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YACIMIENTOS MINERALES

ESTUDIANTE:
RAFAEL ANDRES CARRILLO PARRA

CODIGO: 2143708

PROFESOR:
JAVIER PEA

CONTENIDO

INDICE
1.- Concepto y origen de los yacimientos minerales
2.- Mtodos de estudio de los yacimientos minerales
3.- Clasificacin de los yacimientos minerales
4.- La erosin y el transporte
5.- Productos de la meteorizacin
6.- Rocas y yacimientos sedimentarios detrticos
7.- Rocas y yacimientos sedimentarios carbonatados
8.- Rocas y yacimientos de precipitacin qumica
9.- Recursos energticos de origen orgnico
10.- Rocas y yacimientos ortomagmticos
11.- Rocas y yacimientos ligados a volcanismo
12.- Procesos tardimagmticos y yacimientos asociados
13.- Metamorfismo y yacimientos minerales
14.- La exploracin minera
15.- La explotacin minera

INTRODUCCION

YACIMIENTOS DE MINERALES

1. CONCEPTO Y ORIGEN DE LOS YACIMIENTOS MINERALES


Los procesos que llevan a la diferenciacin de un magma, o a la formacin de una
roca sedimentaria o metamrfica implican en ocasiones transformaciones
profundas qumico-mineralgicas. Es durante el curso de esos procesos que
algunos elementos o minerales pueden concentrarse selectivamente, muy por
encima de sus valores "normales" para un tipo determinado de roca, dando origen
concentraciones "anmalas" que de aqu en adelante denominaremos
"yacimientos minerales".
El carcter "anmalo" de estas concentraciones hace que los yacimientos
constituyan singularidades en la corteza terrestre.
Es muy importante considerar el aspecto geoqumico del concepto: todos los
elementos qumicos estn distribuidos en la corteza de forma muy amplia, aunque
en general su concentracin en las rocas es demasiado baja como para permitir
que su extraccin de las rocas resulte rentable. Como hemos explicado, su
concentracin para dar lugar a un yacimiento mineral se produce como
consecuencia de algn proceso geolgico (gneo, sedimentario o metamrfico)
que provoca la concentracin del elemento. Por ejemplo, el oro que se encuentra
concentrado en los yacimientos sedimentarios de tipo placer puede proceder del
oro diseminado en reas de gran extensin regional. En esas reas el oro estar
presente en las rocas, pero en concentraciones demasiado bajas como para poder
ser extrado con una rentabilidad econmica. Sin embargo, el proceso
sedimentario produce su concentracin en los aluviones o en playas, posibilitando
en algunos casos su extraccin econmica.
En definitiva, para que un elemento sea explotable en un yacimiento mineral, su
concentracin debe ser muy superior a su concentracin media (clark) en la
corteza terrestre.
El otro factor importante a considerar es el econmico: esas concentraciones
podrn ser o no de inters econmico, lo que delimita el concepto de Yacimiento
explotable o no explotable, en funcin de factores muy variados, entre los que a
primera vista destacan algunos como el valor econmico del mineral o minerales
extrados, su concentracin o ley, el volumen de las reservas, la mayor o menos
proximidad de puntos de consumo, la evolucin previsible del mercado, etc.,

factores algunos fcilmente identificables, mientras que otros son casi imposibles
de conocer de antemano.
Esta conjuncin de factores geolgicos y econmicos hace que el estudio de los
yacimientos minerales sea una cuestin compleja y problemtica, en la que hay
que conjugar la labor de especialistas de distintos campos, ya que incluye desde
las cuestiones que afectan a la prospeccin o bsqueda de estas concentraciones,
su evaluacin, el diseo y seguimiento de su explotacin minera, el estudio de la
viabilidad econmica de la explotacin, el anlisis del mercado previsible para
nuestro producto, hasta factores polticos (estabilidad econmica y social de un
pas) o cuestiones medioambientales, como la recuperacin de los espacios
afectados por esta actividad.
El trmino de yacimiento mineral se he venido utilizando tradicionalmente para
referirnos nicamente a los yacimientos de minerales metlicos, que se emplean
para obtener una mena, de la que se extrae un metal. Es el caso, por ejemplo, del
cinabrio, que se explota para la extraccin del mercurio. No obstante, el auge de
las explotaciones de minerales y rocas industriales, y la similitud de los procesos
que dan origen a los yacimientos metlicos y de rocas y minerales industriales
hacen que esta precisin no tenga ya sentido. De esta forma, en este temario se
va a abordar de forma integral el estudio de ambos.

Conceptos bsicos

Cuando hablamos de Yacimientos Minerales, hay una serie de conceptos que


tienen una gran importancia, ya sea en los aspectos geolgicos-geoqumicos, o en
los econmicos. Los ms importantes son los siguientes:
-Mena: Es el mineral cuya explotacin presenta inters. En general, es un trmino
que se refiere a minerales metlicos y que designa al mineral del que se extrae el
elemento qumico de inters (Cu de la calcopirita, Hg del cinabrio, Sn de la
casiterita, entre muchos ejemplos posibles). En este caso de los minerales
metlicos, se requiere un tratamiento de la mena, que en general comprende dos
etapas: el tratamiento mineralrgico y el metalrgico (ver ms abajo).
-Ganga: Comprende a los minerales que acompaan a la mena, pero que no
presentan inters minero en el momento de la explotacin. Ejemplos frecuentes en
minera metlica son el cuarzo y la calcita. Conviene resaltar que minerales
considerados como ganga en determinados momentos se han transformado en
menas al conocerse alguna aplicacin nueva para los mismos.

-Reservas: Cantidad (masa o volumen) de mineral susceptible de ser explotado.


Depende de un gran nmero de factores: ley media, ley de corte (ver ms abajo),
y de las condiciones tcnicas, medioambientales y de mercado existentes en el
momento de llevar a cabo la explotacin. Se complementa con el concepto de
Recurso, que es la cantidad total de mineral existente en la zona, incluyendo el
que no podr ser explotado por su baja concentracin o ley. Ver ms detalles
pulsando aqu.
-Ley media: Es la concentracin que presenta el elemento qumico de inters
minero en el yacimiento. Se expresa como tantos por ciento, o como gramos por
tonelada (g/t) (equivale a partes por milln, ppm) u onzas por tonelada (oz/t).
-Ley de corte o cut-off: Es la concentracin mnima que debe tener un elemento en
un yacimiento para ser explotable, es decir, la concentracin que hace posible
pagar los costes de su extraccin, tratamiento y comercializacin. Es un factor que
depende a su vez de otros factores, que pueden no tener nada que ver con la
naturaleza del yacimiento, como por ejemplo pueden ser su proximidad o lejana a
vas de transporte, avances tecnolgicos en la extraccin, etc.
-Factor de concentracin: Es el grado de enriquecimiento que tiene que presentar
un elemento con respecto a su concentracin normal para que resulte explotable,
es decir:

Fc = Ley de corte
----------------Clark
As, por ejemplo, el oro se encuentra en las rocas de la corteza en una proporcin
media o clark de 0.004 ppm, mientras que en los yacimientos de la cuenca de
Witwatersrand (RSA) su ley de corte es de 7 g/t (1.750 veces mayor). La figura
muestra los factores de concentracin de una serie de elementos, y se aprecia
como para elementos escasos este valor es mucho ms alto que para los
elementos ms comunes, ms abundantes en el conjunto de la corteza.
-Todo uno: Mezcla de ganga y mena que extrae de la mina o cantera, con un
contenido o ley determinado, que hay que saber previamente (investigacin de
pre-explotacin) y confirmar tras la explotacin.
-Todo uno marginal: Aquel producto de la explotacin que tiene contenidos
ligeramente por debajo de la ley de corte, y que no se suele acumular

conjuntamente con el estril, o bien para procesar mediante tratamientos de bajo


coste, o en previsin de que los precios del producto suban y puedan
aprovecharse como reservas.
-Estril: Corresponde a las rocas que no contienen mineral o lo contienen en
cantidades muy por debajo de la ley de corte. No suele corresponder con la
ganga, que como se indica antes, son los minerales acompaantes de la mena.
-Subproductos (o by-products): Suelen ser minerales de inters econmico, pero
que no son el objeto principal de la explotacin, si bien aumentan el valor
econmico de la produccin: por ejemplo, el Cd o el Hg contenido en yacimientos
de sulfuros con altos contenidos en esfalerita, o el manganeso contenido en los
prfidos cuprferos.
-Explotacin minera: Es el proceso o conjunto de procesos por el cual o cuales
extraemos un material natural terrestre del que podemos obtener un beneficio
econmico: puede ser desde agua, hasta diamantes, por ejemplo. Se lleva a cabo
mediante pozos (caso del agua o del petrleo, entre otros), en minas,
subterrneas o a cielo abierto, o en canteras.
-Metalurgia extractiva: Es el proceso o conjunto de procesos, propios de la minera
metlica, que permiten obtener el elemento de inters a partir del todo-uno de
mina o cantera. Implica o puede implicar una serie de procesos:
-Lavado o concentracin. Proceso o conjunto de procesos por el cual o cuales se
separan la mena y la ganga. Pueden ser de carcter fsico: por ejemplo,
separacin de la magnetita por medio de electroimanes; o de carcter fsicoqumico: por ejemplo, flotacin de los sulfuros.
- Metalurgia: Proceso o conjunto de procesos por el cual se extrae el metal
correspondiente de un mineral metlico. Puede ser por tostacin (caso de los
sulfuros: HgS + calor + O2 -> Hg + SO2) denominndose entonces pirometalurgia,
o por va hmeda (CuCO3 + H2SO4 -> CuSO4(soluble); a su vez el CuSO4 se
descompone electrolticamente: CuSO4 + en.el. -> Cu + SOx); este tipo se
denomina hidrometalurgia; otra posibilidad es confiar este proceso a la accin de
bacterias, y se denomina entonces biometalurgia.
-Otros procesos post-mineros: El producto minero, tal como sale de cantera o de
la planta de mineralurgia, si no es de carcter metlico, a menudo necesita otros
tratamientos antes de ser aprovechable: por ejemplo el petrleo necesita el refino;
las rocas industriales necesitan corte y tratamientos superficiales de la superficie
de corte; expansin trmica de perlita o vermiculita para obtener ridos ligeros,

calcinacin de la caliza para obtener cal (CaCO3 + calor -> CaO + CO2), entre
muchos otros.

Origen de los Yacimientos Minerales


El origen de los yacimientos minerales puede ser tan variado como lo son los
procesos geolgicos, y prcticamente cualquier proceso geolgico puede dar
origen a yacimientos minerales.
En un estudio ms restrictivo, hay que considerar dos grandes grupos de
yacimientos:
-Los de minerales, ya sean metlicos o industriales, que suelen tener su origen en
fenmenos locales que afectan a una roca o conjunto de stas.
-Los de rocas industriales, que corresponden a reas concretas de esa roca que
presentan caractersticas locales que favorecen su explotacin minera.
A grandes rasgos, los procesos geolgicos que dan origen a yacimientos
minerales seran los siguientes:
Procesos gneos:
- Plutonismo: produce rocas industriales (los granitos en sentido amplio), y
minerales metlicos e industriales (los denominado yacimientos ortomagmticos,
producto de la acumulacin de minerales en cmaras magmticas).
-Volcanismo: produce rocas industriales (algunas variedades "granticas", ridos,
puzolanas), y minerales metlicos (a menudo, en conjuncin con procesos
sedimentarios: yacimientos de tipo "sedex" o volcano-sedimentarios).
-Procesos pegmatticos: pueden producir yacimientos de minerales metlicos
(p.e., casiterita) e industriales: micas, cuarzo...
-Procesos neumatolticos e hidrotermales: suelen dar origen a yacimientos de
minerales metlicos muy variados, y de algunos minerales de inters industrial.

Procesos exgenos o superficiales:

La erosin es el proceso por el cual las rocas de la superficie de la Tierra, en


contacto con la atmsfera y la hidrosfera, se rompen en fragmentos y sufren
transformaciones fsicas y qumicas, que dan origen a fragmentos o clastos, y a
sales, fundamentalmente. Las trasformaciones que implica la erosin pueden dar
lugar a yacimientos, que reciben el nombre de yacimientos residuales.
El transporte de los clastos por las aguas y el viento, y de las sales por el agua,
modifica la composicin qumica tanto del rea que sufre la erosin como del rea
a la que van a parar estos productos. Adems, durante el propio transporte se
producen procesos de cambio fsicos y qumicos, nuevas erosiones, depsito de
parte de la carga transportada, etc.
La sedimentacin detrtica da origen a rocas como las areniscas, y a minerales
que podemos encontrar concentrados en stas, en los yacimientos denominados
de tipo placer: oro, casiterita, gemas...
La sedimentacin qumica da origen a rocas de inters industrial, como las calizas,
y a minerales industriales, como el yeso o las sales, fundamentalmente.
La sedimentacin orgnica origina las rocas y minerales energticos: carbn e
hidrocarburos slidos (bitmenes, asfaltos), lquidos (petrleo) y gaseosos (gas
natural). Tambin origina otras rocas y minerales de inters industrial, como las
fosforitas, o las diatomitas, entre otras.
Como ya se ha mencionado, la sedimentacin asociada a los fenmenos
volcnicos produce yacimientos de minerales metlicos de gran importancia.

