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mile Benveniste

La nocin de ritmo en su
expresin lingstica1

Podra ser la tarea de una psicologa de los movimientos y los gestos estudiar paralelamente
los trminos que los denotan y los psiquismos que los comandan, el sentido inherente a los
trminos y las representaciones a menudo muy diferentes que estos despiertan. La nocin
de ritmo es de aquellas que interesan a una gran porcin de actividades humanas. Tal vez
incluso servira para caracterizar distintivamente los comportamientos humanos,
individuales y colectivos, en la medida que tomamos consciencia de las duraciones y las
sucesiones que los regulan, y tambin cuando, ms all del orden humano, proyectamos un
ritmo en las cosas y en los acontecimientos. Esta vasta unificacin del hombre y de la
naturaleza bajo una consideracin de tiempos, de intervalos y de vueltas semejantes, ha
tenido por condicin el empleo de la palabra misma, la generalizacin, en el vocabulario
del pensamiento occidental moderno, del trmino ritmo que, a travs del latn, nos viene del
griego.
En el griego mismo, donde designa en efecto el ritmo, de dnde se deriva la
nocin y qu significa ella propiamente? La respuesta es dada idnticamente por todos los
diccionarios: es el abstracto de , fluir, habindose extrado el sentido de esta
palabra, dice Boisacq, de los movimientos regulares de las olas. Es esto lo que se enseaba
hace ms de un siglo, en los principios de la gramtica comparada, y es lo que se repite an.
Y qu, en efecto, es ms simple y ms satisfactorio? El hombre ha tomado de la naturaleza
los principios de las cosas, el movimiento de las olas ha hecho nacer en su espritu la idea
de ritmo, y este descubrimiento primordial est inscrito en el trmino mismo.
No hay dificultad morfolgica en relacionar y , por una derivacin que
habremos de considerar en detalle. Pero el lazo semntico que se establece entre ritmo y
fluir por intermedio de movimiento regular de las olas se revela como imposible a un
primer examen. Basta con observar que y todos sus derivados nominales (, ,
1

Journal de Psychologie, 1951. [Incluido en el volumen Problmes de Linguistique Gnrale, I, Paris:


Gallimard, 1966, pp. 327-335. La traduccin castellana de este libro (Problemas de Lingstica General I,
Madrid: Siglo XXI, 1971) no incluye este texto, junto a varios otros ms que permanecen inditos en
castellano. La traduccin aqu presente es de Felipe Kong Arnguiz]

, , , etc.) indican exclusivamente la nocin de fluir, pero el mar no


fluye. Jams se dice del mar, y por otro lado jams se usa para el
movimiento de las olas. Son trminos muy distintos los que designan este movimiento:
, , , . Inversamente, lo que fluye (), es el ro, la rivera;
ahora bien, una corriente de agua no tiene ritmo. Si significa flujo, derrame, no
se ve cmo habra tomado el valor propio de la palabra ritmo. Hay contradiccin entre el
sentido de y el de , y no salimos de la dificultad al imaginar esto que es pura
invencin que ha podido describir el movimiento de las olas. Ms an: ,
en sus usos ms antiguos, no se dice del agua que fluye, y no significa tampoco ritmo.
Toda esta interpretacin reposa sobre datos inexactos.
Es preciso, para restaurar una historia que ha sido menos sencilla, y que es tambin ms
instructiva, comenzar por fundar la significacin autntica de la palabra , y describir
el empleo en sus comienzos, que se remontan hace mucho tiempo. Est ausente de los
poemas homricos. Se lo encuentra sobre todo en los autores jonios y en la poesa lrica y
trgica, despus en la prosa tica, sobre todo en los filsofos2.
Es en el vocabulario de la antigua filosofa jnica que captamos el valor especfico de
, y muy particularmente en los creadores del atomismo, Leucipo y Demcrito. Estos
filsofos han hecho de () 3, un trmino tcnico, una de las palabras claves de
su doctrina, y Aristteles, gracias a que nos ha provisto de algunas citas de Demcrito, nos
ha transmitido la significacin exacta. Segn l, las relaciones fundamentales entre los
cuerpos se establecen por sus diferencias mutuas, y estas diferencias se reducen a tres,
, , , que Aristteles interpreta as:
, ,
. Las cosas difieren por el , por la , por la ; el es el
("forma"); la ("contacto") es la ("orden"), y la ("giro") es la
, "posicin" (Metaf., 985 b4). Se destaca de este importante texto que
significa forma, lo que Aristteles confirma, seguidamente a este pasaje, con un
ejemplo que extrae de Leucipo. Ilustra estas tres nociones y las aplica respectivamente a la
forma, al orden y a la posicin de las letras del alfabeto4: A difiere de N por el
(o ), AN difiere de NA por la , e I difiere de H por la .
Retenemos de esta cita que tiene por equivalente . Entre A y N, la diferencia
es en efecto de forma o de configuracin: dos palos son idnticos, , slo el tercero
2

