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Juanito, Ramona y la consagracin del grabado


Silvia Dolinko

En el fondo de su taller, pincel y lata de pintura en mano e inclinado sobre una construccin de paja, chapas y perillas de madera, Antonio Berni trabaja sobre su obra actual y rememora episodios de su extensa
c a rrera. El cruce de re f e rencias temporales atraviesa la nota que Primera Plana dedicaba en su nmero del
13 de abril de 1965 a un artista maduro pero destacado en el campo de la joven vanguardia contempornea. Berni protagonizaba esa edicin del semanario ya desde el connotado espacio de la portada, donde la
imagen que registraba su realizacin de uno de los monstruos de las pesadillas de Ramona Montiel adelantaba la que, dos meses despus, sera parte central de su exposicin en el Instituto To rcuato Di Tella.1
Dando cuenta del relevante lugar que la produccin contempornea de Berni conllevaba para el
arte nacional, el ttulo que cruzaba esa portada con la fotografa del artista consignaba: La pintura argentina abre caminos. Sin embargo, su principal obra de ese momento no se enmarcaba, en sentido estricto,
dentro de lo que se poda considerar pintura, sino que eran imgenes realizadas a partir de materiales
de desecho combinados con pigmentos, construcciones polimatricas y, principalmente, grabados; en verdad, xilo-collage-relieves, de acuerdo a su definicin.
En las pginas internas de la revista, otros retratos fotogrficos de Berni acompaaban el artculo en el que el artista repasaba distintas circunstancias de su vida y de su produccin, en un recorrido
entre la revisin del pasado y la proyeccin a futuro. Junto a la reproduccin de cuatro pinturas histricas, se incluye all una estampa en la que se observa a una mujer parada en el interior de una habitacin, junto a una foto de Carlos Gardel y bajo una lmpara de evocacin picassiana, en un entrelazamiento entre alta cultura y cultura popular. El grabado en cuestin, Ramona vive su vida, haba sido realizado poco tiempo despus de que con su conjunto de xilografas sobre su otro clebre personaje, Juanito
Laguna, obtuviera en la Bienal de Venecia el mximo galardn de su carrera. Heterodoxo tanto por sus
dimensiones como por el trabajo de la xilografa conjugada con collage, presentaba una impactante imagen de Ramona por medio de una resolucin tcnica novedosa.

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Precisamente, en Primera Plana se mencionaba que las fronteras de la pintura, la escultura y


el grabado ya no son tan ntidas como lo imagin la preceptiva clsica; y Berni es, en gran medida, responsable de esa compenetracin, de esa rfaga de libertad que ahora agita a los creadores en todas partes. Su Gran Premio Internacional de Grabado y Dibujo en la Bienal de Venecia de 1962 conmovi a los
observadores de arte en todo el mundo.2 No era casual, en este sentido, la eleccin de Ramona vive su
vida para acompaar la nota, ya que esa obra condensa las bsquedas, logros y particularidades tcnicas
e iconogrficas que el artista activ en su redefinicin de la grfica en esos aos. Tambin el impacto de
su grabado se potenciaba por el poderoso aval que conllevaba la mencin del premio veneciano. Esta distincin, que resulta hasta el presente una referencia recurrente para dar cuenta de la trascendencia de la
obra de Berni, fue en ese momento una plataforma para su reconocimiento en el plano internacional y su
reposicionamiento en el campo cultural local. En este sentido, al indagar sobre su particular reformulacin del grabado, en el cruce entre la tradicin y la experimentacin, este trabajo apunta a plantear cmo
esta produccin se convirti en un factor de consagracin para el artista.
En efecto, luego de cuatro dcadas de carrera artstica, Berni haba iniciado entre fines de los
aos cincuenta y principios de los sesenta un replanteo de su obra; sin dejar de lado la representacin de
temas sociales que la haban caracterizado hasta ese momento, dio lugar a una notoria transformacin de
su produccin al incorporar en ella la realidad a partir de materiales heterogneos, en un reajuste de su
imagen y sus procedimientos frente al cambio en los discursos sobre la materia y la representacin contemporneas. En ese marco, el artista desarroll un extenso conjunto grfico en el que su redefinicin de
la prctica del grabado le permiti sustentar una reconocible y novedosa imagen.
Sin embargo, tambin en la nota de Primera Plana se sostena que Berni no era un recin llegado a las artes de la estampa. Desde sus aos de estudiante haba ejercido las tcnicas del grabado; por
su parte, el artista recordaba que fue Max Jacob, en Pars, quien un da me invit a acompaarlo a un
taller donde iba a ejecutar unas litografas; y entonces me enamor de ese mtier y lo practiqu yo tambin.3 Berni relataba as su encuentro con una disciplina que en tiempos de ese artculo ya le resultaba
una frmula probada, reconocida y exitosa: las imgenes impresas de Juanito Laguna, Ramona Montiel y
sus amigos le haban resultado vehculos eficaces para su afirmacin profesional. Pero en verdad su enamoramiento de ese mtier no haba sido sostenido hasta ese momento de su carrera por una relacin prolongada sino que lo haba abordado en incursiones espordicas y ms bien convencionales. Sus anteriores aguafuertes o litografas, realizados dentro de los parmetros de la ortodoxia grfica, no permitan adivinar el deslumbrante cambio que pondra en acto en sus numerosas estampas de los aos sesenta. Qu
tipo de grabado venan a trastornar los xilocollages de Juanito? Qu discursos y prcticas conmova la
serie grfica de Ramona?