Procesos metamrficos:

El metamorfismo da origen a rocas industriales importantes, como los mrmoles, o


las serpentinitas, as como a minerales con aplicacin industrial, como el granate.
No suele dar origen a yacimientos metlicos, aunque en algunos casos produce
en stos transformaciones muy importantes. As pues, y a modo de conclusin, en
cada caso han de darse unas determinadas condiciones que permitan que se
origine el yacimiento, como algo diferenciado del conjunto rocoso, en el que uno o

varios procesos geolgicos han actuado de forma diferencial con respecto al resto
del rea, lo que ha permitido que se produzcan esas condiciones especiales que
suponen la gnesis del yacimiento.

2. METODOS DE ESTUDIO DE LOS YACIMIENTOS MINERALES

Los yacimientos minerales presentan, como ya hemos visto en el tema anterior,


dos aspectos complementarios de gran relevancia: los geolgicos y los
econmicos. Cada uno de estos aspectos merece ser estudiado de forma
autnoma, aunque coordinada, ya que se condicionan mutuamente.
Estudios de tipo geolgico

La geologa de los yacimientos minerales es fundamental para:


1. Conocer con el mayor detalle caractersticas del yacimiento que
condicionan su explotacin minera
2. Determinar sus lmites geogrficos
3. Buscar yacimientos similares en reas prximas o no
Estos estudios comprenden una serie de aspectos diferenciados, pero
complementarios, que nos deben llevar a conocer aquellos aspectos que en cada
caso sean relevantes: en unos casos ser la naturaleza de las rocas asociadas, en
otros, la tectnica que los afecta, etc. Estos aspectos seran los siguientes:
-Mineralgicos y petrolgicos: La mineraloga y la petrografa detallada de los
minerales y rocas que componen un yacimiento constituyen una informacin
bsica a conocer sobre el mismo. Para ello disponemos de una amplia variedad
de tcnicas:
-Microscopa petrogrfica (luz transmitida): Nos permite identificar los minerales no
metlicos y las relaciones que es establecen entre ellos y los metlicos que
puedan existir en las muestras estudiadas.
-Microscopa metalogrfica (luz reflejada): Sirve para identificar los minerales
metlicos y sus relaciones mutuas.

-Difraccin de Rayos X: Nos permite identificar con mayor precisin la naturaleza


de los componentes minerales del yacimiento, sobre todo de los que por su
pequeo tamao de grano no sean fcilmente identificable con las tcnicas
anteriores.
Microscopa electrnica/Microsonda electrnica: son tcnicas especficas para el
estudio a gran detalle de los minerales que componen el yacimiento, bien en el
aspecto de relaciones entre ellos (Microscopa) o bien en el de las variaciones
menores de la composicin de los minerales o de caracterizacin detallada de las
fases minoritarias, que en determinados casos pueden ser las de mayor valor
econmico (caso de oro o de los elementos del grupo del platino).
La geoqumica del yacimiento, es decir, conocer con el mayor detalle la
distribucin de los contenidos en los elementos qumicos relacionados de forma
directa o indirecta con la mineralizacin, o afectados por los procesos que han
formado o modificado el yacimiento, tiene importancia directa en cuanto que define
las reas de mayor inters minero, e indirecta, pues a menudo nos permite definir
guas de prospeccin dentro del propio yacimiento, o para otros similares.
-Geomtricos: los aspectos geomtricos de un yacimiento son siempre
fundamentales: conocer cual es su orientacin con respecto al norte (direccin o
rumbo) y su inclinacin promedio (o buzamiento). A menudo estos datos no son
constantes, variando de forma ms o menos acusada: la variabilidad es mxima
en los yacimientos estratoligados plegados, y mnima en algunos yacimientos
filonianos muy regulares. El espesor (o potencia) tambin se puede considerar
dentro de esta categora. Para estudiar este aspecto necesitamos datos de
observacin, ya sea directa o a travs de sondeos mecnicos.
Complementario con el aspecto anterior tenemos la relacin que se establece
entre la orientacin del yacimiento y la de las rocas en las que se localiza: cuando
ambos son paralelos hablamos de yacimientos estratoligados, estratoides, o
incluso sedimentarios (o singenticos), mientras que cuando no son paralelos
hablamos de yacimientos no concordantes o epigenticos. Con respecto a los
trminos indicados, estratoligado se refiere a una yacimiento que se encuentra
formando capas, pero no sabemos si tiene o no origen sedimentario; estratoide se
suele utilizar para designar yacimientos en capas cuyo origen no parece ser
sedimentario; el trmino singentico se refiere exclusivamente a concentraciones
que se originan por procesos sedimentarios, a la vez que el resto de las rocas
sedimentarias que forman la secuencia.
En los yacimientos estratoligados hay otros factores que suelen ser de importancia
en su estudio y caracterizacin: los aspectos estratigrficos (caracterizacin de la
secuencia sedimentaria en la que se enclavan, del nivel concreto en que se

localizan, etc.); los aspectos sedimentolgicos (medio sedimentario en que se


form la secuencia, variaciones paleogeogrficas que puedan existir); los aspectos
petrolgicos (caractersticas de las rocas implicadas); los aspectos tectnicos
(pliegues y fallas que puedan afectar a las formaciones o capas que forman el
yacimiento).
En los yacimientos no concordantes o diagenticos puede haber tambin una gran
variedad de factores a considerar. En general, el principal es conocer el control
geolgico y geomtrico de la mineralizacin: si est confinado en una estructura
discordante bien delimitada (dique o filn), si est confinado por un conjunto
estructural ms amplio (bandas de deformacin o de cizalla), si est diseminado o
concentrado en un conjunto rocoso sin que muestre ningn patrn claro, si
aparece en una situacin concreta, como puede ser el contacto entre dos tipos de
rocas distintas... Otro factor suele ser el mineralgico/petrolgico, que busca
establecer relaciones entre los minerales o rocas que forman el yacimiento y los
procesos que pueden afectarla: cristalizacin, alteracin hidrotermal, alteracin
superficial...
En cuanto a la prospeccin o investigacin de yacimientos, se pueden considerar
cuatros aspectos diferentes: los geolgicos, geoqumicos, geofsicos y las labores
mineras, incluyendo los sondeos mecnicos. En el Tema 19 estudiaremos con
mayor detalle estos aspectos.
Una vez conocidas las caractersticas generales de los yacimientos, de acuerdo
con lo hasta ahora expuesto, disponemos de los suficientes datos para conocer
los procesos que lo han formado y modificado. No obstante, en ocasiones esta
informacin no es suficiente, dado que puede haber procesos distintos que por
convergencia han podido ser los responsables de estas caractersticas ms
comunes: si encontramos oro en una roca sedimentaria de tipo arenoso, puede
ser porque se deposit conjuntamente con ella, pero tambin puede ser que halla
sido introducido en la misma por un proceso hidrotermal, aprovechando la
porosidad y permeabilidad de la misma. En estos casos, existen estudios ms
detallados que nos permiten conocer mejor el proceso o procesos implicados en la
formacin del yacimiento:
El estudio de las inclusiones fluidas atrapadas en minerales (fundamentalmente de
la ganga) suele aportar datos relevantes sobre la composicin y temperatura de
los fluidos implicados en la formacin del yacimiento.
El estudio de la geoqumica isotpica aporta datos en dos aspectos: la edad de los
minerales (a travs de la geoqumica de istopos radiognico o radioactivos, como
C14, por ejemplo), y relaciones entre los minerales del yacimiento y otros

minerales o fluidos asociados (a travs de la geoqumica de istopos estables,


como S34, O18, etc.).
En definitiva, todos estos estudios nos llevan a este conocimiento bsico del
yacimiento que nos debe permitir establecer sus caractersticas mineras, pero que
requieren un complemento: Su valorizacin en trminos econmicos, lo que debe
permitir establecer si la explotacin es viable o no desde el punto de vista
econmico.

Estudios de tipo econmico-minero


Desde este punto de vista, son dos los estudios requeridos para obtener una idea
clara de si una concentracin mineral se puede considerar o no un Yacimiento
Mineral: la cubicacin de sus reservas, y el estudio de su viabilidad econmica.
La cubicacin de reservas de un yacimiento consiste en establecer de forma
numrica los principales parmetros de la explotacin: tonelaje (o volumen) del
material explotable, ley media y ley de corte, as como el valor econmico total de
estas reservas. Para ello, se parte de datos puntuales, que en general proceden
de sondeos mecnicos, que se extrapolan a datos areales, se multiplican por la
potencia para obtener volmenes, que se multiplican a su vez por la densidad para
obtener tonelaje de todo uno, y por los contenidos (leyes) para obtener el tonelaje
del mineral o elemento de inters minero que vamos a obtener. En la valoracin
econmica hay que tener en cuenta este tonelaje, pero afectado por el rendimiento
de la planta de tratamiento (que nos define la proporcin del elemento que queda
inaprovechado debido a prdidas en el proceso de concentracin), y en su caso, el
precio que nos pagarn en las plantas metalrgicas por la tonelada del
concentrado que podamos conseguir en el lavadero. Tambin hay que conocer los
contenidos en elementos que puedan aadir valor comercial a nuestra produccin,
o que puedan afectar negativamente a ste.
Esta cubicacin, adems de por lo datos puramente geolgicos, est afectada por
otros factores, como el geomtrico (mayor o menor continuidad de la
mineralizacin el en yacimiento, que puede hacer que determinadas zonas queden
inaccesibles a la explotacin), y por el tipo de minera que se pretende llevar a
cabo: no es lo mismo la explotacin subterrnea que la a cielo abierto, como
diferencias ms acusadas. En cada caso, el planteamiento econmico-minero
puede ser diferente, puesto que, por ejemplo, en la explotacin a cielo abierto, a
menudo el hecho de que la explotacin de una zona rica pueda obligar a
desmontar una zona con mineralizacin pobre puede hacer rentable la explotacin
de esta zona, que en otras condiciones sera subeconmica.

Una cuestin siempre importante es el anlisis de las perspectivas de futuro del


valor econmico de la produccin. Es un dato siempre interpretativo, no podemos
"conocer el futuro", saber qu oscilaciones van a poder tener los precios de los
minerales, metales o rocas a lo largo de la vida prevista para nuestra explotacin
minera, ni de qu oscilaciones va a tener el dlar, principal divida en que se
produce su cotizacin. No obstante, es necesario tener alguna indicacin en ese
sentido: conocer las perspectivas de mercado de nuestro producto, que no sean
negativas de antemano, pues ello afectar negativamente a este dato del valor
econmico de la produccin.
El estudio de viabilidad tiene como dato de partida el valor econmico de nuestra
produccin, procedente la cubicacin. Para que esta viabilidad sea cierta, ha de
darse que:
Produccin = Costes de explotacin + beneficio industrial
De esta forma, el estudio de viabilidad incluye fundamentalmente el anlisis de los
costes de explotacin, aunque a menudo tambin el de las expectativas de futuro
del valor de la produccin.
Para este anlisis, un dato primordial es el del plazo previsto para la explotacin,
que, en trminos generales, no debe ser inferior a 10 aos, para obtener la
amortizacin completa de las inversiones. Para ello, normalmente se divide el
tonelaje de las reservas entre 10, y se obtiene un valor indicativo de la produccin
anual prevista, lo que a su vez nos da el valor anual de la produccin.
Otro dato importante corresponde a la tcnica de explotacin a emplear, dado que
cada una requiere unas inversiones determinadas, tanto en instalaciones como en
maquinaria.
El tratamiento que requiera la mena implica tambin unas inversiones, que en
general dependen tambin del volumen de la produccin anual, e implican un
coste adicional fijo por tonelada.
Las distancias a medios de transporte, tanto de mbito local/regional (carreteras o
ferrocarriles) como de mayor mbito (puertos), aada un coste por tonelada
variable en funcin de esta distancia y de la distancia al punto de consumo final.
Los condicionantes medioambientales son en la actualidad muy estrictos, y
pueden llegar desde la prohibicin total de realizar determinadas explotaciones
mineras, a la necesidad de llevar a cabo una restauracin ambiental, cuyo coste
se aade al propio de la explotacin en s.

Por ltimo, nos referiremos al coste de la explotacin en s, que incluye los costes
del personal, tanto implicado directamente en el proceso (los mineros), como los
necesarios para el funcionamiento administrativo de la empresa, y los costes de
explotacin (consumibles, como energa elctrica, combustible de maquinarias,
repuestos...).
Otro captulo a considerar como coste es el de la investigacin minera que se llev
a cabo para descubrir el yacimiento, que ha de ser cubierto tambin por la
explotacin. Incluso hay que incluir los costes de otras prospecciones llevadas a
cabo son xito antes de encontrar este yacimiento, as como de las que se sigan
llevando a cabo para descubrir otros, mientras que no se produzca otro
descubrimiento que pueda asumir esos costes.
En definitiva, la viabilidad de un yacimiento depende de tantos factores, que
adems pueden variar tanto a lo largo del periodo de actividad de la explotacin,
que a menudo se dice que el estudio de su viabilidad solamente termina cuando el
yacimiento ya se ha agotado. Por ello, la minera tiene la justa consideracin de
actividad econmica de alto riesgo.

3. CLASIFICACION DE LOS YACIMIENTOS MINERALES:

La clasificacin que hemos adoptado aqu para el estudio de los yacimientos es en


general, una clasificacin gentica, basada en la identificacin del proceso
geolgico que ha dado origen a esa concentracin de minerales. Estos procesos
pueden ser englobados en dos grandes grupos:
1. Procesos exgenos, esto es, todos aquellos que tienen lugar por encima de
la superficie terrestre, como consecuencia de la interaccin entre las rocas
y la atmsfera y la hidrosfera.
2. Procesos endgenos, o todos aquellos que tienen lugar por debajo de la
superficie terrestre, como consecuencia de los procesos de liberacin del
calor interno del planeta, materializados en la Tectnica de Placas y
procesos asociados, tales como el magmatismo y el metamorfismo.

