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l.

LA BIOLOGA COMO UNA CIENCIA


AUTNOMA

El objetivo de la ciencia es la organizacin sistematica del conocimiento acerca del universo sobre la base de princii>ios
explicativos que son comprobables de forma genuina. El
punto de partiga de la ciencia es la formulacin de afirmaciones sobre fenmenos observables de forma objetiva. El sentido comn tambin snlinistra informacin sobre el mundo.
La diferencia entre ciencia y conocimiento basado en el sentido comn se puede establecer por la presencia conjunta de al
menos tres caractersticas diferenciales en la ciencia. Primero, la ciencia persigue organizar el conocimiento de forma
sistemtica, exhibiendo patrones de relaciones entre afirmaciones relativas a hechos que a primera vista no parecen relacionados mutuamente.
Con frecuencia la informacin obtenida durante la
riencia ordinaria sobre el universo es precisa, pero rara vez
provee una explicacin de por qu los hechos son como se
dice. La segunda caracterstica distintiva de la ciencia es que
trata de dar explicaciones de por qu lo observado ocurre de
hecho. La ciencia intenta descubrir y formular las condiciones en las cuales existen los hechos observados y sus relaciones mutuas.
En tercer lugar, las hiptesis explicativas dadas por la
ciencia han de ser comprobables de forma genuina y, por tanto, sujetas a la posibilidad de rechazo. A menudo se dice que
las hiptesis explicativas cientficas le deben permitir a uno

OriginalmenR! publicado en
1968 como BioIogy lIS an au
lonomous sence en Amo.....
"''' Sci."lal
t Se
agradett Th. Dob>hansky,
Mary S. C. Hendel:!lOu. Luil; hquierdoyG. G. Simpsoo la
lectura del manuscrito y sus
numerosas y valiosas sugerenas. El autor es beneficiario de
un PHS R.!search Oe'vdopmenl Award del

N.tkmaI

Institute al Gener:al MedbI

Sciences.
Traduccin de JuI Per:et.

'., ' ' r


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LA

EVOLUCION DE UN EVOLUCIONISTA

formular predicciones sobre su tema de estudio que puedan se verificadas mediante


observaciones y experimentos adicionales. Sin embargo, en ciertos campos de cono.
cimiento cientfico, como los relacionados con las cuestiones histricas, la prediccin
queda considerablemente restringida por la naturaleza del mismo tema de estudio.
El criterio de comprobacin puede ser entonces satisfecho exigiendo a las explicaciones cientficas que tengan consecuencias lgicas precisas que puedan ser verificadas o rechazadas mediante la observacin y el experimento. La palabra preciSa es
esencial en la frase anterior. Para suministrar una verificacin genuina, las conse.
cuencias lgicas de las hiptesis explicativas propuestas no han de ser compatibles
con hiptesis alternativas.
La formulacin de teoras es la preocupacin de la ciencia, es decir, descubrir patrones de relaciones entre muchos tipos de fenmenos, de forma que un nmero pequeo de principios puede explicar un gran nmero de proposiciones relacionadas
con esos fenmenos. De hecho, la ciencia se desarrolla mediante el descubrimiento de
relaciones nuevas que muestran que las afirmaciones fruto de la observacin y las teoras que han parecido hasta el momento independientes estn, en realidad, conectadas
y pueden integrarse en una teora ms extensa. As, los principios mendelianos de la
herencia pueden explicar, sobre diferentes tipos de organismos, observaciones que parecen prima jacie sin relacin; como las proporciones en las que los caracteres se transmiten de padres a la descendencia, la naturaleza discontinua de muchos de ellos en los
organismos y por qu en organismos con reproduccin sexual no hay dos individuos
que sean genticamente idnticos, incluso cuando el nmero de individuos en la especie es muy grande. El conocimiento sobre la formacin de las clulas sexuales y el
comportamiento de los cromosomas mostr, finalmente, que tenan conexin con los
principios mendelianos, y contribuyeron a la explicacin de hechos adicionales, por
ejemplo, por qu ciertos caracteres se heredan de forma independiente de otros mientras que otros caracteres se transmiten con mayor frecuencia juntos que separados. Algunos descubrimientos adicionales han contribuido a la formulacin de una teora unificada de la herencia que explica muchas y diversas observaciones, incluyendo el
carcter discreto de las especies naturales, lit naturaleza adaptativa de los organismos y
sus caracteres, y las observaciones paleontolgicas relativas a la evolucin de los organismos.
A veces se ha establecido la conexin entre teoras al mostrar que los principios
de cierta teora o rama cientfica pueden explicarse con principios de otra teora o
ciencia que poseen un carcter ms general. Se dice entonces que la rama de la ciencia menos general, o ciencia secundaria, ha sido reducida a la ciencia ms general o
primaria. Un ejemplo tpico es la reduccin de la termodinmica a la mecnica esta-