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Parte de la tradicin
La atencin de Berni hacia el grabado ya se manifestaba en 1935 cuando, al responder a la propuesta
muralista que David Alfaro Siqueiros desplegara dos aos atrs durante su estada rioplatense, sealaba
que las formas de expresin del arte proletario en rgimen capitalista sern mltiples, abarcando todos
aquellos medios que nos puedan ofrecer la clase trabajadora o las contradicciones mismas de la burguesa, desde el periodismo, pasando por el affiche, el grabado y el cuadro de caballete hasta la formacin de
Blocks de pintores muralistas.4
En esos momentos, su inters en este tipo de produccin se basaba en gran medida en el fundamento de su multiejemplaridad, ya que la particularidad de este medio radicaba en su posibilidad de
difundir discursos visuales en forma plural. El potencial efecto movilizador de la circulacin amplia de
imgenes de cuestionamiento y denuncia social sostuvo la nocin del grabado como un arte comprometido ligado a las luchas populares, a la crtica social o la stira, conformando uno de los tpicos dentro
de la tradicin de esta disciplina. Si Goya o Daumier constituyeron dos de sus ms reconocidos referentes histricos, no era casual que desde esta perspectiva o, mejor, desde una perspectiva francesa el crtico Georges Peillex definiera a Berni en 1962 como un Daumier sudamericano.5
Construido desde las primeras dcadas del siglo XX, el canon del grabado en la Argentina se
bas en estrictos parmetros iconogrficos y tcnicos a travs de los cuales los artistas difundieron un imaginario figurativo, de fcil decodificacin visual, multiplicado en estampas en blanco y negro, de pequeo formato y realizadas a partir de reducidas modalidades de impresin xilografa, aguafuerte, litografa
de las cuales se valoraba especialmente el virtuosismo tcnico en la realizacin. Extendida como recurso
artstico, esta prctica era a mediados de los aos treinta muy frecuentada especialmente por artistas del
campo local vinculados a las polticas culturales de las izquierdas.
En 1935 Berni comparti el espacio de exhibicin del Primer Saln de Arte de la antifascista
Agrupacin de Intelectuales, Artistas, Periodistas y Escritores (AIAPE) con la produccin de algunos de
los principales referentes del grabado social: all expuso su pintura Desocupacin junto a obras de
Pompeyo Audivert y del recientemente fallecido Guillermo Facio Hebequer, entre otros.6 Tres aos ms
tarde volvi a presentar una pintura en el saln de la AIAPE, participando entonces junto a artistas grficos como Clement Moreau, Vctor Rebuffo, Luis Seoane, Demetrio Urrucha y Abraham Vigo, de reconocida militancia antifascista.
Si bien consideraba relevante a este tipo de prctica, Berni no haba desarrollado un corpus dentro de la grfica. Sin embargo, en ese mismo ao de 1938 se present en dos importantes eventos del circuito de difusin del grabado. Por una parte, incluido en el XXV Saln Anual de Acuarelistas y
Grabadores en el Saln Witcomb, fue considerado dentro del grupo de expositores de primera fila []

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un bloque de contados nombres que se halla en


plena produccin y que ha alcanzado ya un nivel
considerable dentro de nuestro panorama artstico.7 Por otra parte, particip en el Segundo Saln
de Grabados del Instituto Argentino de Artes
Grficas, institucin relevante dentro del sistema
de establecimientos de enseanza de Buenos
Aires que tambin inclua a la Academia organizada por Po Collivadino y a la Escuela Superior
de Bellas Artes Ernesto de la Crcova desde el
que se consolid el quehacer grfico.
En el evento organizado por el Instituto
Argentino de Artes Grficas tambin participaron
n o m b res destacados como Rebuffo, Audivert ,
Urrucha, Adolfo Bellocq, Lino Spilimbergo,
Carlos Giambiagi y Jos Planas Casas. Frente a

