Bergson, pertenecen a este mbito de la afirmacin existencial y vital.
Comparten rasgos comunes: en primer lugar, una reivindicacin expresa de la que llaman razn vital, en cuanto confluyen en postular, como
realidad concreta, la vida. En segundo lugar, la exaltacin del sujeto y,
como consecuencia, de la subjetividad, como referencia bsica del conocimiento, en la cual al entendimiento crtico se contrapuso la intuicin, que
no se siente obligada a atenerse a criterios cientficos (Horkheimer, 1973).
La existencia es la razn de ser principal del conocimiento, y es la que
da validez a ste. La experiencia subjetiva (Erlebnis) es la fuente de conocimiento. La comprensin intuitiva (Verstehen) constituye el mtodo de conocimiento que permite llegar a la esencia de las cosas. La Conciencia se
constituye en el reducto del conocimiento. Experiencia subjetiva, comprensin intuitiva y Conciencia constituyen los principales componentes de todas estas corrientes del pensamiento del primer tercio del siglo XX . Son las

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

235

que alimentan los nuevos enfoques y postulados crticos de las ciencias sociales en ese perodo. Unas y otras, ms o menos sutilmente influidas por
una cultura de la subjetividad, de la experiencia intuitiva, de la comprensin global, de la percepcin consciente.
Los componentes destacados de estas filosofas del Sujeto o de la subjetividad son variados. En primer lugar, la justificacin de un conocimiento no sujeto a la obtencin de leyes. En segundo trmino, la reivindicacin
del mundo de la subjetividad frente a la objetividad universalista. En ltimo trmino y, frente a los postulados metodolgicos analticos, la afirmacin de un conocimiento instantneo, empattico, global, totalizador. Son
los rasgos que distinguen y vinculan a estas filosofas, que surgen en el ltimo tercio del siglo XIX y primero del siglo XX , como las grandes corrientes del pensamiento de nuestro tiempo.
3.3.

LA SUBJETIVIDAD COMO ALTERNATIVA

Las filosofas irracionalistas han marcado especficos objetos de investigacin, campos de inters desconsiderados o despreciados por la ciencia
con anterioridad. Se abren hacia el espacio del sujeto y su psique, y plantean, asimismo, los aspectos sociolgicos del conocimiento cientfico. Cuestionan la ascendencia del conocimiento cientfico y su objetividad.
Planteaban como alternativas a la experiencia intersubjetiva y transmisible propia del positivismo, la experiencia vital, intransferible, el mundo
de la conciencia individual. Frente a la objetividad metodolgica del positivismo, que ignora al sujeto, la reivindicacin de la subjetividad como fuente alternativa de conocimiento. Proclaman la preeminencia del existir sobre
el ser, afirman que la existencia precede a la esencia. El mundo objetivo,
para estas filosofas, se integra en la experiencia humana y no existe al margen de los seres humanos.
La gran corriente idealista de la cultura europea adquiere resonancia
como concepcin con amplia aceptacin y validez social y como propuesta cultural alternativa en el mbito de las Geisteswissenschaften -ciencias
del espritu- a finales del siglo XIX y durante el primer tercio del siglo actual. Constituye el perodo ms creativo, desde el punto de vista filosfico
y cultural.
Hay, por tanto, una relacin estrecha entre el ascenso de las filosofas
vitalistas o irracionalistas y la crisis de las filosofas racionalistas, por lo general identificada, sobre todo en su primer momento, como crisis de la ciencia. Estas filosofas fueron el respaldo de algunas de las propuestas geogrficas ms notables de la primera mitad del siglo XX . El trasfondo ms general de esta crisis se asocia, desde el punto de vista cultural, con la llamada crisis de la modernidad.
Un rasgo que vincula, culturalmente, el perodo inicial del siglo XX con
los tiempos actuales. Como en los inicios de esta centuria, se produce tambin una vuelta al -y una reivindicacin del- Sujeto, del individuo y de la
Conciencia. Como en los aos finales del siglo XIX , aparece tambin la cri-

236

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

sis de la ciencia o el final de la ciencia (Horgan, 1998), como ahora se anuncia. Al igual que entonces, la crtica a la racionalidad cientfica y a las grandes concepciones universalistas de base racionalista adquieren especial
fuerza. Todas ellas sustentan, en los decenios finales del siglo xx, una ideologa hegemnica que proclama el final de la modernidad.
Otros tiempos, otra cultura? Para los voceros de la nueva cultura se
trata de otra poca, la de la posmodernidad. Se corresponde, de hecho, con
un perodo de sustanciales transformaciones econmicas, productivas y tcnicas en el mundo, que configuran una nueva etapa del capitalismo, la del
capitalismo global. Es, quiz, la diferencia esencial con los inicios del siglo xx. La posmodernidad se inscribe en un cambio radical de las sociedades contemporneas que afecta a sus condiciones econmicas, sociales, polticas y culturales. Es la poca post.

CAPTULO 14

LA POCA POST: POSTESTRUCTURALISMO


Y POSMODERNISMO
En un perodo breve, de apenas dos decenios, el posmodernismo se ha
convertido en uno de los conceptos de mayor difusin y aceptacin en el
marco cultural contemporneo, desde el arte a la teora social. Del posmodernismo deriva la posmodernidad como poca y cultura del presente marcada por l. El posmodernismo es un trmino de carcter cultural que se ha
impuesto en el ltimo cuarto de siglo para designar un cambio cultural de
carcter radical, con el que se pretende identificar el final de la modernidad
(Friedman, 1989).
El posmodernismo identifica la nueva dimensin de la cultura occidental, caracterizada por la reaccin frente a la modernidad, identificada
sta con la cultura racionalista. Se distingue por la crtica a los postulados de la Ilustracin, que han prevalecido como marcos hegemnicos de
la cultura occidental, durante ms de doscientos aos. La puesta en entredicho de los presupuestos cientficos, epistemolgicos, culturales e ideolgicos, que sustentan el desarrollo de la cultura occidental desde el siglo
de las luces constituye el signo ms destacado del denominado posmodernismo.
El trmino posmodernismo surgi en el mbito de la arquitectura y la
literatura, en el decenio de 1960. Identificaba un movimiento de reaccin
frente al imperio de la escuela moderna o funcionalista representada por la
Bauhaus. Se aplicaba tambin para recoger las nuevas formas sucesoras del
modernismo literario. As lo utilizaba un autor como Ihab Hassan, en 1970,
en el campo literario (Cahoone, 1996). De modo similar lo empleaba en el
mbito arquitectnico Jencks, un arquitecto y tratadista de la arquitectura.
Lo haca en relacin con la crisis de la escuela moderna en el campo de la
arquitectura y el urbanismo.
Se refiere este autor a la muerte simblica de esta arquitectura identificada en la voladura del gran conjunto urbano de Pruitt-Igoe, en Saint
Louis, Missouri, el 15 de julio de 1972. Haba sido levantado bajo los presupuestos de la escuela moderna. Estaba formado por grandes bloques de
catorce plantas, concebidos al estilo de Le Corbusier. Haban sido proyectados desde la perspectiva de sol, espacio y verdor, con sus calles o accesos

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA
1.1.

239

LA REVOLUCIN TCNICO-CIENTFICA: CAPITALISMO MUNDIAL Y MODERNIDAD

Tras la segunda guerra mundial y una vez terminado el proceso de reconstruccin en Europa, se esbozan y aceleran diversos fenmenos de cambio social. Afectan al mbito de la tcnica y la ciencia y se proyectan o manifiestan tambin en el campo econmico. Constituyen fenmenos de largo
alcance. Aparecen unidos al desarrollo de nuevas tcnicas y procesos cientficos. Afectan al campo de la investigacin nuclear, de la aplicacin industrial de esta investigacin y de la electrnica. Nuevas tcnicas y procedimientos se incorporan al mundo de la produccin. Hacen posible la creciente automatizacin del proceso productivo. Provocan el incremento exponencial de la produccin, la reduccin de costos, el aumento de la productividad, y la expansin del mbito del trabajo mecanizado.
La intensidad, profundidad y generalizacin de las nuevas tcnicas
conducen hacia formas y tipos de trabajo renovados. Presentan un nuevo
perfil, son menos dependientes del trabajo especialista y cualificado. Estn
ms vinculados al trabajo previo muy cualificado, de tipo cientfico-tcnico,
relacionado con la investigacin. Son factores determinantes de la crisis
progresiva del sistema industrial existente.
Afecta a su dimensin fsica -como capital fijo-, que queda obsoleto,
y a la dimensin laboral -capital variable-, y a las relaciones de produccin. La denominada crisis industrial, enmascarada en una primera etapa
por la crisis energtica, apareca como la crisis de un modo de organizacin
econmica. Se trataba de la crisis de la sociedad industrial sostenida sobre
este capitalismo industrial. Era la crisis del denominado modelo fordista del
capitalismo.
La rpida y generalizada difusin de las tcnicas electrnicas en la produccin trastornaron por completo el viejo orden de la sociedad capitalista, identificado como estado del bienestar y fundado en el modelo fordista
de produccin. La principal consecuencia fue la quiebra de la vieja industria en los pases de capitalismo ms desarrollado y el desplazamiento de la
nueva produccin industrial hacia los pases del Tercer Mundo.
El desarrollo de los nuevos medios de comunicacin, basados en esas
mismas tcnicas electrnicas, hacan posible la comunicacin instantnea a
escala planetaria. El veloz desarrollo de la informtica, con sus repercusiones
en todos los rdenes del sistema social, desde la produccin al mbito domstico, consolidaba la revolucin tcnica y sus efectos econmicos y sociales. Las grandes empresas multinacionales, que controlan la produccin de los
conocimientos bsicos y sus aplicaciones tcnicas, mediatizan los mercados
por medio de las nuevas formas de comunicacin. Impulsan un mercado y
una economa mundial por vez primera en la historia de la humanidad. El capitalismo global es una realidad; es decir, la forma superior del capitalismo.
La cristalizacin de una economa-mundo de carcter capitalista y el
desarrollo tcnico que permite la comunicacin fsica, el traslado de la imagen y la informacin de forma inmediata a escala planetaria, hacen del
mundo un nico espacio. Se consuma el proceso iniciado al final del siglo XV en Europa occidental.

240

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

Las consecuencias de estas transformaciones son efectivas en el orden


poltico y social. Suponen, por una parte, el resquebrajamiento del Estado
como instancia superior en el gobierno de la economa y como marco del
poder cientfico y tcnico. Las grandes empresas multinacionales operan
por encima de los lmites territoriales del Estado. Pueden establecer sus estrategias de desarrollo por encima de las prescripciones especficas de cada
Estado, en el orden productivo y en las relaciones laborales. Representan,
por otra parte, la quiebra del orden poltico internacional en la medida en
que hacen estallar y desaparecer los modelos de gestin econmica estatal,
con un perfil dirigido, o planificado.
Del mismo modo hacen estallar y desaparecer los propios estados basados en esa gestin planificada o centralizada, incapaces de competir en
un espacio de intensa renovacin y desarrollo tcnico-cientfico. La larga
crisis de los pases socialistas, desde el decenio de 1960, y el derrumbamiento final de los mismos, desde finales del decenio de 1980, responda a
su ineficiencia econmica y social y a su ineficacia competitiva respecto del
capitalismo. El final de los pases socialistas y su modelo econmico supona la instauracin del capitalismo como nica y dominante forma de organizacin econmica a escala mundial.
En el orden social, las transformaciones econmicas, tcnicas y productivas inherentes a la globalizacin del capitalismo tienen su principal
efecto en los grandes desplazamientos de masa que afectan a las dinmicas
y crecientes poblaciones del Tercer Mundo. En oleadas sucesivas alcanzan
los pases ms desarrollados -con la nica excepcin de Japn-, estimulados o motivados por muy diferentes factores.
Estos flujos hacen del Primer Mundo una especie de amalgama de culturas, de identidades, de conflictos. Por una parte, ponen en entredicho
conceptos arraigados como el del crisol americano y, por otra, generan una
cultura hbrida, abierta, con patrones muy distintos de los dominantes occidentales. La dimensin de la identidad define, asimismo, la otra gran consecuencia del cambio social y cultural del siglo XX .
Esas mismas transformaciones en el orden econmico, tcnico y productivo, inciden en lo que, con toda probabilidad, constituye el fenmeno
social de mayor trascendencia en el siglo XX . La irrupcin activa de la mujer en la esfera pblica y la reivindicacin consecuente de una participacin
responsable en la misma, marca la segunda mitad del siglo XX. El feminismo como movimiento social y, en mayor medida, como cultura emergente,
ha marcado este siglo.
Ha incidido en todos los rdenes de la vida social, desde el productivo
al domstico. Ha afectado a la produccin cultural y a la produccin terica. El feminismo, como la ecologa, no representan slo dos fenmenos sociales, sino que constituyen construcciones tericas con las que se pretende elaborar un discurso renovado sobre el mundo, un discurso alternativo.
En el caso de la ecologa, se trata de una reflexin sobre los efectos que
la presencia humana en general, pero sobre todo el capitalismo industrial y
las transformaciones que ha inducido y que genera en el mundo fsico. La
consecuencia principal de esa reflexin, al margen de su dimensin social

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

241

como movimiento ciudadano y de su directa influencia econmica, es la


construccin terica de la naturaleza. Construccin terica que ha marcado decisivamente la cultura de nuestro tiempo. La dimensin ecolgica y la
reflexin sobre la naturaleza son parte de las nuevas manifestaciones del
pensamiento y la cultura en la sociedad occidental.
En efecto, estos cambios, que trastornan de forma radical la configuracin econmica y poltica del mundo en la segunda mitad del siglo XX, forman
parte de un conjunto de transformaciones que afectan tambin al campo del
pensamiento y de la cultura. Fenmenos de crisis, de ruptura y de elaboracin
de nuevas propuestas se acumulan desde el decenio de 1960, primero de modo
inconexo, sin una definicin precisa de conjunto. Ms tarde, como manifestaciones de una conciencia social de cambio y ruptura cultural que tiene su
deriva en el mundo del pensamiento, de la teora y de la filosofa.
El rasgo fundamental que distingue este perodo es la crtica. Lo que
unifica la multitud de propuestas en muy diversos campos es la actitud crtica frente a lo anterior, as como el objetivo de desmantelamiento que se
opera sobre las creencias, las seguridades, las ideas, los presupuestos, los
marcos tericos y culturales, que haban prevalecido durante los ltimos
tres siglos en el mundo occidental.
Los tres decenios finales del siglo XX representan una poca de agitacin intelectual y de renovacin cultural. Durante este tiempo, la reflexin
crtica sobre los presupuestos tericos y filosficos de la sociedad moderna
ha sido una constante, alimentada desde postulados muy diversos. Un punto comn ha sido la puesta en cuestin de la razn econmica y la racionalidad de perfil tecnocrtico.
Se ha generalizado la interrogacin sobre el soporte epistemolgico
neopositivista y su corolario el individualismo metodolgico. Se han multiplicado los reproches a una prctica cientfica alejada de los problemas sociales ms relevantes y ciega ante la sensibilidad social respecto de los mismos. Se ha extendido la reivindicacin, por un lado, del sujeto individual y,
por otro, del sujeto social, frente a la ignorancia de uno y otro. Se ha difundido la propuesta, en definitiva, de otras vas, de otros soportes tericos
y de filosofas alternativas al racionalismo positivo, como un rasgo sobresaliente de la evolucin de la cultura occidental durante estas dcadas.
Este desarrollo crtico, que tiene un especial dinamismo a partir de los
aos sesenta, se produce en paralelo con la eclosin de los grandes movimientos sociales. Tiene lugar de forma coetnea y en relacin con acontecimientos significativos como el movimiento pro derechos civiles en Estados Unidos, la guerra de Vietnam, el mayo francs de 1968, la ocupacin de
Checoslovaquia por las tropas del Pacto de Varsovia, la revolucin cultural
china. Se produce desde frentes dispares y se asienta en corrientes de pensamiento e ideologas distintas. Se nutre de la crtica ideolgica progresista frente al capitalismo industrial y de la crtica conservadora al materialismo y racionalismo en todas sus formas.
Desde otros mbitos, se manifiesta en una crtica o disconformidad con
patrones estticos y culturales imperantes, tanto en el mundo de la literatura como de las artes plsticas y la msica, as como en el mundo de la ar-

242

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

quitectura y el urbanismo. Se trata, por un lado, de actitudes crticas frente


a tales patrones, que tienen especial incidencia en el mundo arquitectnico
y urbanstico. Se trata de un tipo de actividad con incidencia social de gran
repercusin. Se percibe, por otro, en la aparicin de nuevas propuestas innovadoras o rompedoras respecto de tales patrones culturales, como ocurre,
tanto en la arquitectura, como en la msica y literatura. Se reivindica el
eclecticismo, lo hbrido, se extiende el historicismo como moda del arte.
Afloran en las sociedades contemporneas nuevas formas de sensibilidad o de manifestarse sta, que afectan al mbito de la identidad. La crisis
de las clases sociales que acompaa al agrietamiento de la sociedad industrial fordista y del Estado del bienestar se contrapone con el creciente papel de las formas grupales. Las colectividades por afinidad, los vnculos
asentados en sedicentes identidades sociales, pueden abarcar un campo que
se desarrolla desde las identidades deportivas hasta las nacionalistas, pasando por las religiosas.
Una y otras adquieren especial relevancia, tanto en el interior de las
formaciones sociales nacionales como a escala internacional. La identidad,
fundada en la adscripcin individual a determinados sentimientos o basada en relaciones afectivas subjetivas, parece imponerse como una instancia
de organizacin social, por encima de los grandes marcos sociales de clase.
Se produce tambin una crtica terica que contempla el sentido de tales fenmenos. Su anlisis pone de manifiesto las incongruencias y contradicciones de las filosofas sobre las que se asientan los patrones culturales,
sociales, cientficos, filosficos, epistemolgicos, que rigen la sociedad moderna. Es una crtica dirigida a los cimientos de la modernidad. Es lo que
se denomina postestructuralismo.
En otro mbito, lo que se elabora es un producto cultural e ideolgico. Se formula como afirmacin de un tiempo nuevo y una cultura nueva.
La nueva cultura se define como posmodernismo. El tiempo nuevo corresponde a la posmodernidad. Crtica terica, o postestructuralismo y nueva
cultura o posmodernismo, configuran la posmodernidad.
1.2.