LA BIOLOG1A COMO UNA CIENCIA AUTONOMA

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dstica (Nagell%l: pp. 338345). La reduc<:n de una rama de la ciencia a otra simplifica y unifica la ciencia.
La reduccin de una teora o rama de la ciencia a otra ha ocurrido repetidamente
a lo largo de la historia de la ciencia. Durante los ltimos cien aos, diversas ramas
de la fsica y la astronoma se han unificado en gran medida por su reduccin a unas
pocas teoras de gran generalidad como la mecnica cuntica y la relatividad. Un 'Sector importante de la qumica ha sido reducido a fsica despus de descubrirse que la
valencia de un elemento guarda una relacin simple con el nmero de electrones en
la rbita externa del tomo. El xito impresionante de stas y otras reducciones ha
llevado a ciertos crculos a la conviccin de que el ideal de la ciencia es reducir todas
las ciencias naturales, incluyendo la biologa, a una teora general que suministrar
un conjunto comn de principios de generalidad mxima capaz de explicar todas
nuestras observaciones sobre el universo material.
Para evaluar la validez de tales aseveraciones examinar brevemente algunas de las
condiciones para la reduccin de una teora a otra. Luego intentar demostrar que
no se puede efectuar la reduccin de la biologa a la fsica en el presente estado de
desarrollo de ambas ciencias. Propondr adems, en la segunda parte de este artculo, que hay patrones de explicacin que
indispensables en biologa mientras que
estn ausentes en las ciencias fsicas. Se trata de explicaciones teleolgicas que aplican a los organismos, y slo a ellos en el mundo natural, y que no pueden reformularse en forma no teleolgica sin prdida de contenido explicativo.

Condiciones para la reduccin


En general, la reduccin se puede defmir en el presente contexto como la ex:plicacin de una teora o un conjunto de leyes experimentales establecidas en un rea de
investigacin, por una teora usualmente aunque no invariablemente formulada desde
otro dominio (Nagel1961: p. 338 y pp. 336-397). Nagel ha propuesto las dos condiciones 'formales que se deben satisfacer para efectuar la reduccin de una ciencia a
otra. Primero, ha de demostrarse que todas las leyes experimentales y teoras de la
ciencia secundaria son consecuencias lgicas de las construcciones tericas de la ciencia primaria. Nagel ha llamado a esto la condicin de derivabilidad.
En general, las leyes experimentales formuladas en una cierta rama de la ciencia
contendrn trminos que son especficos de esa rea de investigacin. Si las leyes de la
ciencia secundaria contienen algunos trminos que no aparecen en la ciencia porimaria, la derivacin lgica de sus leyes a partir de la ciencia primaria no ser posible pri-

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LA EVOLUCtON DE UN EVOLUCIONISTA