Cabeza de mujer [Paule], 1938-42, litografa

este conjunto de grabadores profesionales, la


institucin brind a Berni un claro reconocimiento por su presencia en el Saln al reproducir una de sus estampas en un lugar privilegiado: la portada de
su publicacin oficial, la revista Anales Grficos.8 Bajo la genrica denominacin Litografa, se presentaba all una imagen de su esposa Paule con un lpiz herramienta bsica para el litgrafo en mano. Se
trataba de una versin grfica del gnero del retrato pictrico que Berni desplegaba en sus leos de la
poca, en los que en diversas ocasiones se poda ver a la misma mujer de boca firme, ojos grandes, cabeza levemente inclinada en posicin de tres cuartos de perfil y mirada lnguida.
Esta misma litografa, ya con el ttulo de Figura, fue la nica obra de Berni en la vasta muestra
El grabado en la Argentina 1876-1942 que, organizada por los coleccionistas Alfredo y Alejo Gonzlez
Garao, tuvo lugar en el Museo Municipal de Artes Plsticas Juan B. Castagnino de Rosario en 1942. Al
presentar un notable trabajo de sistematizacin de un corpus hasta ese momento poco accesible en trminos de visibilidad institucional, esta exposicin y su correspondiente catlogo fueron referentes para consagrar un conjunto de nombres y cristalizar un canon de la grfica argentina.
La presencia de Berni en estos eventos no redund en una labor continua dentro del grabado sino
que ms all de alguna produccin aislada, como una serie de aguafuertes de 1951 sobre temticas del
Noroeste argentino su trabajo de los aos cuarenta y cincuenta se acot a la pintura. A comienzos de los
sesenta retom el gnero del retrato realizado en litografa en la serie de diez ro s t ros de nios carenciados

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que, agrupados bajo el ttulo Nios de Villa Cart n en un lbum impreso por Editorial Joraci, fue lanzada
en Buenos Aires en mayo de 1961, meses antes de la presentacin pblica del personaje Juanito Laguna
en la galera Witcomb.9 Esta era la lnea de la tradicin grfica que Berni haba desarrollado hasta ese
momento. Su siguiente serie de grabados seguira centrada en la temtica del nio de villa miseria pero
en ese caso ya desde una imagen renovada a partir de su apertura a la experimentacin con el procedimiento xilogrfico.
Un nuevo grabado
La exploracin iniciada por Berni a principios de los sesenta en torno a las nuevas posibilidades de la grfica se inscribi en un momento de intensa renovacin de esta prctica: si las artes visuales de esos aos
fueron transformadas a partir de la incorporacin de nuevas poticas, soportes y procedimientos, el grabado fue parte medular de estas mutaciones.
Las redefiniciones de la praxis y la circulacin del grabado eran por esos aos una cuestin que
iba ms all de la acotacin a unos cuantos nombres propios o a lmites nacionales. A partir del impulso dado
por la instalacin de ateliers especializados en edicin, la accin de galeras que sostenan una fuerte apuesta por la obra impresa o el establecimiento de un circuito de certmenes que otorgaban un lugar destacado
al grabado, entre otros factores, esta produccin cobraba mayor visibilidad en la agenda del arte; parafraseando a Baudelaire, se sostena que la estampa estaba de moda.10 P a rt i c u l a rmente, esta prctica tuvo entonces en la Argentina una actividad y legitimacin inditas. A partir de un complejo proceso vinculado a cambios socioculturales y a replanteos en el campo artstico local, desde fines de los aos cincuenta haba
comenzado a dar lugar a una renovacin de la grfica desde una relectura de su propio canon.11
Esta prctica que transit en esos tiempos por un indito nivel de experimentacin en relacin
con sus convenciones, ampliando sus procedimientos e iconografa, sus discursos y sus vas de circulacin,
dialogaba a la vez con la propia tradicin. Esta relacin se condensa de forma ejemplar en las pro p u e s t a s
en torno a la xilografa la tcnica de impresin ms antigua en Occidente, redefinida desde las bsquedas de diversos artistas en torno a las posibilidades expresivas de la materia y la resolucin de la imagen
c e rcana a los postulados modernistas. Dentro de esta produccin, se destacaban las xilografas con collage
desarrolladas por Luis Seoane desde fines de los aos cincuenta, en las que incorporaba bandas de cinta
adhesiva sobre la textura irregular de la madera, resaltando la cualidad bidimensional de la estampa.
Es entonces en un marco de apertura y sostenida legitimidad de la disciplina que se inscribe el
trabajo grfico de Berni, continuando en sus grabados su histrica opcin por la figuracin social imbricada con el collage como recurso actualizado. En efecto, el uso plstico de materiales procedentes del
mundo de lo cotidiano estaba en boga por aquellos aos, tanto en el plano internacional en los combine