Procesos geolgicos externos o exgenos

La exposicin de las rocas a la accin de los agentes externos de nuestro planeta


(atmsfera, hidrosfera) produce una serie de efectos que en general conocemos
bien: alteraciones (por ejemplo, la oxidacin de los metales, como el hierro),
cambios bruscos de temperatura, disolucin de componentes. Fenmenos que se
conocen con el nombre de meteorizacin (qumica y fsica). Como resultado, los
materiales duros y compactos se disgregan y disuelven en parte, y los productos
(fragmentos, sales), son transportados hdrica o mecnicamente. La migracin y
posterior depsito de estos productos sern consecuencia de las condiciones
fsicas y qumicas del medio (barreras fsicas y qumicas).
Estos procesos conducen a la formacin de las rocas y yacimientos de origen
exgeno. A efectos de una clasificacin ms detallada, se pueden diferenciar dos
grandes subtipos: rocas o yacimientos residuales (originados como consecuencia
de los fenmenos de meteorizacin in situ, de la propia roca-madre), y rocas o
yacimientos sedimentarios, originados como consecuencia de los fenmenos de
depsito, en general a distancias ms o menos grandes de las rocas-madre. Estos
yacimientos o rocas sedimentarias se clasifican en mayor detalle, en funcin del
proceso sedimentario:
-Rocas o yacimientos detrticos: el depsito se origina de forma fsica, como
consecuencia de la prdida de poder de arrastre del agente de transporte, con lo
que las partculas transportadas caen al fondo de la cuenca. Se depositan as los
materiales sedimentarios (gravas, arenas) y minerales sedimentarios. Un ejemplo
de yacimientos de este tipo son los placeres de metales preciosos, como el oro.
-Rocas o yacimientos qumicos: el depsito se produce por precipitacin de las
sales o compuestos qumicos, como consecuencia de una saturacin de las aguas
en estas sales o por la accin de barreras geoqumicas (Eh, pH, presencia de
electrolitos. Ejemplos de este tipo de yacimientos son las evaporitas (sales, yeso)
o las formaciones bandeadas de hierro (BIF).
-Rocas o yacimientos bioqumicos y orgnicos: la sedimentacin es una
acumulacin de restos de organismos (conchas, caparazones, esqueletos, materia
vegetal). Las fosforitas y el carbn son ejemplos de este tipo de yacimientos.
Todas estas rocas o yacimientos de origen sedimentario presentan caracteres
generales comunes: suelen estar estructurados en capas, estn afectados por la
deformacin tectnica, y suelen presentar una gran extensin lateral, y en general,
una potencia (espesor) limitado.

Procesos geolgicos internos o endgenos

Los procesos que tienen lugar por debajo de la superficie de nuestro planeta
tienen su origen en la liberacin de su calor interno, y se manifiestan en una serie
de fenmenos, algunos de los cuales pueden observarse directamente en la
superficie, como es el caso del volcanismo.
Esta liberacin del calor interno se produce de dos formas: por radiacin (o
conduccin) y por conveccin. La radiacin es la liberacin del calor transmitido
desde zonas calientes a zonas fras, de la misma forma que el extremo exterior de
una cuchara sumergida en un lquido caliente termina calentndose: no implica
movimiento de materia, solo transmisin del calor. En la conveccin el calor se
transmite en forma de movimiento de lo caliente hacia zonas fras. Ejemplos son la
conveccin de aire caliente que se produce desde los radiadores de las
habitaciones, y el movimiento que se produce del agua al calentarla en un
recipiente.
De la misma manera, nuestro planeta, cuyo interior se encuentra a altas
temperaturas, libera su calor de estas dos formas. Por un lado, emite calor hacia el
espacio, con lo que la temperatura superficial es un compromiso entre el calor que
el propio planeta libera y el producido por la irradiacin solar, y esta temperatura
aumenta con la profundidad (gradiente geotrmico). Por otra parte, la conveccin
produce un lentsimo movimiento de las rocas de zonas profundas hacia la
superficie, que fuerza el movimiento de las rgidas placas litosfricas, lo que
conocemos con el nombre de tectnica de placas.
La combinacin de estos dos mecanismos (y las interacciones que se producen
entre las placas) es responsable de los fenmenos internos del planeta:
fenmenos ssmicos (terremotos), fenmenos magmticos (volcanismo, como ms
conocido) y fenmenos de transformacin de las rocas al quedar sometidas a altas
presiones y/o temperaturas (metamorfismo). Los fenmenos ssmicos no dan
origen a rocas ni a yacimientos, pero los otros dos si.
El magmatismo incluye los procesos implicados en la gnesis y evolucin de los
magmas, es decir, de masas de roca fundida que se originan en regiones
profundas del planeta y ascienden, pudiendo llegar hasta la superficie.
Estudiaremos con ms detalle este proceso en los temas correspondientes, pero
hay una serie de apartados que permiten una subdivisin ms completa de las
rocas y yacimientos originados en relacin con este proceso:
-El origen de los magmas: La formacin del magma obedece a fenmenos
complejos, que tienen lugar en regiones profundas de la corteza, o el manto
superior. Por tanto, su estudio solo se puede abordar desde la experimentacin en

laboratorios muy especializados, que permita reproducir las condiciones de alta


presin y temperatura responsables de estos procesos. Un aspecto muy
importante a considerar es que se originan por fusin incompleta de los materiales
correspondientes: no es una fusin total de stas, sino parcial, comenzando por
los minerales de punto de fusin ms bajo, y finalizando con los ms reactivos.
Esto hace que, en funcin de cual sea el porcentaje de fusin, se puedan obtener
a partir de un mismo material madre magmas muy diferentes.
-La evolucin del magma: una vez formado, y hasta que se consolida
completamente por cristalizacin, el magma asciende a travs de la corteza
terrestre, sufriendo algunos cambios mineralgicos y qumicos. Entre estos
cambios, los ms importantes son la cristalizacin fraccionada (posibilidad de que
algunos de los cristales que pueda contener el magma se separen de ste), la
asimilacin (digestin parcial de rocas de la corteza por el magma durante su
ascenso) y la mezcla de magmas. Estos cambios, por tanto, pueden modificar de
forma muy importante la composicin de un magma.
-La cristalizacin del magma: Al ascender en la corteza el magma se pone en
contacto con rocas ms fras, y l mismo se enfra. Al alcanzase las temperaturas
de cristalizacin de minerales determinados, stos se forman, disminuyendo la
capacidad del magma de ascender: aumenta su viscosidad. Durante el proceso de
enfriamiento se forman determinados minerales, en funcin de la termodinmica
del fundido, reteniendo determinados elementos (los que pasan a formar parte de
esos minerales) y produciendo un enriquecimiento residual en los elementos que
no tienen cabida en los minerales formados. As, esta etapa de cristalizacin
principal da origen a las rocas plutnicas, cuya mineraloga y textura estarn
relacionadas con la historia global del magma.
-Con posterioridad a la cristalizacin principal del magma, los fluidos residuales se
liberan y evolucionan entre la zona de cristalizacin y la superficie. Cristalizan all
donde se encuentran con condiciones favorables para ello: cuando el enfriamiento
del fluido provoca la cristalizacin de determinados minerales, o cuando cambian
las condiciones de presin, o de Eh-pH. En ocasiones, estos fluidos llegan a
regiones superficiales, dando origen al desarrollo de sistemas geotrmicos.
-Por otra parte, el magma puede alcanzar la superficie de la corteza, dando origen
a los procesos volcnicos. En estas condiciones se pueden dar dos situaciones
diferentes: que alcance la superficie continental, en un medio subareo, o que la
salida del magma, o erupcin, se produzca bajo el agua del mar, o de lagos...
Cuando el enfriamiento es muy brusco, los componentes mayoritarios del magma
cristalizarn o se enfriarn formando un vidrio (obsidiana o perlita) o un material
escoriceo (pmez), mientras que los voltiles se liberarn a la atmsfera, y se

dispersarn. En el segundo caso, los voltiles podrn interaccionar con el agua y


sus sales, formando compuestos insolubles de esos elementos (Pb, Zn, Cu, Fe,
Hg....) lo que dar origen a yacimientos minerales.
De esta forma, los procesos magmticos se pueden considerar como un conjunto
de procesos muy activos en la formacin de yacimientos, tanto de rocas como de
minerales de inters minero.
Por contra, el metamorfismo es un proceso que no suele producir
transformaciones de inters minero. Algunas excepciones son la transformacin
de las calizas en mrmoles, de mayor compacidad y vistosidad que la de las rocas
originales, la formacin de serpentinitas, roca tambin con posibilidades
ornamentales, o la gnesis de minerales nuevos con aplicaciones industriales,
como el granate, la andalucita... Pero en general, el metamorfismo, al ir
acompaado de deformacin tectnica, y de removilizacin de componentes
voltiles, es un proceso que destruye los yacimientos, ms que generarlos.
Todo ello nos lleva a una clasificacin en que prima el criterio gentico, la relacin
que se establece entre el proceso geolgico responsable de la formacin de la
roca o mineral correspondiente y su producto final.

-El proceso generador sedimentario


La erosin y el transporte
Sedimentacin detrtica
Sedimentacin qumica y bioqumica
Sedimentacin orgnica

-El proceso generador magmtico


Plutonismo y subvolcanismo
Volcanismo
Metasomatismo
Hidrotermalismo
-El papel del metamorfismo

4. LA EROSION Y EL TRANSPORTE

Dentro del ambiente exgeno, uno de los procesos ms importantes que tienen
lugar, debido a la dinmica superficial del planeta, es la erosin, es decir, el
desgaste fsico y qumico que sufren las rocas bajo la accin de los agentes
atmosfricos. Asociado a este proceso est el de transporte de los productos de la
erosin (fragmentos de rocas, minerales, sales) por los mismos agentes que
producen los fenmenos de erosin: el agua, el viento.
Los procesos erosivos tienen lugar como consecuencia de tres grupos de
fenmenos:

1. Los de carcter fsico, ligados a cambios de temperatura, o de estado fsico


del agua (cristalizacin de hielo en grietas),
2. Los de tipo qumico (disolucin de minerales, hidrlisis de stos,
cristalizacin de sales)
3. Los de tipo biolgico (accin de determinados microorganismos, como las
bacterias, lquenes, o de las races de plantas).Pulse para ver con mayor
detalle
Como resultado, las rocas de la superficie terrestre, formadas en determinadas
condiciones de presin y temperatura, al quedar sometidas a otras muy diferentes
reaccionan con el entorno, lo que induce a un desequilibrio. Esto da lugar a su
fragmentacin y a la salida de determinados componentes qumicos, desde su
casi totalidad (si se produce su disolucin), a la lixiviacin o lavado de
determinados componentes, que deja un residuo insoluble enriquecido en
determinados elementos o compuestos.
Por su parte, el papel del transporte es tambin importante, ya que en algunos
casos, si su accin es mas lenta que la del proceso erosivo, se podr producir la
acumulacin in situ de los productos de la erosin. En otros casos el proceso
erosivo puede suponer el desmantelamiento continuo de estos productos. El
transporte juega tambin un papel muy importante en la clasificacin de los
productos de la erosin, ya que su mayor o menor capacidad de arrastre y
reactividad qumica condicionan el que los productos de la erosin sigan o no
siendo transportados.

Procesos erosivos

Como ya se ha indicado, la erosin tiene lugar mediante tres grupos de


mecanismos: fsicos, qumicos y biolgicos, que en general se combinan, con
mayor o menor importancia de unos u otros en funcin de un factor primordial: el
clima, que condiciona a su vez la disponibilidad de agua, de vegetacin, las
temperaturas medias, sus oscilaciones. Estos factores influyen en la degradacin
a la intemperie de cualquier slido. Por ello, hay climas que favorecen la
preservacin de las rocas, y climas bajo los que se produce una muy intensa
meteorizacin, as como la rpida descomposicin de cualquier resto orgnico.

-Meteorizacin fsica
La meteorizacin fsica agrupa a aquellos procesos o mecanismos que provocan
la disgregacin de las rocas, sin afectar a su composicin qumica o mineralgica.
Son de naturaleza variada:
La accin del cambio de temperatura nocturno/diurno, sobre todo en zonas con
fuerte insolacin, provoca efectos de contraccin/extensin trmica de los
minerales que producen su rotura. Esta oscilacin trmica es especialmente activa
en los vrtices y aristas de bloques de rocas, y es el principal responsable de las
forma de "bolos" de los bloques granticos sometidos a la accin de la intemperie.
La accin abrasiva de los materiales arrastrados por el agua, el viento o el hielo
(glaciares), que golpean o se frotan contra las rocas, favoreciendo su disgregacin
mecnica.
La accin de helada/deshielo en climas hmedos hace que el agua que se
introduce como humedad en las grietas de las rocas (formadas por otros procesos,
como la oscilacin trmica, p.ej.) al congelarse genere unas enormes presiones
internas, que tienden a acentuar esas fracturas.
Del mismo modo, la introduccin de aguas cargadas en sales en esas grietas
suele ir acompaada de la cristalizacin de las sales (sulfatos, carbonatos,
cloruros) con el mismo efecto de provocar un aumento de la presin en la grieta,
que produce su ampliacin.
Al irse aproximarse a la superficie de la Tierra, las rocas que han estado
sometidas a altas presiones de confinamiento sufren una prdida de carga o

descompensacin litosttica, lo que se traduce en la aparicin en las mismas de


fracturas por lo general paralelas a la superficie topogrfica.
La fracturacin tectnica de las rocas, previa a los procesos erosivos, favorece la
meteorizacin de stas.
Cada uno de estos procesos se da con mayor o menor importancia en unas
regiones u otras en funcin de su climatologa, y lo normal es que en cada regin
se den varios mecanismos, que pueden ser ms o menos activos en cada caso
dependiendo de la poca del ao (variaciones estacionales).