El Diccionario de Liddell-Scott-Jones, s.v. , proporciona la mayora de las referencias que han sido
utilizadas. Pero las diferentes acepciones de son ordenadas casi al azar, procediendo del sentido de
ritmo, y sin que se discierna el principio de la clasificacin.
3
Entre y , la diferencia es slo dialectal; es lo que predomina en jnico. Hay
bastantes otros ejemplos de la coexistencia de - y -: cf. dor. , hom. ; y
, etc.
4
Estas observaciones valen para la forma de las letras de los alfabetos arcaicos, que no podemos reproducir
aqu. Una I es en efecto una H vertical.

difiere, siendo interior en A y exterior en N. Y es justo en el sentido de forma que


Demcrito se sirve siempre de 5. Escribi un tratado
, que significa sobre la variedad de forma (de los tomos). Su doctrina enseaba
que el agua y el aire , son diferentes por la forma que toman sus tomos
constitutivos. Otra cita de Demcrito muestra que aplicaba tambin a la forma de
las instituciones: ,
no hay medio de impedir que, en la forma (de constitucin) actual, los gobernantes
cometan injusticia. Es en el mismo sentido que proceden los verbos , ,
, formar o transformar en lo fsico o en lo moral:
, , los tontos se
forman por las ganancias del azar, pero los que saben [lo que valen] estas ganancias, [se
forman] por las de la sabidura; , La enseanza
transforma al hombre; ... , es preciso que los
cambien de forma (para pasar lo anguloso a lo redondo). Demcrito emplea
tambin el adjetivo , cuyo sentido puede ahora ser rectificado: ni corriente,
que se derrama (Bailly) ni adventicio (Lidell-Scott), sino dotado de una forma:
, , no sabemos nada
autnticamente sobre nada, sino que cada uno da una forma a su creencia (= a falta de
ciencia sobre algo, cada uno se fabrica una opinin sobre todo).
No hay entonces ninguna variacin, ninguna ambigedad en la significacin que Demcrito
le asigna a , y que es siempre forma, entendiendo por ello la forma distintiva, el
ordenamiento caracterstico de las partes en un todo. Este punto establecido no cuesta nada
confirmarlo por la totalidad de los ejemplos antiguos. Consideremos la palabra
primeramente en la prosa jnica. Se la encuentra una vez en Herdoto (V, 58), al mismo
tiempo que el verbo , en un pasaje particularmente interesante porque trata de
la forma de las letras del alfabeto: (Los griegos han tomado de los fenicios las letras de
su escritura)
, a medida que el tiempo pas, al mismo tiempo que cambiaban de lengua, los
cadmios cambiaban tambin la forma () de los caracteres;
() ,
, los jonios tomaron, por medio de la enseanza, las letras de los fenicios y las
usaron despus de haberlas transformado () un poco. No es un azar si
Herdoto emplea para la forma de las letras casi en la misma poca en que
Leucipo, como hemos visto, defina esta palabra sirvindose justamente del mismo
ejemplo. Es la prueba de una tradicin ms antigua an, que aplicaba a la
configuracin de los signos de escritura. La palabra sigue en uso en los autores del Corpus
Hipocrtico, y en el mismo sentido. Uno de ellos prescribe, para el tratamiento de los
patizambos, usar un pequeo zapato de plomo de la forma de las antiguas sandalias de
5