LA CRTICA TERICA: EL POSTESTRUCTURALISMO

A partir de la segunda guerra mundial se formula un tipo de pensamiento crtico respecto del racionalismo positivo y cientfico propio de la
Ilustracin. Este pensamiento crtico est relacionado con la experiencia
de la propia guerra y con el desarrollo del fascismo, en sus diversas modalidades. Es un pensamiento afectado por el pesimismo respecto de la
degradacin tica que representa el fascismo en el uso del conocimiento
cientfico. Pone en evidencia la transformacin de la razn en un mero
instrumento al servicio de la destruccin, degradacin y servidumbre de
la especie humana.
Ese pesimismo aliment un tipo de reflexin crtica con estos usos de
la razn. Reflexin crtica extendida a la cultura que impuls la hegemona
de la razn cientfica y el concepto de progreso, es decir, a la propia Ilus-

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

243

tracin. La Dialctica de la Ilustracin, ttulo de la obra en que dos de los


autores ms representativos de la Escuela de Frankfurt, abordaban, en
los aos cuarenta, esta reflexin condicionada por la inmediata experiencia
histrica, planteaba la contradiccin inherente a los postulados ilustrados
( Horkheimer y Adorno, 1998). Es una crtica desde postulados de izquierda, crticos con el capitalismo y sus derivaciones ms indeseables.
En los aos sesenta, este tipo de produccin intelectual crtica respecto de la Ilustracin, su legado y sus presupuestos se extiende. El resultado,
no programado, es la quiebra progresiva del modelo social construido en el
siglo ilustrado e identificado con la ciencia moderna. En esta crtica se observa una creciente deriva, desde los enfoques iniciales y postulados progresistas de izquierda, hacia una crtica que pone en entredicho los mismos
presupuestos de la Ilustracin. Se cuestiona la ciencia y se cuestiona la propia Razn. El giro irracionalista marca la evolucin de la crtica postestructuralista, en los ltimos decenios del siglo XX .
De forma progresiva en el tiempo la crtica se produce respecto del
pensamiento marxista y planteamientos de los movimientos de izquierda. Se
manifiesta como una crtica a las teoras sociales de carcter global, a las
interpretaciones de la Historia como un proceso, en definitiva, a las filosofas de raz marxista. La crisis del pensamiento marxista y de las filosofas
estructuralistas forma parte de la evolucin reciente de la cultura de este final de siglo y milenio.
Paradjicamente, el perfil de izquierda que distingue la mayor parte de
la teora crtica postestructuralista motivar que, de modo general, se tienda a identificar postestructuralismo e izquierda poltica. Y que, por extensin, se asimile posmodernismo e izquierda. Confusin que se mantendr como un rasgo habitual hasta el momento presente (Epstein, 1997).
En relacin con esa confusin se encuentran diversas reacciones que
intentan separar la crtica epistemolgica o terica del discurso cultural o
retrica posmoderna. Otras reacciones buscan resaltar la contradiccin entre cultura posmoderna e izquierda poltica. El caso ms notorio es el del
fsico americano Sokal, que recurre a la parodia caricaturesca de ese discurso y de los postulados del mismo, en el mbito de la ciencia. Se reacciona frente a lo que se contempla como un discurso inconsistente (Sokal,
1996). La reaccin pretende la defensa de la racionalidad en general y de la
cientfica en particular. Es una defensa frente al irracionalismo.
1.3.

EL SUSTRATO CRTICO: CONTRA LA RACIONALIDAD, CONTRA LA CIENCIA

La cultura posmoderna se sustenta sobre la crtica de la modernidad.


Critica sus postulados, sus cosmovisiones, sus teoras, sus fundamentos racionales y cientficos. Critica el discurso universalista con que se presenta.
Esta crtica tiene antecedentes en el movimiento cultural europeo de finales del siglo XIX y adquiere una dimensin renovada a finales del siglo XX.
Esta crtica se perfila, inicialmente, desde postulados progresistas. Son
los autores vinculados en la denominada Escuela de Frankfurt, que surge al

244

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

terminar el primer tercio del siglo actual y que adquiere especial resonancia despus de la segunda guerra mundial, los que primero definen el marco de la crtica. Representa un movimiento de reaccin frente al predominio de una cultura que se construye sobre la primaca de lo econmico. Lo
que explica la orientacin de sus autores, en la primera y segunda generacin de dicha Escuela, desde T. W. Adorno (1903-1969), H. Marcuse
(1898-1979) y W. Benjamin (1892-1940), hasta E. Fromm, hacia campos
como la psicologa, la poltica, las cuestiones sociales y culturales.
Se trata de un movimiento intelectual que utiliza la herencia marxista,
que recurre a los postulados freudianos y que maneja la filosofa kantiana.
El comn denominador de estos autores es la crtica del capitalismo moderno y de sus soportes tericos y epistemolgicos. Aborda, en particular, el
racionalismo cientfico o positivo. Desde los presupuestos marxistas iniciales, los autores evolucionan hacia un pensamiento crtico respecto del capitalismo, pero alternativo al marxista. La formulacin histrica marxista
del capitalismo, vinculada con el conflicto de clases como motor de la historia, es sustituida por la interpretacin del capitalismo en el marco del
conflicto entre Sociedad y Naturaleza.
Estos autores abordan la crtica del capitalismo como un sistema social de dominio, impuesto sobre la naturaleza y sobre el conjunto social,
apoyado en el uso de la razn positiva. La interpretacin del capitalismo
desde la perspectiva del dominio constituye un rasgo fundamental de la concepcin crtica de esta escuela. De acuerdo con ella, la ciencia y la tcnica
constituyen el eje y el soporte de ese dominio.
La crtica sistemtica a la modernidad, identificada con la cultura del
capitalismo, se dirige a sus diversos componentes. Contempla la relacin
con la naturaleza, la configuracin del individuo -el hombre unidimensional de Marcuse-, y sustenta una visin de la razn cientfica como simple
instrumento de control y dominio de la naturaleza y del ser humano, al servicio del capitalismo. La denuncia del dominio tecnocrtico como instrumento para justificar o aplazar los cambios sociales surge desde esta Escuela, frente al racionalismo positivo en que se sustenta el capitalismo. Se
trata, por tanto, de una crtica anticapitalista.
La idea marxiana de que las formas de conocimiento se insertan en el
proceso de transformacin de la Naturaleza por obra del trabajo humano,
y que de l surge el criterio de validez objetiva de dicho conocimiento, son
invertidas por Adorno y la escuela de Frankfurt. Convierten la transformacin de la naturaleza en simple dominio de la misma por el trabajo humano, impulsado por una racionalidad tcnica, de orden instrumental (Wellmer, 1992). La razn, para el capitalismo, tiene un carcter instrumental, es
una razn prctica, como dice Horkheimer, autor perteneciente, tambin, a
la segunda generacin de dicha Escuela.
Desde postulados prximos a este movimiento intelectual arrancan
otros autores relacionados, en el mbito personal y poltico, con la izquierda europea de la segunda mitad del siglo XX. Forman parte del amplio grupo intelectual francs que se manifiesta a partir de 1960, en campos relacionados con la cultura y las ciencias sociales. M. Foucault, J. De-

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

245

rrida, G. Deleuze y F. Guattari, J. Baudrillard y L. Iragay confluyen en una


labor de puesta en entredicho de los presupuestos de la Ilustracin y del
estructuralismo. Otros autores, en el mbito de la historia de las ciencias
y de la epistemologa, como S. Kuhn, contribuyen a sembrar de interrogantes los principios que sostenan el edificio terico del conocimiento
verdadero o cientfico.
Deleuze y Guattari, desde el campo de la filosofa y del psicoanlisis,
indagan las relaciones entre capitalismo y desorden mental, entre capitalismo y deseo. Es decir, entre el sistema social y los impulsos individuales. Inspirados en Marx, prximos en sus planteamientos a las tesis de
Freud, vinculados con F. Nietsche y F. Kafka, confluyen con la Escuela de
Frankfurt en destacar el papel dominador del capitalismo, papel en el que
ellos resaltan su dimensin represora y de castigo. La razn cientfica
constituye el instrumento que orienta la creacin de instituciones apropiadas para ejercer esas funciones de exclusin y control, desde presupuestos cientficos.
Desde una perspectiva distinta, M. Foucault formulaba conclusiones
equivalentes respecto de la relacin entre poder y saber. Plantea este autor
que no hay verdad fuera del poder y vincula la verdad, es decir, la objetividad, con el horizonte social. Para Foucault, cada sociedad tiene su rgimen de verdad. Lo que viene a significar que cada sociedad construye un
discurso especfico que es el que acta como patrn de la objetividad. En
relacin con l se establecen, tanto los mecanismos como las instancias que
determinarn lo que es falso y lo que es verdadero, es decir, los que son
enunciados verdaderos y enunciados falsos.
Lo que Foucault formula convierte a la ciencia moderna en un simple
discurso, el discurso de la verdad en la sociedad contempornea, esto es, de
la sociedad capitalista. Por otra parte queda vinculado a determinadas instituciones habilitadas para producirlo, para difundirlo -a travs de la educacin y los medios de comunicacin-. Instituciones cuyo control por el
poder, en sus diversas formas -universidad, ejrcito, media, etc.- asegura
una produccin acorde con las demandas econmicas y polticas dominantes. La sedicente objetividad y universalidad del conocimiento cientfico es
puesta en entredicho.
Desde una plataforma distinta, el trabajo de Kuhn sobre los mecanismos de produccin cientfica resaltaba las condiciones determinantes del
contexto social en la misma (Kuhn, 1971). Kuhn destacaba la sucesin y
discontinuidad en los discursos cientficos. Lo que l denomina revolucin
cientfica supone sustituir un paradigma por otro, un discurso por otro. La
verdad del conocimiento cientfico es relativa, est socialmente condicionada, no sobrepasa el estatuto de un discurso. Un discurso en el que no importan tanto los contenidos como las reglas que regulan su construccin, la
validez de sus enunciados, los conceptos aceptados. Conflua en el mismo
sentido que Foucault.
A partir de la crtica del texto, es decir, del lenguaje en el sentido de
una secuencia organizada y reglada, convencional -o discurso-, J. Derrida abordaba las relaciones entre lenguaje y pensamiento. Las planteaba

246

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

como una relacin de signos o semitica, con sus propias reglas. stas afectan o involucran tanto al significante -el signo- como al significado - la
cosa-. Derrida, como Foucault, pone el acento en la importancia esencial
del lenguaje, hasta hacer de ste la clave de las categoras que modelan la
sociedad. La idea fundamental es que el lenguaje modela la realidad; ms
an, para Derrida, el lenguaje es la realidad.
Representa la crtica de la teora social basada en el anlisis econmico o en las estructuras polticas. La comprensin de la realidad se sustenta
en el lenguaje.Una condicin del lenguaje y del texto que hace de ste un
producto a de-construir, de acuerdo con la terminologa que el mismo Derrida introduce. El texto, cada texto, cada discurso, debe ser sometido a un
proceso de de-construccin que permita descubrir las condiciones de su
produccin. El posmodernismo se identifica con la de-construccin, segn
la expresin de Derrida.
De-construir significa descubrir los presupuestos no explcitos que
subyacen en los cdigos aceptados, las teoras, el pensamiento formulado,
los sistemas de valores y de conocimiento que han prevalecido durante siglos asociados a la sociedad industrial capitalista. Constituye un postulado
de la nueva cultura que se aplica tambin a la ciencia. sta queda reducida a la condicin de simple relato, uno ms.
Lyotard resalta que el saber no se reduce a la ciencia, ni siquiera al conocimiento. Convierte la ciencia en un subconjunto de conocimientos. Reivindica, en definitiva, el saber narrativo. La postura anticientfica forma parte de la filosofa del posmodernismo, acompaa su radical oposicin al racionalismo moderno. Para Lyotard, el saber cientfico es una clase de discurso.
Resaltan la importancia del lenguaje en la orientacin del desarrollo
cientfico y la transmisin del conocimiento, en la medida en que las ciencias y las tcnicas llamadas de punta se apoyan en el lenguaje. Para Lyotard, el lenguaje condiciona la propia investigacin y por tanto orienta sta
de acuerdo con sus exigencias. Slo el saber que se pueda expresar en el
lenguaje dominante -en este caso el lenguaje de mquina- se desarrollar, mientras que el que no se adapte o no pueda ser traducido se dejar a
un lado (Lyotard, 1992).
El uso ha conducido la prctica posmoderna a una creciente y excluyente ocupacin en el texto y en el lenguaje, incluso en la geografa, como
ejemplifica la obra Postmodern Cities and Spaces (Watson y Gibson, 1995).
Una concepcin reivindicada tambin como el soporte de la geografa (Barnes y Duncan, 1992).
El desplazamiento desde las estructuras econmicas o sociales hacia el
mbito del discurso, del texto -del lenguaje en definitiva- y de la cultura
caracteriza uno de los rumbos ms significativos en el cambio terico de
los aos sesenta. El texto, concebido como una categora reflexiva, con sus
reglas, que puede ser analizado. De-construir significa descubrir que toda
obra est envuelta en un sistema de citas de otros libros, de otros textos,
de otras frases, como un nudo en una red (Foucault, 1976).
Desde una perspectiva terica significa que la cultura y el lenguaje se
convierten en el nico o primer nivel de explicacin de la realidad. Consi-

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

247

deran que son la cultura y el lenguaje los que modelan la realidad. Entienden que la mayor parte de los caracteres o fenmenos de la realidad que
contemplamos como naturales son meras construcciones sociales. Desde la
diferenciacin sexual a la propia naturaleza.
El postestructuralismo se perfila como una crtica a la racionalidad
de la Ilustracin. Alimenta una corriente intelectual en la que destacan autores como J. Baudrillard y J. F. Lyotard, de acentuado antirracionalismo.
Se distinguen por la denuncia del discurso cientfico. Rechazan las teoras estructurales, las concepciones de carcter universal. Denuncian los
presupuestos sobre los que se ha construido el mundo moderno, es decir,
el sujeto racional, la razn y el conocimiento cientfico, identificado con
la verdad.
Esta cultura, surgida en la proximidad o dentro de los crculos ideolgicos de izquierda, como una crtica al capitalismo y al racionalismo positivo y tecnocrtico en que se apoya el sistema social capitalista se transforma, de forma progresiva, en una crtica ideolgica y poltica, a las filosofas, ideologas y prcticas de los movimientos de izquierda. Se convierte en
una crtica a la izquierda, a sus discursos y a sus fundamentos tericos,
en particular al marxismo, identificados con la modernidad. La crtica deriva hacia la modernidad como cultura racionalista y cientfica. Por extensin,
hacia el racionalismo y la ciencia.
2.

La condicin posmoderna: de la teora postestructuralista


al posmodernismo

Las propuestas crticas de estos autores dan forma a lo que uno de


ellos denominar la condicin posmoderna (Lyotard, 1984). La condicin
posmoderna es para Lyotard la condicin del saber en las sociedades ms
desarrolladas. Estado cultural que asocia al resultado de las transformaciones que han afectado a las reglas de juego de la ciencia, de la literatura
y de las artes a partir del siglo XIX .
La consecuencia principal de esas transformaciones es, para el filsofo francs, la crisis de la ciencia -entendida como discurso verdadero, impuesto sobre el simple relato precientfico-. Crisis por cuanto la ciencia se
legitima en lo que l llama un metarrelato, que asocia a una filosofa de la
historia. El rasgo definitorio de lo posmoderno es precisamente la incredulidad con respecto a los metarrelatos.
2.1.

LA NEGACIN DE LO UNIVERSAL

La crtica es frontal a cualquier pretensin de carcter terico con valor universal. Se produce una negacin de los relatos totalizadores, denominados metarrelatos. El rechazo se produce por igual respecto de los de carcter social e histrico, como el marxista, o del tipo del psicoanlisis. Se
generaliza la crtica a los universales sociales -como las clases sociales y

248

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

la lucha de clases-. Se une al rechazo de las metodologas de carcter nico o excluyente. Como consecuencia, deriva hacia el rechazo de la ciencia
y su pretensin de ser una forma superior de conocimiento.
El criticismo se define frente a las filosofas racionalistas. Se pone en
cuestin sus concepciones totalizadoras y sus pretensiones de identificarse
como el saber absoluto. Se trata de la negacin de la cultura nica y del imperio del conocimiento cientfico. Se le achaca el carcter unidimensional
impuesto por la razn cientfica.
Se instaura la desconfianza respecto de la objetividad que distingue el
racionalismo. Se proclama incluso la inexistencia del conocimiento objetivo. Se niega por tanto uno de los fundamentos del conocimiento cientfico.
Se reivindica la subjetividad y la consideracin de los factores subjetivos
que acompaan la produccin del conocimiento objetivo. Frente a la idea
de la objetividad, se plantea una llamada de atencin relativista. La conciencia de los lmites de la objetividad racionalista y la percepcin del
contexto constituyen componentes relevantes en una nueva visin del proceso de conocimiento y de la objetividad.
Son los rasgos bsicos del pensamiento posmoderno. El posmodernismo se presenta como una propuesta cultural liberadora frente a la imposicin de modelos de ciencia, modelos sociales o modelos de pensamiento. Se
propone frente al mundo estructurado y controlado de la razn y del capitalismo, que se identifica con la modernidad. El reclamo de la libertad frente a una concepcin sacralizada de la ciencia, que ha dominado la cultura
occidental, aparece como un elemento central del posmodernismo.
Es la reivindicacin del individuo, de un individualismo, que se presenta como espacio de la libertad y de un pensamiento abierto y no reprimido. Reivindica, frente al sujeto racional de la Ilustracin, de rango
universal, o frente al sujeto social marxista, el sujeto particular, el individuo, definido por la diferencia, por la identidad. Proclaman lo que se conoce como la muerte del sujeto.
La muerte del sujeto pensante, propio de la Ilustracin, arraigado en
Descartes constituye uno de los rasgos sobresalientes del postestructuralismo como teora crtica. Es decir, el individuo con autonoma capaz de juicio racional sobre el mundo, que puede tomar decisiones racionales, identificado con el ego. Es este sujeto el que sustentaba la relacin racional con
el exterior, y que permita considerar la subjetividad como un rasgo del individuo, fundamento del estilo en el sentido artstico del trmino.
Lyotard destaca que el sujeto social se disuelve. El poder, las instituciones, imponen en cada segmento social e institucional un rea de expresin que marca lo que se puede decir y lo que no y de qu modo. Cada uno
de estos segmentos -militar, policiaco, electoral, acadmico, legal, por
ejemplo- produce y consume un tipo particular de conocimientos. Cada
uno opera al margen de la totalidad social. Representa la apertura hacia los
mrgenes de la sociedad. La crcel, el hospital, el manicomio, la escuela,
aparecen como puntos del poder, como espacios distintos. Cada uno de ellos
con su propio discurso particular. Este discurso particular se impone por
encima de las teoras totalizadoras.

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

249

Se trata de argumentos que haba adelantado M. Foucault en la bsqueda de los pilares del poder y sus mecanismos de dominio, as como de
los resortes de resistencia que se generan frente a l. Resaltaba Foucault la
importancia de las micropolfticas del poder a travs de muy diversas localidades -o espacios- y situaciones sociales. Operan al margen de estrategias globales, como construcciones locales, autnomas.
Supone la apertura hacia las situaciones y los lugares concretos: los espacios de la mujer, de las minoras, de los movimientos locales, de los homosexuales, entre otros. Supone el desplazamiento hacia las prcticas concretas, los discursos especficos, de estos microespacios. Perspectivas que
haban proporcionado especial relevancia a la obra de Foucault a finales del
decenio de 1960 y en el de 1970.
Como consecuencia, el posmodernismo sostiene una propuesta de
apertura hacia componentes sociales que el racionalismo positivo y sus simtricas formas de pensamiento, haban desconsiderado. Desde la diversidad a la marginalidad. Perspectivas con las que alimenta, durante estos decenios, la reflexin y la prctica dentro de las ciencias sociales
2.2.

