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Ya se ha visto que la obesidad es en la actualidad un grave problema de salud

en muchas partes del mundo. Lo que resulta ms preocupante es el ritmo al


cual el problema crece. En Estados Unidos, por ejemplo, la incidencia de la
obesidad ha crecido en ms del do ble a lo largo de los ltimos 100 aos
(vase Kuczmarski, 1992). Este ritmo de incremento tan rpido indica que los
factores ambientales desempean unpapel fundamental en la obesidad. Sin
embargo, tam bin contribuyen los factores genticos. Por ejemplo, se ha
estimado, a partir de una muestra de gemelos estadounidenses, que los
factores ambientales y gen ticos contribuyen en igual medida a las diferencias
en la grasa corporal de esta poblacin [vase Price & Gottsman. 1991). La
teora del punto de ajuste no ayuda a comprender la actual epidemia de
obesidad. Segn la teora del punto de ajuste, un aumento per manente de
peso nunca debera ocurrir en adultos sanos. Empecemos el anlisis de la
obesidad con el anli sis de las presiones que probablemente han conducido a
la evolucin de los sistemas de ingesta y regulacin del peso. A lo largo de la
evolucin, los suministros irregulares de comida fueron una de las principales
amenazas de la supervivencia. Como consecuencia de ello, los individuos ms
aptos eran aquellos que prefe ran comidas ricas en caloras, que coman hasta
la saciedad cuando la comida estaba disponible, que almacenaban la mayor
cantidad posible de caloras en exceso en forma de grasa corporal y que
empleaban sus reservas calricas lo ms eficazmente posible. Los individuos
que carecan de estas caractersticas proba blemente no podran sobrevivir
ante una escasez de alimentos, y de este modo las caractersticas ms id
neas pasaron de una generacin a otra. El desarrollo de numerosos
comportamientos cul turales y de creencias que estimulan la ingesta, han sido
favorecidos por la evolucin. Por ejemplo, en mi cultura, la creencia comn es
que se debe comer tres veces al da a horas concretas, se tenga hambre o no;
que la comida debe ser el centro de la mayora de las reuniones sociales; que
el sabor agradable de la comi da debe aumentar desde principio al final y que
la sal, los dulces (por ejemplo, azcar) y las grasas (por ejemplo, mantequilla)
deben aadirse a los alimentos para mejorar su sabor y aumentar su consumo.
Cada persona posee un sistema para la ingesta y la regulacin del peso que ha
desarrollado para hacer frente con eficacia a perodos de escasez de comida, y
muchos de nosotros vivimos en sociedades donde los hbitos alimenticios
evolucionaron en el mismo senti do. Sin embargo, actualmente vivimos en un
ambiente que difiere del medio natural en lo que se refiere a disponibilidad
de alimentos. Vivimos en ambientes donde los alimentos con un valor de
incentivo positivo elevado estn siempre disponibles. La consecuencia de todo
ello es un nivel asombrosamente elevado de consumo. Por qu algunas
personas se vuelven obesas mien tras que otras, que viven bajo las mismas
condiciones promotoras de la obesidad, 110 lo hacen? Superficial
mente, la respuesta es obvia: las personas obesas son aquellas cuyo consumo
de energa excede el gasto energtico. Esta respuesta aclara pocas cosas, pero
sir ve para sealar que hay dos tipos de diferencias indi viduales que
desempean un papel importante en la obesidad: el consumo y el gasto
energtico. Conside remos un ejemplo de cada tipo. En primer lugar, el aspecto