ma facie. No puede aparecer un termino en la conclusin de una demostracin formal


a menos que dicho trmino aparezca tambin en las premisas. Para hacer posible la
reduccin entonces es necesario establecer las conexiones adecuadas entre los terminos de la ciencia secundaria y aquellos usados en la ciencia primaria. Esto puede llamarse la condicin de conectividad. Se puede satisfacer mediante una redefinicin de
los trminos de la ciencia secundaria usando trminos de la ciencia primaria. Por
ejemplo, para efectuar la reduccin de la gentica a la fisica conceptos tles como
gen, cromosoma, etc., deben ser definidos en terminos fisicoqumicos tales como tomo, molcula, carga elctrica, enlace de hidrgeno, cido desoxirribonucleico, etc.
El problema de la reduccin se formula a veces como si las propiedades de un
cierto tipo de objetos, por ejemplo organismos, pueden ser explicadas como una
funcin de las propiedades de otro grupo de objetos, como los componentes fisicos
del organismo organizados de ciertas formas. Esta formulacin de la cuestin es espuria y no puede dar una respuesta satisfactoria. De hecho, no est claro lo que significa propiedades de un cierto objeto que forma parte o es componente de otro
objeto. Si se incluyen todas las propiedades, parece que la reduccin podra conseguirse siempre y acaba siendo un asunto trivial. Entre las propiedades de cierto objeto uno enumerar las propiedades que tiene cuando es un componente de un todo
mayor. Por poner un ejemplo sencillo, uno puede enumerar entre las propiedades
del hidrgeno que combinndolo en cierta manera con el oxgeno forma agua, una
sustancia que muestra ciertas propiedades especficas. Las propiedades del agua estarn entonces incluidas entre las propiedades del oxgeno y del hidrgeno.
La reduccin de una ciencia a otra no es una cuestin de derivar las propiedades
de un tipo de objetos a partir de las propiedades de algn otro tipo de objetos. Es
ms bien un asunto de la derivacin de un conjunto de proposiciones a partir de otra
serie de stas. Es una cuestin sobre la posibilidad de derivar las leyes experimentales de la ciencia secundaria como consecuencias lgicas de las
tericas de la
ciencia primaria. Las leyes cientficas y las teoras consisten en proposiciones sobre
el mundo y la cuestin de la reduccin puede slo plantearse por la investigacin
concreta de las consecuencias lgicas de tales proposiciones, y no por la discusin de
las propiedades o la naturaleza de las cosas.
De la observacin anterior se desprende que la cuestin de la reduccin slo se
puede resolver por una referencia especfica al estado real de desarrollo de las dos
disciplinas implicadas.' Ciertas partes de la qumica fueron reducidas a fsica despus
que se desarrollaran las modernas teoras de'la estructura atmica hace unos cincuenta aos, pero la reduccin no se habra producido antes de tal desarrollo. Si la
reduccin de una ciencia a otra no es posible en el estado de desarrollo actual de las

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LA BtOLOGIA COMO UNA CIENCIA AUTONOMA

dos disciplinas, no tiene ningn sentido emprico preguntarse si la reduccin ser posible ms adelante, ya que slo se
puede contestar de forma dogmtica o en trminos de preconcepciones metafsicas.
,Smpson ha sugerido que la unificacin de diversas cencias naturales es perseguida no a travs de principios que
aplican a todos los fenmenos sino a travs de fenmenos sobre los que aplican todos los principios. La ciencia, segn
Simpson, puede de verdad ser unificada en biologa, ya que
los principios de todas las ciencias naturales pueden aplicarse
a los fenmenos de la vida (Simpson 1964: p. 107).1 Lo que
es seguro es que las leyes tericas de la fsica y la qumica son
de aplicacin a los fenmenos fisicoqumicos que ocurren en
los organismos. Por otro lado, hay teoras biolgicas que explican obstrvaciones que conciernen al mundo vivo pero que
no aplican a la materia inanimada. Concluir, por tanto, que la
biologa est en el centro de toda la ciencia es verdad hasta
cierto punto, pero es trivial y hasta donde yo puedo discernir,
no constituye ningn progreso en la comprensin cientfica.
El objetivo del programa reduccionista no es, como Simpson
parece creer, establecer un cuerpo terico que pueda en lt-,
mo trmino ser completamente general en el sentido de ser aplicable a todos los fenmenos materiales, ni una bsqueda de
un mnimo comn denominador en ciencia. Ms bien es una
bsqueda de una teora global que pueda explicar todos los fenmenos -tanto los del mundo vivo como los del inanimadocon una economa de leyes enunciadas y un incremento correspondiente de nuestra comprensin del mundo. Si tal ideal puede conseguirse es un tema diferente que considerar ahora.

La reduccin de la biologa a la ciencia fsica

La cuestin de la reducibilidad de la biologa a la fisicoqumica ha sido planteada de nuevo en la dcada de 1950 particularmente en conexin con los xitos espectaculares alcanzados
en ciertas reas de la biologa. En gentica, la investigacin a
escala molecular ha contribuido a establecer la estructura qu-

l.

De acuerdoconJ. G. Kemeny
(Kemeny 19:19, pp. 215-216) l.
solucin ms
a la
cuestin de la reduccin de la
biologa fsica es que se enconlM un. nueva teora que
cubrir ambos campos con tlminos nuevos. La naturaleza
inanima&
como el
caso extremo mis simple de
esta tc:oria. En ese caso, se podra decir que la fsiu se redujo a biologa y no que la biolosla se redujo a &ica.

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2.

Excepto la conclusin general


de que los fenmenos biolgicos nunca sern explicados sa
tisfactoriamente poi principios
mecanicistas.