LA FRAGMENTACIN DEL SABER

La posmodernidad, como seala Lyotard, significa lo diferente, el pequeo relato vinculado con la vivencia. Es la reivindicacin de lo parcial,
de lo singular, de lo individual. La experiencia queda reducida al presente
y a una suma de presentes inconexos y fragmentados. La memoria carece
de sentido y la Historia tambin. Se niega la continuidad histrica y la historia queda reducida a arqueologa del saber, donde lo que importa es el
discurso, sus reglas, sus enunciados, ms que sus contenidos. Frente a la
historia total, frente a la historia como globalidad, frente a la historia unitaria, frente a la historia con sentido, que distingue las concepciones dominantes durante la modernidad, la reivindicacin de las historias, como simples fragmentos histricos, historias parciales o locales.
El posmodernismo predica el final de la Historia como discurso totalizador, como devenir universal. Se sita frente a la tendencia racionalista
del metarrelato, de la gran estructura, que ha sido el ncleo de la comprensin social del devenir humano. Proclama la reduccin a relatos parcializados, relatos singulares, microhistorias o biografas. El posmodernismo rompe con, y denuncia, los grandes sistemas o esquemas de interpretacin histrica.
El posmodernismo aparece, para Lyotard, como el estado de crisis de
la legitimidad del conocimiento y como un proceso de desestabilizacin
de las teoras del gobierno social (Lyotard, 1984). Crisis por tanto del marxismo, de la sociologa funcionalista, de la teora de sistemas, del modelo
orgnico de la sociedad y del psicoanlisis.
Una reivindicacin que afecta tambin al mundo de los comportamientos y relaciones sociales. Las grandes organizaciones son presentadas
como producto de esa racionalizacin modernista. Las grandes estructuras

250

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

organizativas de carcter social, sean partidos, sean sindicatos, entre otras,


quedan en entredicho. Con ellas las grandes adhesiones, la militancia como
una forma de adscripcin social. Es decir, lo que ha sido una de las caractersticas del mundo moderno, en la poltica, en el mundo sindical, bajo el
signo de las organizaciones de masa.
Postula el posmodernismo la preeminencia del discurso parcial, de los
conceptos particulares, frente a los universales que han caracterizado el
pensamiento moderno. Se asienta sobre la negacin de tales universales. Se
constituye sobre lo particular, lo individual, lo contingente, lo circunstancial. Siempre en el contexto de un pensamiento dbil, no formalizado ni
teorizado. El posmodernismo resulta as una filosofa de la individualidad,
del individuo como isla, que convierte la sociedad en un archipilago social.
Todo ello en el marco de un cierto hibridismo de pensamientos, en un marco general de encrucijada de filosofas, en una situacin en la que la indefinicin forma parte de la vida social.
Lo que el posmodernismo viene a proclamar es la imposibilidad de establecer una imagen nica del mundo, una representacin unificada. Reduce la capacidad de accin sobre un mundo fragmentado, que se nos presenta, adems, en fragmentos, a un simple pragmatismo. Pragmatismo vinculado al relativismo y, en cierto modo, al derrotismo, y por tanto, a la inaccin, en el marco de una situacin personal y social caracterizada por la esquizofrenia, que aparece como el producto directo de la sociedad. La accin
queda circunscrita a cada personal entorno.
3. Las races de la posmodernidad: las filosofas del sujeto

La filosofa del posmodernismo, como actitud crtica respecto del racionalismo positivo y de la cultura racionalista de la burguesa industrial,
tiene antecedentes que arraigan en el pasado. El pensamiento posmoderno
no es, en este sentido, nuevo. Rezuma elementos conocidos, como destacaba Lain Entralgo en un artculo periodstico.
El pensamiento posmoderno se sostiene sobre un legado que, bajo diversas formulaciones, acompaa al propio desarrollo de la cultura moderna. El movimiento posmoderno no deja de ser un rebrote del gran movimiento irracionalista de finales del siglo XIX y primer tercio del siglo XX. Se
inscribe en esta tradicin irracionalista. Lo que le hace distinto, sin embargo, es su inscripcin en coordenadas histricas radicalmente nuevas.
La modernidad se presentaba como el tiempo nuevo de la Razn y de
la ciencia. Tiempo de progreso y de liberacin respecto del conjunto de servidumbres y ataduras que distinguan el mundo antiguo. El discurso moderno se formulaba, desde sus orgenes, bajo apariencias de progreso, en
trminos de confianza y optimismo hacia el futuro. La experiencia posterior ha resultado ser contradictoria. El avance cientfico y la racionalidad,
apuntan los crticos, no han servido para liberar a la humanidad y a cada
ser humano de las viejas cadenas. Han introducido a la humanidad en una
dramtica aventura de destruccin, opresin y envilecimiento.

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

251

La historia de los dos ltimos siglos aparece como una experiencia dramtica que ha roto la esperanza en la ciencia y la razn y ha generado desconfianza y angustia ante el futuro. Resaltar las contradicciones del desarrollo moderno y del discurso de la modernidad constituye una constante
de una parte del pensamiento occidental desde finales del siglo pasado. Se
convierte en una crtica global a las concepciones histricas progresistas, al
primado de la ciencia y de la razn: Hemos podido comprobar -nuestro
siglo ha sido prdigo en demostraciones- que la Historia progresiva en la
que tantas veces se ha confiado no es ms que una supersticin que arrastra consigo un nmero elevado de equvocos y desatinos; entre stos se encuentran los que se refieren al indiscutible primado de la ciencia -con sus
consabidos y extremosos apremios tericos y metodolgicos- y la benefactora mediacin de la tcnica, al rendido tributo reclamado para el cambio y el futuro y a la indisimulada exaltacin del profetismo revolucionario (Ortega Cantero, 1987).
De acuerdo con esta perspectiva crtica, la modernidad descansa, bajo
el discurso progresista y optimista ilustrado, sobre un dinmico tigre que
utiliza ciencia y razn para su propio desenvolvimiento. Es el capitalismo
industrial. La razn deviene instrumental como la ciencia, al servicio de un
sistema social cuyo eje es la produccin de mercancas y beneficio, en el
marco de una competencia feroz entre sus agentes.
Se presentaron como necesarias y obligadas servidumbres del progreso, como la franquicia a pagar en la va de la liberacin. Eran el lado
oscuro de la modernidad que acompaaba la instauracin de la sociedad
moderna. Es lo que se ha denominado destruccin creativa. Sin embargo,
para estos crticos, la explotacin, la opresin, la desigualdad, la miseria,
la violencia, la guerra, acompaan el excepcional proceso de construccin de las sociedades capitalistas, como una necesidad, no como un accidente.
El dominio de la naturaleza por el Hombre ha adquirido dimensiones
totales, en el mbito del conocimiento y de la tcnica. El avance cientfico
no se ha detenido. No obstante, sus beneficios, ni alcanzan a todos ni aseguran el bienestar general, ni han roto las cadenas del sufrimiento humano. Por el contrario, han supuesto la aparicin de nuevos riesgos derivados
de ese mismo dominio tcnico sobre la naturaleza, cuyo equilibrio se ve
amenazado, cuyos recursos desaparecen. Las desgarraduras derivadas del
proyecto modernista en su encarnacin capitalista se traducen en alienacin, individualismo, fragmentacin, contradicciones entre produccin y
consumo. Acompaan el desarrollo capitalista como criatura suya. Argumentos que forman parte del pensamiento crtico desde la Escuela de
Frankfurt.
El postestructuralismo viene a retomar o impulsar una vieja corriente
crtica y reaccin social frente a las desmesuras del desarrollo capitalista.
Los nuevos brotes de una vieja corriente se asientan, no obstante, en un
nuevo contexto social.

252

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

4. Posmodernismo: la cultura de la sociedad de consumo

El posmodernismo evoca, como se ha dicho recientemente, una experiencia histrica particular, que arraiga en un contexto histrico especfico
(Benko, 1997). Una experiencia vinculada con un cambio intelectual que
afecta al conjunto de lo que haba sido la cultura humanista occidental. El
posmodernismo combina una lgica cultural que favorece el relativismo y
la diversidad.
Constituye un conjunto de procesos intelectuales que proveen al
mundo de estructuras fluidas y dinmicas de pensamiento. Supone el desarrollo de un movimiento de cambio fundamental dentro de la condicin
moderna -crisis de los sistemas productivos, incremento del desempleo,
abandono de la historicidad ante la atemporalidad de lo efmero, crisis del
individualismo moderno, omnipresencia de una cultura de masas narcisista, entre otros- (Benko, 1997).
Al mismo tiempo, la posmodernidad se esboza como una reivindicacin de nuevos valores y actitudes, y se presenta como la cultura de una
nueva poca, de la sociedad de consumo, de los nuevos medios de comunicacin de masas, la del mundo de la ciberntica y la informacin. La cultura de la sociedad de la informacin.
Tras las propuestas posmodernas subyace una justificacin histrica y
social. Se trata de la vinculacin con un cambio social profundo, con la aparicin de una nueva sociedad, con el desarrollo de nuevas posibilidades, con
una verdadera revolucin cientfico y tcnica, que tiene especial relevancia
en el mundo de la informacin y en la esfera del consumo.
Para todos los autores implicados, el posmodernismo se vincula a una
sociedad de la informacin, a las posibilidades de produccin, anlisis y
transmisin que permiten las nuevas tcnicas. J. Lyotard y A. Touraine lo
denominaron la sociedad postindustrial. Se resaltaba la primaca de la informacin, principal fuerza de produccin de la sociedad moderna. La
era de la informacin que perfila la sociedad del presente y, sobre todo, la
del futuro (Castells, 1996). La sociedad de la informacin es otro trmino habitual para identificar esta nueva etapa.
Sociedad postindustrial o sociedad de la informacin se presentan
como una sociedad de consumo. ste moldea y modifica los comportamientos, los valores, los conceptos, la produccin, hasta convertirse en el
eje de la organizacin social. El consumo modifica el valor de los objetos, que aparecen como signos, y altera las relaciones sociales. stas aparecen sometidas al influjo de las percepciones que los individuos poseen,
en relacin con los valores introducidos por este nuevo elemento que es
el consumo, en una sociedad de la informacin. sta ha alterado la relacin entre significado y signo, entre mensaje y medio, manipulados y recombinados de forma permanente.
Consumo e informacin definen las nuevas coordenadas sociales. La
sociedad de consumo adquiere nuevas dimensiones y caracteres, mediatizada por el hecho mismo del consumo, segn Baudrillard, principal terico de este tipo de sociedad.

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

253

Sociedad de consumo que reduce el valor de los productos culturales a simple valor de cambio, a mercanca. La cultura pierde los caracteres diferenciados del pasado. El valor mercantil absorbe los valores histricos y sociales de la cultura. La sociedad posmoderna reduce la cultura a mero producto de consumo, como resaltaba A. Touraine. En este
marco social, la figura del creador queda desdibujada; la autoridad del
experto y del productor se difuminan. Su discurso se rompe o desaparece. Se impone el consumidor. Su eleccin, sus motivaciones, sus cdigos
marcan la nueva cultura, la de la posmodernidad, sustentada en el nuevo marco postindustrial, ciberntico, de comunicacin de masas y de tcnicas audiovisuales.
Se trata, segn el planteamiento posmoderno, de un nuevo tipo de sociedad. El rasgo relevante de la misma es que el consumo y la actitud consumista se convierten en el ncleo moral de la vida, el vnculo integrador
de la sociedad y el centro de gestin del sistema (Rodrguez y frica, 1998).
El sometimiento al mercado del conjunto de la vida social adquiere carcter determinante.
De acuerdo con las propuestas de E. Mandel, representa la incorporacin de la cultura a la produccin general de mercancas, a travs de lo
que ha venido a llamarse industria cultural. El capitalismo tardo aparece
abocado a producir deseos, a crear necesidades, a estimular anhelos, a promover comportamientos y actitudes de consumidor, en orden a sostener sus
mercados. Es decir, a seducir, en orden a facilitar el control social y la integracin del individuo en el sistema social. Seduccin apoyada en la realidad virtual, en los signos.
El mundo de los signos sustituye al mundo real. Los signos sustituyen,
gracias a los nuevos medios de comunicacin de masas y a las nuevas tcnicas, a los objetos reales. stos son sustituidos por los cdigos que establecen los medios de comunicacin. Una hiperrealidad construida, cuyo
soporte es la televisin, se impone a la realidad material, segn Baudrillard. Cdigos y modelos de esta hiperrealidad se imponen a las conductas,
modelan la sociedad y sus relaciones. Introducen un nuevo tipo de sociedad y realidad, basada en la simulacin, que limita la capacidad de respuesta de las conductas individuales. Son la representacin o encarnacin
del poder real.
La posmodernidad se identifica con la hipermodernidad, como la etapa en que la aceleracin de los procesos productivos, incluso en la cultura,
les condena al consumo frentico. La modernidad se reduce a un proceso
de produccin justificado en la novedad que condena los productos a una
inmediata vejez.
La posmodernidad se presenta como la cultura nueva de una nueva
poca histrica, como la alternativa a la modernidad, como el resultado de
la propia razn histrica. Para Lyotard, el posmodernismo no es sino el
fundamento de una nueva poca. Se parte de la hiptesis de que el saber
cambia de estatuto al mismo tiempo que las sociedades entran en la edad
llamada postindustrial y las culturas en la edad llamada posmoderna
(Lyotard, 1994).

254

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

Para este representante destacado del posmodernismo se sita este


proceso en la segunda mitad del siglo XX, en el momento en que termina la
reconstruccin europea. Las mltiples expresiones que buscan sintetizar
este cambio social, como sociedad industrial, sociedad de la informacin,
sociedad de consumo, o sociedad de masas, confluyen en la misma idea de
un corte histrico que supondra un cambio radical de poca.
5. Posmodernidad y capitalismo

Explicar el fenmeno posmoderno, comprender sus races y condiciones, desborda el anlisis del discurso posmodernista. Se trata de ubicarlo
desde una perspectiva histrica de entender la lgica profunda de este movimiento y su alcance. La diversidad de enfoques e interpretaciones constituye un rasgo notable del pensamiento actual. Se trata de dilucidar si estamos ante una nueva poca, la posmodernidad, fruto de un corte radical con
el pasado y sus fundamentos, es decir, la modernidad, o si slo se trata de
un nuevo ajuste en el desarrollo de la propia modernidad o del capitalismo.
El posmodernismo puede considerarse desde estas dos perspectivas o
plataformas distintas. Como el final de una trayectoria, enfoque que predomina entre los ms destacados representantes del movimiento, que resaltan
la discontinuidad con el pasado y establecen la ruptura con el mismo y el
inicio de una nueva poca. O como una etapa del desarrollo de la modernidad, o ms an, como la expresin de la evolucin del propio capitalismo. Del capitalismo tardo, como lo planteaba F. Jameson, o del posfordismo, como lo ubica el gegrafo D. Harvey, uno y otro desde postulados crticos, de raz marxista.
El anlisis del posmodernismo desde posiciones crticas con sus postulados se orienta a ubicar el fenmeno cultural y sus premisas en el marco histrico. En unos casos, desde planteamientos que reducen su significado al de un epifenmeno cultural. En otros como un producto de acomodacin del capitalismo avanzado a la crisis del modelo fordista. Para algunos, desde una perspectiva reivindicativa del legado ilustrado y crtica
con los principios irracionalistas posmodernos. Sin embargo, en general se
tiende a contemplar la posmodernidad como una etapa histrica que responde a nuevas condiciones. El espritu posmoderno ha penetrado en muchos de sus crticos.
Como apunta un destacado pensador alemn actual, los trminos de
posmodernidad y posmoderno, en el marco de las ciencias sociales, adolecen de una notable opacidad. Como otros equiparables, forman parte de
una red de conceptos que formulan o insinan la ruptura con un pasado, a
travs del prefijo post: postindustrial, postestructuralismo, posracionalismo,
posmoderno.
Lo que les caracteriza, de forma ms destacada es la coincidencia en
la idea del final del proyecto histrico moderno, es decir, el proyecto histrico de la Ilustracin. Incluso, el final definitivo del proyecto de la civilizacin occidental (Wellmer, 1992). El carcter equvoco de lo pos-

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

255

moderno, permite, tambin, contemplarlo como el perfil de una modernidad radicalizada, es decir, como la realizacin del proyecto moderno
o ilustrado.
De forma creciente, se observa tambin una tendencia a resaltar el agotamiento del discurso posmoderno. Aumentan las voces crticas que sealan la prdida de impulso de los postulados postestructuralistas y la persistencia de los valores de la modernidad.
La interpretacin histrica del posmodernismo se produce pronto, en
los inicios del decenio de 1980. Los esfuerzos ms destacados de desentraar su significado surgen desde el mbito de la cultura. La reflexin ms
consistente y continuada es la de Jameson.
Para Jameson, el posmodernismo constituye la cultura dominante del
capitalismo tardo. Ubica el fenmeno cultural en el marco terico de la tradicin econmica marxista y del pensamiento de la Escuela de Frankfurt. El
concepto de capitalismo tardo fue elaborado para diferenciar el capitalismo
contemporneo del capitalismo monopolista, propio de finales del siglo XIX .
El capitalismo tardo abarca los fenmenos ms significativos de los
cambios de la segunda mitad del siglo XX . Identifica la nueva divisin internacional del trabajo, las nuevas dimensiones del capitalismo financiero,
la aparicin y desarrollo de los modernos medios de transporte y comunicacin, as como la informtica e implantacin de una economa mundial.
El rasgo significativo, para Jameson, es que estos fenmenos sustentan
una teora social de la nueva poca. En ella subyace la pretensin de que se
ha acabado el primado de la produccin y la lucha de clases. Como consecuencia, es el final de las ideologas, del arte, de las clases sociales, del Estado del bienestar, del leninismo, de la socialdemocracia. Un final vinculado con el declive del modernismo o modernidad.
Jameson entiende que el nuevo concepto de posmodernismo responde a la necesidad de coordinar nuevas formas de prctica y hbitos sociales y mentales -lo que se denomina estructura de sentimiento- con las
nuevas formas de produccin y organizacin econmicas que produjo la
modificacin del capitalismo -la nueva divisin global del trabajo- en
aos recientes.
En consecuencia, se caracteriza por la crtica de lo que han sido los
grandes modelos del pensamiento occidental. Por un lado, el dialctico marxista, que opone esencia y apariencia con sus conceptos de ideologa y falsa conciencia. Por otro, el existencialista, basado en la autenticidad y en los
conceptos de alienacin y desalienacin. Por ltimo, el semitico, centrado
en la oposicin entre significado y signo.
Frente a tales modelos, el posmodernismo propugnara lo que denomina modelos de superficie. En stos prima la ilusin, la desaparicin del sentido de la historia, la primaca del instante, transportado por redes informticas y por el flujo de imgenes de las modernas comunicaciones, en relacin con la expansin del capital transnacional.
El posmodernismo, para Jameson, refuerza la lgica capitalista. No se
tratara de una alternativa sino de una adaptacin. La posmodernidad no
es la dominante cultural de un orden social completamente nuevo (que con