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paintings de Robert Rauschenberg o los assembla ges dempreintes de Jean Dubuffet, por ejemplo
como en el campo local, con las chapas, maderas
y telas desgastadas, speras y vulgares empleadas
por los jvenes informalistas.12
B e rni inclua en su nueva obra objetos
de desecho a los que les otorgaba un sentido narr ativo al vincularlos a la historia del personaje re p resentado. Su apelacin al recurso del collage se
remontaba a mediados de los aos cincuenta,
cuando comenz a incorporar elementos en la
s u p e rficie de sus pinturas en virtud de su cualidad
figurativa; pero mientras que en ese momento
integraba telas y papeles discretamente en la
s u p e rficie pictrica, el protagonismo de los materiales en las pinturas-collage que realiz desde los
sesenta domin su planteo esttico, aunando la
composicin formal al contenido simblico.
En el caso de la serie de Juanito Laguna,
B e rni sostena su relato sobre el chico de villa
miseria a partir del uso de chatarra y madera, elementos bsicos en este tipo de construcciones precarias. En este sentido, destacaba la identificacin ajustada entre el mundo de la miseria que

Juanito cazando pajaritos (serie Juanito Laguna), 1961, xilocollage,


174 x 128 cm. Coleccin Museo Castagnino+macro, Rosario

re p resentaba el personaje, y los mseros materiales


de desperdicio extrados de ese mundo y emplea-

dos con todo el rigor y con todas las reglas del art e .13 El personaje era un vehculo para la puesta en imagen por Berni de las contradicciones del proyecto desarrollista, en el que la poltica de expansin industrial a travs de la inversin extranjera auguraba tambin al propio Juanito la incorporacin a un optimista mundo pro m e t i d o: un mundo donde el sombro primer plano de una pared constituida por materiales precarios y corrodos contrasta con el fondo en el que una aglomeracin de pequeos papeles luminosos conf o rma un atractivo y a la vez amenazante hongo atmico, smbolo de la latente guerra fra.14
Fue dentro de ese proceso de redefinicin y actualizacin de su obra que el artista inici a
fines de 1961 sus Juanitos xilogrficos. Mientras que a nivel iconogrfico continuaba con la versin de

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denuncia social que desarrollara en su pintura, su


renovacin de materiales y soportes grficos
resultaba inaugural. El mayor impacto de esta
serie estaba dado por la eleccin de unos materiales y un formato inslitos no solo para el canon de
la grfica sino tambin frente a las experiencias
que se estaban desarrollando contemporneamente.15 En momentos en que se reactualizaban las
lecturas sobre el linaje vanguardista del collage,
Berni incorporaba este recurso a la histrica xilografa: entre la tradicin y la experimentacin, su
imbricacin entre grabado en madera y materiales
bastos resultaba un novedoso cruce entre el arte
alto y los materiales bajos.
B e rni trabajaba con tacos de madera terciada, soporte poco convencional para la xilografa: se trata de un material industrial y econmico
que posibilita la utilizacin de una gran superf i c i e
de impresin, algo difcil de obtener con otro tipo
de madera. Si en los primeros Juanitos xilogrficos
Juanito con pescado, Juanito cazando pajaritos
la matriz estaba realizada ntegramente por desbastado convencional, en las siguientes obras de
esa serie la imagen tambin surga por sumatoria o

Juanito baandose (serie Juanito Laguna), 1961, xilocollage,


162 x 117 cm. Coleccin Museo Castagnino+macro, Rosario

ensamblado de elementos heterogneos sujetos a


la base con clavos o con grampas metlicas.16 As,

en Juanito bandose, Juanito pesca con red o, especialmente, en Juanito pescando, el agregado en el taco
de madera de distintos elementos de desecho industrial como chatarra y re c o rtes de enchapado para re f erir al escenario del personaje resultaba muy provocativo: si el collage todava encontraba resistencias en
Buenos Aire s ,17 su inclusin en un grabado apareca como un gesto an ms revulsivo. Sin embargo, al no
p resentar las variables cromticas de las pinturas-collage, la diversidad material del collage era, una vez
i m p resa, transmutada en una alusin sutil en la estampa. El blanco y negro con notas de color en los planos de fondo oblitera el efecto sensorial de la herru m b re o de la corrosin, y as la atmsfera pro p o rc i o n ada por el historial de desgaste de los materiales es suavizada.