LA EVOLUCIN DE UN EVOLUCIONISTA

mica del material hereditario, a descifrar el cdigo gentico y a


suministrar cierta comprensin de los mecanismos de la accin
gentica. Tambin se han obtenido logros brillantes en la neurofisiologa y otras reas de la biologa. Algunos autores han
sostenido que la comprensin de todos los fenmenos biolgicos en trminos fisicoqumicos no slo es posible sino que es
la tarea del futuro inmediato. As, se proclama que la investigacin biolgica nica y verdaderamente cientfica es lo que
en jerga reciente se llama biologa molecular, o sea, el intento de explicar los fenmenos biolgicos en trminos de los
componentes y procesos fisicoqumicos subyacentes.
Resulta fcil establecer dos posiciones extremas que parecen igualmente improductivas. En un lado del espectro estn
los vitalistas sustantivos que defienden la irreducibilidad de
la biologa a la ciencia fsica, porque los fenmenos vivos son
el efecto de un principio inmaterial que se denomina de forma diversa, fuerza vital, entelequia, lan vital, energa radial o trminos similares. Un principio inmaterial no puede
ser sujeto de observacin cientfica y no puede conducir a hiptesis cientficas genuinamente comprobables.2
En el otro extremo del espectro se sitan aquellos que
afirman que la reduccin de la biologa a la fisicoqumica es
un hecho posible en el presente. En el estado actual de desarrollo cientfico una mayora de conceptos biolgicos, tales
como clula, rgano, especie, ecosistema, etc., no pueden
formularse en trminos fisicoqumicos. Ni tampoco hay en la
actualidad ninguna clase de enunciados pertenecientes a la fsica y a la qumica a partir de los cuales se pueda derivar lgicamente toda ley biolgica. En otras palabras, no se satisfacen ni la condicin de conectividad ni la de derivabilidad
-dos condiciones formales de la reduccin- en el estado actual de desarrollo del conocimiento fsico y biolgico.
En la bibliografa reciente han aparecido tambin dos posiciones intermedias. En primer lugar, una posicin reduccionista mantiene que, aunque la reduccin de la biologa a fsica no
se puede efectuar en la actualidad, es en principio posible. La
reduccin factual se hace contingente tras el progreso ulterior

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LA SIOLOGIA COMO UNA CIENCIA AUTNOMA

en las ciencias biolgicas, las fsicas, o en ambas. En segundo


lugar, ciertos autores antirreduccionistas sostienen que la reduccin no es posible en principio, porque los organismos no
son meros ensamblajes de tomos y molculas, ni siquiera de
rganos y tejidos que mantienen una simple relacin externa de
unos con otros. Se afirma que los organismos son todos que
tienen que ser estudiados como todos y no como la suma de
sus partes aislables (Russell1930; Mayr 1965: pp. 33-50).
Aunque las leyes biolgicas no se puedan derivar en general de cualquier teora fsica o qumica disponible, los reduccionistas afirman que tal logro ser posible en el futuro. Tales
aseveraciones se basan con frecuencia en preconcepciones
metafsicas sobre la naturaleza del mundo material.. En cualquier caso, no se puede argumentar convincentemente de
forma emprica, ya que slo es una declaracin de fe sobre la
posibilidad de un cierto evento futuro. Sin embargo, se debe
destacar que los avances en la biologa molecular continuamente extienden el reino, de momento exiguo, de los fenmenos biolgicos que pueden explicarse en trminos de conceptos y leyes fisicoqumicas.
Respecto a la posicin antirreduccionista que mantiene
que los organismos y SU1l partes no pueden entenderse como
meras sumas de sus partes, ya he dicho que esto se basa en
una formulacin insatisfactoria del problema. La cuestin de
la reduccin es si las proposiciones que conciernen a 1011 organismos pueden derivarse lgicamente de las leyes fisicoqumicas y no si las propiedades de los organismos pueden explicarse como resultado de las propiedades de sus componentes
fsicos. Quizs se deba aadir que el fenmeno de las llamadas propiedades emergentes tambin se da en el mundo inanimado. El agua se forma por la unin de dos tomos de hidrgeno con un tomo de oxgeno, pero el agua exhibe
propiedades que no son la consecuencia inmediatamente
aparente de las propiedades de los dos gases, hidrgeno y
oxgeno. Otro ejemplo simple se puede tomar de la termodinmica. Un gas tiene una temperatura aunque no se puede
decir que la tengan las molculas individuales del gas.'
Se ha de reconocer que la reduccin de la biologa a la fi

3.

La temperatura del ga es por


definicin idntica .la media
de l. energa cintka de las

moIcuIss.