Las citas de Demcrito que siguen pueden encontrarse fcilmente en Diels-Kranz, Vorsokratiker, II.

Quos ( )6. De provienen los compuestos


, , de la misma forma, , semejanza (Hpc., 915 h,
916 b), , de bella forma, elegante, etc.
Si nos dirigimos a los poetas lricos, es ms temprano an, en el siglo VII, que vemos
aparecer . Se lo usa, como o , para definir la forma individual y
distintiva del carcter humano. No te jactes de tus victorias en pblico, aconseja
Arquloco, y no te hundas en ti para llorar tus fracasos; algrate de los sucesos alegres y no
te irrites demasiado por los malos; , aprende a
conocer las disposiciones que tienen los hombres (II, 400, Bergk). En Anacreonte, los
son tambin las formas particulares del humor o del carcter:
(fr. 74, 2), y Teognis cuenta el
entre los rasgos distintivos del hombre:
, no elogies jams a un hombre antes de conocer
claramente sus sentimientos, sus disposiciones (), su carcter (964). Encontramos
aqu en Tecrito: , la actitud de Autono fue la misma (XXVI,
23).
En los trgicos, y los verbos derivados guardan constantemente el mismo sentido
que en todos los textos citados: , en forma triangular, en un
fragmento de Esquilo (fr. 78 N2); , una suerte despiadada ha
hecho mi forma (= condicin) presente (Prom., 243); , (Jerjes, en su
demencia,) pretenda transformar un estrecho (Pers., 747); , una
residencia dispuesta para una sola persona (Supl., 961)7. Muy instructivo es el empleo de
en Sfocles (Antig., 318): ante la defensa de quien l ordena callar porque su voz
le hace sufrir y que le pregunta: Es a tus orejas o a tu alma que mi voz hace sufrir?,
Creonte responde: ; por qu te figuras la localizacin
de mi dolor? Es exactamente el sentido de , dar una forma, y el escoliasta
vuelve con razn por , , figurar, localizar. Eurpides
habla del de un vestido, de su forma distintiva ( , Hercl. 130); de
la modalidad de un asesinato ( , El., 772); de la marca
distintiva del duelo ( , Supl., 94); usa , de una manera
conveniente, para el arreglo de un lecho (Cicl., 563) y para una pasin
desproporcionada (Hip., 529).
Este sentido de persiste en la prosa tica del siglo V. Jenofonte (Mem., II, 10, 10)
hace de , de la proporcin, la cualidad de una bella coraza, que califica de
, de bella forma. En Platn, se recoge, entre otros, el , la disposicin
proporcionada, entre la opulencia y la miseria (Leyes, 728 e), y en expresiones como
6
7

De art., IV, 226, Littr.


Otro ejemplo de en Esquilo, Cof., 797, en contexto muy alterado, es inutilizable.