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Si esta obra implicaba una fuerte apuesta de Berni por lo experimental desde el punto de vista
del procedimiento, a nivel discursivo se situaba como una relectura de la tradicin del grabado social
local, no solo por su anclaje en la narratividad y la figuracin sino tambin por su eleccin iconogrfica,
apuntando ms a un dilogo innovador que a una tajante ruptura. En efecto, a diferencia de las pinturascollage de esta serie, situadas en un marco urbano y fabril, las xilografas de Juanito Laguna se despliegan con el teln de fondo del puerto de Buenos Aires: no es sino en el Riachuelo donde transcurren los
baos y la pesca del nio.18 Con esta eleccin del tpico portuario, Berni se inscriba en una genealoga
que inclua imgenes de los Artistas del Pueblo Jos Arato, Guillermo Facio Hebequer y Adolfo Bellocq,
y la de otros artistas grficos como Mario Cecconi o Vctor Rebuffo. Berni tambin relea en clave contempornea el tpico del nio que transita los basurales en busca de su sustento, tal como lo haba representado Abraham Vigo en los aos veinte en Pibes de la Quema o el rosarino Juan Grela en los cuarenta
con sus Juntadores en las Colinas de la basurita.19
Berni retomaba en los aos sesenta estas lneas de la grfica argentina, reactualizndolas en
Juanito a partir de otro repertorio de materiales y una resolucin tcnica que conmocionaba la convencin
xilogrfica. A travs de esta operacin, el artista expanda las posibilidades del grabado a partir de la conjuncin de dos variables: el aval de la narrativa social histrica y la exploracin sobre un recurso de la
vanguardia. As, partiendo de una tradicin iconogrfica del grabado en la Argentina, su desarrollo de la
imagen del nio pobre le valdra su consagracin internacional.
El triunfo en la Bienal de Venecia
El Gran Premio Internacional en Grabado y Dibujo en la XXXI Bienal de Venecia constituy el ms re s onante reconocimiento pblico recibido por Berni. Se trat de una instancia que redimension y dinamiz
su carrera, otorgndole otra proyeccin internacional, tal como enfatizaba el crtico francs Grald GassiotTalabot cuando sostena que si ese premio no se hubiese enfocado sbitamente sobre la obra y la personalidad de Berni, acaso la fama de su trabajo hubiera quedado limitada a algunos pases de Latinoamrica,
y en especial [a la] Argentina.20 En efecto, mientras que en esa edicin las principales recompensas en
pintura para Alfred Manessier y en escultura para Alberto Giacometti continuaban una lnea de celebracin de la tradicin moderna europea sostenida en la Biennale desde la posguerr a ,21 result una sorpre s a
que el 16 de junio de 1962, al momento de la inauguracin oficial, la principal distincin en grabado fuera
o t o rgada a Berni, quien hasta ese momento era un artista poco conocido en el circuito intern a c i o n a l .22
F rente a las muy conocidas (y poco novedosas) imgenes de esos re p resentantes de dos generaciones de la
Escuela de Pars, se ponan en relieve los rasgos innovadores del conjunto del argentino.

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En un momento de gran impulso a los proyectos de promocin e internacionalizacin de la plstica argentina,23 y en el que los premios implicaban una fundamental validacin simblica, este logro
result a la vez una destacada va para la jerarquizacin del arte nacional: se trataba de la mayor recompensa lograda por un artista argentino hasta ese momento, obtenida en el ms relevante certamen internacional que operaba como connotada vidriera para la mirada de los expertos de todo el mundo.
Presentado en una sala especial, el conjunto de Berni incluy diez pinturas-collage sobre
Juanito Laguna, cinco tintas de la serie Pampa y cielo y las cinco xilografas de grandes dimensiones, desconocidas en la Argentina con excepcin de Juanito cazando pajaritos, ya presentada en el 27 Saln de
Otoo de la SAAP en mayo de ese ao.24 Se trat de una instancia con una fuerte carga inaugural: era la
primera vez que se exponan obras de Berni en la Bienal de Venecia, y tambin era la presentacin pblica de las xilografas sobre Juanito Laguna. Asimismo, era la primera vez que se enviaban grabados argentinos al evento veneciano.