,
112

LA EVOLUCiN DE UN EVOLUCIONISTA

sicoqumica no se puede efectuar en el estado de desarrollo actual del conocimiento


cientfico. Si ser posible la reduccin en el futuro es una cuestin empricamente
sin sentido. Una mayora de los problemas biolgicos no puede abordarse por ahora
a escala molecular. La investigacin biolgica debe por tanto continuar en los diferentes niveles de integracin del mundo vivo, de acuerdo a las leyes y teoras desarrolladas para cada orden de complejidad. El estudio de la estructura molecular de
los organismos debe continuar de la mano de las investigaciones de la clula, el rgano, el individuo, la poblacin, la especie, la comunidad y el ecosistema. Estos niveles
de integracin no estn aislados unos de otros. Las leyes formuladas a un nivel de
complejidad iluminan los dems niveles, tanto los de arriba como los de abajo, y sugieren estrategias de investigacin adicionales (Dobzhansky 1965). Quizs vale la
pena sealar que, de hecho, las leyes biolgicas descubiertas a una escala de organizacin superior han contribuido ms frecuentemente a guiar la investigacin de los
niveles ms bajos, que al contrario. Por mencionar slo un ejemplo, la teora mendeliana de la herencia precedi la identificacin de la composicin qumica y la estructura del material gentico, hizo posible estos descubrimientos y stos no la han convertido en superflua.

La nocin de teleologa
Ahora discutir el papel de las explicaciones teleolgicas en biologa. Intentar
mostrar que las explicaciones teleolgicas constituyen patrones de explicacin que
aplican a los organismos, mientras que no aplican a cualquier otro tipo de objetos en
el mundo material. Afirmar adems que, aunque las explicaciones teleolgicas son
compatibles con las consideraciones causales, no pueden ser reformuladas en forma
no teleolgica sin prdida de contenido explicativo. En consecuencia, concluir que
la biologa no puede prescindir de las explicaciones teleolgicas y que, por tanto, stas son distintivas de la biologa como ciencia natural.
El concepto de teleologa est desacreditado, en general, en la ciencia moderna.
La mayora de las veces se considera una seal de supersticin, o por lo menos un
vestigio de una aproximacin no emprica, apriorstica, a los fenmenos naturales caracterstica de una era precientfica. La principal razn de este descrdito es que la
nocin de teleologa se iguala con la creencia que los eventos futuros -los objetivos o
son agentes activos de su propia realizacin. En
productos finales de los
biologa evolutiva, se entiende que las explicaciones teleolgicas implican la creencia
de que hay un agente planificador externo al mundo, o una fuerza inmanente en los

LA BIOLOGIA COMO UNA CIENCIA AUTNOMA

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organismos, que dirige el proceso evolutivo hacia la produccin de tipos especificados de organismos. En tal visin la naturaleza y diversidad de los organismos son explicadas teleolgicamente como los objetivos o resultados previstos desde el principio por el Creador, o que estaban implcitos en la naturaleza de los primeros
organismos.
Sin embargo, la evolucin biolgica puede explicarse sin recurrir a un Creador o
un agente planificador externo a los organismos mismos. No hay ninguna evidencia
de ninguna fuerza vital o energa inmanente que dirija el proceso evolutivo hacia la
produccin de tipos especificados de organismos. Los datos del registro fsil van
contra cualquier fuerza directora, externa o inmanente, que lleve el proceso evolutivo hacia fines especificados. Por tanto, en el sentido expuesto, la teleologa es rechazada apropiadamente en biologa como una categora de explicacin.
En El origen de las especies Darwin acumul un nmero impresionante de observaciones que apoyaban el origen evolutivo de los organismos. Adems, y quizs ms importante, dio una explicacin causal del proceso evolutivo -la teora de la seleccin
natural. El principio de la seleccin natural posibilita una explicacin natural para la
adaptacin de los organismos a sus ambientes. Darwin reconoci, y acept sin reservas, que los organismos estn adaptados a sus ambientes y que sus partes estn adaptadas a la funcion para la que sirven. Los pinginos estn adaptados a vivir en el fro,
las alas de los pjaros estn hechas para volar y el ojo est hecho para ver. Darwin
acept los hechos de la adaptacin y luego dio una explicacin natural para los hechos. Uno de sus mayores logros fue llevar los aspectos teleolgicos al terreno de la
ciencia. Sustituy una teleologa teolgica por otra cientfica. La teleologa de la naturaleza se poda explicar ahora, al menos en principio, como resultado de leyes naturales que se manifiestan en procesos naturales, sin recurrir a un Creador externo o a
fuerzas espirituales o inmateriales. En ese punto la biologa madur como ciencia.
El concepto de teleologa puede definirse sin implicar que los eventos futuros son
agentes activos de su propia realizacin, ni que los resultados finales de un proceso
son objetivos planificados conscientemente. La nocin de teleologa probablemente
apareci como resultado de la reflexin humana sobre las circunstancias conectadas
con sus propias acciones voluntarias. El resultado anticipado de sus acciones puede
ser visto por el hombre como un objetivo o propsito hacia el cual dirigir su actividad. Se puede decir que las acciones humanas tienen un propsito cuando estn intencionadamente dirigidas hacia la obtencin de un objetivo.
El plan o propsito del agente humano se puede inferir frecuentemente a partir de
las acciones que realiza. Es decir, sus acciones pueden ser vistas como poseedoras de
propsito o teleolgicamente dirigidas a la obtencin de un objetivo. En este sentido,