256

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

el nombre de sociedad post-industrial ha circulado como un rumor en los


medios de comunicacin) sino slo el reflejo y la parte concomitante de una
modificacin sistmica ms del propio capitalismo (Jameson, 1996).
En el mbito de la geografa y con alcance cultural amplio, la reflexin
ms elaborada la realiza D. Harvey. Para D. Harvey, el posmodernismo identifica un cambio en las prcticas econmicas, polticas y culturales, que se
manifiesta a partir de la dcada de 1970. Destaca cmo las nuevas condiciones o patrones en la organizacin espacio-temporal del capitalismo, seran caracteres 'determinantes de la extensin de la filosofa posmodernista. Relaciona sta con la aparicin de nuevas perspectivas en la experiencia del tiempo y el espacio (Harvey, 1989).
Resalta la coincidencia de este ascenso de formas culturales posmodernistas con el desarrollo de formas ms flexibles en los modos de acumulacin del capital. Segn Harvey, el posmodernismo expresa el campo
ideolgico del capitalismo posfordista. El fordismo representaba, desde su
implantacin en 1914 en Michigan, en las plantas de montaje de automviles, el nuevo capitalismo industrial basado en la produccin en masa. Con
su regulacin del tiempo de trabajo y de las relaciones laborales, con el sistema de cinco dlares-hora y ocho horas diarias, H. Ford introduca un nuevo sistema de organizacin industrial, de economa y de equilibrio social.
Supona el reconocimiento explcito de que la produccin en masa
exige consumo en masa, un nuevo sistema de reproduccin de la fuerza de
trabajo, nuevas polticas de control y gestin del trabajo, una nueva esttica y psicologa, en resumen, un nuevo tipo de sociedad democrtica, populista, modernista y racionalizada (Harvey, 1989). Su contrapartida social
era el equilibrio entre diversos poderes institucionales, desde las grandes
corporaciones empresariales a los sindicatos y al Estado. Hizo posible el establecimiento y reconocimiento de un sistema de reglas o compromisos que
garantizaron, durante estas dcadas, un estable proceso de acumulacin capitalista, basado en un cierto consenso social.
Se reconoca a los sindicatos de clase en los grandes pases capitalistas un protagonismo social en ciertas esferas. Este protagonismo en la negociacin de salarios mnimos y seguridad social, y en la promocin laboral, entre otras cuestiones, signific, en contrapartida, una actitud colaboradora con el capital. Se rompa la resistencia obrera mantenida con anterioridad a la segunda guerra mundial, sobre todo en los Estados Unidos.
Los sindicatos se convertan en instrumentos de educacin de los trabajadores en la disciplina del trabajo en serie y respecto de las nuevas formas
de gestin y control del trabajo.
Diversos factores determinan, a partir de finales de la dcada de 1960, en
que aparecen los primeros componentes de desequilibrio, y sobre todo, con la
crisis de la energa de 1973, la quiebra del sistema fordista keynesiano. Las
nuevas condiciones econmicas obligan a una reestructuracin rpida, econmica, en las empresas, a severos y continuados reajustes polticos y sociales.
Las empresas industriales se ven forzadas a ajustar sus capacidades
productivas, afectadas por el exceso de capacidad productiva, en un marco
de competencia agudizada. Deben racionalizar los procesos de produccin

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

257

y gestin. Tienen que reestructurar e intensificar el control de la fuerza de


trabajo, con drsticas reducciones de empleo. Han de incorporar nuevas
tecnologas, con la automatizacin, y buscar nuevos productos, nuevos mercados. Diversifican su implantacin geogrfica, en busca de mercados de
trabajo ms favorables. Han de acelerar el perodo de circulacin del capital, en una lucha continuada por sobrevivir en condiciones econmicas desfavorables. El consenso fordista se quiebra. Se impone e instaura un nuevo
rgimen de acumulacin. ste va acompaado por nuevos sistemas de regulacin social y poltica.
El nuevo sistema de acumulacin flexible signific la implantacin de
un complejo sistema cara al mercado de trabajo, a los productos, a los tipos de consumo. Significa la aparicin de nuevos sectores de produccin,
nuevas vas de financiacin, nuevos mercados. Supone, sobre todo, mayores y crecientes tasas de innovacin comercial, tcnica y organizativa. En
este contexto estructural, para Harvey, siguiendo a Jameson y Newman, el
posmodernismo no es sino la lgica cultural del capitalismo tardo. Un
anlisis y conclusiones que colocan el movimiento posmoderno en el cauce
de la modernidad, en el seno del propio capitalismo, como un producto de
su desarrollo.
Desde otras perspectivas, el posmodernismo aparece como la cultura
que surge de la quiebra del pensamiento moderno, sea en su versin positiva o en su versin crtica o revolucionaria. Constituye por ello, tanto una
cultura alternativa como la consagracin cultural del pensamiento y los
postulados ideolgicos del capitalismo triunfante, como lo sugiere A. Touraine, que sintetiza algunos de los componentes significativos del movimiento posmoderno.
6.

El posmodernismo: interregno y moda cultural

El decenio final del siglo XX no ha significado la imposicin definitiva


del posmodernismo, aunque sta fuera la imagen dominante unos aos antes (Garca Ramn, 1989). La cultura posmodernista parece decaer en su
fortaleza inicial. Se aprecia un proceso mltiple de reaccin crtica.
La presunta muerte del modernismo no ha supuesto la sustitucin
por un modelo cultural contrapuesto. Se trata ms bien de un interregno, de una situacin transitoria, en la que se esbozan algunas lneas bsicas de evolucin. Aparecen voces crticas, que dudan del final del modernismo (Friedman, 1989). Otras constatan, avanzado el ltimo decenio
del siglo XX, el agotamiento del modelo posmoderno y la quiebra de sus
postulados. La nueva cuestin sera: Y despus del modernismo, qu?
( Rodrguez y frica, 1998). Se plantea, en definitiva, el significado histrico del movimiento, su aportacin terica y crtica y su legado al pensamiento crtico moderno.
La crtica aborda la cuestin esencial de la concepcin textual y de la
de-construccin como horizonte epistemolgico. La puesta en cuestin de
la lgica de-constructiva aparece en el decenio de 1990, desde diversos plan-

258

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

teamientos. Se trata de crticas tambin a la concepcin interpretativa que


subyace en el postestructuralismo desde el punto de vista del conocimiento. En gran medida, esta crtica surge del propio estmulo o revulsivo que
los tericos postestructuralistas han generado con su abordaje de los principios de la lustracin, la racionalidad positiva y el racionalismo dialctico.
Desde otros frentes, en este caso el cientfico, surgen las crticas de fondo al pensamiento posmoderno. Desde el campo cientfico se denuncia que
los grandes postulados del posmodernismo se sostienen sobre una amplia
y profunda ignorancia de la ciencia y sobre un lenguaje oscuro e irrelevante que permite ocultar la vaciedad de su discurso. Se le descubre falto de rigor, crptico e incluso ignorante (Sokal, 1997). Se le acusa de un relativismo
que pone en entredicho el propio conocimiento, al igualar el saber emprico
y cientfico con cualquier otro, mgico, religioso, o de otra estirpe.
6.1.

LA REIVINDICACIN DE LA HERENCIA ILUSTRADA

El esbozo de un movimiento de reaccin frente a las propuestas posmodernas y de una reivindicacin del pensamiento racionalista parece
asentarse en la perspectiva de finales del siglo XX . Una reivindicacin del
conocimiento cientfico, que surge desde las ciencias naturales y desde las
ciencias sociales. El rasgo ms significativo de estas reacciones es la confluencia en ellas de las dos grandes corrientes del racionalismo moderno,
positivista y dialctico; y la doble componente, cientfica y poltica -o ideolgica- que presenta (Epstein, 1997).
La reaccin frente al movimiento posmoderno se asienta frente a la
progresiva confusin ideolgica que tiende a identificar posmodernismo
con pensamiento progresista. Desde posiciones de izquierda, en Estados
Unidos, surge el rechazo hacia un tipo de cultura irracionalista extendida
entre los movimientos sociales y polticos americanos. La confusin existente en estos movimientos sociales, respecto de los planteamientos posmodernos, permite el desarrollo de propuestas en las que el irracionalismo
domina por completo. Los crticos sealan, de forma destacada, el caso de
los movimientos feministas, el mbito de la identidad tnica, las minoras
culturales. La adopcin y defensa de postulados anticientficos, de argumentaciones de ndole irracional, ha venido a ser uno de los detonantes de
esta creciente reaccin y distanciamiento frente al posmodernismo (Sokal
y Bricmont, 1997).
El rasgo ms destacado es la coincidencia en reivindicar el legado de
la Ilustracin. Se pone de manifiesto que el proyecto ilustrado y el concepto de razn crtica sobre el que pivota contiene en s mismo los medios
para llevar a cabo su propia autocrtica (Amors, 1999). Significa reconocer que los principios crticos de la razn, elaborados por la Ilustracin, siguen siendo el fundamento para la crtica e interpretacin de la realidad, y
del propio legado moderno.
Una formulacin que sirve para reivindicar como conquista cultural,
el sujeto racional construido por la Ilustracin. Se resalta que es en la

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

259

tradicin ilustrada en la que encontramos las bases para generalizar un


tipo humano construido en torno a los saberes que hacen posible el control sobre s mismo y sobre la sociedad... los nicos que permiten la emergencia de la razn crtica, nico baluarte contra las diversas formas de barbarie (todas de carcter colectivo) que han asolado la historia occidental
(Ortega, 1999).
La idea de que el proyecto ilustrado permanece como un instrumento
vlido es compartida, del mismo modo que la que su potencial de desarrollo futuro. Se resalta lo que tiene de no realizado, de acuerdo con las reflexiones ms recientes de Habermas. En palabras de Gitlin, que los aos dorados de la Ilustracin... estn todava por venir (Gitlin, 1999).
Reivindicar la Ilustracin, y con ella la modernidad, desde la perspectiva crtica significa entender que el mismo postestructuralismo se
apoya en el legado ilustrado. Significa resaltar qu elementos significativos del posmodernismo, como la reivindicacin de la diferencia, los derechos universales, entre otros valores, proceden del mbito intelectual ilustrado. En ste se incuba el sentido critico frente a la destruccin de la Naturaleza. Es decir, que los cimientos de la crtica postestructuralista son
racionalistas.
La quiebra de la confianza en el progreso y en los benficos efectos de
la racionalidad es un rasgo caracterstico de la evolucin histrica de la modernidad. Quiebra que arranca, en algunos casos, de la resistencia inicial a
admitir sus bondades, o sus presupuestos, como sucede en R. Malthus,
compartida por otros sectores que, de forma anloga, defienden el orden social anterior; pero que se produce, sobre todo, como una reaccin crtica a
sus consecuencias.
La modernidad engendra a sus detractores y alimenta a sus crticos,
tanto en el campo de la filosofa como en el social y cultural. Las races del
movimiento conservacionista penetran en plena vorgine del desarrollo
capitalista en el siglo XIX, tanto en Europa como en Amrica. En sta como
reaccin ante la pica cristiana de la conquista del Oeste, que arrasaba una
naturaleza exuberante, en que el impulso colonizador capitalista se sustenta sobre la ideologa religiosa.
sta haca de la naturaleza silvestre la expresin de lo demoniaco,
mientras identificaba la tierra colonizada, de uso agrario, con el jardn del
Edn; el colono se siente impulsado y amparado por el mandato divino de
extenderse y multiplicarse y contempla la Tierra como la posesin puesta a
su disposicin por designio divino. En el viejo continente, como rechazo de
la pica progresista que arrolla el legado urbano de siglos bajo el ardor
de la piqueta, que encarna el capitalismo inmobiliario.
Las voces en Estados Unidos, de procedencia urbana, en defensa de la
Naturaleza y las de V. Hugo y P. Merime, en Francia, en defensa del viejo
Pars, respondan a esa misma lgica y actitud (Kain, 1981; Ortega Valcrcel, 1998). Nietzsche representa, en el mbito de la filosofa y de la cultura,
la misma actitud radical. La que descubre la entraa oculta de la modernidad, su ferocidad y agresividad natural, en el marco de una lucha de todos
contra todos.

260

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

Esta perspectiva crtica con el postestructuralismo, respecto de la proclamada invalidez de la racionalidad ilustrada, se percibe tambin en diversas vas del feminismo crtico. ste contempla cmo se reduce a un simple objeto cultural, y pierde la dimensin de teora social alternativa y de
sujeto social, en el marco posmoderno. La vinculacin crtica del feminismo con la racionalidad ilustrada constituye una tendencia perceptible que
considera til y vlida la racionalidad y que diferencia sta de sus elaboraciones concretas, como puedan ser la patriarcal. Es un feminismo que reivindica la consideracin de que se constituye en la coherente radicalizacin del proyecto ilustrado (Amors, 1999).
La crtica al posmodernismo desde postulados racionalistas viene a
mostrar la constancia del debate intelectual y epistemolgico que subyace
en el desarrollo de la teora del conocimiento desde el siglo XIX . Las distintas corrientes filosficas aparecen como el teln de fondo de las orientaciones dominantes en el campo de las ciencias modernas, en particular en
las ciencias sociales. La geografa no ha estado al margen de este movimiento intelectual, cuyas huellas son visibles en la geografa actual.
El desarrollo de la geografa como una disciplina moderna muestra, en
sus planteamientos y enfoques, a lo largo del siglo XX , la vitalidad de las distintas filosofas del conocimiento y su incidencia, ms o menos directa, en
la construccin y evolucin del propio discurso geogrfico.
7. Las tradiciones geogrficas: filosofa y geografa

La geografa moderna se ha desarrollado desde propuestas y enfoques


muy diversos. La diversidad es un rasgo notorio de la prctica geogrfica a
lo largo del siglo XX y desde el ltimo cuarto del siglo XIX. Diversidad que
se enmarca, no obstante, en algunas constantes, que podemos calificar
como tradiciones intelectuales de la geografa moderna. Algunos autores
han resaltado la existencia de estas constantes que definen los grandes centros de inters y los principales enfoques o concepciones geogrficas.
La variedad de propuestas y prcticas es un rasgo distintivo de estas
tradiciones que contemplamos como acabadas construcciones homogneas.
La variedad deriva de la propia evolucin temporal, que motiva nuevas lecturas e interpretaciones de los viejos principios, de acuerdo con el nuevo
contexto social y cultural. La variedad surge de la diversidad de pticas y
enfoques que conviven bajo una misma tradicin.
En general, estas diversas propuestas se han articulado sobre presupuestos epistemolgicos distintos. La adscripcin positivista de algunos de
esos enfoques, la raz kantiana de otros, muestran la estrecha implicacin
de la prctica geogrfica con la cultura dominante. Desde esta perspectiva
podemos contemplar estas prcticas, sean hegemnicas o no, en el contexto
de las grandes tradiciones del pensamiento geogrfico, como propuestas y alternativas en la configuracin de la geografa como una disciplina moderna.
Las filosofas positivas, que distinguen el racionalismo cientfico moderno, dan forma a una buena parte del desarrollo geogrfico moderno. Ah-

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

261

mentaron el nacimiento o fundacin de la geografa como disciplina acadmica y como patrn de conocimiento cientfico, identificado con la geografa de las influencias del Medio en el Hombre. Esas mismas filosofas,
renovadas, impulsaron el desarrollo de una autoproclamada geografa cientfica, en la segunda mitad del siglo XX, que conocemos como geografa analtica. Dos etapas clave en la evolucin de la geografa moderna, que cubren
la mayor parte de la historia reciente de la disciplina tal y como la concebimos en la actualidad.
El otro perodo fundamental del siglo XX est marcado por el ascenso
y hegemona de las geografas inspiradas en las filosofas del sujeto. Se trata de las geografas del regionalismo y paisaje, as como de las geografas
humansticas. En dos etapas distintas, una en la primera mitad del siglo y
otra en los ltimos decenios del mismo, las geografas de inspiracin idealista configuran una tradicin esencial de la geografa moderna. De tal manera que para muchos gegrafos constituye, la primera de estas etapas, la
geografa clsica, en la medida en que se asocia al que se valora como el
patrn definitivo y ms conseguido de la disciplina geogrfica moderna. Las
geografas posmodernas representan la continuidad, por una parte, con esta
tradicin y la incorporacin de nuevas perspectivas relacionadas con los
postulados del postestructuralismo.
En el ltimo tercio del siglo XX , una destacada corriente de la geografa moderna se ha asentado sobre las filosofas dialcticas. Las modernas
tendencias denominadas radicales, se han sustentado en las distintas filosofas de carcter materialista y en las ideologas polticas asociadas con ellas.
Las ideologas libertarias, recuperadas, en parte, en los gegrafos anarquistas de principio de siglo, los recientes estructuralismos han servido como
soportes para nuevos enfoques geogrficos. Enfoques significativos o construcciones destacadas de la geografa actual, en el marco de la posmodernidad, se asientan en esta tradicin dialctica y, en muchos casos, marxista o neomarxista.
Se configuran de esta manera las tres grandes corrientes de pensamiento de la geografa moderna. Se inscriben en los tres grandes troncos filosficos de la modernidad: el racionalista positivo, el racionalista dialctico y el idealista. El posmodernismo, con su significado de puesta en entredicho de las seguridades tericas y su acento en lo local e individual, en la
diferencia, ha venido a replantear el discurso geogrfico. Sin embargo, se
inserta en estas tradiciones. No ha significado ruptura, aunque s ha obligado a la reflexin y revisin. En parte como una posibilidad de renovacin
y como un impulso; en parte, como una interrogante. Viene a plantear el
valor de la geografa en el mundo actual. Una cuestin permanente desde
los inicios de la geografa moderna.