-Meteorizacin biolgica
Los organismos provocan tambin la meteorizacin de las rocas, en dos
vertientes: una biofsica y otra bioqumica.
En el apartado biofsico tenemos fundamentalmente la accin de las races de
rboles y arbustos, que al introducirse en el subsuelo ensanchan las grietas que
puedan existir y colaboran en la fracturacin de las rocas. Tambin podemos
sealar el papel de algunos animales, sobre todo los que excavan madrigueras, o
los organismos costeros que viven sobre las rocas perforando pequeas
oquedades, contribuyendo de forma muy marcada a la accin erosiva del oleaje.
Papel aparte merece la accin erosiva desarrollada por el hombre, que con sus
obras, construcciones, etc., provoca tantos y tan variados efectos erosivos.
En el apartado bioqumico, las propias races de rboles y plantas actan
qumicamente con las rocas, captando cationes y contribuyendo a la alteracin de
los minerales. Los lquenes, famosos por su capacidad de colonizar las superficies
de todo tipo de rocas, segregan cidos que permiten su fijacin al sustrato rocoso.
Por otra parte, los productos metablicos de los organismos que viven sobre las
rocas incluyen productos muy agresivos para stas, que favorecen su
descomposicin.

-Meteorizacin qumica
Las rocas, al estar formadas por minerales, son sensibles al ataque de los agentes
qumicos existentes en la superficie de la Tierra. Por tanto, las posibilidades de la
meteorizacin qumica son tan variadas como puedan ser las relaciones que se
establezcan entre las propiedades del mineral y la naturaleza del medio ambiente
en el que se encuentre. Hay minerales solubles en agua, otros en cidos dbiles,

otros en cidos fuertes, otros tienen tendencia a incorporar agua a su estructura,


algunos se ven afectados por la luz o por el calor solar, etc. Sin embargo, en lo
que se refiere a sus efectos, son en su mayor parte de tres tipos: disolucin,
hidrlisis y oxidacin, sin olvidar otros que pueden ser localmente importantes,
como la descomposicin trmica.
La oxidacin de minerales implica el cambio del estado de valencia de los metales
que contiene en presencia de oxgeno libre. El caso ms conocido es el paso del
hierro de 2+ a 3+, que afecta a minerales como pirita, olivino, piroxeno, biotita.
Esta oxidacin produce adems un aumento de la carga positiva en el mineral,
que tiende a compensarse con la entrada de iones hidroxilo (OH-) Esto, unido al
mayor tamao inico del Fe3+, desestabiliza la red cristalina del mineral. La
oxidacin puede ir acompaada de los procesos que veremos a continuacin.
La hidratacin implica la absorcin de molculas de agua y su incorporacin a la
estructura cristalina de algunos minerales. Es un proceso que suele implicar un
aumento de volumen del mineral, y que en algunos casos puede ser reversible. El
mineral hidratado suele tener distinta estructura cristalina que el original, es decir,
se produce la formacin de otro mineral. Es el caso, p.ej., de la anhidrita, que por
hidratacin se transforma en yeso:

CaSO4 + 2 H2O -> CaSO4 2 H2O


Otro caso es el de algunos minerales de la arcilla (las denominadas arcillas
expandibles, del grupo de la bentonita), capaces de absorber grandes cantidades
de agua, lo que puede traducirse en un aumento de su volumen en hasta un 60%,
mientras que al perder agua por desecacin se vuelven a contraer.
En algunos casos, la repeticin cclica de procesos de hidratacin-deshidratacin,
propios de climas estacionales, puede provocar la destruccin de la red cristalina
del mineral.
La hidrlisis consiste en la descomposicin de los minerales debido a la accin
de los hidrogeniones de las aguas cidas. El proceso implica tres pasos: 1) rotura
de la estructura del mineral. Debido a su pequeo tamao y a su gran movilidad,
los iones H+ se introducen con facilidad en las redes cristalinas, lo que produce la
prdida de su neutralidad elctrica; para recuperarla, el cristal tiende a expulsar a
los cationes, cuya carga es tambin positiva. Como consecuencia, la estructura
cristalina colapsa, y se liberan tambin los aniones. 2) Lavado o lixiviado de una
parte de los iones liberados, que son transportados por las aguas fuera de la roca
meteorizada. 3) Neoformacin de otros minerales, por la unin de los iones que

dan como resultado compuestos insolubles. La intensidad del proceso hidroltico


se traduce en el grado de lixiviacin de elementos qumicos y en la formacin de
nuevos minerales. Veamos un ejemplo:
Un mineral frecuente en las rocas gneas es la ortoclasa. Su hidrlisis produce la
prdida de parte de su potasio y de su slice:
3 KAlSi3O8 + H+ -> KAl2(Al,Si3)O10 (OH)2 + 6 SiO2 + 2 K+
Es decir, implica la formacin de un filosilicato (illita), slice (en forma de cuarzo o
de gel, que puede ser arrastrado por el agua), y iones potasio, que se lixivian con
el agua. Ahora bien, cuando el medio es muy rico en H+, se produce tambin la
hidrlisis de la illita:
KAl2(Al,Si3)O10 (OH)2 + 2 H+ -> 3 Al2Si2O5(OH)4 + 2 K+
Es decir, la formacin de caolinita y la liberacin total del potasio contenido en el
mineral original. En medios an ms cidos, y a temperaturas ms altas, se llega a
producir tambin la hidrlisis de la caolinita, con formacin de hidrxido de
aluminio, gibbsita:
3 Al2Si2O5(OH)4 + H+ -> 2 Al(OH)3 + 2 SiO2
Otro caso de lixiviacin es el que afecta a los carbonatos, en especial a la calcita:
CaCO3 + H2O -> Ca2+ + 2 HCO3La disolucin implica que determinados componentes qumicos de la roca pasan
de formar parte de sta, en forma de un compuesto mineral, a formar iones en
disolucin acuosa. Esto afecta sobre todo a los minerales que constituyen
compuestos solubles, como la halita (NaCl) o en menor medida, el yeso (CaSO4
2H2O).
No hay que olvidar que este proceso implica la disolucin de algunos de los
componentes de la roca, pero no de otros, es decir, arrastra (o lixivia) a unos
componentes, los ms lbiles, y concentra relativamente a otros en el residuo. En
cada caso, dependiendo de la concentracin del mineral que se disuelve, los
cambios sern ms o menos importantes.
Los procesos de disolucin e hidrlisis se ven favorecidos por factores climticos y
ambientales, y en especial por las altas temperaturas de los climas clidos, que
favorecen la dinmica de los procesos, y por tanto, la presencia de aniones en el
agua que la hacen ms activa qumicamente: caso de los aniones Cl-, SO42-,
HCO3-. La presencia en el rea de compuestos "precursores" de estos aniones,

como los carbonatos o sulfuros, favorece an ms este hecho. Es el caso, p.ej., de


la existencia de yacimientos de sulfuros metlicos.
Es importante observar que frente a estos procesos de disolucin y lixiviacin hay
elementos que se movilizan con mayor facilidad que otros; hay elementos que
entran en disolucin con gran facilidad, mientras que otros tienden a formar geles,
menos solubles, o forman rpidamente compuestos muy insolubles, quedando por
tanto retenidos en el residuo de la roca. As, los elementos se lixivian por el
siguiente orden de mayor a menos facilidad:
Na2O>CaO>FeO>MgO>K2O>SiO2>Al2O3
mientras que los que tienden a concentrarse en la roca alterada son:
H2O>Fe2O3

Factores que influyen en la meteorizacin

Como hemos visto, son muchos los mecanismos que actan de forma coordinada
para producir la meteorizacin. Cada uno precisa de unas condiciones ms o
menos importantes para actuar, en forma de una serie de factores condicionantes:
el clima, la litologa, la topografa, la actividad biolgica, el tiempo de actuacin y
los procesos de transporte.
El clima tiene, como ya se ha indicado anteriormente, una influencia fundamental,
ya que controla la mayor o menos abundancia de agua (principal agente de la
meteorizacin) y de vegetacin. Otro factor asociado es la temperatura y sus
oscilaciones. Destaquemos, en lo que se refiere a la meteorizacin qumica, que
cada aumento de 10C de la temperatura duplica la velocidad a la que se
producen la mayora de las reacciones qumicas.

As, el clima ms favorable para los procesos de meteorizacin es el tropical, en el


que la abundancia de agua, unido a las altas temperaturas existentes, favorece la
mayor parte de los mecanismos erosivos analizados. En climas extremos siempre
habr un agente muy predominante: en climas muy fros sern los propios del
arrastre por el hielo (accin de los glaciares), en los muy secos y clidos, la accin
del sol, etc.

La litologa tiene una influencia decisiva sobre determinados mecanismos. Hay


rocas, como las cuarcitas, que por su estabilidad qumica apenas son afectadas
por los procesos de meteorizacin qumica, y por su dureza, tampoco por los de
tipo fsico; por eso, normalmente aparecen formando altos topogrficos. Otras
presentan distintas caractersticas en funcin del clima. Los granitos se alteran con
gran facilidad en climas clidos por la hidrlisis de sus feldespatos, mientras que
en climas fros y secos resisten bien los efectos de la meteorizacin. De igual
manera, las calizas necesitan climas clidos y hmedos para que se produzca su
disolucin. Una observacin importante es que en las rocas gneas la estabilidad
de los minerales que las forman (Serie de Goldich) es contraria al orden en que se
forman, definido por la denominada Serie de Bowen.
Factores asociados al litolgico son la porosidad y permeabilidad que pueda
presentar la roca, y su mayor o menos grado de fracturacin tectnica, que
favorecen la infiltracin de aguas superficiales, favoreciendo a su vez los procesos
de meteorizacin qumica y/o biolgica.
La topografa, o las formas locales del relieve, pueden afectar a algunos de los
mecanismos activos de erosin: por ejemplo, las laderas de solana sufren
procesos distintos que los de las de umbra. En las primeras los veranos sern
favorecedores de los procesos que implican la insolacin, mientras que en las
segundas durante los inviernos la accin del hielo podr ser un agente erosivo
importante. Tambin el hecho de que exista una pendiente favorece procesos
distintos a los propios de las planicies; en las primeras el agua discurre
arrastrando los iones, mientras que en las segundas se produce un contacto ms
continuado entre el agua cargada de sales y las rocas. As, por ejemplo la
laterizacin requiere un relieve muy suave.

La actividad biolgica afecta tambin a los mecanismos de meteorizacin


activos. En trminos generales, la presencia de una cubierta vegetal continua
favorece los procesos de meteorizacin qumica, mientras que la ausencia de sta
favorece los de tipo fsico.
El tiempo favorece los procesos de meteorizacin, en general: todos estos
procesos son de carcter lento, con lo que cuanto ms tiempo queden sometidas
las rocas a la accin de la intemperie, mayor facilidad tendrn los procesos
erosivos para actuar. As, si las rocas que albergan un depsito mineral son
rpidamente cubiertas por otras (p.ej., sedimentarias o volcnicas), ste ser
preservado de los procesos erosivos. En este sentido, la tectnica regional puede
jugar un importante papel.

Procesos de transporte

Como hemos visto, la accin de los mecanismos erosivos, fsicos y qumicos,


tiende a dar origen a tres tipos de productos: fragmentos de minerales o rocas
(que reciben el nombre de clastos), geles e iones en disolucin.
El transporte se lleva a cabo de tres formas: como iones en solucin, como
suspensiones coloidales, o como carga en fondo.
Los iones viajan en solucin, y para que se produzca su precipitacin qumica han
de quedar sometidas a condiciones especficas producto de solubilidad (kps), o de
sobresaturacin, como las que ocurren en las salinas. Otra posibilidad es que los
aniones y cationes sean fijados por organismos para construir sus caparazones,
como es el caso de muchos moluscos, algunas algas microscpicas (diatomeas),
u otros microorganismos, que fijan el carbonato clcico de las aguas. Tambin es
posible que la mezcla con otros fluidos produzca la precipitacin de determinados
compuestos. Por ejemplo, en relacin con las emisiones volcnicas submarinas se
produce la salida de abundantes metales pesados y formas qumicas del azufre,
provocando la precipitacin de sulfuros de esos metales.
En suspensin se transportan las partculas ms pequeas, y los geles, mientras
que como carga en fondo se transportan los clastos de mayor tamao. A su vez,
dentro de esta ltima modalidad existen tres posibilidades: saltacin, rodadura o
arrastre. El hecho de que las partculas fsicas sean transportadas de una u otra
forma depende en primer lugar de la velocidad de la corriente (cuanto mayor sea
sta, mayor ser el tamao medio de las partculas transportadas por cada
modalidad). Otros factores que influyen son el tamao de las partculas, su
densidad y su forma: a igualdad de tamao las ms densas sern transportadas
con mayor dificultad, mientras que la forma influye sobre todo en el mecanismo de
transporte activo: las ms redondeadas tendern a rodar, y las menos, a ser
arrastradas, o a saltar (ver figura).