, formar un joven favorito (Fedro, 253 b), ,


reproducir la forma, al hablar de las imgenes que devuelven los espejos (Timeo, 46 a);
este mismo verbo significa en lo moral reformar (el carcter) en
Jenofonte (Econ., XI, 2, 3). Y Aristteles mismo forja , no reducido a una
forma, desorganizado (Metaf., 1014b 27).
Hay que limitar aqu esta lista casi exhaustiva de ejemplos. Las citas bastan ampliamente
para establecer: 1. que no significa jams ritmo desde su origen hasta el perodo
tico; 2. que no se aplica jams al movimiento regular de las olas; 3. que el sentido
constante es forma distintiva, figura proporcionada; disposicin, en condiciones de
empleo por otra parte muy variadas. Ya sean las derivadas o las compuestas, nominales o
verbales de , no se refieren nunca ms que a la nocin de forma. Tal ha sido la
significacin exclusiva de en todos los gneros de escritos hasta la poca donde
hemos detenido nuestras citas.
Este sentido establecido se puede y se debe precisar. Para forma, hay en griego otras
expresiones: , , , etc., de las que debe de alguna manera
distinguirse, mejor que lo que nuestra traduccin puede indicar. La estructura misma de la
palabra debe ser interrogada. Podemos en el presente regresar tilmente a la
etimologa. El primer sentido, tal como ha sido desarrollado, nos parece alejarse
definitivamente de , fluir, desde donde se lo explica. Y sin embargo no
abandonaremos a la ligera una comparacin que es morfolgicamente satisfactoria; la
relacin de con no se presta por s misma a ninguna objecin. No es esta
derivacin misma la que hemos criticado, sino el sentido inexacto de que ha sido de
all deducido. Al presente podemos, sobre la base del sentido rectificado, retomar el
anlisis. La formacin en -()8 merece atencin por el sentido especial que le confiere a
las palabras abstractas. Indica, no el cumplimiento de la nocin, sino la modalidad
particular de su cumplimiento, tal como se presenta a los ojos. Por ejemplo, es el
hecho de danzar, la danza particular vista en su desarrollo; es el hecho de
consultar un orculo, la respuesta particular obtenida del dios; es el hecho de
poner, la disposicin particular; es el hecho de estar, la manera de
estar, de all: equilibrio de una balanza, o: estacin ocasional, etc. Esta funcin del sufijo ya
subraya la originalidad de . Pero es sobre todo el sentido del radical lo que hay que
considerar. Cuando los autores griegos cambian por , cuando nosotros
mismos lo traducimos por forma, no es en ambos casos ms que una aproximacin. Entre
y , hay una diferencia: por relacin a , yo (me) tengo (cf. la
relacin latina habitus: habeo), se define como una forma fija, realizada, puesta de algn
modo como un objeto. Al contrario , a partir de los contextos donde aparece,
designa la forma en el instante en que se asume por aquello que es moviente, mvil, fluido,
la forma de lo que no tiene consistencia orgnica: conviene al patrn de un elemento fluido,
8

Para un anlisis de las formaciones en -, cf. Holt, Glotta, XXVII, p. 182 ss; pero no habla de .

a una letra arbitrariamente modelada, a un peplo que se ajusta a su gusto, a la disposicin


particular del carcter o del humor. Es la forma improvisada, momentnea, modificable.
Ahora bien, es el predicado esencial de la naturaleza y de las cosas en la filosofa
jnica desde Herclito, y Demcrito pensaba que, al ser todo producido por los tomos,
slo su ordenamiento diferente produce la diferencia de las formas y los objetos. Se puede
entonces comprender que , significando literalmente manera particular de fluir,
haya sido el trmino ms propio para describir disposiciones o configuraciones sin
fijeza ni necesidad natural y resultando de un arreglo siempre sujeto a cambio. La eleccin
de un derivado de para expresar esta modalidad especfica de la forma de las cosas
es caracterstica de la filosofa que la inspira; es una representacin del universo donde las
configuraciones particulares de lo moviente se definen como flujos. Hay un lazo
profundo entre el sentido propio del trmino y la doctrina en la que devela una de
las nociones ms originales.