CAPTULO 15

LAS GEOGRAFAS CIENTFICAS:


POSITIVISMO Y GEOGRAFA
Una de las tradiciones ms consistentes de la geografa moderna se
apoya en las filosofas positivistas, en sus distintas formulaciones a lo largo del tiempo. El rasgo comn que comparten, con independencia de su
particular configuracin, es la reivindicacin cientfica de la geografa. Hacen del carcter cientfico de la geografa, de acuerdo con su especfica y
excluyente concepcin, un estandarte. Darle a la geografa estatuto cientfico ha sido el rasgo distintivo de esta tradicin. Son las geografas cientficas, en cuanto propugnan una disciplina que se integre en el campo de las
ciencias positivas. Su significado en la historia de la geografa moderna es
decisivo. Constituye, en primer lugar, la tradicin fundadora de la disciplina en el marco de las ciencias modernas.
La geografa se perfila de acuerdo con las propuestas y los presupuestos tericos y epistemolgicos de la filosofa positivista. Por otra parte, las
propuestas ms innovadoras que marcan el desarrollo de la disciplina en la
segunda mitad del siglo actual y que condicionan, tanto la prctica geogrfica como el debate cultural y epistemolgico de la geografa moderna, surgen del renovado proyecto del positivismo lgico.
Como consecuencia, una parte sustancial de la historia de la geografa
moderna est marcada, desde una perspectiva terica y prctica, por estas
filosofas cientificistas. La contribucin de las geografas cientficas al modelado del pensamiento geogrfico y de la prctica de los gegrafos, y a la
construccin de los principales conceptos, lenguaje e ideas de la geografa,
ha sido determinante, desde las etapas iniciales de la geografa moderna.
1. La geografa ambientalista: el medio y los hombres

Para los contemporneos, gegrafos o no, el proyecto de una geografa


fsica y de la llamada geografa Humana como disciplinas cientficas resultaba definitivo. La nueva disciplina se presentaba como la ciencia que
abarca todos los hechos propios de la geografa poltica, los relaciona entre

264

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

s e investiga su causa o fundamento en leyes o principios, generales o locales, a cuya indagacin se llega tomando como punto de partida la Geografa Natural o fsica, cuyos hechos, primero, y cuyas leyes, despus, se explican a su vez por la geologa. El proyecto geogrfico responda al de una
ciencia natural y en un marco ambiental.
Influa un factor sociolgico fundamental, el de la procedencia de las
primeras comunidades geogrficas y la existencia de un embrin de comunidad vinculado con la geografa fsica. Influa tambin el entendimiento de
la ciencia y la consideracin de la geografa dentro del campo del conocimiento cientfico. E influa una cultura cientfica y social condicionada por
el prestigio del darvinismo en sus interpretaciones sociales y por el arraigo
de una ideologa de carcter ambiental. Ambientalismo cultural y geografa
fsica marcan los orgenes de la geografa moderna. Forman parte de la concepcin inicial de la geografa como una ciencia natural.
1.1.

AMBIENTALISMO Y GEOGRAFA FSICA

Los gegrafos de la primera hora surgen, en gran medida, de disciplinas


colaterales vinculadas con las ciencias naturales y ciencias fsicas; resulta excepcional la procedencia histrica o social, como ocurre con Vidal de la Blache, historiador de formacin, dedicado a la historia antigua, con un bagaje
cientfico muy limitado. En la mayor parte procedan del campo de las
ciencias fsicas y naturales: F. von Richthofen era gelogo, como O. Peschel;
W. M. Davis, proceda de la fsica, con una formacin en meteorologa, lo
mismo que E. Hann y que W. Kppen; F. Ratzel era zologo; H. J. Mackinder contaba con una formacin bsica en biologa, completada con historia
moderna; H. R. Mill era qumico. Los primeros gegrafos, en la generacin
inmediatamente posterior a la fundadora, se adscriben, de modo preferente,
a la geografa fsica, son geomorflogos, como A. Penck y como Hettner.
Aportaron al proceso de definicin de la geografa una concepcin
cientfica compartida, la del carcter positivo del conocimiento cientfico,
basado en la observacin, en los hechos, en la induccin y el enunciado de
leyes. Aplicaron esa concepcin al campo de los hechos fsicos y dieron forma a la moderna geografa fsica, constituida en el ncleo de la geografa.
En el contexto histrico de una cultura cientfica dominada por las investigaciones de Darwin sobre el origen de las especies y condicionada por
la influencia del evolucionismo y del ambientalismo, la propuesta de introducir al hombre en el campo geogrfico, y vincularlo con suelo y entorno,
tuvo aceptacin inmediata, con escasas excepciones. Configur el proyecto
de una geografa del hombre, antropogeografa o geografa humana. Fue
concebida en el marco terico del evolucionismo y formulada como la disciplina cientfica de las influencias del entorno (environment) -es decir, el
Medio- sobre el Hombre, esto es, sobre la sociedad.
La geografa como una ciencia natural de las relaciones Hombre-Medio constituye el gran proyecto del positivismo del siglo XIX : un fascinante experimento para reunir en un nico esquema explicativo sociedad y na-

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

265

turaleza (Livingstone, 1985). Un proyecto a la medida de las ambiciones


de una burguesa satisfecha con la idea de que su hegemona social se asentara sobre el slido soporte cientfico de la necesidad natural, sobre la ley
de la Naturaleza. Un proyecto acorde con la cultura cientfica dominante en
esa sociedad.
Elaboran el ncleo esencial de la concepcin geogrfica que ha prevalecido desde entonces, verdadero eje diamantino de la geografa moderna.
Ha sido compartido por la generalidad de la comunidad geogrfica, aunque
no compartan, todos sus integrantes, los presupuestos epistemolgicos del
positivismo fundador.
La consideracin de que la geografa es una disciplina que tiene que
ver con el Hombre o sociedad y la naturaleza forma parte de una cultura
geogrfica, que sigue siendo actual. En 1998, un significado gegrafo, que
nada tiene que ver con la tradicin positivista ni con la geografa naturalista, mantiene que la geografa es el estudio de las relaciones entre sociedad
y el medio natural (Peet, 1998). Concepcin sin duda compartida por otros
muchos desde enfoques distintos (Olcina, 1997).
En el contexto cultural y cientfico de la segunda mitad del siglo XIX ,
el proyecto de construir un campo de conocimiento para el anlisis de las
relaciones entre sociedad y naturaleza, desde la perspectiva de las influencias de sta sobre aqulla, se sustenta en el postulado de la causalidad y
del ambientalismo. Los cientficos que promueven la moderna geografa del
hombre -gelogos, fsicos, zologos; tambin historiadores y antroplogos- comparten la idea de que es el ambiente -los factores fsicos de suelo y clima- el que explica y determina los caracteres humanos y sociales.
El ambientalismo i mpregna la geografa moderna desde sus inicios y
penetra tan profundamente en el entendimiento de la misma, que llega a
ser un componente destacado de la cultura geogrfica actual. La geografa positivista acua, o, mejor, se apropia, de un concepto, el de medio,
que es elaborado hasta devenir un concepto clave de la geografa moderna. El medio -milieu o environment- adquiere, en la geografa, una
definicin especfica. Se transforma en medio geogrfico, entendido como
conjunto de factores y elementos fsicos que configuran un rea determinada. Se convierten en condiciones geogrficas para los grupos sociales
que la ocupan.
El concepto de medio cala profundamente en la constitucin de la geografa moderna. Se identifica tan absolutamente con ella, desde un punto
de vista cultural y social, que su mutacin en medio geogrfico adquiere
una significacin especial. El medio geogrfico se identifica con el medio fsico. El medio geogrfico se transforma en uno de los conceptos eje de la
geografa moderna. Un concepto que transita por geografas de muy diversa ndole y presupuestos. Constituye uno de los elementos de la tradicin
positivista de la geografa moderna.
En relacin con ese concepto de medio geogrfico, la tradicin positivista inicial elabora y define uno de los conceptos de mayor arraigo y significacin de la geografa, el concepto de regin. Concepto asociado habitualmente con la denominada geografa regional, con la tradicin francesa

266

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

y alemana, y con los postulados de las filosofas del sujeto. Se suele olvidar
que la regin como concepto geogrfico moderno se incorpora y delimita
en los momentos iniciales, a finales del siglo pasado, en estrecha relacin
con la construccin conceptual del medio geogrfico.
1.2.

LA REGIN NATURAL, REGIN GEOGRFICA

La regin se introduce en la geografa moderna desde la geologa. Elie


de Beaumont en 1841 aplica el trmino regin para identificar un espacio de
rasgos geolgicos uniformes. Los gelogos construyen as el concepto de regin natural. Lo hacen de acuerdo con los parmetros que se manejan en
ese momento, y que destacan, ante todo, la naturaleza del suelo. La constitucin geolgica, entendida como fundamento de los dems rasgos o componentes fsicos, se convierte en el factor predominante en la definicin de
la regin natural.
La geografa del hombre, que se propugna en los ltimos decenios del
siglo pasado, contempla esta regin como un elemento clave, central. As lo
perciben y proponen H. Mackinder y su continuador, J. Hertberson. La regin natural concebida como expresin concreta del Medio: Un medio es
una regin natural (Mackinder, 1887). La regin natural como el espacio
en que se verifican las relaciones entre Hombre y Entorno, de acuerdo con
la concepcin inicial de la geografa. Una disciplina o ciencia cuya principal funcin consiste en poner de manifiesto las variaciones locales de la interaccin del hombre en sociedad y de su medio.
La introduccin de la regin como un concepto central de la geografa
forma parte de la tradicin positivista. Evidencia que suele ignorarse, en la
medida en que se asocia la regin con la geografa regionalista. Se olvida
que la geografa regionalista no inventa la regin, sino que la incorpora desde el inmediato uso de la primera etapa de la geografa moderna.
El soporte de la regin vidaliana, como lo demuestra su obra, Le Tableau de la Gographie de la France, es su configuracin fsica, determinada
por su unidad geolgica. Vidai lo hace de acuerdo con la idea de medio que
domina el largo perodo fundacional de la geografa moderna, es decir, una
regin natural. Las regiones naturales se presentan a los promotores de la
geografa del hombre como divisiones reales, como realidades objetivas. Son
las alternativas geogrficas necesarias a las viejas regiones administrativas
y a las propuestas de divisorias fluviales.
Vidal de la Blache denunciaba este tipo de conceptuaciones basadas en
las cuencas hidrogrficas, para resaltar la objetividad de las regiones de carcter geolgico, las regiones naturales, las regiones geogrficas. Las verdaderas regiones, para los gegrafos, como se apuntar muchos aos ms tarde (Casas Torres, 1980). El naturalismo de la regin no desaparece en las
elaboraciones regionalistas.
La elaboracin posterior del concepto, desde postulados regionalistas,
no puede ocultar la raigambre de la regin en la tradicin positivista. En la
cual, por otra parte, se integra no slo como un concepto central sino como

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

267

un elemento epistemolgicamente definido. La regin constituye el hecho


de observacin, que asienta el edificio inductivo de la generalizacin geogrfica. La singularidad de la regin, que los positivistas definen, se compagina con el mtodo cientfico.
La pirmide geogrfica positivista, de concepcin inductiva, tena su
base en los estudios regionales como fuente de informacin. Era la base de
los enunciados de observacin, es decir, de los enunciados empricos. A partir de ellos se poda construir un conocimiento general o legal, de validez
universal y cientfico, a travs de la inferencia. Es patente, tanto en la geografa del siglo XIX como en la que se practica en los primeros aos del siglo XX. Perspectiva que recuperarn algunos destacados gegrafos posteriores de la tradicin positivista (Bunge, 1962).
1.3.

UNA TRADICIN MULTIFORME: LAS HUELLAS DE LOS ORGENES

La tradicin positivista perfila conceptos, una concepcin geogrfica,


campos de inters, reas para la prctica geogrfica que, con avatares diversos, han condicionado nuestra percepcin de la geografa. La geografa
fsica se configura, ante todo, como morfologa de la superficie terrestre
o Fisiografa -en expresin actual, la geomorfologa-. Es una disciplina
que adquiere en los decenios ltimos del siglo XIX el perfil bsico.
Se definen entonces objetivos y campo, y se establece el mtodo. Por
un lado, en su orientacin terico-deductiva, la del americano W. Davis con
su ciclo de erosin. Constituye la ms brillante construccin intelectual sobre los procesos de evolucin del relieve, que l aplica a su obra The Rivers
and Valleys of Pennsylvania (1889). Concepcin que dominar el desarrollo
posterior hasta mediados del siglo XX . Por otro, en su orientacin europea,
en lo esencial alemana, de acuerdo con la direccin que le dan F. von Richthofen, A. Penck y J. Cvjic. Se trata de un planteamiento de carcter ms
emprico. Es una morfologa o fisiografa en relacin con los distintos medios, como lo evidencia su atencin a la morfologa glaciar, en el caso de
Penck, y crstica, en el de Cvjic.
Otras, como la geografa colonial, confundida en parte con la geografa
comercial, como una geografa inventario de los recursos disponibles en el
mundo colonial, de acuerdo con las necesidades y expectativas de los pases industriales europeos, como descubre la obra de George Chisholm,
Handbook of Commercial Geography (1889) y la de su seguidor, ya en el siglo XX, D. Stamp. La geografa mdica, cuya vinculacin con el mundo colonial es notoria, como una elaboracin de la asentada topografa mdica,
desarrollada en el campo de la medicina, fue concebida como la rama de la
distribucin de las patologas humanas, en relacin con las condiciones del
medio. Un campo recogido con posterioridad por la geografa cultural, desde la perspectiva de los denominados complejos patgenos (Sorre, 1943).
La geografa poltica, en sentido estricto, surge en el momento en que
esta denominacin pierde su antiguo significado y uso, suplantado por el
de antropogeografa. Es precisamente F. Ratzel el que define este campo,

268

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

con su obra Politische Geographie, que arraiga en la tradicin positivista,


concebido como una geografa del Estado y su territorio. Una rama de la
geografa de ntido perfil determinista, tanto en su definicin general
como en su desarrollo inmediato como geopoltica, de la mano de autores como el propio H. Mackinder y A. J. Herbertson, en Gran Bretaa, y K. Haushofer en Alemania.
Gegrafos de indudable prestigio en su momento, posteriormente devaluados por razones diversas, como la gegrafa norteamericana E. Churchill Semple (1863-1932), discpula directa de F. Ratzel, y como E. Huntington (1876-1946), tambin norteamericano, tachados ambos de deterministas, no diferan en sus concepciones cientficas, en grado significativo, de
sus coetneos Mackinder o J. Brunhes (1869-1930), el discpulo de Vidal
de la Blache. Unos y otros se plantearon explicar, por las condiciones
geogrficas, los hechos humanos.
En el caso de la gegrafa americana, al considerar esas condiciones en
el desarrollo histrico americano -American History and its Geographic
Conditions, obra publicada en 1903; o en su obra ms general, Influences
of Geographic Environment (1911)-; en Huntington, al tratar de relacionar
el desarrollo histrico con el clima, en su obra ms conocida, Civilization
and Climate, de 1915. En el ejemplo de Brunhes, al abordar la cuestin de
los regados, en una obra de gran calidad, tude de gographie humaine. L'i-

rrigation, ses conditions gographiques, ses modes et s'organisation, dans la


pninsule iberique et dans l'Afrique du Nord. Trabajo de geografa humana

que debemos entender con el significado de antropogeografa y no en su


acepcin actual.
La tradicin positivista alimenta la historia de la geografa con conceptos y con prcticas que conforman algunas de las constantes de nuestra
disciplina actual. Representa la aportacin del pensamiento cientificista, del
racionalismo emprico, a la construccin de la geografa, tal y como se produce en la etapa de fundacin de la misma. Forma parte de una cultura de
la ciencia, la que domina en la comunidad cientfica del siglo XIX. Una cultura que se renueva y que aflora, a partir del decenio de 1940, con nuevos
postulados, desde la perspectiva de la epistemologa cientfica, y con nuevas propuestas en lo que concierne a la prctica de la geografa.
La vieja tradicin positivista se enriquece con nuevas perspectivas que
van a marcar una larga poca de la geografa moderna y condicionar el horizonte reciente de la disciplina. El retorno positivista representa un nuevo intento de constituir la geografa sobre el modelo de las ciencias positivas y sobre la filosofa del racionalismo, renovado, que caracteriza la modernidad. Un nuevo proyecto de fundacin de una geografa cientfica. Una
nueva geografa, segn sus iniciadores y seguidores. La autntica geografa moderna para los ms radicales de sus historiadores que identifican
las fechas de su aparicin, tras la segunda guerra mundial, con las del nacimiento de esta disciplina como ciencia. Una geografa renovada que se
sustenta en las nuevas propuestas de las filosofas del positivismo lgico y
del racionalismo crtico. Una geografa analtica acorde con las filosofas
analticas.

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

269

2. El retorno positivista: anlisis y espacio

En el decenio de 1940, tras la segunda guerra mundial, se esbozan las


primeras propuestas de lo que sus autores entienden representa una geografa moderna, de carcter cientfico, una autntica ciencia, homologable
con el resto de las ciencias positivas. Desde diversos puntos, en Estados
Unidos, confluyen iniciativas que reivindicaban el estatuto de ciencia para
la geografa y que propugnaban, en consecuencia, un radical cambio en las
prcticas de la disciplina, en su concepcin terica y en sus postulados epistemolgicos. Representaban una reaccin frente a las prcticas tericas y a
la orientacin predominante en la geografa contempornea. El carcter novedoso de su presentacin no significa que careciera de antecedentes, como
lo muestra la reivindicacin que los propios gegrafos analticos harn de
gegrafos y obras anteriores a la segunda guerra mundial.
Tras el perodo blico, lo que se presenta es un proyecto de construccin de la geografa de acuerdo con los postulados de las filosofas analticas y en el marco de la unidad de las ciencias. Se plantea dar a la geografa el estatuto de una ciencia equiparable a las dems. Es decir, asentada sobre los mismos principios epistemolgicos y metdicos. Representaba una
evidente ruptura con los presupuestos imperantes en la geografa.
2.1.