Vista de sala de la serie Juanito Laguna en la XXXI Bienal de Venecia

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Junto a la presentacin del maestro Berni, el envo argentino inclua pinturas de Rmulo
Macci, Mario Pucciarelli, Kazuya Sakai y Clorindo Testa, y esculturas de Federico Brook, Noem
Gerstein y Claudio Girola. La eleccin de la produccin de los jvenes pintores, ubicada dentro de los
lineamientos del informalismo y la abstraccin gestual en boga en esos momentos, pareca una opcin
segura para demostrar el grado de avance y modernidad del arte argentino en el mayor foro del circuito artstico internacional. En ese sentido, la distincin a la obra de Berni signific un triunfo inesperado
y paradjico respecto de las expectativas y los discursos sobre la produccin de vanguardia y la imagen
actualizada del pas que se pretenda sostener entonces desde la trama institucional local.
En efecto, el rosarino era en ese momento el candidato menos pensado para representar al nuevo
arte argentino promovido desde las estrategias modernizadoras establecidas desde fines de los aos cincuenta. Particularmente, el proyecto esttico sostenido por Jorge Romero Brest jurado seleccionador del
envo argentino, presentador oficial del conjunto25 y luego miembro del jurado internacional en la Bienal
no brindaba especial consideracin a la figuracin social. Desde la perspectiva del entonces director del
Museo Nacional de Bellas Artes, la produccin del maduro Berni corra el riesgo de ser decodificada
por la mirada europea bajo el signo del pintoresquismo regional.26 Sin embargo, contradiciendo ese prejuicio, el conjunto s llam la atencin de los otros miembros del jurado internacional. Como luego recordara el artista, su obra se vio como algo revulsivo, no ya por el contenido solamente, sino por la intencin expresiva [] lo que el jurado vio y distingui fue el planteo innovador y original vio las justas
equivalencias estticas entre el tema y su realizacin.27
Frente al aparentemente montono panorama general del certamen, Berni sostuvo que mi obra
llam la atencin fui el primer sorprendido! Se diferenciaba del resto, que era no figurativo; [] la
nueva figuracin es un movimiento que est interesando a Europa y dio la casualidad que el conjunto
que yo mand es una expresin de esa tendencia.28 Precisamente, este fue uno de los principales aspectos de la obra de Berni destacados por las revistas internacionales especializadas en arte sobre todo las
de origen francs que en ese momento se refirieron a lo exhibido en la Biennale. La saga de Juanito
Laguna apareca como una de las pocas excepciones a la regla abstracta de la competicin; como sealaba Michel Ragon, el nuevo realismo no encuentra puesto en [la Bienal] y la nueva figuracin no est ms
que abordada. Son movimientos demasiado nuevos. Se puede prever, sin embargo, que la Bienal de 1964
estar provista de ellos.29
Si bien lo presentado por Berni inclua las llamativas pinturas-collage sobre el personaje de
Juanito Laguna, el conjunto premiado fue el de las cinco xilografas sobre el mismo tema. Un corpus re d ucido pero significativo. Cul fue la justificacin de esta premiacin? Romero Brest, testigo y a la vez protagonista de las deliberaciones, comentaba que: [al jurado] Berni los conquist con esos grabados de enorme tamao, como jams se han visto, aun desde el punto de vista del oficio. Fueron doblemente valorados

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cuando se supo que la incisin era realizada sobre grandes tacos de madera, y no sobre linleum como lo
c o n s i d e r a ron errneamente al principio.30 De este comentario se desprende que fue el virtuosismo en la
realizacin atributo de resabios tradicionalistas asociado en este caso a una produccin que estaba pro p oniendo una fuerte innovacin el factor que jug una carta fuerte en la valoracin de esta obra.
Sin embargo, es evidente que esas estampas no solo haban resultado impactantes por la tcnica puesta en juego sino tambin por su potente imagen, sustentada, eso s, por un procedimiento original
y llamativo. Con su intervencin creativa sobre la antigua xilografa, Berni se afirmaba en un terreno que
hasta entonces no haba resultado central en su carrera pero que, gracias a su validacin en la mayor competencia artstica internacional, lo posicionaba en un lugar privilegiado en esos tiempos de gran visibilidad de la disciplina. As, se puede pensar que fue a instancias del xito en Venecia que Berni intensific su indagacin sobre el grabado, profundizando en los siguientes aos su experimentacin en torno a
sus posibilidades. De hecho, su prximo personaje fue desplegado especialmente a travs del xilocollage.
Ramona vive su vida
Ramona Montiel, quien de inocente nia y joven costurera pasa a vivir su vida como prostituta, surgi en
forma concatenada con el impacto que Juanito Laguna suscitaba en los foros europeos, y en particular en
Pars.31 En septiembre de 1962, Berni conversaba con Ragon sobre su nouvelle figuration, comentndole
tambin que estaba trabajando en un nuevo personaje.32 Su bataclana comenzaba a esbozarse en esas
declaraciones que con el paso del tiempo y los sucesivos escritos sobre el artista cobraran visos de relato legendario o mito de origen francs. Si, de acuerdo con las referencias de Berni, Ramona haba usado
vestidos del march aux puces en sus primeros momentos, luego se conformara a partir de diversos objetos y materiales incluidos en las distintas situaciones protagonizadas por el personaje, y que sirvieron de
vehculo para que el artista, cada vez ms alejado del enfoque tradicional de la pintura, expandiera en esa
dcada sus recursos expresivos a las instalaciones, construcciones policromadas y, especialmente, xilocollage-relieves a partir del gofrado.33
Berni despleg la serie grfica de Ramona a partir de la impresin de materiales heterogneos
conjugados en el todo compositivo de la matriz. Desde el uso de elementos de consumo masivo resemantizados en la imagen Ramona est atrapada por la telaraa de la sociedad de consumo, sostena34 la
saga apunta a dar cuerpo a ese cuerpo a ser consumido por los representantes del establishment local.
Destacados por efecto del leve volumen agregado al xilocollage, el coronel, el marino, el burgus y el
embajador es decir, algunos de los poderosos amigos o protectores de la mujer tenan en las estampas de Berni espesor de papel, mientras que su impronta real tomaba un lugar cada vez mayor en la poltica argentina de los aos sesenta.