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LA EVOLOCIN DE UN EVOLUCIONISTA

el concepto de teleologa puede extenderse, y se ha extendido, para describir acciones, objetos o procesos que exhiben una orientacin hacia cierto objetivo o estado final. Para que los objetos y los procesos tiendan conscientemente hacia sus estados
finales especificados no hay necesariamente requerimientos implcitos, ni hay un
agente externo que dirige el proceso o el objeto hacia el estado final u objetivo. En
este sentido genrico, las explicaciones teleolgicas son aquellas donde la presencia
de un objeto o un proceso en un sistema se explica por la exhibicin de su conexin
con un estado especfico, o propiedad del sistema a cuya existencia o mantenimiento
contribuye el objeto o el proceso. Las explicaciones teleolgicas requieren que el objeto o proceso contribuya a la existencia de un cierto estado o propiedad del sistema.
Adems, y esto es el componente esencial del concepto, las explicaciones teleolgicas implican que tal contribucin es la razn explicativa de la presencia del proceso
u objeto en el sistema. De acuerdo con esto, es apropiado dar una explicacin teleolgica de la operacin del rin en la regulacin de la concentracin de sal en la sangre, o de la estructura de la mano humana adaptada obviamente para agarrar. Pero
no tiene sentido explicar teleolgicamente los movimientos de un planeta o una reaccin qumica. En general, como mostrar aqu, las explicaciones teleolgicas son
apropiadas para dar cuenta de la existencia de las adaptaciones en los organismos
mientras que no son ni necesarias ni apropiadas en el dominio de la materia inanimada.
Hayal menos tres categoras de fenmenos biolgicos para los que las explicaciones teleolgicas son apropiadas, aunque la distincin entre categoras no siempre
est bien definida. Estas tres clases de fenmenos se establecen de acuerdo con el
modo de relacin entre la estructura o el proceso y la propiedad o estado final que
da cuenta de su presencia. Son posibles otras clasificaciones de fenmenos teleolgicos de acuerdo con los principios de distincin. Ms tarde sugerir una segunda clasificacin.
(1) Cuando el estado final u objetivo es conscientemente anticipado por el agente.
Esto es actividad con propsito y ocurre en los humanos y, probablemente, aunque
en grado menor, en otros animales. Acto teleolgicamente cuando compro un billete de avin para ir a Ciudad de Mxico. Un leopardo cazando una cebra tiene al
menos la apariencia de un comportamiento con propsito. Sin embargo, como ya he
dicho antes, no hay necesidad de explicar la existencia de organismos y sus adaptaciones como resultado de una accin conscientemente dirigida por un Creador. Hay
una actividad con propsito en el mundo viviente, al menos en humanos; pero la
existencia del mundo viviente, incluyendo los humanos, no necesita ser explicada
como resultado de un comportamiento con propsito. Cuando algunos crticos re-