El depsito de las partculas se produce cuando la corriente pierde energa, o lo


que es lo mismo, velocidad. Primero dejar de ser transportada la carga en fondo,
y cuando la energa sea muy baja, es decir, en aguas mansas o al cesar el viento,
se depositar tambin la carga en suspensin.
Tambin en estas condiciones de baja energa de transporte, y sobre todo si se
producen cambios en la fisico-qumica de las aguas de transporte (como suele
ocurrir en la desembocadura en un mar o lago) se produce la floculacin de los
geles, constituidos normalmente por partculas arcillosas.

5. PRODUCTOS DE LA METEORIZACION

Hemos visto a lo largo del tema anterior como se produce la meteorizacin, y


cules son sus principales productos: los clastos, geles e iones, que son
transportados hacia los medios de depsito. Pero hay minerales y rocas que son
producto de estos procesos, producindose una acumulacin in situ caracterstica.
Los ms extendidos son los regolitos y suelos, las lateritas y bauxitas, y los
gossans. Tambin nos vamos a referir dentro de esta tema a los procesos de
degradacin de la piedra natural, lo que recibe el nombre genrico de "mal de la
piedra".
Regolitos y suelos

La accin de los agentes atmosfricos sobre las rocas existentes en la superficie


del planeta produce unos cambios en su naturaleza cuyo alcance hemos visto en
el tema anterior. El resultado es la formacin de un manto ms o menos continuo
de materiales intensamente alterados, de espesor variable y caracteres que
dependen en el detalle de diversos factores, entre los que los ms importantes son
la naturaleza de la roca original y el clima existente en la regin.
Denominamos regolito al conjunto de materiales producto directo de la
meteorizacin de un sustrato. Se trata de un conjunto de materiales relativamente
homogneo, formado por los fragmentos de la roca original, y de minerales
neoformados durante el proceso (arcillas, carbonatos).
Por su parte, recibe el nombre de suelo este mismo conjunto cuando aparece
estructurado, es decir, dividido en una serie de bandas u horizontes, que se
originan durante la evolucin geolgica y biolgica del regolito.
Esta diferencia explica el que al "suelo" de otros planetas, como el de nuestro
satlite, la Luna, no se le denomine as, sino regolito: se trata de una acumulacin
no estructurada de polvo csmico y de materiales procedentes de la trituracin de
rocas de la superficie planetaria como resultado del impacto de meteoritos.
Los regolitos y suelos estn formados por componentes slidos, lquidos y
gaseosos, adems de un importante componente orgnico. Los componentes
slidos son los fragmentos de rocas y minerales procedentes de la meteorizacin.
Los lquidos, el agua de infiltracin, ms o menos cargada de sales en disolucin.
Los gaseosos corresponden a aire atrapado en los poros del componente slido,
ms o menos oxigenado cuanto mejor sea la porosidad del material. La materia
orgnica corresponde a restos de la descomposicin de organismos (vegetales y
animales), ms o menos transformada en cidos hmicos, pero tambin materia
viva: races de plantes, y microflora bacteriana saproftica.
El suelo se utiliza con fines agrcolas, ganaderos y como reserva forestal; son muy
importantes las modificaciones debidas al uso urbano de ste. Las actividades
industriales, urbanas, agrcolas y ganaderas implican la existencia de residuos
txicos o desechos peligrosos para los suelos y el agua. Los responsables de las
explotaciones industriales, ganaderas y agrarias deben asegurar un tratamiento de
desechos en los lugares adecuados a fin de degradar en el menor grado posible
su valor ecolgico y permitir su utilizacin posterior.

Perfil del suelo

Como ya hemos referido, cuando un regolito aparece estructurado recibe el


nombre de suelo. Salvo en situaciones muy concretas, o en regolitos muy
recientes, normalmente esta estructuracin aparece desarrollada al menos en sus
trminos bsicos. Es decir, que cuando observamos este manto de alteracin
existente bajo la superficie de cualquier punto de nuestro planeta, podemos ver
que est formado por una serie de capas u horizontes, distribuidos de forma
aproximadamente paralela a la superficie topogrfica. Se pueden diferenciar tres
horizontes principales, que se designan como A, B y C.
-El horizonte A es el ms superficial, y se caracteriza por su color oscuro, debido
a la presencia en el mismo de abundante materia orgnica. Adems, es el ms
intensamente afectado por los procesos de disolucin, que arrastran sus iones
hacia horizontes ms profundos, por lo que se le conoce tambin como horizonte
de lixiviacin o de lavado.
-El horizonte B recibe tambin el nombre de horizonte de acumulacin, porque en
l se produce el depsito de iones procedentes del lavado del A. Se caracteriza
por la abundancia de componentes minerales, que pueden ser tanto arcillas,
producto de la meteorizacin de la roca, como sales precipitadas: carbonato
clcico e hidrxidos de hierro son los ms comunes.

-El horizonte C es el formado directamente sobre la roca, por lo que est


constituido mayoritariamente por fragmentos ms o menos alterados y
estructurados de sta.
El proceso de formacin del suelo recibe el nombre de edafognesis. El proceso
comienza con la formacin de un regolito, sobre el que se implanta la vegetacin y
se produce la vida y muerte de animales y plantas. La acumulacin de esta
materia orgnica, y los procesos de lavado superficial producen la diferenciacin
de un suelo AC. Con el tiempo se llegan a desarrollar los procesos de transporte y
meteorizacin avanzada que dan origen al horizonte de acumulacin (B),
formndose el caracterstico suelo completo ABC.

Clasificacin de los suelos

La naturaleza de un suelo depende de gran nmero de factores, que se conjugan


para dar origen a distintos tipos, que pueden clasificarse de maneras muy
diversas. Una clasificacin bsica es la que divide los suelos en dos grandes
grupos: zonales y azonales.
Los suelos zonales son suelos maduros, en cuya evolucin juega un papel
primordial el clima, con el que se encuentran en equilibrio. Es por ello que su
distribucin geogrfica suele presentar un carcter regional, en respuesta a la
distribucin de la vegetacin y las regiones climticas. Pertenecen a esta
categora, entre otros:

-Suelos en zonas polares: Las bajas temperaturas reinantes en estas zonas hacen
que la meteorizacin qumica sea poco activa. La mayor parte del suelo se
encuentra permanentemente helado (permafrost) y slo la parte superficial del
mismo (mollisuelo) llega a deshelarse durante el verano. En este ltimo, los hielos
y deshielos provocan deslizamientos de partculas, que unido a la existencia del
permafrost a partir de los dos o tres metros de profundidad, impiden la formacin
de los diferentes horizontes edficos. Adems, en determinadas zonas el
permafrost presenta hidratos de gas (los denominados clatratos), que constituyen
un posible recurso geolgico para la obtencin de metano.
-Suelos de latitudes medias clidas: Son propios de regiones de clima
-mediterrneo, y pueden ser de varios subtipos: suelos pardos mediterrneos, con
un horizonte A decolorado y horizonte B rico en arcilla y de color pardo rojizo;
suelos rojos mediterrneos, tpicos de condiciones ms ridas, y con un horizonte
B de color rojizo; costras calcreas o caliches, propios de regiones ridas o

semiridas, sin horizonte A y con un horizonte B formado por una costra o escudo
de carbonato clcico.
-Suelos de latitudes medias fras: En estas regiones se forman los suelos de tipo
podsol, con un horizonte B que incluye un nivel oscuro de acumulacin de humus
y xidos de hierro. En regiones algo menos fras se forman las tierras pardas, con
un caracterstico horizonte B de color pardo.
-Suelos de latitudes bajas: En climas tropicales muy hmedos, con gran intensidad
y larga duracin de la meteorizacin qumica, se forman suelos con un horizonte B
de gran espesor, muy compactos y resistentes, y enriquecidos en xidos de hierro
y aluminio: las lateritas y bauxitas que veremos a continuacin.
Los suelos azonales son suelos cuya gnesis est condicionada principalmente
por un factor particular distinto al climtico, y que puede ser el litolgico o el
topogrfico. Entre los condicionados por la litologa de la roca subyacente se
encuentran la rendzina, un suelo oscuro que se desarrolla sobre calizas; el ranker,
similar al anterior pero formado sobre rocas silicatadas, como el granito o la
pizarra, o el chernozem, formado sobre el loess, y caracterizado por un horizonte
A de gran espesor.
Entre los condicionados por la topografa se encuentran los suelos hidromorfos o
gleys, propios de zonas encharcadas, o los suelos aluviales, que se forman sobre
los sedimentos de las llanuras de inundacin de los ros.
Paleosuelos
Son suelos formados en un pasado geolgico, que se han preservado de la accin
erosiva por parte de los agentes externos y han quedado fosilizados dentro de una
secuencia sedimentaria. Al tratarse de la parte ms superficial y alterada del
sustrato rocoso, los suelos son susceptibles de ser erosionados, lo que dificulta su
presencia en el registro geolgico. Los suelos que con ms facilidad pueden
conservarse, son aquellos que presentan un perfil con niveles resistentes
(lateritas, costras calcreas, etc.); aunque en ciertas condiciones suelos poco
resistentes pueden tambin llegar a conservarse.
Debido al condicionamiento climtico que presentan los suelos, el estudio de las
caractersticas de los paleosuelos permite conocer las condiciones climticas que
reinaron en el pasado, durante su formacin.

Lateritas y bauxitas

Como acabamos de ver, las lateritas y bauxitas corresponden en realidad a un tipo


particular de suelo, desarrollado en condiciones especficas: en climas tropicales,
con temperaturas medias altas, y con alta pluviosidad. Un carcter tambin
necesario para el desarrollo de estos suelos peculiares es la topografa plana, por
favorecer la permanencia del agua en el suelo, y retardar los procesos erosivos
sobre el mismo. Por su inters minero, los estudiamos de forma especfica.
Las lateritas se pueden definir como horizontes edficos fuertemente
enriquecidos en xidos e hidrxidos de hierro, como consecuencia de la
acumulacin de estos componentes en respuesta a la meteorizacin qumica
avanzada de una roca que ya previamente mostraba un cierto enriquecimiento en
este componente.
Estn formadas mayoritariamente por hidrxidos y xidos de hierro (goethita,
lepidocrocita, hematites), a menudo acompaado de slice o cuarzo, y de
hidrxidos de aluminio y manganeso. En general estos minerales se disponen en
agregados terrosos o crustiformes, formando capas de espesor muy variable, que
puede llegar a la decena de metros.
Se forman en zonas de relieve horizontal sobre rocas ricas en hierro,
fundamentalmente sobre rocas gneas bsicas o ultrabsicas, ricas en minerales
ferromagnesianos como el olivino o el piroxeno. La hidrlisis de estos minerales, a
travs de serpentina y clorita fundamentalmente, produce como productos finales
xidos/hidrxidos de hierro, slice, y sales solubles de Mg y Ca (procedente de
clinopiroxeno). Algunos de los componentes minoritarios de estos minerales (Ni,
Cr, Co) pueden tambin concentrarse en la laterita, aumentando sus posibilidades
mineras.
De las lateritas se extrae fundamentalmente hierro, a menudo enriquecido, como
hemos mencionado, en elementos metlicos refractarios. Algunos de los
yacimientos de hierro ms importantes del mundo son de este tipo, como los del
estado de Minas Gerais, en Brasil.
Las bauxitas son muy similares a las lateritas, pero enriquecidas
preferencialmente en hidrxidos de aluminio, debido a que se forman sobre rocas
previamente enriquecidas en este elemento.
Los minerales que forman las bauxitas son bohemita, diasporo y gibsita, a menudo
acompaados de hidrxidos de hierro, xidos de hierro y titanio (hematites, rutilo),
y minerales arcillosos, fundamentalmente caolinita. Al igual que en las lateritas,
estos minerales se asocian en agregados terrosos y crustiformes, as como
bandeados, brechoides, pisolticos. Suelen presentar coloraciones claras, a
menudo con tonalidades rojizas, debidas a la presencia de hidrxidos de hierro.

Su composicin qumica es variable en el detalle, y nos define su calidad


industrial. En especial su relacin Al2O3/SiO2 y su contenido en Fe2O3 permiten
su clasificacin detallada y comercial. Especial inters tiene el parmetro ALFA,
cuya frmula es la siguiente:
ALFA = [0.85 (%SiO2 (%Al2O3)]/%Al2O3
Este parmetro define aproximadamente el exceso o dficit de almina de un
material respecto a una caolinita, afectado por un signo negativo, y permite
clasificar los materiales bauxticos en las siguientes categoras:
Bauxitas: ALFA entre 1 y 0.75
Bauxitas arcillosas: ALFA entre 0,75 y 0.50
Arcillas bauxticas: ALFA entre 0,50 y 0.25
Arcillas poco bauxticas: ALFA entre 0,25 y 0.00
Materiales arcillosos: ALFA entre 0.00 y 0.25
Materiales detrticos: ALFA 0.25
Se forman sobre rocas ricas en minerales alumnicos, y en concreto, sobre rocas
gneas cidas, ricas en feldespatos (granitos, sienitas), o sobre rocas
sedimentarias arcillosas (lutitas) o sobre rocas metamrficas ricas en moscovita
(esquistos, micasquistos). Tambin pueden formarse sobre calizas, como
consecuencia de la disolucin de estas, que deja un residuo arcilloso (terra rossa)
cuya meteorizacin a su vez puede dar lugar a la bauxita.
Las bauxitas se explotan para la extraccin metalrgica del aluminio, del que son
la nica mena. Los principales yacimientos de bauxitas se localizan en Australia,
Brasil, Guayana, Surinam.
Gossans
Con este nombre de gossan se conocen tambin las monteras de alteracin de
algunos yacimientos de sulfuros: cuando stos quedan sometidos a la accin de la
intemperie, sufren una serie de procesos supergnicos con zonacin vertical, de la
forma indicada en la figura adjunta, que muestra un esquema tpico de un gossan,
en el que se pueden diferenciar tres grandes zonas, de abajo arriba:
-Zona primaria, que corresponde a los sulfuros inalterados.
-Zona de cementacin, que es la situada por debajo del nivel fretico, en la que
se producen enriquecimientos en sulfuros de cobre de tipo calcosina covellina.