LA RUPTURA CON LA TRADICIN: UNA GEOGRAFA NUEVA

Para estos autores, y para los gegrafos que comparten esta misma filosofa, la geografa moderna, practicada hasta entonces, de igual manera
que la geografa antigua o medieval, no llega a sobrepasar el estadio de meros conocimientos clasificatorios y de localizacin cartogrfica. Recoger informacin y proyectar en trminos cartogrficos los nuevos conocimientos
vinculados con la expansin colonial constituyen el eje del trabajo que se
reconoce a la geografa anterior a 1950 (Johnston, 1984).
La reivindicacin del estatuto de ciencia para la geografa y la conciencia de que era necesaria una verdadera fundacin de la misma como tal
disciplina cientfica se enmarca en un contexto histrico: el de la comunidad cientfica americana, con un potente, aunque enquistado, colectivo geogrfico positivista, identificado con el desarrollo de la geografa americana
hasta el decenio de 1920.
Este colectivo es reforzado por la presencia, en Estados Unidos, de una
comunidad cientfica y filosfica renovada y consistente, en parte de origen
europeo, vinculados con el denominado Crculo de Viena. Todas las nuevas
propuestas, as como los trabajos que las sustentan, comparten los postulados crticos del positivismo lgico o se identifican, desde una perspectiva
intelectual y cultural, en la arraigada tradicin positivista.
El nuevo intento ofrece una nota bien distintiva, la de situar en el centro y hacer visible el problema epistemolgico. Porque la geografa que surge de este envite, la geografa analtica, se presenta como la alternativa,
apropiada en orden a situar a la geografa entre las ciencias modernas, y

270

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

lo haca colocando en primer plano la cuestin del proceso del conocimiento, haciendo bandera de l, as como de la unidad de las ciencias, de
acuerdo con los postulados del Crculo de Viena.
El fsico norteamericano J. Q. Stewart planteaba, a finales del decenio
de 1940, la conveniencia de la aplicacin de teoras y mtodos de la fsica
al mundo de los fenmenos sociales. Lo haca de acuerdo con los proclamados principios del monismo cientfico que reivindicaba el positivismo lgico. Se propugnaba como la aplicacin del mtodo cientfico -asentado
en el campo de las ciencias fsicas- a las ciencias sociales: desde la observacin emprica a la formulacin terica.
En este sentido, la alternativa positivista se manifiesta analtica, es decir teortica, y deductiva: la geografa se desplaza... hacia cuestiones geogrficas que enfatizan aspectos como la hiptesis, la ley y la teora (Abler,
Adams y Gould, 1972). Se enmarca, por tanto, en el racionalismo positivista o empirismo lgico. Y, de modo complementario, en relacin con la importancia del lenguaje en esta filosofa, cuantitativa, aunque la identificacin matemtico-estadstica ser la que alcance un mayor renombre, hasta
calificar la nueva corriente como geografa cuantitativa.
La conciencia de cambio sustancial, de fundacin, es patente en la literatura de las geografas analticas: la nueva geografa, la revolucin
cuantitativa, son expresiones que dan forma al discurso que la comunidad
geogrfica neopositivista difunde. La perspectiva temporal permite contemplarlo como una notable construccin ideolgica.
Es bien conocida la obra de F. Schaefer, que planteaba una geografa
como conocimiento sistemtico, una geografa que buscara regularidades y
leyes, que compartiera la metodologa de las ciencias fsicas, orientado al
estudio de las regularidades espaciales asociadas a las distribuciones de los
fenmenos geogrficos en el espacio. Lo que deba otorgar a la geografa el
estatuto de una ciencia espacial, como la contemplan y proponen los gegrafos de esta tendencia.
Schaefer era un gegrafo de origen alemn, de formacin econmica,
con una notable actividad poltica en la Alemania anterior a la guerra mundial como militante socialdemcrata y sindicalista. Se pronuncia, en el marco de una comunidad geogrfica dominada por el discurso regionalista pero
con una tradicin positivista slida, contra la filosofa hegemnica, representada por Hartshorne (Martin, 1989).
El artculo de Schaeffer, cuyo impacto efectivo en la comunidad geogrfica americana est por determinar, tiene el valor histrico de smbolo.
Los gegrafos de corte neopositivista lo convierten en el estandarte de las
nuevas propuestas. As lo evidencia su traduccin en Espaa veinte aos
ms tarde, en un contexto intelectual muy distinto, desde el punto de vista
de las ideas y desde la propia situacin del pensamiento geogrfico en ese
momento (Capel, 1971). La recepcin de las geografas analticas, ms que
de la filosofa que las sostiene, se produce a partir de 1970, en el momento de
su declive en las reas de origen. Es un rasgo paradjico que pone de manifiesto el desfase intelectual entre los centros universitarios anglosajones
de la posguerra mundial y los europeos.

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA
2.2.

271

LA GEOGRAFA ANALTICA: TEORA Y MODELOS

La nueva geografa propone y construye como objeto de la geografa


la organizacin del espacio. Hay que resaltar que con esta expresin se
apropian de la acuada por Hettner, que elaboran conceptualmente y convierten en el eje de sus nuevas propuestas. Paradoja escasamente resaltada,
en la medida en que significaba que las geografas analticas abandonaban
el objeto geogrfico de la primera etapa de la geografa positivista. Entienden la organizacin del espacio como la disposicin y distribucin de los
fenmenos sociales en la superficie terrestre.
Con ello retoman una concepcin del espacio que tiende a hacer de
ste un contenedor, que recupera la tradicin griega clsica del espacio,
como dimensin geomtrica, es decir, el espacio de Euclides. Se trata de un
concepto del espacio como extensin, un espacio matemtico, como lo denominan los socilogos existencialistas, vaciado de las experiencias subjetivas. Este espacio, as concebido, permita ser abordado desde los modelos
de la fsica, como un espacio geomtrico.
La nueva geografa se define de forma progresiva y rpida a partir de
dos componentes o factores principales: las necesidades prcticas, que algunos autores asocian con la demanda social en la segunda guerra mundial,
y el trasfondo epistemolgico neopositivista, que haba impulsado el desarrollo de estudios tericos y matemticos.
Las demandas sociales eran anteriores a la guerra mundial. Haban
surgido en el mbito urbano y econmico, americano y europeo, en relacin con la rpida expansin de las aglomeraciones urbanas modernas y
con el desarrollo del transporte en automvil. Demandas que se proyectaron sobre la previsin y planificacin urbanas, esbozadas desde el decenio
de 1920 en el Reino Unido y en Estados Unidos. Nuevos problemas para
una disciplina de carcter territorial. Los trabajos de gegrafos como E. Dickinson y E. Ullman respondan a esta demanda.
Los postulados epistemolgicos neopositivistas haban sido acogidos
en la geografa de anteguerra, como lo evidencia la obra de W. Christaller y
la geografa matemtica propuesta por E. Kant, un gegrafo dans, que tendr un notable influjo en la orientacin de la geografa en la Universidad de
Lund, en Suecia, uno de los centros ms destacados de las nuevas orientaciones, bajo la direccin de H. Hagerstrand. En la economa, las nuevas tendencias espaciales, desde una perspectiva positivista, estaban esbozadas en
los trabajos de A. Lest, sobre la localizacin industrial. La constitucin de
la Regional Science por W. Isard hace del anlisis espacial un elemento destacado de la moderna economa.
Era factible plantear, replantear, para la geografa, un objetivo cientfico
y por consiguiente asegurarle un estatuto de ciencia, como la disciplina de las
regularidades espaciales, con posibilidad, por tanto, de generalizaciones con
rango de ley. Las geografas analticas convierten al espacio, como dimensin
geomtrica, en el objeto de la geografa cientfica. Hacen de la distribucin espacial de los fenmenos sociales el ncleo de la geografa. Esta nueva dimensin, sus fundamentos epistemolgicos, su argumentacin de no constituir

272

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

una filosofa, el papel esencial del mtodo como definidor de la ciencia, quedaba recogida en la principal obra terico-metodolgica de la geografa analtica, Explanation in Geography, elaborada por D. Harvey, un destacado representante de la geografa positivista hasta ese momento (Harvey, 1969).
La aportacin novedosa del neopositivismo es conceptual. La geografa habla hoy del espacio y de la organizacin del espacio en mayor medida que del medio y del paisaje. El espacio se ha convertido, consciente o inconscientemente, en el eje del discurso y de la prctica geogrficos; de la
prctica terica y de la practica emprica, incluso en aquellos que no comparten los postulados neopositivistas. Aparece el espacio como un concepto operativo, instrumental, adecuado, tanto en una apreciacin intelectual
como en una consideracin metodolgica.
La nueva geografa se asienta sobre la premisa de que existen estructuras espaciales generadas por la actividad humana, y que tales estructuras
ejercen una influencia directa sobre los procesos geogrficos: la gente origina procesos espaciales de acuerdo con sus necesidades y deseos, procesos
que dan lugar a estructuras espaciales que, a su vez, influyen y modifican
los procesos geogrficos (Abler, Adams y Gould, 1971). La problemtica espacial aparece como esencialmente geogrfica.
El neopositivismo aportaba a la geografa una concepcin de la distribucin en el espacio de los fenmenos y objetos, apoyada en fundamentos
teorticos obtenidos de otras ciencias, sociales y fsicas. La geografa neopositivista se presenta como una disciplina de las relaciones espaciales, que
contempla el espacio desde una perspectiva geomtrica, desde el anlisis de
la localizacin e interaccin espaciales, a travs de la construccin de modelos interpretativos: Models in Geography, de P. Hagget y R. Chorley, ser
una de las obras clave de las nuevas geografas, desde su aparicin en 1967.
La construccin de esquemas tericos para el anlisis de la realidad espacial constituye el eje de la nueva geografa; de modo especial en el campo
de la geografa econmica. El anlisis de los flujos y la organizacin de los
elementos geogrficos en el espacio se aborda a travs de modelos explicativos, de carcter terico: modelo gravitatorio, modelo de potenciales, tomados de la fsica.
Los ejes de esta ciencia del espacio aparecen como teoras de la distribucin espacial, desde la Central Place Theory o la Land Use Theory, a las teoras de la localizacin industrial, de la estructura interna de la ciudad y de la
interaccin espacial. La recuperacin de numerosas propuestas y formulaciones tericas, ms o menos elaboradas, de autores del siglo XIX y de la primera mitad del siglo XX , de carcter espacial, constituye un rasgo destacado de la nueva geografa analtica. La obra de J. von Thnen (1783-1850),
sobre la distribucin de los usos agrcolas del suelo, publicada en el primer
tercio del siglo XIX , y la de W. Christaller, elaborada un siglo ms tarde, sobre la organizacin de los lugares centrales, o centros de servicios, en el sur
de Alemania, se convierten en puntos de referencia para la nueva geografa.
Los problemas de localizacin aparecen como foco central de la geografa analtica, como resaltaba W. Bunge en los inicios del decenio de 1960:
La Geografa es la ciencia de la localizacin.

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

273

El saber geogrfico se contempl como un saber sobre diversos campos teorticos espaciales, tales como problemas de puntos, de reas, descripcin de superficies matemticas, y de lugares centrales, ms que el
habitual discurso de climatologa, geografa de la poblacin, formas de relieve, etc. (Bunge, 1962). Nuevas cuestiones y nuevos enfoques se incorporaban a la tradicin geogrfica. Para este autor, en una actitud no compartida, por lo general, pero coherente con los postulados epistemolgicos positivistas, se reivindica el estudio regional, como suministrador de los estudios individuales, de carcter clasificador, orientados a la verificacin
de la teora: La geografa regional clasifica las localizaciones y la geografa teortica las predice (W. Bunge, 1962).
La metodologa define la ciencia y el mtodo representa el rasgo distintivo de los nuevos enfoques geogrficos. Bunge subraya la relacin metodolgica del conocimiento geogrfico: lo regional como descripcin de hechos, lo sistemtico como teora sobre estos hechos, la cartografa y matemticas, como lenguaje lgico de la ciencia geogrfica, de acuerdo con las
formulaciones del positivismo lgico. Una concepcin en la que la teora es
el corazn de la ciencia, caracterizada, a su vez, por la claridad, simplicidad, generalidad y precisin, construida a partir de la unin de un sistema lgico con hechos definidos operativamente.
La capacidad de prediccin perfilaba a la geografa analtica como
una disciplina con aspiraciones interventoras, instrumentales, en el sentido en que estos mismos autores lo expresaban: la explicacin de los procesos y estructuras que resultan de la conducta humana constituye un factor decisivo del bienestar social, en relacin con la capacidad para explicar
y prever las conductas espaciales de los seres humanos. Tales previsiones
deban permitir modificarlas como una condicin de supervivencia (Abler,
Gould y Adams, 1972). La geografa analtica apareca con el perfil de una
ingeniera social.
El edificio neopositivista en la geografa aparece como una construccin de teoras espaciales y de metodologas fsicas que han marcado los
dos decenios de 1950 y 1960. Constituye una herencia insoslayable de la
moderna geografa. Representa un esfuerzo intelectual al que slo cabe argumentar, ms que objetar, su visin reductora de la racionalidad cientfica, su completa opacidad a las dimensiones de la realidad que no pueden
ser expresadas en lenguaje matemtico, su pertinaz filosofa, inconsciente
pero tangible, metacientfica, que es el fundamento de su radical acriticismo ideolgico, el creciente imperio del individualismo metodolgico, en el
anlisis de los fenmenos sociales, que supone la reduccin del individuo a
la mera condicin de organismo. Actitud que, en buena medida, contradice
uno de los postulados esenciales del neopositivismo.
El neopositivismo geogrfico supuso la erradicacin conceptual de la
regin como objeto geogrfico del anlisis cientfico, sin duda en el marco
de una manifiesta ambigedad conceptual y epistemolgica. Epistemolgica porque el rechazo fundamental a la regin como entidad individualizada de la realidad encajaba mal con los postulados de una teora que, en el
contexto neopositivista, se basa precisamente en los fenmenos individua-

274

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

lizados, sea para asentar el proceso de inferencia inductiva, sea como instrumentos de verificacin de la teora.
La anomala de esa exclusin no escapaba a los ms lcidos representantes del neopositivismo geogrfico, que planteaban la posibilidad de una
elaboracin terica regional a partir de las individualidades regionales. No
obstante, la regin qued reducida a la condicin de herramienta intelectual. Un concepto operativo, clasificatorio, para identificar o delimitar problemas ad hoc; concepcin compartida, por otra parte, en la comunidad geogrfica americana de orientacin regionalista (Whittlesey, 1954).
Bajo la construccin terica y metodolgica de la geografa analtica
lata, sin embargo, una filosofa positivista arraigada, en la que, de modo
paradjico, el determinismo ambiental segua activo, as como la concepcin inductiva del conocimiento, resistentes, uno y otro, a las propuestas del
positivismo lgico.
2.3.

EL POSITIVISMO LATENTE: DETERMINISMO AMBIENTAL E INDUCCIN

El carcter de los trabajos habituales de la geografa analtica, de acusado perfil morfogrfico, en que impera el determinismo econmico, disimul la latente filosofa determinista de carcter ambiental que haba impregnado la geografa positivista inicial. Filosofa que se hace patente en las
obras que abordaron la geografa con una mayor amplitud; Geography, a
modern synthesis, publicada en 1974, de la que es autor un destacado representante de la nueva geografa, Peter Haggett, pone en evidencia esa
concepcin profunda. El espacio es contemplado como el resultado de una
interaccin ambiental, enunciada bajo los presupuestos de challenge and reponse (reto y respuesta). El reto ambiental y la respuesta social constituyen el marco explicativo del espacio geogrfico terrestre.
El determinismo fsico subyace en el pensamiento supuestamente moderno y renovado de los gegrafos analticos. Las profundas races del ambientalismo original de la geografa positivista se filtra por las propuestas
de la geografa analtica. Pone de manifiesto la vigencia y persistencia de
las constantes del pensamiento geogrfico moderno.
El impulso analtico en la geografa, determinado por el vigor de las filosofas del positivismo lgico y del racionalismo crtico de K. Popper, en
los decenios centrales del siglo XX , tiene efectos paradjicos. Estimul el desarrollo innovador de nuevas perspectivas en la geografa, vinculadas con
postulados tericos y con un avanzado y abierto uso del lenguaje formal, lgico y matemtico. Pero sirvi para encubrir un retorno del positivismo
ms rancio, de las filosofas positivistas, empricas e inductivas, y de la concepcin primaria de la ciencia como una colecta de hechos. Para los nuevos gegrafos ms consecuentes, el recurso a la inferencia, la actitud inductiva primaria, constituy un sntoma, del que se lamentaron pero con el
que apenas pudieron enfrentarse.
Las geografas analticas fueron ms cuantitativas que tericas. La
quiebra crtica de los postulados del positivismo lgico permiti al gegra-

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

275

fo refugiarse en un trabajo pragmtico y emprico, apoyado en la cuantificacin, al margen de teoras, de filosofas y presupuestos epistemolgicos.
Una deriva que los gegrafos analticos ms conscientes denunciaron. Deslizamiento que otros gegrafos aplaudieron o reivindicaron desde posiciones empiristas elementales, al tiempo que proclamaban sus diferencias respecto del positivismo lgico, y su condicin positivista, sin ms. La profunda tradicin del positivismo cientificista era ms fuerte que la innovadora
del racionalismo crtico.
Los envites crticos frente a las geografas analticas, desde dentro del
positivismo y desde el exterior, impusieron un retroceso que se tradujo en
la bsqueda de otros enfoques, a modo de salvavidas. Confluyen sobre las
geografas analticas la crtica interna y la exterior. La primera, desde los
postulados positivistas, reclamaba la vuelta a un empirismo elemental, que
ignora y rechaza el positivismo lgico sobre el que se sustenta. La segunda,
predicaba y pretenda una alternativa sustancial a las prcticas analticas y
a sus postulados tericos y epistemolgicos.
2.4.

LAS DERIVACIONES DE LA GEOGRAFA ANALTICA

Las geografas analticas se vincularon, de forma progresiva, con propuestas fronterizas. La Teora General de Sistemas, acogida por los gegrafos neopositivistas, introdujo un sesgo estructural funcionalista, en la medida en que los sistemas son concebidos como conjuntos cuyos elementos
aparecen sometidos a relaciones que predeterminan, en gran medida, su
ubicacin. Funcionalismo reforzado por los lazos que las geografas analticas establecieron con las filosofas de la conducta o comportamiento de
raz conductista o behaviorismo.
El neopositivismo geogrfico se abre al conductismo, sensible a las
crticas que destacaban la nula atencin a las condiciones de actuacin del
sujeto o agente espacial, y que denunciaban el carcter reductor inherente
a los postulados de un comportamiento racional, bien informado, consecuente, del sujeto individual, el Homo oeconomicus, tal y como lo predicaba la geografa analtica. La toma en consideracin del comportamiento individual como una conducta condicionada, con la posibilidad de toma de
decisiones de acuerdo con enfoques funcionalistas, acerc las geografas
analticas a las teoras behavioristas, por un lado, y al mundo del sujeto,
por otro.
Sin renunciar a una concepcin naturalista de la ciencia social se observa una desviacin de la filosofa positivista hacia las filosofas y teoras
del comportamiento. El individualismo metodolgico, propugnado por
K. Popper y F. A. Hayek, proporcionaba un puente entre neopositivismo y
las teoras basadas en la psicologa de la conducta. Representaba un trnsito desde la fsica a la biologa y etologa. La organizacin del espacio,
como objeto de las geografas analticas, se vinculaba con los procesos de
toma de decisin (decision making) individuales, a travs de una repetitiva o secuencial acumulacin de acciones individuales.