del consumo. Rodin (1985) observ que los sujetos obesos presentan una
respuesta de insulina de fase ceflica mayor ante la vista, el sonido y el olor de
un filete en la sartn que aquellos sujetos que nunca han sido obesos. Las
respuestas elevadas de insulina de fase ceflica se asocian con grandes
descensos en el nivel de glucosa sangunea y con niveles elevados de consumo
de alimentos. Desde el punto de vista del gasto energtico, las personas se
diferencian unas de otras en el grado de disipacin del exceso de energa por
medio de la termogenesis inducida por la dicta. En un estudio clsico. Rose y
Williams (1961) establecie ron el consumo de alimentos de distintos individuos
en funcin del sexo, peso, edad, estatura y actividad. Vie ron que no era raro
que uno de los componentes de una pareja consumiera el doble de caloras que
el otro, sin ganar por ello ms peso. En la Figura 10.24 se describe la evolucin
de un rgimen de adelgazamiento tpico. La mayora de los programas de
adelgazamiento no tienen xito debido a que, como predice el modelo de
punto de equilibrio, la mayor parte del peso perdido se vuelve a recuperar una
vez finalizado el rgimen. La clave para una prdida de peso permanente es un
cambio permanente en los hbi tos de vida. Las personas con problemas para
controlar el peso pueden consolarse al comprender que la tenden cia a comer
grandes cantidades de alimentos, a acumu lar grasa corporal y a emplear la
energa de manera efi caz, seran tendencias muy adaptativas en un ambiente
natural. Es nuestro ambiente actual el que es patolgi co, no las personas
con problemas de peso. Muchas personas creen que el ejercicio es el mto do
ms eficaz para perder peso. Sin embargo, diversos estudios han demostrado
que el ejercicio contribuyemuy poco a la prdida de peso (por ejemplo,
Sweeney et al., 1993). Una de las razones es que la actividad fsica es
responsable nicamente de una pequea pro porcin del gasto energtico. En
torno al 80 por ciento de la energa se emplea en mantener los procesos fisio
lgicos del organismo y en digerir la comida (Calles- Escandon & Horton, 1992).
Otra razn es que tras el ejercicio, muchas personas consumen bebidas y comi
das que contienen ms caloras que las que han perdi do durante el ejercicio.
Los casos graves de obesidad se tratan en ocasio nes cosiendo la mandbula
para limitar el consumo de alimentos a una ingesta de lquidos, por medio del
cierre de una parte del estmago mediante grapas para reducir el volumen de
alimentos ingeridos, o mediante el seccionamiento de una parte del duodeno
para reducir la absorcin de nutrientes desde el apa rato gastrointestinal. El
principal problema de la inmovilizacin de la mandbula es que algunos
pacientes no pierden peso con una dieta a base de lquidos, y que los que s lo
hacen suelen recuperarlo en cuanto se retiran los hilos. Los problemas de los
otros dos mtodos incluyen diarreas, flatulencia, ca rencias minerales y de
vitaminas y nimiedad (del la tn nimius, excesivo), una desagradable
sensacin de excesiva plenitud.
ANOREXI NERVIOSA
A diferencia de la obesidad, la anorexia nerviosa es una alteracin por
infraeonsumo de alimentos. Las personas anorxtcas comen tan poco que
sufren prdi das de peso peligrosas para la salud y, a pesar de su aspecto
claramente demacrado, a menudo se ven gor das. En torno al 50 por ciento de