-Zona de oxidacin, comprendida entre el nivel fretico y la superficie, y


caracterizada por un muy importante enriquecimiento en xidos e hidrxidos de
hierro. Se puede considerar subdividida en dos subzonas: la situada por debajo de
la superficie, en la que an podemos tener otros compuestos metlicos oxidados,
como sultatos, cloruros..., y la zona superficial o de gossan propiamente dicho,
formada por una acumulacin masiva de hidrxidos de hierro. En conjunto, por
tanto, se caracteriza por un importante enriquecimiento en hidrxidos de hierro tipo
goethita, lavado de Zn y Cu fundamentalmente, y concentracin diferencial del oro
y la plata, que, adems, pasan de estar como impurezas en las redes cristalinas
de los sulfuros, a estar como elementos nativos, lo que favorece su explotabilidad.

La formacin de un gossan implica la alteracin de los sulfuros, lo que a su vez


implica que el azufre de stos pasa a forma de sulfatos solubles, que se liberan en
el medio ambiente produciendo fenmenos de acidificacin de aguas, similares a
los que se producen cuando se liberan en la superficie del terreno sulfuros,
durante la minera. De hecho, algunas escombreras romanas de la Faja Pirtica
Ibrica son autnticos gossans, ya que en ellas se han producido los mismos
fenmenos que en los gossans naturales, incluyendo la liberacin y concentracin
de oro.

Otra cuestin a considerar es que este proceso de alteracin implica la liberacin


de aniones sulfato al medio ambiente, que producen una importante acidificacin
de las aguas procedentes de reas en las que existen este tipo de yacimientos.
Adems, a menudo esta agua contienen proporciones variables de metales
pesados, que pueden quedar dispersos tambin en el medio, produciendo algunos
de ellos efectos txicos para los seres vivos. La minera favorece an ms este
proceso, exponiendo a la intemperie una mayor proporcin de sulfuros inalterados.

Otros yacimientos residuales


La destruccin de las rocas es siempre un proceso diferencial: determinados
minerales de las rocas se descomponen o solubilizan con facilidad, mientras que
otros pueden permanecer inalterados durante periodos mucho ms largos. Ello
condiciona que el proceso de meteorizacin pueda dar origen a yacimientos
minerales caracterizados por la facilidad con la que es posible separar el mineral o
minerales de inters econmico, que no se da cuando la roca est sana. Para que
se produzca se ha de dar una conjuncin de factores litolgicos y climticos que
favorezcan la degradacin de los minerales sin inters, pero que no afecte al
mineral o minerales explotables.
Algunos ejemplos de este tipo son los yacimientos de granate de la zona del
Hoyazo de Njar, en Almera, en la que la alteracin generalizada de la roca que
los contiene permite la explotacin de este mineral, o algunos yacimientos de
feldespato sobre rocas gneas fuertemente alteradas, en las que el clima favorece
la destruccin del resto de los minerales de stas, pero no del feldespato, o los
yacimientos de caoln que se originan sobre este mismo tipo de rocas cuando la
destruccin de los feldespatos es el fenmeno predominante.
En general los yacimientos de este tipo suelen presentar morfologas planares y
paralelas a la superficie del terreno, similar a la de los suelos, debido
precisamente a su similar proceso gentico.

Alteracin de los monumentos


La mayor parte de los monumentos construidos por el hombre estn construidos
con piedra natural o la incluyen como elemento auxiliar. Entre las rocas ms
utilizadas para ello se encuentran rocas de alta resistencia a la meteorizacin,
como el granito, pero tambin otras como la arenisca, o la caliza, que son
rpidamente afectadas por los fenmenos de intemperie. Adems, otros productos
de origen natural tambin se emplean, ms o menos transformados, para ello: es
el caso de los morteros, argamasas, o incluso los ladrillos, tejas, etc. La
degradacin que sufren estos componentes de las edificaciones se conocen con el
nombre genrico de mal de la piedra, y es un problema que cada vez se hace
mayor, sobre todo debido a que la atmsfera urbana cada vez est ms
degradada por la presencia de mayores concentraciones de contaminantes, cuyo
efecto sobre estos materiales es devastador.

Al igual que en todos los casos que hemos visto hasta ahora, el grado de
evolucin del proceso tiene un triple control: el litolgico (el tipo de roca, que
favorece o no la meteorizacin que la afecta) el climtico (los climas ms
templados y hmedos son los que ms favorecen este tipo de procesos), y el
tiempo (los monumentos ms antiguos estn ms degradados que los ms
recientes, a igualdad de los dems factores). A este se une, como ya hemos
referido, el factor implicado en la contaminacin urbana, que favorece
especialmente los fenmenos qumicos (disolucin, hidrlisis...).
Los principales procesos que se reconocen en relacin con este fenmeno de la
alteracin de los monumentos son:
-Formacin de ptinas: son costras superficiales, que a su vez pueden ser de
suciedad, cromticas o biognicas.
-Formacin de depsitos superficiales. Tambin pueden tener diversos orgenes,
desde eflorescencias salinas, pasando por acumulaciones de suciedad, hasta
origen biolgico.
-Alveolizacin: Consiste en la formacin de una red bastante continua de huecos u
alveolos, caracterstico de ciertos materiales, sobre todo si son porosos.
-Excavaciones y cavernas. A diferencia del anterior, son de carcter individual,
desarrollndose puntualmente o bien por erosin local de la roca, o bien por la
presencia previa en la roca de huecos.
-Erosiones superficiales. Son consecuencia de una desagregacin de los granos
de rocas como la arenisca o el granito.
-Disgregacin. Similar al anterior, pero sobre rocas de tipo qumico, en la que los
granos no se individualizan con facilidad (caso de las calizas).
-Fragmentacin. Es la formacin de fracturas, bien nuevas, porque la pieza est
sometida a grandes tensiones en su colocacin, bien porque presentaba fracturas
previas que se reabren o reactivan.
-Separacin en placas. A menudo algunas rocas se descaman en placas, como
consecuencia de su naturaleza laminada y la desagregacin de estas lminas.
-Humectacin: acumulacin de suciedad y humedad ligada a rocas muy porosas
en climas muy hmedos.
-Accin antrpica: es muy variada, desde las acciones fsicas (colocacin de
letreros, etc.) hasta la qumica (pintadas, y posterior uso de disolventes para
eliminarlas).

-Prdidas de material. A menudo, como consecuencia de la suma de procesos,


llegan a desaparecer completamente algunos elementos; ladrillos, morteros,
bloques de piedra...
En definitiva, todos estos fenmenos hacen que la conservacin de los
monumentos sea un campo en el que el conocimiento de la roca y de sus
caractersticas, as como de los procesos de meteorizacin activos en cada zona
concreta tenga una gran importancia, suponiendo una necesidad a cubrir por
tcnicos en mineraloga y petrografa.

6. ROCAS Y YACIMIENTOS SEDIMENTARIOS DETRITICOS

La sedimentacin detrtica tiene lugar, como ya hemos indicado, como


consecuencia de la prdida de energa del medio de transporte, que hace que este
se interrumpa, con lo que las partculas fsicas que son arrastradas tienden a
depositarse por decantacin. Se originan as los sedimentos, y a partir de stos, y
mediante el proceso de diagnesis, las rocas sedimentarias detrticas. Entre
ambas, rocas y sedimentos, las ms comunes son las arenas y areniscas y las
rocas arcillosas (lutitas o pelitas). Adems, a menudo estos materiales contienen
minerales de inters minero, que se depositan conjuntamente con el resto de la
roca (caso de los yacimientos de tipo placer), o se introducen en la misma
aprovechando su alta porosidad y permeabilidad (caso del agua, del petrleo, del
gas natural).

Sedimentos y rocas sedimentarias detrticas


Son la consecuencia directa de la sedimentacin de las partculas fsicas
arrastradas por las aguas, el viento o el hielo. A su vez, es posible diferenciar dos
formas de depsito, en funcin del tamao y naturaleza de las partculas:
Las de tamao superior a 4 micras suelen ser granos minerales, entre los cuales
los ms comunes son los de cuarzo, seguidos de los de feldespatos, as como
fragmentos lticos. En el detalle, en lo que se refiere a la naturaleza de los granos
minerales, las posibilidades son prcticamente ilimitadas: granos de otros silicatos
(micas, piroxeno, anfbol...), de xidos (magnetita, ilmenita, cromita...), incluso de
metales nativos, como el oro; estos granos viajan arrastrados por el agua o viento,
en suspensin o como carga en fondo, y al disminuir la energa del medio de

transporte se depositan casi de inmediato (proceso fsico: decantacin). A estas


partculas las llamamos clastos.
Las de tamao inferior a 4 micras suelen corresponder a minerales de la arcilla, y
en este caso el transporte se produce en suspensin coloidal, lo que hace que
puedan seguir siendo transportados incluso mediante aguas no agitadas. El
depsito en este caso se produce por el proceso fsico-qumico de floculacin, que
puede tener lugar de forma conjunta y simultnea al depsito fsico de las
partculas, o con posterioridad, en zonas tranquilas. En el primer caso se origina la
matriz de las rocas detrticas, es decir, la componente intergranular fina, arcillosa,
de los conglomerados y arenas o areniscas, mientras que en el segundo se da
origen a las rocas arcillosas (lutitas, pelitas).
El principal carcter diferenciador de los sedimentos y rocas sedimentarias es su
tamao de grano. En concreto, la escala ms utilizada es la de Wenworth, que
diferencia entre las variedades gruesas, de dimetro superior a 2 mm (gravas,
conglomerados, pudingas, brechas), las de grano intermedio (arenas y areniscas),
de dimetro comprendido entre 2 mm y 64 mm, y las de grano fino, entre 64 y 4
mm, y que corresponden a los limos y limolitas.

Otro carcter importante es la naturaleza de los clastos, sobre todo en las de


mayor tamao: cuando es variado hablamos de rocas polimcticas, mientras que si
corresponden mayoritariamente a un tipo litolgico hablamos de roca oligomctica.
Como componentes mayoritarios, en los conglomerados podemos tener
fragmentos de rocas, en general cuarcticos o carbonatados, aunque pueden estar
formados por rocas de naturaleza mucho ms variada; en las arenas o areniscas
el componente ms comn es el cuarzo, en general acompaado de feldespatos.
Son tambin relativamente frecuentes las denominadas arenas o areniscas
calcreas bioclsticas, formadas por la acumulacin de fragmentos de conchas de
lamelibranquios, gasterpodos, etc., en medios costeros (playas).

Tambin suele ser objeto de inters el grado de evolucin de los clastos, que se
traduce en su forma: los ms inmaduros suelen ser angulosos y de baja
esfericidad, mientras que los ms evolucionados, los que encontramos ms
lejanos al rea fuente, suelen ser mucho ms redondeados y de mayor
esfericidad, debido al efecto abrasivo del transporte.

El hecho de que se trate de sedimentos sueltos o de rocas ya consolidadas marca


tambin una diferencia considerable: las gravas y arenas son los materiales
sueltos, mientras que los conglomerados (o brechas) y areniscas son rocas
compactas, en las que los granos o clastos estn ms o menos slidamente
cementados. En las variedades ms finas, los sedimentos no consolidados reciben

el nombre de limos, arcillas o lutitas, mientras que las rocas se denominan


limolitas o arcillitas, o, cuando desarrollan una cierta esquistosidad, por
aplastamiento, pizarras.

Todas estas diferencias nos llevan a establecer las posibles aplicaciones de cada
uno de estos tipos litolgicos:
-Las gravas sueltas, sobre todo las de las riveras de ros, o de canchales de
laderas, se utilizan como ridos de construccin, ya sean edificaciones u obras
pblicas, en hormigones, morteros, o con aglomerantes asflticos, etc.
-El mismo uso reciben algunas arenas sueltas, fundamentalmente en morteros con
cemento o cal.

-En cuanto a las rocas ya consolidadas, las areniscas bien cementadas se han
utilizado tambin en construccin, como "piedra de corte", debido a su fcil labra.
No obstante, es una roca a menudo muy problemtica por su alterabilidad.

-Otros usos de las arenas y areniscas ms puras (arenas silceas) estn en las
industrias del vidrio y del silicio.

-Por su parte, las variedades arcillosas se emplean fundamentalmente como


materia prima en la industria cermica. En este caso, la naturaleza de los
minerales que componen estas rocas y sus caracteres texturales y estructurales
permiten definir su mejor uso dentro de una amplia gama: ladrillera, cermica
estructural, gres, etc.

-Las pizarras, por su parte, como rocas intermedias entre sedimentarias y


metamrficas procedentes de la consolidacin de lutitas, se emplean para
cubiertas (las de mayor calidad) y para solados y zcalos rsticos (las de menor
calidad).