276

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

Se vincula el comportamiento espacial de los individuos con la percepcin que tienen del entorno. La determinacin de sus pautas espaciales
a travs del condicionamiento que imponen las propias imgenes subjetivas
de ese entorno, los mental maps, de cada sujeto, proporcionaba a las geografas del anlisis una dimensin que les acercaba a las geografas del sujeto y a los enfoques conductistas, de carcter funcionalista. Caracteriza los
momentos crticos de las geografas neopositivistas, en el decenio de 1960.
Se arga en contra del positivismo geogrfico las escasas relaciones
entre teora y realidad, los problemas de verificacin de las hiptesis geogrficas, y la lentitud de los procesos de desarrollo emprico de las teoras.
Se les acusaba por su carcter tecnocrtico y formalista al margen de los
problemas relevantes de la sociedad. Se les criticaba por ser una geografa
al servicio del poder, justificadora del orden social y econmico existente.
Un tipo de geografa que resultaba banal, en la medida en que se acentuaba la clara desproporcin entre el complejo marco terico y metodolgico
que estamos utilizando y nuestra capacidad para decir algo realmente significativo sobre los acontecimientos tal y como se estn desarrollando a
nuestro alrededor ( Harvey, 1977). Se les achacaba, en suma, la ausencia de
una dimensin tica.
El decenio de 1970 marca el declive de las filosofas analticas como
patrones hegemnicos de la actividad geogrfica y la postergacin de la
prctica analtica en la geografa anglosajona. Paradjicamente, se corresponde con el tiempo en que se produce su recepcin en Europa. La onda
analtica desborda en el continente europeo en los ltimos aos de la dcada de 1960 y se impone, de forma parcial, en la dcada siguiente. Lo hace
en competencia con las nuevas propuestas que surgen de la crtica a las geografas analticas y a su filosofa subyacente.
3. De la ciencia del espacio a la geografa coremtica

La jerrquica y consistente organizacin interna de las comunidades


geogrficas universitarias en los pases europeos, en particular en Alemania
y Francia, hicieron difcil la penetracin de la influencia analtica en los
aos cincuenta. La tradicin regional, el escaso dinamismo laboral y la estructurada clase universitaria actuaron de muro. El control personal de las
escuelas de geografa por parte de significados gegrafos, verdaderos patriarcas de la geografa en sus respectivos pases, ayud a mantener la opacidad de las instituciones y centros geogrficos.
La recepcin de las propuestas analticas fue parcial y selectiva. Por
otra parte, los gegrafos ms sensibles e informados respecto de las nuevas corrientes, como J. Tricart en Francia, que se hace eco de las nuevas
teoras en el mbito urbano (Tricart, 1957), derivaron pronto hacia la geomorfologa.
En consecuencia, slo a finales de la dcada de 1960 se aprecian los
primeros sntomas de la recepcin de las nuevas propuestas analticas anglosajonas en Francia y Alemania. Coinciden con la contestacin social que

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

277

se desarrolla en las comunidades universitarias de estos pases, tras el revulsivo del mayo francs de 1968. P. Clavai se haca eco de la nueva geografa econmica, en diversos artculos publicados en la Revue gographique
de l'Est. Su libro, La evolucin de la geografa humana, presentaba la nueva
geografa como un desarrollo ms acorde con los nuevos tiempos. La aparicin, en 1972, de la revista L'espace gographique indica el punto de cristalizacin de las nuevas propuestas en Francia, impulsadas por un colectivo
de gegrafos de distinta procedencia ideolgica, liderados por R. Brunet. Se
constituye en la plataforma de la nueva geografa, la geografa teortica y
cuantitativa.
En Alemania, era D. Bartels el que actuaba de enlace e introduca los
ecos de la geografa analtica, en una academia dominada por los enfoques
regionalistas. Pero, sobre todo, controlada por una organizacin que responda a los esquemas de Hettner y a una organizada pirmide profesoral
dirigida por autnticos patronos, verdaderos mandarines universitarios. El
punto de inflexin lo marca la reunin anual de Kiel en 1968, en que se reivindica el cambio de concepcin en la geografa alemana.
En Espaa es Horacio Capel el que opera como receptor y propagandista de las nuevas corrientes y como crtico de la geografa regional, desde la Universidad de Barcelona. Su reorientacin investigadora hacia una
geografa urbana de carcter funcionalista; la traduccin y publicacin del
artculo de F. Schaeffer sobre el excepcionalismo en la geografa, marcan
esta sensibilidad hacia las corrientes del mundo anglosajn. Tienen su principal soporte en la Revista de Geografa de la Universidad de Barcelona, y
en la serie denominada Geocrtica, destinada a divulgar textos ejemplares de
las nuevas geografas.
La recepcin en otras universidades se extiende a lo largo del decenio
de 1970, con un notable sesgo cuantitativo. La nueva geografa que se practica en Espaa se caracteriza por el recurso a la cuantificacin. La filosofa
neopositivista carece de arraigo intelectual. Reflexiones epistemolgicas,
como las de E. Murcia, a caballo entre la Teora General de Sistemas y el
positivismo lgico, son excepcionales. El empirismo es el componente ms
destacado de las investigaciones geogrficas en esta corriente.
3.1.

COREMAS Y GEOGRAFA: LA GEOGRAFA COREMTICA

La derivacin ms significativa es la que se produce en Francia, impulsada, sobre todo, por R. Brunet y asociada a la revista citada. La construccin de una geografa espacial, que hereda la mayor parte de los presupuestos analticos, se esboza en el decenio de 1970 y cristaliza en la dcada de 1980. Se trata de una geografa de las configuraciones espaciales
que contempla el espacio desde una dimensin geomtrica. Se concentra
en la descripcin y taxonoma de las estructuras espaciales a diversas escalas, y en su aplicacin al anlisis local, urbano y regional. Es la geografa coremtica, de acuerdo con la denominacin extendida en el decenio de 1980.

278

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

Una concepcin que se esbozaba en 1967 (Brunet, 1967); la formul en


el primer nmero de L'espace gographique (Brunet, 1972). La presentacin
definitiva se produce ocho aos ms tarde en la misma revista (Brunet,
1980), con la primera mencin al corema, trmino clave de la nueva concepcin. El desarrollo terico completo se manifiesta en su plenitud un decenio despus, con la publicacin de una nueva coleccin de Geografa regional o universal (Brunet, 1990).
La geografa coremtica parte de la hiptesis de que la organizacin
espacial traduce la existencia de estructuras bsicas. La geografa coremtica se plantea como una disciplina cientfica de identificacin de estas estructuras y de representacin de la organizacin espacial, de acuerdo con
principios geomtricos. Se enfoca como una ciencia terica, de base sistmica y estructural. Se caracteriza por el notable recurso a las tcnicas de
representacin grfica, en que se observa una notable influencia de los postulados de J. Bertin (Bertin, 1968).
El concepto fundamental es el de corema (chorme), que identifica la
estructura elemental del espacio geogrfico, con independencia de su apariencia concreta como localidad. El mtodo es, en lo esencial, cartogrfico.
Reposa sobre un lenguaje de signos, puntos, lneas, reas y redes, cuya combinacin, con un total de 28 coremas, permite representar la totalidad de
los fenmenos espaciales. De acuerdo con ellos se establecen los modelos espaciales correspondientes.
Con ellos se identifican los elementos y procesos espaciales que se considera configuran todo territorio. Los ncleos, las mallas, los fenmenos de
atraccin y contacto, los tropismos, la dinmica territorial y la jerarqua espacial constituyen esos elementos y procesos. Son los conceptos que identifican los componentes que estructuran la totalidad de la organizacin del
espacio y que hacen posible determinar las estructuras elementales del espacio. Constituyen el alfabeto de la geografa (Brunet, 1990).
Responden a la consideracin terica de las cinco prcticas espaciales
o modos de intervencin que identifican estos autores: apropiacin, explotacin, habitacin, cambio y gestin. La hiptesis fundamental es que la organizacin del espacio geogrfico responde a leyes determinantes, la principal de ellas la de la gravitacin o gradiente, que vincula el potencial de desarrollo territorial a la masa demogrfica y econmica y, de forma inversa,
a la distancia.
Los espacios y sus procesos son expresados a travs de las formas geomtricas, los polgonos, crculos, cuadrados, etc., como expresin de las
grandes reas regionales o urbanas. Las flechas indican la dinmica territorial, las relaciones espaciales y los grandes ejes. Un sistema de rasgos grficos, de diversa textura y forma, sirve para identificar los fenmenos de
ruptura y discontinuidad.
La geografa coremtica es concebida como una ciencia social, por
cuanto el espacio geogrfico objeto de anlisis se considera como producto
social que responde a la lgica de las relaciones sociales. La geografa coremtica prescinde de lo fsico, o lo considera slo de forma secundaria,
como un dato. El espacio geogrfico banal, es decir, fsico, desaparece. Es

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

279

sustituido por un modelo -esquema geomtrico- que interpreta la organizacin y dinmica de los fenmenos espaciales. Con l se sintetizan los
factores fundamentales de la organizacin del espacio.
Es la nueva geografa francesa del decenio de 1990. Una propuesta de
geografa alternativa, espacial, concebida como una disciplina del territorio, que se centra en los procesos de carcter espacial. Una geografa razonada y abierta, tan claramente definida como sea posible, en el campo
de los conocimientos y de las culturas, sensible a las transformaciones de
fondo que contribuya a las reflexiones que preceden a la accin sobre el
mundo (Brunet, Ferras y Thry, 1993). El xito en el mbito escolar, en
el poltico y en los medios de comunicacin es un rasgo sobresaliente de
esta geografa.
Una nueva terminologa se introduce en las prcticas geogrficas. Forma parte de un esfuerzo por dotar a la geografa de un lenguaje preciso, por
establecer, al mismo tiempo, las palabras de la geografa. Arcos, corredores, fachadas, diagonales, megalpolis europea o banana europea, arco
atlntico, arco mediterrneo, logran xito, como trminos que pretenden
identificar las estructuras espaciales significativas del desarrollo espacial.
Trminos cuyo significado como metforas del lenguaje banal se han transformado, aparentemente, en rigurosos conceptos espaciales. La duda surge
del hecho de que son la simplicidad, imprecisin y carcter aleatorio del
uso, las que han facilitado su difusin.
La crtica a este tipo de geografa destaca la banalidad de muchos de
estos conceptos, el escaso rigor de las construcciones y el voluntarismo
prctico e ideolgico con que se utilizan. Esas mismas circunstancias, se
apunta, han promovido, tambin, su degradacin, al favorecer su transformacin en fraseologa, tanto en la geografa como en otras disciplinas.
Asimismo la crtica seala la apariencia mercantil o publicitaria, la
ausencia de una base terica y epistemolgica definida. Se resalta el eclecticismo patente que vincula filosofas analticas, enfoques sistmicos y materialismo histrico, en una mezcla indefinida. El determinismo econmico subyacente ha suscitado tambin las crticas de algunos gegrafos (Lacoste, 1995).
Otras crticas provienen de las viejas concepciones geogrficas y aparecen, ante todo, como una reaccin a los postulados sociales de esta geografa renovada. El hecho de que la geografa coremtica se funde en una
concepcin estrictamente social de la geografa ha sido motivo de reaccin entre los gegrafos que disienten de la consideracin del espacio
como producto social y que propugnan una concepcin naturalista (Lecoeur, 1995). Razones objetivas, epistemolgicas y tericas, se mezclan
con razones ideolgicas y conceptuales, en la crtica de la nueva geografa coremtica. Una propuesta que ha mantenido el impulso de las geografas analticas y teorticas y que aparece como una de las formulaciones
de renovacin de la geografa moderna ms consistente. A ello ha contribuido tambin el desarrollo de las nuevas tcnicas aplicadas o aplicables
a la prctica geogrfica.

280

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

4. El anlisis geogrfico: tcnica, informacin y geografa

Un rasgo destacado del ltimo cuarto de siglo ha sido el desarrollo de


nuevos instrumentos tcnicos con elevada capacidad para el manej de informacin de forma automtica. De igual modo se han desarrollado tcnicas para su transformacin cartogrfica y manipulacin en tres dimensiones. Estas nuevas tcnicas e instrumentos corresponden con la rpida evolucin habida en la informtica. La creciente capacidad de manejo de informacin y la accesibilidad a bajo costo a estos equipos de creciente capacidad en la manipulacin de la informacin son rasgos sobresalientes de
los dos ltimos decenios.
Tienen que ver con el paralelo desarrollo de nuevas tcnicas para la obtencin de informacin ms precisa, ms amplia, ms sistemtica, ms generalizada, ms compleja, referida al conjunto de la Ecosfera por una parte, y de la presencia humana por otra. Es decir, las tcnicas de teledeteccin, sobre todo a partir de los sensores instalados en los satlites artificiales. Est en relacin con la mejora en el acceso a este tipo de informacin,
o al menos a una parte de la misma, de forma pblica y a bajo costo.
La informtica ha supuesto el incremento de la informacin, en cantidad, calidad y profundidad. Ha significado un cambio en las posibilidad de
manejo de estas informaciones. Ha facilitado la expansin de los diversos
campos geogrficos desde la perspectiva de la disponibilidad de informacin numrica, cuantificable, y por ello apta para la aplicacin de los mtodos analticos. La herramienta informtica ha permitido tambin cuantificar informacin social y econmica, disponer de ella en forma accesible y
manipularla en condiciones impensables con anterioridad.
Como consecuencia, se ha producido una notable expansin de las
orientaciones cuantitativas en la geografa. Se ha manifestado, sobre todo,
en las ramas de la geografa fsica. Ha afectado tambin a diversos campos
de la geografa humana. Ha supuesto una recuperacin sensible de las escuelas cuantitativas. Ha impulsado los trabajos relacionados con la aplicacin de tcnicas instrumentales, de modelos, de anlisis estadstico, cada
vez ms depurados. Es un rasgo notable de la geografa actual.
En relacin con ello se encuentra el desarrollo de los denominados Sistemas de Informacin Geogrfica (SIG). Es decir, procedimientos tcnicos
para referir la informacin disponible a los puntos de la superficie terrestre
a que corresponde. Esto ha sido posible gracias a la informtica. sta permite establecer y manejar extensas bases de datos correspondientes a mltiples atributos de todo orden -fsicos, econmicos, sociales, etc.-, referidos
a cada punto o lugar de la superficie terrestre. Las nuevas tcnicas para la
produccin grfica y para la construccin de cartografa, vinculadas asimismo con la informtica, han completado las posibilidades. La interrelacin
entre ambas dimensiones, la informacin y las tcnicas para su representacin, es el fundamento de los SIG.
Estas nuevas tcnicas han abierto un campo de excepcionales perspectivas en cuanto al potencial de manipulacin y representacin de la informacin. Por ello, su ms notable aplicacin se encuentra en el mbito de la

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

281

cartografa: desde la cartografa bsica, que puede producirse de forma automtica, hasta la cartografa temtica, en relacin con los problemas o
cuestiones especficos planteados al respecto. Las nuevas tcnicas ofrecen,
en principio, un perfil de precisin y confianza muy superior a los que resultaban de la aplicacin de las tcnicas existentes con anterioridad.
Como consecuencia, el desarrollo de estos campos constituye un rasgo
notable en la geografa actual y un marchamo de modernidad que los grupos de gegrafos suelen mostrar como reclamo de su competencia, si bien,
las tcnicas de SIG, a pesar de su nombre, no son exclusivas ni especficas
de los gegrafos. De igual modo que la produccin cartogrfica es ajena a
la geografa. En su mayor parte se practican fuera del campo geogrfico.
Por otra parte, no desbordan la mera dimensin tcnica.
A pesar de ello, es perceptible que, como sucedi en otro tiempo con
el uso de las tcnicas estadsticas, se tiende a identificar los progresos tcnicos con progresos en la disciplina y con cambios en las condiciones del
conocimiento. Es decir, se atribuye a la tcnica el carcter de registro inmediato e incontrovertible de la realidad de los hechos. Estas nuevas tcnicas estimulan, en general, la tendencia a reforzar el realismo ingenuo que
subyace en el empirismo tradicional. Esto es, la creencia en que los datos
obtenidos y manipulados -de forma ms o menos sofisticada- por estos
procedimientos tcnicos avanzados constituyen, por s mismos, la base directa del conocimiento geogrfico.
En cualquier caso, las nuevas tcnicas y los nuevos medios tcnicos
disponibles han supuesto una evidente recuperacin de las geografas positivistas o empricas, y han abierto un amplio campo de desarrollo y demanda de titulados con conocimientos en estas tcnicas. La principal oferta de puestos de trabajo en Estados Unidos, en la actualidad, en el campo
geogrfico, se produce en relacin con el mbito de los SIG y su aplicacin
en disciplinas medioambientales. Es ilustrativo de su potencial de demanda y explica su rpida difusin y su efecto sobre la renovacin del empirismo. Una notable paradoja en la etapa de expansin de las geografas del sujeto o geografas humansticas y de las geografas posmodernas.

CAPTULO 16

LAS GEOGRAFAS DEL SUJETO.


REGIONES, PAISAJES, LUGARES
Las filosofas del sujeto, de carcter idealista -neokantismo, fenomenologa, existencialismo, vitalismo- han sustentado orientaciones de gran
arraigo en la geografa moderna. Por una parte, en la primera mitad del siglo XX, en que se define una concepcin de la geografa que, para muchos
gegrafos, aparece como la expresin ms acabada de la disciplina. Es la
conocida, por ello, como geografa clsica, o poca clsica de la geografa.
Se identifica con las geografas regionalistas y del paisaje, que dominan el
panorama geogrfico hasta mediados de este siglo.
La crisis de las geografas analticas ha supuesto, a partir de 1970, la
eclosin de nuevas propuestas que reivindican fundamentos epistemolgicos similares y que destacan el papel del sujeto como centro de la construccin geogrfica. El posmodernismo le ha dado una nueva dimensin en
cuanto a enfoques y campos de inters. Lo femenino, los smbolos espaciales, los textos, su lectura y decodificacin, las representaciones subjetivas
del entorno, los lugares, el espacio vivido, el mundo de la experiencia individual, se han convertido en ejes del trabajo geogrfico.
Son las denominadas geografas humansticas y geografas posmodernas. Proponen como objeto de la geografa los lugares, los espacios concretos, asociados a la experiencia particular, a las sensaciones y valores
de los individuos. Han recuperado las filosofas de la subjetividad surgidas en los inicios del siglo XX y a finales del XIX, como referente epistemolgico.
Han elaborado sus postulados bajo las perspectivas del posmodernismo. Han contribuido a la definicin de ste y han reivindicado la tradicin
clsica, es decir regional y del paisaje, como propia. Con ello enlazan con la
importante etapa de la moderna geografa vigente en la primera mitad de
este siglo XX . Configuran, en consecuencia, dos grandes etapas del desarrollo de la geografa moderna.
La tradicin de la geografa como disciplina del lugar constituye uno
de los puntales de la historia de la geografa moderna. Por estas tradiciones
transita una buena parte de nuestros conceptos e imgenes geogrficas, de
nuestras ideas, de nuestras concepciones y valores. En oposicin o en con-


284

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

traste con las geografas del positivismo, se sustentan sobre las filosofas
idealistas del sujeto. Tras las geografas vinculadas a la regin, al paisaje y
a los lugares, laten las filosofas de corte idealista e irracionalista, que dominan en el pensamiento occidental en el primer tercio del siglo actual.
1. El regionalismo geogrfico: regiones y paisajes

La primera mitad del siglo XX se desarrolla bajo el dominio de las geografas regionales y del paisaje. Configuran un perodo que, para muchos gegrafos, se identifica como una etapa ejemplar, clsica, de la Geografa moderna. Constituyen una propuesta geogrfica que se elabora a
partir de la tradicin fundadora de la geografa. Comparten, en inicio, las
mismas concepciones bsicas sobre el objeto y objetivos de la geografa.
Evoluciona, ms tarde, hacia un proyecto geogrfico especfico, sustentado
en la crtica formal de la orientacin generalista de la geografa positivista.
Mantienen el objeto de estudio o campo de la geografa pero cambian de finalidad.
El objetivo original era establecer una disciplina cientfica con el fin
de formular las leyes generales que regulan las influencias del medio sobre el hombre. La geografa general tena esa finalidad. Por ello se denomin geografa general, porque presentaba un enfoque generalista. Abordaba establecer las reglas generales de la influencia del medio sobre el
hombre. Se preocupaba por lo universal. Distingue la primera etapa de la
geografa moderna.
Este objetivo inicial es modificado, de forma progresiva. Se propone la
consideracin de las influencias del medio sobre el hombre en un marco
geogrfico definido. Se sustituye el inters por lo general por la atencin a
lo localizado. Este marco es la regin geogrfica, es decir, la regin natural.
La geografa regional se constituye en alternativa, de acuerdo con el enfoque regionalista. La geografa regional sucede a la geografa general. Los gegrafos franceses, bajo la batuta de Vidal de la Blache, convierten la regin
-ten s misma- en el objeto preferente de la geografa.
Este giro epistemolgico en la geografa se sustenta en la aceptacin
de las premisas ascendentes de las filosofas idealistas del primer tercio del
siglo XX. El cambio, en las concepciones geogrficas prevalecientes no se
encierran en el campo geogrfico. Se inserta en la creciente presencia de
una cultura que reivindica el individuo, su circunstancia, la existencia
como clave del conocimiento, la singularidad de lo humano y por tanto de
lo social.
La geografa del hombre, la geografa humana, tal y como la entienden
los gegrafos del inicio del siglo XX , lo que estudia es el medio en el que
se desenvuelve la vida humana. Primero lo describe; despus lo analiza y,
finalmente, intenta explicarlo.
Sin pretensiones de generalizaciones, restringe la explicacin al medio
geogrfico delimitado. Es en el que los gegrafos consideran que se manifiestan, de forma directa, las influencias del medio. Se trata de la regin, se-

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

285

gn la comn y aceptada concepcin de la regin geogrfica que se ha impuesto en el ltimo cuarto del siglo XIX . Como resuma Demangeon al respecto, el objetivo era estudiar en una regin, geogrficamente definida, las
relaciones entre la Naturaleza y el Hombre.
1.1.