ios anorxicos ceden peridicamente a impulsos de consumo de alimentos, que


suelen ir seguidos de purgas mediante dosis eleva das de laxantes o de
vmitos autonducidos. Los indi viduos que sufren ciclos de abstinencia,
consumo de alimentos y purgas, sin perder peso excesivamente, sufren la
llamada bulimia nerviosa. La incidencia de anorexia nerviosa entre la pobla
cin estudiantil norteamericana es del 2,5 por ciento aproximadamente, y en
su mayora afecta a mujeres. La incidencia relativamente elevada de anorexia
ner viosa entre las mujeres jvenes sugiere que la obsesin de la sociedad
actual por la delgadez podra ser la res ponsable en muchos casos. En efecto,
muchos de estos casos comienzan por una dieta estricta. Esta teora est
apoyada por el hecho de que las tasas de anorexia ner viosa son ms elevadas
entre los grupos en los que se aboga fuertemente por la delgadez. Por ejemplo,
en un estudio hecho sobre bailarines de ballet, la incidencia era en tomo al 10
por ciento (Szmukler et ai.. 1985). Desafortunadamente, a pesar de diversas
informacio nes publicadas en la prensa, no existen en la actualidad
tratamientos eficazmente probados para este trastorno. En uno de estos
estudios, slo el 29 por ciento de los anorxicos tratados mostraron signos
significativos de recuperacin 20 aos ms tarde. Aproximadamente, el 15 por
ciento muere por suicidio o por inanicin (Rat- nasuriya et al.. 1991). Los
anorxicos son ambivalentes en cuanto a la comida. Por un lado, muestran una
respuesta de insu lina de fase ceflica ms elevada de lo normal (Bro- berg &
Bcrnstein. 1989), y a menudo se preocupan en discutir, comprar y preparar la
comida. Por otro lado, rara ve/, sienten hambre, a menudo tienen miedo de
ganar peso, les repugnan los sabores grasos y se sien ten enfermos tras la
comida. En una sociedad en la que la obesidad es la princi pal alteracin de la
ingesta, los anorxicos estn fuera de sitio. Las personas que luchan por comer
menos tie nen dificultades para sentir empatia hacia las personas
que se niegan a comer. Aun as, cuando se mira la ano rexia a la cara, es difcil
no sentirse conmovido:
Ella empez por explicarme cunto haba disfrutado del curso y cmo senta
abandonar la universidad. Era culta y con personalidad y sus notas eran
inmejorables. Su problema era la anorexia; pesaba tan slo 37 kilos y estaba a
punto de ser hospitalizada. Pero no quieres comer?, le pregunt inocente
mente. No ves que tus planes de ir a la facultad de Medicina se esfumarn si
no comes? Claro que quiero comer. Se que estoy tremenda mente delgada;
mis amigos me lo dicen. Creme, s que estoy arruinando mi vida. Intento
comer, pero no puedo obligarme a ello. De una forma extraa, estoy encantada
con mi delgadez. Estaba molesta, y yo estaba avergonzado por mi fal ta de
sensibilidad. Es una pena que abandones el curso antes de Negar al captulo
sobre la comida, dije, inten tando alcanzar un terreno ms seguro. No. si ya
lo he ledo, respondi, lis el primer ca ptulo que le. Tuvo un buen efecto
sobre m. Empec a ver las cosas con ms sentido comn. La parle sobre los
incentivos positivos y el aprendizaje es muy buena. Creo que mi problema
empez cuando la comida dej de tener un valor de incentivo positivo para m,
en mi men te. De alguna manera asociaba la comida con la gordura y con
todos los problemas que tena con mi novio. Esto hizo que fuera fcil hacer

rgimen, pero de vez en cuan do tena tanta hambre que perda el control y
coma Todo lo que no deba. Coma tanto que me senta enferma. As es que
introduca mis dedos en la garganta y me provo caba vmitos. Esto me haca
sentir un poco mejor, y me impeda ganar peso, pero creo que ensen a mi
cuerpo a asociar mis alimentos favoritos con la enfermedad. Aho ra, la comida
tiene menos valor de incentivo para m. Qu piensas de mi teora? Su
perspicacia me impresion. Me hizo lamentar an ms que fuera a dejar sus
estudios. Tras una larga conversacin, se levant para mar charse y camin
hacia la puerta de mi despacho. Le dese suerte y le hice prometer que
volvera a visitarme. Nunca la volv a ver. La imagen de su cuerpo demacra do
al marcharse por el pasillo sigue conmigo.
Esta estudiante tuvo un punto de vista errneo de la anorexia nerviosa. La
cuestin principal no es qu hace que los anorxicos dejen de comer; las
razones sociales
se comprenden bastante bien. La cuestin principal es qu hace que un
hambre sobrecogedora no evite el abandono una vez que empieza la inanicin.
Las perso nas hambrientas no suelen pensar en otra cosa que no sea la
comida, y se sienten empujadas a comer y a dis frutar incluso de los alimentos
menos sabrosos (Keys el ai, 1950). Paradjicamente, las personas hambrientas
a menudo enferman debido a la comida, y algunos prisio neros de guerra han
muerto como consecuencia de la comida que les ofrecieron sus liberadores.