Cmo entonces, en esta semntica coherente y constante de la forma, se inserta la


nocin de ritmo? Dnde est su vnculo con el concepto propio de ? El problema
es captar las condiciones que han hecho de la palabra apta para expresar lo que
entendemos por ritmo. Estas condiciones estn ya parcialmente implicadas por la
definicin puesta anteriormente. El sentido moderno de ritmo, que existe tambin en el
mismo griego, resulta a priori de una especializacin secundaria, la de forma que slo fue
tratada hasta la mitad del siglo V. Este desarrollo ha tenido en realidad una creacin, a la
cual podemos asignar sino una fecha, al menos una circunstancia. Es Platn quien precis
la nocin de ritmo, al delimitar en una acepcin nueva el valor tradicional de .
Hemos de citar los principales textos donde se fija la nocin. En el Filebo (17 d), Scrates
insiste en la importancia de los intervalos (), de los cuales es necesario conocer
los caracteres, las distinciones y las combinaciones si se quiere estudiar seriamente la
msica. Nuestros antecesores, dice, nos han enseado a denominar a estas combinaciones
armonas ();
, .
Nos han enseado ellos tambin que se produce de otras cualidades anlogas, inherentes
esta vez a los movimientos del cuerpo, las cuales se someten a los nmeros y que hay que
llamar ritmos y medidas ( ). En El Banquete (187 b):
, ...
, , , . La armona es
una consonancia, la consonancia un acuerdo... Es de la misma manera que el ritmo resulta
de lo rpido y lo lento, en un principio opuestos, despus acordados. Finalmente, en las
Leyes (665a), ensea que los jvenes son bulliciosos y turbulentos, pero que un cierto orden
(), privilegio exclusivamente humano, aparece en sus movimientos:
, ,

, .
Este orden en el movimiento ha recibido precisamente el nombre de ritmo, mientras que
se llama armona al orden de la voz donde lo agudo y lo grave se funden, y la unin de los
dos se llama arte coral.
Se ve cmo esta definicin procede del sentido tradicional, como tambin lo modifica.
Platn emplea an en el sentido de forma distintiva, disposicin, proporcin.
Innova al aplicarlo a la forma del movimiento que el cuerpo humano realiza en la danza, y a
la disposicin de las figuras en las cuales este movimiento se resuelve. La circunstancia
decisiva est all, en la nocin de un corporal asociado a un y sometido a la
ley de los nmeros: esta forma es en adelante determinada por una medida y sujeta a
un orden. He ah el sentido nuevo de : la disposicin (sentido propio de la
palabra) est constituida en Platn por una secuencia ordenada de movimientos lentos y
rpidos, lo mismo que la armona resulta de la alternancia de lo agudo y lo grave. Y es el
orden en el movimiento, el proceso entero del arreglo armnico de las actitudes corporales
combinado con un metro, lo que se llama desde ahora . Se podr entonces hablar del
ritmo de una danza, de una caminata, de un canto, de una diccin, de un trabajo, de todo
lo que supone una actividad continua descompuesta por el metro en tiempos alternados. La
nocin de ritmo est fijada. A partir de , configuracin espacial definida por el
arreglo y la proporcin distintivos de los elementos, se llega al ritmo, configuracin de
los movimientos ordenados en la duracin: , todo
ritmo se mide por un movimiento definido (Aristteles, Probl., 882 b 2).
La historia aqu esbozada ayudar a apreciar la complejidad de las condiciones lingsticas
de donde se desarrolla la nocin de ritmo. Se est bien lejos de las representaciones
simplistas que una etimologa superficial sugera, y no es contemplando el juego de las olas
sobre la orilla que la Helena primitiva ha descubierto el ritmo; somos nosotros, al
contrario, quienes metaforizamos al da de hoy cuando hablamos del ritmo de las olas. Ha
hecho falta una larga reflexin sobre la estructura de las cosas, y despus una teora de la
medida aplicada a las figuras de la danza y a las inflexiones del canto para reconocer y
denominar el principio del movimiento cadenciado. Nada ha sido menos natural que esta
elaboracin lenta, por el esfuerzo de los pensadores, de una nocin que nos parece tan
necesariamente inherente a las formas articuladas de movimiento que nos cuesta trabajo
creer que no se ha tomado consciencia de ella desde su origen.