LA BIOLOGIA COMO UNA CIENCIA AUTNOMA

chazan la nocin de teleologa en las ciencias naturales, tienen en mente exclusivamente esta categora de teleologa.
(2) Sistemas autorregulados o teleonmicos, cuando existe un mecanismo que permite al sistema alcanzar o mantener una propiedad especfica a pesar de las floctuaciones
del entorno. La regulacin de la temperatura corporal en
mamferos es un mecanismo teleolgico de este tipo. En general, las reacciones homeostticas de los organismos perteneLos bilogos
cen a esta categora de fenmenos
normalmente distinguen dos tipos de homeostasis: fisiolgica
y de desarrollo, aunque existen tipos intermedios y adicionales. 4 Las reacciones homeostticas fisiolgicas permiten al organismo mantener ciertos estados estacionarios fisiolgicos a
pesar de los cambios ambientales. La regulacin de la composicin de la sangre por los riones o la hipertrofia del msculo en el caso de un uso mayor son ejemplos de este tipo de
homeostasis;
La homeostasis del desarrollo se refiere a la regulacin de
las diferentes rutas que un organismo puede seguir en su progresin de zigoto a adulto. El desarrollo de un pollo a partir
de un huevo es un ejemplo tpico de homeostasis del desarrollo. El proceso puede ser influido de'diversas formas, pero las
caractersticas del individuo adulto, al menos dentro de un
cierto rango, estn predeterminadas en el huevo fecundado.
Arist,teles, San Agustn, y otros filsofos antiguos y medievales tomaron la homeostasis del desarrollo como el paradigma
de todos lo's mecanismos teleolgicos. De acuerdo con San
Agustn, Dios no cre directamente todas las especies vivas de
organismos, sino que stas estaban implcitas en las formas primordiales creadas por l. Las especies existentes aparecieron
por el desplegado natural de sus potencialidades implcitas
en las formas primordiales o semillas creadas por Dios.
Los sistemas autorregulados o servomecanismos fabricados por los humanos pertenecen a esta segunda categora de
fenmenos teleolgicos. Un ejemplo simple de tales servomecanismos es un termostato que mantiene una temperatura especificada de una habitacin conectando y desconectando

115
4.
Por ejemplo, d mantenimiento
de un poIimOlftsmo gentico
en una poblacin debido a la
heterosis puede considerarse
un mecanismo homeosttico
que acta a escala de poblacin.

116

LA EVOLUCION DE UN EVOLUCIONISTA'

una fuente de calor. Los mecanismos autorregulados de este tipo, vivos o fabricados,
son controlados por un sistema retroalimentado de informacin.
(3) Estructuras anatmica y fisiolgicamente constituidas para realizar una cierta
funcin. La mano humana est hecha para agarrar y el ojo para ver. Las herramientas
y ciertos tipos de mquinas hechas por los humanos son teleolgicas en este tercer
sentido. Un reloj, por ejemplo, est hecho para indicar la hora y un grifo para hacer
correr el agua. La distincin entre las categoras (3) y (2) de sistemas teleolgkos a
veces es borrosa. As, el ojo humano es capaz de regularse a s mismo dentro de cierto rango de condiciones de brillo y distancia para llevar a cabo su funcin de forma
ms efectiva.

Teleologa y adaptacin
Los mecanismos y las estructuras teleolgicas en los organismos son adaptaciones
biolgicas. Han aparecido como resultado de un proceso de seleccin natural. La
leccin natural es un proceso mecanicista definido en trminos genticos y estadsticos
como una reproduccin diferencial. Algunos genes y combinaciones genticas se transmtena las generaciones siguientes en promedio ms frecuentemente que sus alternativas. Tales unidades genticas
ms comunes, y sus alternativas menos comunes, en
cada generacin subsiguiente.
Las variantes genticas aparecen por procesos al azar de mutacin y recombinacin
gentica. Las variantes genticas incrementan en frecuencia y al final pueden fijarse en
la poblacin si resultan ser ms ventajosas como adaptaciones de los organismos que
las contienen, ya que tales organismos probablemente dejen ms descendencia que
aqullos que no poseen tales variantes. Si una variante gentica es perjudicial o menos
adaptativa que sus alternativas, ser eliminada de la poblacin. Las adaptaciones biolgicas de los organismos a sus ambientes son, entonces, el resultado de la seleccin natural, que no obstante es un proceso mecanicista e impersonal.
Las adaptaciones de los organismos -sean rganos, mecanismos homeostticos o
patrones de comportamiento- se explican teleolgicamente en que su' existencia se
justifica finalmente en trminos de su contribucin a la capacidad reproductiva de
la especie. Un carcter de un organismo que incremente su capacidad reproductiva
ser favorecido selectivamente. Dadas suficientes generaciones se extender a la totalidad de los miembros de la poblacin.
Los patrones de comportamiento, tales como los hbitos migratorios de ciertas
aves o la hilatura de las telaraas, se han desarrollado porque han favorecido el xito