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Si el artista haba re c u rrido a chatarra y maderas para


plasmar el entorno portuario de Juanito, ahora ampliaba este arsenal de recursos. Manteles de plstico que imitaban encaje un
popular objeto contemporneo que simulaba o traduca a un soporte barato y de nula calidad una cierta idea de refinamiento componan las ropas de la prostituta, junto con botones recargados,
re c o rtes de metal perforado con mquinas industriales o piezas de
mecano. Mientras que esos elementos respondan al re p e rtorio de
materiales de la sociedad de consumo internacional, la vinculacin localista estaba dada por el uso referencial de las imgenes:
la alusin a la costurerita que dio el mal paso de Evaristo
El coronel amigo de Ramona, 1964,
xilocollage sobre papel, 99,9 x 64,4 cm.
Coleccin privada

Carriego o la presencia de conos locales como Carlos Gardel


incluido en Ramona vive su vida.
Adems del estricto uso del blanco y negro, algunos rasgos de la grfica ortodoxa volvan a aparecer en esta obra experimental. Junto al recurso de la narratividad secuencial, 35 B e rni re v i-

sitaba un polo de gravedad iconogrfica, ya que la imagen de la prostituta haba sido desarrollada
desde los aos veinte por distintos grabadores argentinos: el personaje de Rosalinda Corrales de Historia
de arrabal de Manuel Glvez xilografiada por Bellocq en 1922, las mujeres de la calle representadas
por Facio Hebequer a principios de los aos treinta, la serie de monocopias de la B reve historia de Emma
realizadas por Spilimbergo en 1935-1936 o aquella figura femenina del saln de puerto en la serie La
quimera de Rebuffo a inicios de los aos cincuenta.36 Sin embargo, mientras que en esas obras anteriores se apuntaba a presentar oscuros relatos sobre la prostitucin como un mal social, el tema deviene en
los grabados de Berni en irona sobre los pilares de la sociedad nacional que aparecen caricaturizados, torciendo la impronta de sufrimiento presente en la tradicin de la grfica de crtica social hacia
una mirada burlona, irre v e rente.
Con la presentacin de doce xilografas-collage, el lanzamiento de Ramona Montiel tuvo lugar en
Pars en mayo de 1963;37 luego, en el mes de agosto, en el Museo de Arte Moderno de Buenos Aires. La
exhibicin portea fue un gran acontecimiento: junto a la serie de estampas de Ramona y sus amigos, tambin se exponan los grabados sobre Juanito. Al fin el pblico porteo tena acceso directo a este conjunto
exhibido hasta ese momento solo en Europa, y que conoca a travs de fotos publicadas en diarios y revistas: haba llegado el momento de tener en Buenos Aires la muestra de un Berni redimensionado por el premio veneciano. Desde la prensa se sostena que la nueva presentacin de este artista, despus de haber
obtenido en la ltima Bienal de Venecia uno de los tres grandes premios que en ella se otorgan, alcanza

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una jerarqua inusitada en las exposiciones de grabados. Inicialmente sorprende al espectador el tamao
i n f recuente de las obras impresas; en la amplia sala del museo, los grabados de Berni ocupan los muros y
paneles como suelen hacerlo los grandes cuadros que funcionan como murales.38
Las obras de Juanito aparecan como eje simblico de un conjunto de treinta estampas y tres
matrices xilogrficas. La exhibicin del soporte para la impresin resultaba anmala respecto de las reglas
implcitas que operaban en una muestra de este tipo, ya que lo que se considera un grabado es la estampa en s y no la matriz que la genera. Expuestas en forma autnoma, estas superficies de impresin mostradas a modo de assemblages monocromticos operaban como un paso ms en el corrimiento de Berni de
la tradicin grfica, apuntando no solo su independencia respecto de las convenciones de la disciplina
sino tambin otorgndole, paradjicamente, una cierta valorizacin aurtica: frente a la serie de estampas,
la matriz marcaba el anclaje en una dimensin original.
Era entonces en varios sentidos que este
conjunto de Berni conmocionaba la escena local.
Aunque se inscriba dentro del contemporneo
p roceso de resignificacin de la grfica, sus obras
se situaban en un plano diferencial: la deslumbrante conjuncin entre el gran tamao de las
estampas, la novedosa composicin de elementos y
la potencia de su discurso narrativo lo alejaba de
las bsquedas ms discretas o menos ambiciosas de sus colegas. Esa obra era entendida como
un descubrimiento o, mejor, un hallazgo: quizs
todo esto, cuando algn da las cosas se vean con
otra perspectiva y no prive el gusto por este
hallazgo, reneguemos de toda esta contingencia.
Pero, en tanto no ocurra, es necesario dejar el testimonio de nuestra complacencia por estas form a s .
Cuando Berni present su personaje de Juanito
Laguna, algo se trastorn en el grabado.39
Un mes despus de la exposicin en el
Museo de Arte Moderno de Buenos Aires,
Ramona vive su vida, El coronel protector de
Ramona y El amigo espiritual de Ramona eran
exhibidos en la V Exposicin Internacional de