DE LA GEOGRAFA GENERAL A LA REGIONAL: EL EDIFICIO GEOGRAFICO

El objeto de la geografa era, en la propia tradicin geogrfica, la regin, la regin natural. Bien entendido que, a pesar del equvoco propio del
trmino, natural no se refiere aqu a sin presencia humana, sino al carcter bsico que los componentes naturales tienen en su definicin. La determinacin de la regin es, ante todo, un hecho de geografa fsica. Desde esta
perspectiva, la geografa estaba pertrechada para ese proceso de acotamiento conceptual.
La geografa regionalista tiene en los gegrafos franceses sus ms significativos representantes, en la medida en que son ellos los que proponen
la reorientacin desde una geografa general, de leyes, a una geografa regional, de singularidades. Los gegrafos alemanes aportaron la sistematizacin y ordenacin de la geografa, bajo estos nuevos presupuestos. Le dieron un fundamento filosfico, en orden a justificar el giro epistemolgico.
Al mismo tiempo proporcionaban una estructura a la disciplina, basada en
la nueva concepcin. Se establecan, de forma razonada, las relaciones entre geografa general y regional.
La propuesta de Hettner supone una aportacin esencial, fruto de un
esfuerzo dilatado en el tiempo. Constituye un cuerpo doctrinal que permite articular los dos planos -regional y general- en un esquema relacionado en el que se invierten las categoras positivistas, sin, aparentemente, renunciar a las bases cientficas, y que ha sido el fundamento de
la organizacin de la geografa universitaria, durante decenios, en el sistema docente.
Los conocimientos generales, vinculados a las disciplinas sistemticas,
se transforman en el fundamento de la pirmide del conocimiento geogrfico, en cuanto herramientas de trabajo y, por consiguiente, como instancia
propedutica en la formacin del gegrafo. La geografa general es el soporte formativo que capacita para el trabajo superior, es decir, para el estudio regional. Tiene, por tanto, un carcter propedutico, subordinado. La
geografa regional corona una estructura metodolgica que arranca del anlisis sistemtico, para llegar al conocimiento sinttico.
La geografa alemana, como la francesa, se orientaron hacia la elaboracin de monografas regionales, que en la escuela germana coinciden, en
mayor medida, con monografas sobre pases. La geografa regional se conceba como coronacin de nuestra ciencia. La geografa general, los datos de la geografa general, adquieren su verdadera realidad en la geografa
regional. Es la concepcin regionalista que impera en la primera mitad del
siglo XX y sobre la que se fundamenta la geografa europea y una parte sustantiva de la americana de este perodo.

286

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

La conciencia permanente de que la Geografa se desenvuelve en terrenos fronterizos, cuando no ajenos, ha estimulado, desde el origen de la
Geografa moderna, una doble tendencia. Por un lado matizar y distinguir
esa presencia de la geografa en las parcelas fronteras -sean geologa, botnica, demografa, economa, sociologa, entre otras-. Por otro, buscar un
nicho propio. Y, en consecuencia, delimitar no slo un terreno bien acotado y deslindado respecto de los fronterizos, sino una dimensin especfica
a la disciplina, de tal modo que sta quedara liberada de su servidumbre
original, como un cctel de conocimientos ajenos.
sa es la pretensin lcida y brillante de Mackinder; sa es la direccin
que manifiestan Vidal de la Blache y sus discpulos; y es el eje de la sistematizacin de Hettner. El primero se esfuerza en separar el estudio geogrfico
del anlisis sectorial de las distintas disciplinas fsicas. Los gegrafos franceses hacen hincapi en la adscripcin de la geografa al lugar, a la localidad.
Hettner configura un cuerpo orgnico, sistemtico, que parece responder a esas preocupaciones. La propuesta tiene el significado de sacrificar los
flecos geogrficos en aras de conservar y defender un ncleo disciplinario
no controvertido. Se trataba de reducir la geografa a la geografa regional,
por cuanto se consideraba que la regin constitua un objeto especfico que
ninguna otra disciplina poda disputarle a la geografa.
La geografa regionalista del siglo XX se nutre de dos corrientes: la regional de la diferenciacin espacial y la regional del paisaje. Una y otra
comparten la valoracin de la regin geogrfica como el objeto de la geografa. Ambas participan de la misma idea de la primaca del estudio regional sobre el general y se manifiestan en contra de los presupuestos positivistas. El desarrollo posterior identificar y confundir ambas corrientes
y la geografa regional aparece como la disciplina de la diferenciacin espacial y del paisaje. Sin embargo, tienen presupuestos y enfoques distintos,
y poseen una tradicin cultural diferente.
1.2.

ORGANIZACIN DEL ESPACIO Y PAISAJE

La concepcin regionalista de base idealista neokantiana hace de la


geografa una disciplina de la diferenciacin espacial. Hettner lo denomin
organizacin del espacio. Convierte a la regin, como segmento del espacio
terrestre, en el ncleo de la investigacin geogrfica. Dio forma orgnica a
la geografa como disciplina articulando los conocimientos sectoriales, de
carcter analtico, segn la nomenclatura regionalista, con la sntesis regional, ncleo metodolgico de la geografa. Desde esta perspectiva aparece
como la formulacin dominante y hegemnica, que fue compartida por la
generalidad de la comunidad geogrfica.
Como disciplina corolgica de la superficie terrestre, la geografa, segn Hettner, considera el conjunto de los fenmenos que componen dicha
superficie. Fenmenos inorgnicos y orgnicos, incluido el hombre. La
perspectiva geogrfica proviene de sus correspondientes combinaciones locales, convertidas en los objetos de la geografa.

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

287

sta se perfila, as, como la ciencia de esta organizacin espacial. Si la


geografa es la ciencia corolgica de la superficie terrestre, tiene relacin
tanto con todos los objetos posibles de la naturaleza orgnica como de la
inorgnica, as como con los de la vida humana... pero no por ellos mismos,
sino slo en cuanto que sean partes constitutivas de los diferentes lugares de
la tierra. Para Hettner, la geografa se define como ciencia de la superficie
terrestre segn sus diferencias regionales, es decir, entendindola como un
complejo de continentes, regiones, paisajes y localidades. Es lo que l, en
la tradicin geogrfica secular, denomina una geografa corolgica.
Las geografas regionalistas incorporaron el concepto de paisaje, convertido en objeto geogrfico, hasta llegar a identificar paisaje y regin. Sin embargo, la propuesta del paisaje como objeto de la geografa tiene un desarrollo independiente, en relacin con una profunda corriente cultural de mbito
germnico. El paisaje no es un descubrimiento de los gegrafos ni un objeto
elaborado por stos. El paisaje de que habla Humboldt y al que se refiere Vidal de la Blache tiene el carcter de fisonoma fsica y no se corresponde con
el concepto que prevalece con posterioridad en la geografa (Buttimer, 1980).
El paisaje llega de la mano de artistas, escritores, filsofos e historiadores, en el marco de una filosofa que no todos los gegrafos comparten. La reticencia de A. Hettner respecto de este concepto es ilustrativa de la desconfianza en el campo geogrfico hacia el paisaje como objeto de la geografa.
El paisaje, lo que los alemanes denominan Landschaft, es un concepto
cultural, ms all de la nocin pictrica, producto de la cultura alemana,
que forma parte de la tradicin filosfica germana (Hard, 1969). El paisaje
es un destacado elemento en la interpretacin histrica del pueblo alemn,
que aparece con claridad en Hegel, como un elemento central de su Filosofa de la Historia. Su incorporacin a la geografa se inicia en Alemania, con
autores como S. Passarge (1867-1958) y O. Schlter (1872-1959).
El paisaje que se introduce en la geografa de principios de siglo es un
concepto cultural y responde a una consideracin cultural del entorno, a
una percepcin cultural del mismo. De perfil idealista, es un concepto que
se imbrica bien con las filosofas existenciales y vitalistas. Se vincula a la
percepcin individual y social. En la simbiosis sociedad y medio, el paisaje
descubre la personalidad del grupo social ( Hard, 1969).
En las relaciones Hombre-Medio, el paisaje identifica el componente
cultural. Los alemanes distinguen, por ello, entre un paisaje originario, el
Urlandschaft, o paisaje original, de carcter natural, o Naturlandschaft, y un
paisaje cultural, producto de la dialctica entre pueblo y territorio, de carcter histrico, el Kulturlandschaft. En ste trasciende la singularidad histrica del grupo humano que ocupa el espacio regional.
La geografa del paisaje se perfil como el estudio de los componentes
fisonmicos que diferencian cada unidad de la superficie terrestre, entendidos como el fruto de un proceso histrico de transformacin, protagonizado
por la comunidad regional a lo largo del tiempo. El paisaje se identifica con
el resultado de las relaciones Hombre-Medio y se manifiesta como la expresin visual y sinttica de la regin, que sintetiza la realidad geogrfica.

288

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

En el marco de una concepcin compartida de la regin geogrfica


como una unidad determinada por los factores fsicos introdujeron la dimensin histrica. Identificaron la regin no tanto por sus rasgos naturales
como por el producto visual que resulta de la interaccin naturaleza-sociedad en la profundidad histrica de la regin, es decir, por el paisaje.
El paisaje, comprendido como producto cultural, aparece como un elemento histrico, fruto de una secuencia temporal, en la que cada grupo o
comunidad se vincula al medio a travs de formas especficas de adaptacin. El foco de atencin de la Geografa del paisaje se desplaza hacia la actuacin humana sobre el pavs geogrfico, en la medida en que hace el paisaje, lo transforma.
El hombre no representa un papel de mera pasividad. Se adapta activamente. Y al adaptarse con su actividad crea otra forma de relaciones entre las condiciones fsicas y su vida social. La Geografa humana consiste
en relacionar esta actividad social con la zona de superficie ocupada por el
hombre (Deffontaines, 1960).
La regin-paisaje se vincula con el mundo de la percepcin y con la
afirmacin de la entidad regional como individualidad. Una concepcin
como disciplina comprensiva -frente a la analtica- del complejo objeto
geogrfico, que se propone comprenderlo en su complejidad y describirlo
como tal (Baulig, 1948). Los paisajes son contemplados como complejos
fisonmicos, que se proyectan como una armnica individualidad. El paisaje se identifica con la regin, y es considerado la expresin visual de sta.
Los postulados sustanciales del enfoque paisajstico se incorporaron a la geografa moderna: el paisaje pasa a ser el objeto de la geografa.
La idea de una geografa al margen de la razn cientfica, entendida
como arte y como relato, como gnero literario, se difunde y es compartida
por un amplio conjunto de gegrafos en Alemania y fuera de ella. Con sobresalientes representantes en Europa, sobre todo en la geografa francesa,
como H. Baulig (1877-1962), Max Sorre (1880-1962) y P. Gourou. P. George
y J. Beaujeu-Garnier, que pertenecen a una generacin posterior, comparten
esta concepcin de la geografa, as como el gegrafo portugus O. Ribeiro.
Una concepcin mantenida y reivindicada en las generaciones posteriores por los gegrafos que siguen considerando que la geografa es un
punto de vista (Martnez de Pisn, 1978).
Slo una disciplina artstica, segn estas corrientes, puede descubrir y
manifestar este tipo de realidad. La Geografa como un arte ms que como
una disciplina cientfica se impone en la concepcin de estos gegrafos, que
destacan como un valor de la obra geogrfica, en este caso referida a la de
Vidal de la Blache, el que consigue que se desvanezca la distincin entre
arte o ciencia, ciencia o arte. Una concepcin que aparece tambin entre los gegrafos actuales, que reivindican este modo de ver y entender la
geografa y que, reconocindose en los autores regionalistas franceses, comparten su idea de que el espritu geogrfico exige a quien se acerca a l
algo de artista (Ortega Cantero, 1987).
La ltima y superior finalidad del trabajo del gegrafo y de la Geografa quedaba enunciada, se trataba de describir esa individualidad: Ya se

LA FUNDACIN DE LA GEOGRAFA

289

sabe: la geografa conduce a la descripcin razonada, explicativa, de los paisajes (Baulig, 1948). Los gegrafos utilizaron el trmino de personalidad
para referirse a este carcter distinto de la regin, asociado a su paisaje.
1.3.

PERSONALIDAD REGIONAL Y PAISAJE

La personalidad regional, expresada en el paisaje, se contemplaba en


relacin con una percepcin del conjunto como una totalidad. Y descubra
la concepcin organicista que subyaca en la idea de regin. Sin olvidar que
si bien el centro de inters de la Geografa humana es la vida del hombre,
lo es en cuanto constituye la forma de un medio geogrfico. La Geografa
se vislumbraba, entre los gegrafos, como una ecologa del hombre, una
ecologa cultural.
De acuerdo con estos postulados, la geografa del paisaje se orient hacia los estudios regionales, pero tambin hacia un tipo de geografa cultural o humana. Es una geografa de carcter historicista, que busca descubrir la gnesis de los paisajes, como producto de un proceso de adaptacin
de los grupos sociales o comunidades a su medio, de acuerdo con sus caractersticas culturales, tnicas o sociales. No ponen en entredicho ni niegan el valor fundamental del medio geogrfico, en cuanto medio fsico.
Comparten la idea generalizada en los inicios de la geografa moderna de
que toda geografa es... geografa fsica (Sauer, 1931).
La geografa cultural, iniciada en Alemania, cultivada en Francia e incorporada a Estados Unidos, bajo el impulso de C. Ortwin Sauer (18891975), responde a los mismos presupuestos que el regionalismo geogrfico.
Influido, como los gegrafos regionalistas en general, por las filosofas del
sujeto, que sustentan la antropologa de F. Boas, y la sociologa de W. Dilthey, se orienta, en el primer tercio del siglo XX , hacia una geografa que
destaca los componentes culturales del paisaje.
Como apunta el propio Sauer, dirige su atencin a aquellos elementos de cultura material que confieren carcter al rea (Sauer, 1931). Se inscribe en la concepcin regionalista. El objetivo final y el horizonte en que
se mueve tienen que ver con la clasificacin regional y se identifica con la
corologa. Es decir, se orienta a entender la diferenciacin en reas de la superficie terrestre. Pero resalta el componente cultural a travs de la morfologa del paisaje.
De acuerdo con una concepcin historicista, concibe el paisaje como la
manifestacin de una cierta unidad cultural en un rea determinada. Unidad producida por la especfica adaptacin del grupo humano, definido por
sus tcnicas, creencias, valores, a un medio geogrfico determinado. Adaptacin cambiante con el tiempo, de tal modo que el paisaje adquiere una dimensin histrica, profunda. Constituye el resultado de una acumulacin y
combinacin de sucesivas formas de adaptacin y elaboracin cultural.
Este acento en la historia constituye un rasgo distintivo del enfoque
cultural. Reconstruir las etapas sucesivas de las condiciones de formacin
de los paisajes es un objetivo declarado y una exigencia metodolgica. Cir-

290

LOS HORIZONTES DE LA GEOGRAFA

cunstancias que hacen de esta orientacin una ecologa cultural. As lo planteaban distintos gegrafos de la primera mitad del siglo XX .
El enfoque ecolgico aparece tanto entre los gegrafos alemanes, como
en los anglosajones y franceses. Apareca, incluso, como una forma de acotar el campo geogrfico frente a las disciplinas fsicas y sociales competidoras (Barrows, 1923). Un enfoque que distingue la obra de M. Sorre, en
Francia, desde la perspectiva preferente de todos los elementos del medio
geogrfico y [de] todas las respuestas del organismo (Sorre, 1971). Enfoque que l mismo ubica en el mbito de la ecologa humana, subttulo de
su obra fundamental.
La geografa del paisaje y, en general, la geografa regionalista en la que
se inscribe, se distinguen por su inters definido por las singularidades terrestres, regionales, y su proceso histrico de formacin. Renuncian a la
pretensin de establecer generalizaciones y formular leyes geogrficas. Destacan, precisamente, su disconformidad con estos objetivos mantenidos por
los gegrafos de orientacin positivista, cuya concepcin de la geografa se
atrinchera en la relacin medio sociedad. Abordan esta relacin desde una
perspectiva causal y directa: evaluar las influencias del medio geogrfico
-fsico- sobre la sociedad y el individuo.
La divergencia de objetivos tiene que ver con una concepcin filosfica. Relegan la prctica cientfica a un segundo trmino y postulan, o
bien una ciencia distinta, o bien un conocimiento comprensivo ms relacionado con el arte que con la prctica cientfica. El regionalismo geogrfico y la geografa cultural comparten este alejamiento de los presupuestos de la ciencia.
2. La geografa regionalista: la sntesis regional

Regionalismo y paisaje confluyen en la Geografa regional que domina el desarrollo histrico de la disciplina hasta el decenio de 1940. Subsiste, varias dcadas ms tarde, con desigual importancia segn pases y
escuelas. La geo