Yacimientos de tipo placer

Determinados minerales de inters econmico que componen las rocas son muy
resistentes a la meteorizacin fsica y qumica, pero a menudo en estas rocas no
resulta rentable su explotacin minera. Esto es debido a dos factores: su baja ley
en la misma, y la necesidad de realizar una explotacin completa de la roca,
incluyendo adems un proceso de concentracin a menudo problemtico. En los
yacimientos de tipo placer se produce de forma natural la separacin y
concentracin de estos minerales en sedimentos no consolidados, lo que abarata
muy considerablemente su aprovechamiento minero.
Por otra parte, como en el caso anterior tenemos por un lado los placeres en
sedimentos recientes, de sistemas fluviales o de playas, y por otro, los llamados
paleoplaceres, rocas sedimentarias de origen fluvial o costero que pueden
contener concentraciones detrticas del mineral o minerales de inters minero. Los
primeros se explotarn en superficie, mediante arranque y carga directos, mientras
que los segundos necesitarn una minera de mayor coste, ya sea a cielo abierto o
subterrneo.
La separacin de la fase mineral de inters econmico tiene lugar como
consecuencia de la meteorizacin diferencial de los minerales que forman la roca.
Como ya sabemos, y en funcin de factores climticos y meteorolgicos, este
proceso hace que la roca se desgrane, por la destruccin de algunos de sus
componentes minerales. Los que no se destruyen, por ser resistentes a la
meteorizacin existente en esa rea y momento geolgico, son arrastrados por el
agua o el viento, es decir, se movilizan, pasan a sufrir el proceso de transporte. Es
importante resaltar el hecho de que el hecho de que un determinado mineral se
meteorice o no depende de las condiciones externas imperantes en cuanto al
clima o la composicin de la atmsfera. Hasta fechas recientes ha sido objeto de
controversia el determinar si la uraninita presente en los yacimientos de tipo placer
de la cuenca de Witwatersrand (RSA) tena origen detrtico o no; en la atmsfera
actual eso es impensable, la uraninita en condiciones oxidantes se meteoriza con
gran facilidad, liberando U6+. Sin embargo, en la atmsfera del Precmbrico,
cuando estos yacimientos se formaron, no haba apenas oxgeno, era una
atmsfera reductora, en la que la uraninita pudo actuar como mineral detrtico, al
no sufrir meteorizacin.
La concentracin de los minerales tiene lugar como consecuencia de su diferencia
de densidad respecto al resto de minerales arrastrados por el medio de transporte:
estos minerales suelen ser metlicos, con lo que su densidad es muy superior a la
del resto. Ello condiciona que se concentren en puntos concretos del curso fluvial
o que el viento deje de arrastrarlos antes que al resto, o que se concentren
preferencialmente en determinados puntos de una playa.

En cuanto a los minerales que solemos encontrar formando este tipo de


yacimientos, tenemos que mencionar en primer lugar a los metales nobles nativos:
oro, plata y platino son, sin duda, los ms conocidos. En este caso, adems, el oro
en particular se acrecienta para dar origen a las pepitas, aumentando su tamao
con el grado de evolucin a lo largo del transporte. Otros minerales comunes en
estos yacimientos son: casiterita, ilmenita, rutilo, monacita, granate, entre otros.
Tambin algunas gemas, como el diamante, el rub o el zafiro, pueden aparecer en
este tipo de yacimientos.

Pepita de oro

Otros yacimientos en rocas detrticas

Las rocas detrticas, y en particular las areniscas, a menudo contienen


concentraciones de minerales de inters minero que no se han depositado
conjuntamente con la roca, sino que se han introducido con posterioridad en la
misma, aprovechando sus caractersticas de alta porosidad y permeabilidad. El
origen concreto de estas concentraciones puede ser muy variado: desde la
posibilidad de que se trate de fluidos mineralizados relacionados con procesos
volcnicos que se infiltran en la porosidad de la roca, en la que se produce el
depsito de los minerales (caso de los mineralizaciones de tipo Almadn, que
vemos en el tema 11), hasta casos en los que determinados puntos de la
formacin arenosa actan como trampa para iones metlicos. Estos se
depositaran preferencialmente en esos puntos al ser arrastrados en disolucin por
las aguas que circulan por esa formacin: caso de los yacimientos de uranio de
tipo "roll-front", en los que las trampas corresponden a reas locales con
condiciones reductoras, relacionadas con la concentracin de materia orgnica
(restos vegetales, fundamentalmente), que favorecen la reduccin del in U6+,
muy mvil en condiciones atmosfricas, a U4+, mucho menos mvil. La figura
adjunta muestra un esquema de este tipo de yacimientos.

En cualquier caso, los ms conocidos e importantes son las denominadas


"formaciones de cobre en capas rojas", entre las que destacan, por su importancia
econmica, las de los distritos de Kupferschiefer (Polonia), White Pine en Michigan
(EEUU) y el cinturn cuprfero africano (Zambia-Zaire). El origen de estas
mineralizaciones es controvertido, aunque en ningn caso se consideran como
sedimentarios puros, sino diagenticos, en relacin con cuencas de tipo
aulacgeno (rifts abortados).

Las rocas detrticas como almacn de fluidos

Las rocas detrticas gruesas (arenas/areniscas, gravas/conglomerados) estn


formadas, como sabemos, por granos, de formas ms o menos regulares, lo que
hace que entre estos granos exista una alta porosidad, en la que a menudo
podemos encontrar fluidos, sobre todo agua, pero adems otros, como petrleo o
gas natural.
La presencia de los correspondientes fluidos en la roca obedece a distintos
procesos: el agua puede ser de infiltracin de agua de lluvia, o transportada por un
ro bajo su cauce visible, o almacenada durante el depsito de la roca en forma de
fase intergranular. Los hidrocarburos naturales, por su parte, proceden de la
liberacin de la roca madre en la que se forman, y consecuente migracin, hasta
acumularse en estas rocas (rocas almacn).
Los parmetros litolgicos que definen la posibilidad de aprovechar el fluido son
dos: la porosidad y la permeabilidad.
La porosidad es el volumen de huecos de la roca, y define la posibilidad de sta
de almacenar ms o menos cantidad de fluido. Se expresa por el porcentaje de
volumen de poros respecto al volumen total de la roca (porosidad total o bruta).
Adems de esta porosidad total, se define como porosidad til la correspondiente
a huecos interconectados, es decir, el volumen de huecos susceptibles de ser
ocupados por fluidos. Este concepto de porosidad til est directamente
relacionado con el de permeabilidad. La diferencia entre porosidad total y
porosidad til expresa el agua (o fluido en general) inmovilizado dentro de la roca,
y recibe la denominacin de "agua irreductible" de la roca.
La porosidad til es, en general, inferior en un 20-50% a la total, dependiendo,
sobre todo, del tamao de grano de la roca: cuanto menor sea este tamao de
grano, ms baja ser la porosidad til respecto a la total. Tambin influye la forma
de los granos.

7. ROCAS Y YACIMIENTOS SEDIMENTARIOS CARBONATADOS

Las rocas carbonatadas son rocas formadas mayoritariamente por carbonatos,


clcico (calcita en las calizas) o clcico-magnsico (dolomita en las dolomas). De
ellas, solo las calizas tienen un autntico origen sedimentario, pues las dolomas
se forman por procesos posteriores al depsito. Las rocas carbonatadas tienen un
inters minero, que se sustenta en sus aplicaciones directas (por ejemplo, en la
fabricacin de cemento). Tambin son interesantes desde el punto de vista
geolgico-minero por poder albergar concentraciones de minerales metlicos, e
incluso agua y otros fluidos (petrleo y gas).

Rocas carbonatadas
-Calizas:
Las calizas son rocas originadas por un proceso de sedimentacin directa. Esta
sedimentacin puede tener diversos orgenes, si bien la ms comn es la
denominada precipitacin bioqumica: el carbonato clcico se fija (en general, en
forma de aragonito) en las conchas o esqueletos de determinados organismos, ya

sean macroscpicos (lamelibranquios, braquipodos, gasterpodos...) (ver)


microscpicos (foraminferos) (ver), o nanoscpicos (cocolitos) (ver) y a su muerte,
estas conchas o esqueletos se acumulan, originando un sedimento carbonatado.
El aragonito, inestable en condiciones atmosfricas, se va transformando en
calcita, y la disolucin parcial y reprecipitacin del carbonato cementa la roca,
dando origen a las calizas. Otra forma de depsito es la fijacin del carbonato
sobre elementos extraos, como granos de cuarzo, o pequeos fragmentos de
fsiles, dando origen a los oolitos (calizas oolticas). Tambin las algas fijan este
compuesto, dando origen a mallas de algas o estromatolitos, que si se fragmentan
y ruedan originan los pisolitos (calizas pisolticas). Todas estas posibilidades dan
origen a los diversos tipos de calizas.
Junto con el carbonato clcico se suele producir el depsito de otros
componentes, ya sean detrticos medio-finos (arena-limo), o finos (arcillas); el
primer caso es propio de medio energticos, caracterizados por la sedimentacin
de fragmentos de fsiles, o resedimentacin de fragmentos de calizas ya ms o
menos consolidadas. As se originan las denominadas calizas bioclsticas, o de
intraclastos, respectivamente. En el segundo caso, se produce la floculacin de las
arcillas conjuntamente con el depsito de los carbonatos, ya que ambos son
propios del depsito en aguas tranquilas, y se originan las denominadas margas,
margocalizas, y calizas margosas, formadas por proporciones variables de caliza y
arcilla.
En cuanto a sus aplicaciones, son relativamente numerosas:
La ms extendida es en la industria cementera: el cemento ms comn, el de tipo
Portland, es una mezcla finamente pulverizada y debidamente dosificada de caliza
y arcilla, que calentada en horno a temperatura entre 1.400 y 1.500C reacciona
para dar un producto que recibe el nombre de clinker, al cual una vez enfriado se
le adiciona una pequea cantidad de yeso para obtener el producto final, que es el
cemento.
Otra aplicacin comn, aunque actualmente en retroceso, es la obtencin de cal
(CaO), por calcinacin:
CaCO3 + calor -> CaO + CO2
Esta cal a su vez se utiliza para la limpieza y desinfeccin de fachadas (encalado),
y como producto-base de otras aplicaciones en la industria qumica.
Otra aplicacin directa es como roca marmrea, para construccin: la mayor parte
de lo que los marmolistas llaman mrmoles no son tales rocas metamrficas, sino
calizas poco o nada recristalizadas; tienen menor calidad que los mrmoles

autnticos, si bien mayor variabilidad textural, y por tanto, mayor variedad y


vistosidad (rojo alicante, negro marquina, etc.).
Una aplicacin a resaltar, por su importancia creciente, es su utilizacin como
lecho de procesos de combustin de carbn rico en azufre, ya que evita la
movilizacin de ste mediante la formacin de CaSO4 (anhidrita).
Otra aplicacin comn es como rido, sobre todo para la subbase de carreteras.
Es tambin interesante el comportamiento de estas rocas frente a los fluidos: las
calizas suelen presentar escasa porosidad primaria, es decir, debido a la
disposicin original de sus elementos texturales, por lo que las calizas sanas y no
fracturadas suelen tener escasa capacidad de almacenamiento de fluidos. Sin
embargo, en determinadas condiciones (a bajas presiones y temperaturas)
pueden responder a la deformacin tectnica fracturndose, lo que les confiere
una cierta porosidad secundaria. Adems, el carbonato clcico es soluble en agua,
sobre todo en aguas clidas, en las que existe cido carbnico disuelto como
consecuencia de las reacciones:

CO2 + H2O -> H2CO2


H2CO3 + CaCO3 -> Ca2+ + 2 HCO3Ello hace que bajo la accin del agua, ya sea superficial o subterrnea, las
formaciones de calizas desarrollen los denominados procesos krsticos, que
implican la formacin de cuevas y cavernas, formas de disolucin (lapiaces y
crcavas) o de hundimiento superficial (dolinas), etc., as como la forma de relieve
ms caracterstico, el torcal. Adems, en estas formaciones krsticas se puede
acumular agua en grandes volmenes: son excelentes acuferos subterrneos,
aunque tambin son formaciones poco adecuadas para almacenar aguas
superficiales, que suelen infiltrarse con gran facilidad a travs de sumideros,
dolinas, etc.

-Dolomas:

Las dolomas se originan como consecuencia de procesos postsedimentarios: las


calizas, formadas por los procesos antes descritos, pueden ponerse en contacto
con aguas enriquecidas en magnesio, lo que da origen al proceso llamado de
dolomitizacin:

2 CaCO3 + Mg2+ CaMg(CO3)2 + Ca2+


Al ser la dolomita ms densa y de estructura cristalina ms compacta que la
calcita, este proceso implica un aumento del volumen de huecos de la roca, es
decir, de su porosidad.
Texturalmente las dolomas no presentan apenas variabilidad, al tratarse de rocas
recristalizadas. Todo lo ms, pueden preservar relictos texturales de la caliza
original.
En cuanto a sus aplicaciones, las dolomas se utilizan como piedra de
construccin y ornamentacin, y tambin en la fabricacin de ciertos cementos. En
la industria qumica, en la obtencin de magnesia [(OH)2Mg], que se emplea en la
preparacin de revestimientos refractarios siderrgicos. Tambin tiene aplicacin
como mena del magnesio metlico.
Las dolomas, a diferencia de las calizas, no son solubles en agua, lo que impide
el desarrollo de los procesos krsticos sobre ellas. Si tienen una cierta capacidad
de almacenamiento de fluidos, relacionada con la porosidad secundaria que
desarrollan durante el proceso de dolomitizacin.