Ramona en el show, 1964,


xilocollage sobre papel, 83 x 48 cm

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y gofrado

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Grabado en Ljubljana, uno de los ms antiguos y consolidados eventos dedicados a la disciplina; se trataba de la edicin en la que Robert Rauschenberg obtena un premio por su revolucionaria litografa
Accident. Dos aos ms tarde un ao despus de que el norteamericano triunfara tambin en Venecia
sera turno del rosarino para ser distinguido en la sexta edicin del encuentro de arte grfico en la lejana
Yugoslavia. En esa ocasin era premiado su xilocollage-relieve El matador, en los mismos momentos en
que, debido a las posibilidades de circulacin mltiple del grabado, otra estampa de esta tirada se encontraba exhibida en la vidriera artstica ms resonante de Buenos Aires.
Berni en el centro de la vanguardia
En junio de 1965, a continuacin de La menesunda instalacin emblemtica del arte de los sesenta se
desplegaba en el Centro de Artes Visuales del Instituto Torcuato Di Tella la obra figurativa y social de un
artista sexagenario que presentaba el suficiente sentido de actualidad como para ser destacado en ese
mbito vanguardista. Hasta ese momento no se haban realizado en dicha institucin exposiciones individuales de artistas argentinos: por ejemplo, un ao atrs Romero Brest, director del Centro de Artes
Visuales del Instituto Torcuato Di Tella (ITDT), le haba negado esa posibilidad a Alberto Greco.40 Resulta
notable entonces que el primero en tener ese lugar fuera Berni, quien pocos aos antes no hubiera sido
siquiera considerado para formar parte del programa que sostena ese espacio orientado a la cultura joven
y de avanzada experimental. Evidentemente, su validacin en la Bienal de Venecia haba funcionado como
una de las motivaciones principales para que Romero Brest incorporara una extensa muestra retrospectiva de Berni en el centro de la vanguardia de Buenos Aires.41
Ya anticipada tiempo atrs desde Primera Plana, la exhibicin que incluy leos, collagesaltorrelieves, xilografas, matrices y construcciones policromadas result un xito de pblico: de las
muestras realizadas por el Instituto en ese ao, fue la que tuvo ms asistentes y, dentro de su historia, fue
la tercera ms visitada, luego de la exposicin de Julio Le Parc y de la muestra de grabados de Pablo
Picasso, ambas de 1966.42
El conjunto de Los monstruos conform uno de los puntos ms sobresalientes de la muestra de
Berni: adems de su impacto visual, se trataba de una obra indita, lo ms reciente de su nueva produccin. Junto a estas construcciones se presentaba otro grupo de obras novedosas, su serie de xilocollagerelieves donde junto al mayor volumen del gofrado de las impresiones se destacaba el sentido ornamental
de la composicin, con objetos moldeados con yeso piedra y adheridos a la matriz, como en El obispo o en
Ramona en el show.

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Berni is at his best in the engravings,


sealaba la crtica del Buenos Aires Herald43 para
dar cuenta de las vistosas estampas de los religiosos y los toreros, presentadas junto a otras de
Juanito y de Ramona ya convertidas en los exponentes ms reconocidos y de mayor repercusin
del grabado argentino de los aos sesenta. La eficacia de esas imgenes grficas, potenciada por su
notable grado de innovacin de las tcnicas, resultaba de una contundencia indiscutida.
Como un contrapunto visual entre el
pasado y el presente de la obra de Berni, xilocollages como El matador y El picador, entre otros,
se desplegaban en un recodo de la sala principal
del ITDT, por detrs del emblemtico lienzo
Manifestacin de 1934. As, en esa exposicin
retrospectiva se daba cuenta, tres aos despus de
la consagracin en Venecia, de que el innovador
grabado del viejo pintor ya era un nuevo clsico
del arte argentino contemporneo.

Ramona vive su vida, 1965,


xilocollage sobre papel, 148 x 62,9 cm

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