-Otras rocas carbonatadas:

Adems de las calizas y dolomas, hay otras rocas formadas mayoritariamente por
carbonatos, aunque son mucho menos frecuentes, y a menudo estn originadas
por otro tipo de procesos, no sedimentarios (reemplazamientos). Entre ellas
destacan las rocas de magnesita y de siderita, de inters minero por ser
importantes menas de magnesio e hierro, respectivamente.

Yacimientos de minerales metlicos en rocas carbonatadas


Las rocas carbonatadas con cierta frecuencia contienen mineralizaciones
metlicas, sobre cuyo origen ha habido una larga y an inconclusa polmica: se
han defendido desde un origen estrictamente sedimentario para los mismos, hasta
un origen claramente postdeposicional, pasando por la posibilidad de que tengan
origen diagentico.
Los ms frecuentes corresponden a yacimientos de sulfuros de Pb-Zn-Cu, a
menudo acompaados de fluorita y barita, que tambin pueden llegar a ser

mayoritarios: se conocen tambin con el nombre de "yacimientos de tipo


Mississippi Valley", ya que son muy abundantes en esta regin del centro de los
Estados Unidos. Son tambin abundantes en las formaciones carbonatadas de las
cordilleras alpinas europeas (Alpes, Bticas...), por lo que tambin reciben el
nombre de yacimientos de tipo Alpino.
Suelen aparecer encajados en formaciones carbonatadas, en forma de masas
ms o menos continuas lateralmente y de potencia muy variable en el detalle, y la
mineralizacin suele ir asociada a encajante dolomtico. Este hecho sugiere que
su origen sea posterior al proceso de dolomitizacin, y posiblemente est
condicionado por el aumento de porosidad de estas rocas, que favorece la entrada
de fluidos en la misma. En cualquier caso, lo que a menudo resulta evidente es
que son el resultado de la interaccin entre fluidos mineralizados y la roca
carbonatada; al tratarse de fluidos por lo general cidos, su introduccin en la roca
se ve favorecida por la reactividad de sus componentes (calcita y/o dolomita)
frente a la accin de estos fluidos.

Otras rocas y yacimientos de origen bioqumico

Adems de las calizas, hay otra serie de rocas que son producto de la
acumulacin de minerales que los organismos incorporan a sus conchas o piezas
esqueletales. Entre ellos tenemos las diatomitas y las fosforitas.

-Diatomitas:
Las diatomitas son rocas silceas, formadas como consecuencia de la
acumulacin de caparazones de diatomeas, que son algas microscpicas, propias
de aguas tanto marinas como dulces, cuyo caparazn (o frstula) est constituido
por slice amorfa. Esta acumulacin se produce en medio sedimentarios extensos
y poco profundos, en los que el agua contenga abundantes nutrientes y slice.
Adems, debe tratarse de medios protegidos de los aportes terrgenos, para que
la acumulacin sea suficientemente rica en los restos silceos.

Frstulas de diatomeas

La mayor o menor pureza de la diatomita condiciona sus aplicaciones. Las de


mayor calidad son las ms ricas en slice (95% SiO2), mientras que las impurezas,
normalmente de carbonatos, minerales de la arcilla, xidos de hierro, materia
orgnica, disminuyen su aplicabilidad.
Sus aplicaciones estn relacionadas con sus propiedades fsicas: baja densidad,
alta porosidad, alta capacidad absorbente (que aumenta al calcinar la roca), baja
conductividad trmica, alto punto de fusin (entre 1.400 y 1.700C), y moderado
poder abrasivo. As, sus aplicaciones concretas son las siguientes: Como filtros y
clarificadores de grandes volmenes de lquidos; en procesos qumicos y

metalrgicos; en la produccin de alimentos, productos farmacuticos, etc.; como


carga, aislante, absorbente, aditivo en cementos, fuente de slice reactiva, entre
otras.
En cuanto a produccin, en Espaa existen yacimientos de diatomitas
relativamente importantes, en especial en el Sur y Sudeste de la pennsula, en
formaciones marinas o continentales terciarias, en concreto en la Cuenca del
Guadalquivir y en la zona Prebtica manchega (Sierra de Alcaraz, Albacete). Las
nicas en actividad en la actualidad son las de Albacete, con una produccin anual
de unas 75.000 t.

-Fosforitas:
Las fosforitas son rocas que contienen al menos un 20% de P2O5, en forma de
flourapatito criptocristalino ("colofana"), que suelen aparecer como capas de
espesor variable, de aspecto semejante al de muchas capas de calizas fosilferas
o pisolticas, aunque con colores ms oscuros.

Su origen es an objeto de debate, pero parece evidente que se forman bajo las
siguientes condiciones: 1) presencia de surgencias (upwellings) de aguas fras
ricas en fsforo inorgnico disuelto (DIP en ingls); y 2) presencia de una
plataforma marina, somera y con aguas clidas, en la que se produce la
acumulacin del fosfato orgnico. El fsforo, un nutriente esencial, dispara la

formacin del fitoplancton, el cual a su vez, al ser la base de la cadena trfica


marina, multiplica la vida de organismos superiores (p.ej., peces). Tanto el
fitoplancton como los peces al morir van a parar al fondo de la plataforma,
sufriendo sus partes orgnicas una degradacin que supone la acumulacin de
sus esqueletos. El continuo reflujo de fsforo por las surgencias produce una
continua transformacin de estos esqueletos en hidroxi- y flor-apatito. Tambin
pueden formarse como consecuencia de procesos diagenticos de
reemplazamiento de calizas por el apatito, por sustitucin del anin carbonato por
el fosfato.
Se explotan para su tratamiento con cido sulfrico para la obtencin de
fertilizantes (superfosfatos). Las principales reas productoras, en el Sahara exespaol (Fos-Bucraa) y en Estados Unidos (Florida y Wyoming-Idaho). En
Espaa, fosforitas atpicas, de origen turbidtico y de edad precmbrica en la zona
Norte de la Provincia de Ciudad Real y Sur de la de Toledo (Fontanarejo-Horcajo
de los Montes-Robledo del Mazo), que no han llegado a ponerse en explotacin
hasta la fecha.
8. ROCAS Y YACIMIENTOS DE PRECIPITACION QUIMICA

La precipitacin qumica directa de los iones contenidos en las aguas que rellenan
las cuencas sedimentarias da origen a diversos tipos de yacimientos, entre los
cuales los ms caractersticos son los de evaporitas. En el resto de los casos, y en
especial en el caso de yacimientos metlicos, la presencia de estos iones en el
agua de la cuenca correspondiente a menudo est relacionada con actividad
volcnica, lo que hace que este tipo de yacimientos se agrupen como volcanosedimentarios, o exhalativo-sedimentarios. No obstante, algunos de ellos s se
describen como relacionados con procesos sedimentarios sin participacin
volcnica, como es el caso de los ndulos de manganeso de los fondos abisales.
Las rocas evaporticas son las principales rocas qumicas, es decir, formadas por
precipitacin qumica directa de los componentes minerales. Suelen formarse a
partir del agua de mar, si bien tambin existen evaporitas continentales, formadas
en lagos salados, o en regiones desrticas que se inundan espordicamente.
Se originan, por tanto, como consecuencia de la evaporacin de aguas
conteniendo abundantes sales en disolucin. Al alcanzarse, por evaporacin, el
nivel de saturacin en las sales correspondientes, se produce la precipitacin del
mineral que forma ese compuesto. A menudo se producen precipitaciones
sucesivas: en un primer momento precipitan las sales menos solubles, y cuando
aumenta la evaporacin van precipitando las ms solubles.

Evaporitas marinas
Los mares contienen la mayor proporcin de sales. En concreto, el contenido
medio en sales de los mares es del siguiente orden:

In
Cl(SO4)2(HCO3)-

Concentracin (ppm)
19.010
2.717
137

Na+

10.800

Mg2+

1.296

Ca2+

413

K+

407

La salinidad media del agua del mar es del orden de 3.5%, valor que es
relativamente homogneo en trminos de grandes ocanos. Este valor se hace
mayor es determinados casos, alcanzando valores de incluso el 30%.
Para que se pueda producir la concentracin de las sales que lleve a la saturacin,
debe darse un mecanismo que favorezca la evaporacin del agua en volmenes
reducidos, y sin comunicacin con el mar que renueve el agua de concentracin
normal. Esto se produce en un tipo determinado de medios sedimentarios: las
albuferas, en las que existe un brazo de mar individualizado del mismo por una
barra de arena, que permite ocasionalmente el paso del agua, pero la asla
durante largos periodos de tiempo. En estas condiciones, y bajo una fuerte
insolacin, el agua se evapora, aumentando progresivamente la concentracin en
sales, hasta que durante una tormenta o una pleamar especialmente intensa
vuelve a introducir agua de mar en la cuenca, reiniciando el proceso.

En cualquier caso, el contenido medio en sales de los mares y ocanos permite


establecer la naturaleza de las sales que precipitan a partir del agua de mar: en
primer lugar se alcanza la saturacin en sulfato clcico, que es el menos soluble,
as que sern yeso o anhidrita los primeros minerales que precipiten. A
continuacin se produce la saturacin en cloruro sdico, producindose la
precipitacin de halita. Por ltimo precipitan los cloruros de potasio y magnesio
(silvina, carnalita...), que son los ms solubles. A menudo estos minerales
aparecen constituyendo capas dentro de las formaciones evaporticas, con yeso
en las capas basales, halita en las intermedias, y sales potsicas y magnsicas en
las ms altas (ver figura).
Sobre este modelo general, en cada cuenca concreta suele darse un predominio
de unos u otros minerales: en algunos casos ser el yeso (a menudo acompaado
de anhidrita) el mineral mayoritario, lo que permite su explotacin, en otros, el
cloruro sdico (halita), y en otros, los cloruros de potasio y magnesio [silvina (KCl),
carnalita (KMgCl3 6 H2O), polihalita (K2Ca2Mg(SO4)4 2 H2O, como ms
importantes].
Este ltimo tipo constituye los yacimientos de este grupo de mayor valor
econmico, los denominados yacimientos potsicos, de los que se extraen las

sales potsicas o "potasas", para su uso como fertilizante. Para que se formen
este tipo de yacimientos, se requieren condiciones geolgicas y climticas muy
extremas: cuencas relativamente profundas, de ambiente marino confinado, y
sometidas a condiciones climticas de gran aridez.
En cuanto a las aplicaciones de este tipo de rocas, son tan variadas como su
propia naturaleza: las ricas en yeso se explotan para obtener material de
construccin (la escayola, obtenida por calcinacin del yeso), las ricas en halita,
para obtener cloruro sdico, para su empleo industrial en la obtencin de cloro y
sus derivados, y sosa y sus derivados, as como para la industria alimentaria,
mientras que las sales potsicas se explotan para obtener fertilizantes, como ya se
ha expresado, y para fabricacin de jabones, vidrios especiales, cermicas.
Yacimientos importantes a nivel mundial son los de Rusia (Solikamsk en los
Urales, Soligorsk en Bielorrusia), Canad (Saskatchewan y New Brunswick)
Alemania (Hannover y Stassfurt). Es Espaa los yacimientos evaporticos ms
importantes se localizan en las series Terciarias de la zona externa del Pirineo
Valle del Ebro(Suria-Cardona), en la Cordillera Cantbrica (Cabezn de la Sal), y
en general, en las cuencas marinas terciarias, como la depresin del Guadalquivir.
Datos de produccin espaola de yeso, halita, sales potsicas.

Evaporitas lacustres

Los lagos contienen por lo general aguas dulces, pero en ocasiones pueden llegar
a contener aguas ricas en sales, que pueden ser distintas a las que encontramos
en el mar, al menos cuantitativamente. En concreto, tres son los tipos de
yacimientos minerales que pueden formarse a partir de las aguas de lagos salinos
intracontinentales: depsitos de sales sulfatadas sdicas (thenardita, glauberita) o
magnsicas (epsomita), depsitos de carbonatos alcalinos (trona, natron), y
depsitos de arcillas especiales (sepiolita, palygorskita). De ellos tienen
importancia sobre todo los de sulfato sdico y arcillas especiales.
Los de sulfato sdico constituyen acumulaciones estratificadas de estos minerales
(thenardita y glauberita mayoritarios, a menudo acompaados de otras sales,
como halita, yeso, polihalita, y otros sulfatos ms o menos complejos e hidratados
de Na, Ca y Mg, fundamentalmente, a menudos interestratificados tambin con
niveles arcillosos.

Se explotan para la extraccin del sulfato sdico puro, que se emplea sobre todo
en la fabricacin de detergente slido, en sustitucin de los fosfatos, que producen
efectos medioambientales indeseados (eutrofizacin). Tambin, en la fabricacin
del papel kraft, y de vidrios especiales.
Las principales reas de explotacin de estos yacimientos son los lagos salinos
del Norte-Centro de EE.UU. y Sur-Centro de Canad (el Gran Lago Salado, de
Salt Lake City, Utah, como ms importante), el Lago Searles. En Espaa existen
tambin importantes yacimientos de este tipo, intercalados en los sedimentos
terciarios de las cuencas de Madrid (los ms importantes: Villaconejos, M. y
Villarrubia de Santiago, Toledo) y del Ebro (Alcandrade-Arrbal, La Rioja y San
Adrin, Navarra).