LA BIOLOGIA COMO UNA CIENCIA AUTONOMA

117

reproductivo de sus poseedores en los ambientes donde viva la poblacin. De la


misma manera, la seleccin natural puede dar cuenta de la existencia de mecanismos
de homeostasis. Algunos procesos vitales pueden ser operativos slo en un cierto
rango de condiciones. Si las condiciones ambientales oscilan con frecuencia ms all
del rango funcional del proceso, la seleccin natural favorecer los mecanismos autorreguladores que mantienen el sistema dentro del rango funcional. En humanos, si la
temperatura corporal sube o baja ms de unos grados por encima o por debajo de lo
normal, sobreviene la muerte. La temperatura corporal es regulada por disipacin de
calor en ambient s clidos a travs de la transpiracin y la dilatacin de los capilares
de la piel. En climas fros la prdida de calor se minimiza y se produce calor adicional mediante el incremento de la actividad y los escalofros. Finalmente, la adaptacin de un rgano o estructura a su funcin se explica tambin teleolgicamente por
el hecho de que su presencia se puede justificar en trminos de la contribucin al
xito reproductivo de la especie. El ojo de los vertebrados surgi porque ocurrieron
las mutaciones genticas responsables de su desarrollo y se combinaron gradualmente en patrones cada vez ms eficientes, de forma que los sucesivos cambios incrementaron el xito reproductivo de sus poseedores en los ambientes en los que vivieron.
En todos los organismos hay dos niveles de teleologa que pueden denominarse especifica y genrica. Normalmente hay fin especfico y prximo para cada carcter'de
un animal o una planta. La existencia del carcter se explica en trminos de la funcin o propiedad que posee.
funcin o propiedad puede decirse que es el fin especfico o prximo del carcter. Tambin hay un objetivo ltimo al cual todos los caracteres contribuyen o han contribuido en el pasado: el xito reproductivo. El fin
genrico o ltimo al cual contribuyen los caracteres y sus funciones es una eficiencia
reproductiva incrementada. La presencia de las funciones mismas -y, por tanto, de
los caracteres que las sirven- se explica al final por su contribucin al xito reproductivo de los organismos en los que existen. En este sentido,la fuente ltima de explicacin en biologa es el principio de la seleccin natural.
La seleccin natural puede decirse que es un proceso teleolgico en un sentido
causal. La seleccin natural no es una entidad sino un proceso puramente mecanicistao Pero se puede decir que la seleccin natural es teleolgica en el sentido que produce y mantiene rganos y mecanismos dirigidos hacia un fin, cuando las funciones
que ejercen contribuyen a la eficiencia reproductiva del organismo.
En un sentido diferente la seleccin natural no es teleolgica. De ningn medo la
seleccin natural se dirige hacia la produccin de tipos especficos de organismos o
hacia organismos con ciertas propiedades especficas. El proceso global de la evolucin no puede decirse que sea teleolgico en el sentido de proceder hacia ciertos ob-

118

,.
Este artculo estaba en pren:
sa cuando en 1968 se publica
el trabajo presente.

LA EVOLUCiN DE UN EVOLUCIONISTA

jetivos especficos, preconcebidos o no. El nico proceso no


azaroso de la evolucin es la seleccin natural entendida
como reproduccin diferencial. La seleccin natural es un
proceso puramente mecanicista y es oportunista (Ayala
1970).' El resultado final de la seleccin natural para cualquier especie puede ser la extincin, como muestra el registro fsil, si la especie fracasa al enfrentarse a los cambios ambientales.
La presencia de rganos, procesos y patrones de comportamiento puede explicarse teleolgicamente exhibiendo su
contribucin al xito reproductivo de los organismos que los
poseen. Esto no quiere decir que el xito reproductivo es un
objetivo marcado conscientemente. Tal propsito se debe negar, excepto en el caso del comportamiento voluntario de los
humanos. En las explicaciones teleolgicas el estado final u
objetivo no se debe entender como la causa eficiente del objeto, o proceso que explica. El estado final es causalmente -y
tambin temporlmente, en general- posterior.

LA BIOLOG/A COMO UNA CIENCIA AUTNOMA

119

mente humana, o ms en general, de la actividad con propsito conscientemente dirigida hada fines especficos. Un automvil, una llave inglesa y un termostato son
sistemas teleolgicos en sentido externo; sus partes y mecanismos han sido producidos para servir ciertas funciones diseadas por el hombre. Los organismos y sus partes son sistemas teleolgicos en sentido interno; su direccionalidad es el resultado
del proceso mecanicista de la seleccin natural. Los organismos son el nico tipo de
sistemas que exhiben teleologa interna. De hecho son la nica clase de sistemas naturales que exhiben teleologa. Por lo tanto, entre las ciencias naturales slo la biologa, que es el estudio de los organismos, requiere la teleologa como una categora de
explicacin.
En general los organismos no poseen teleologa externa. Como he dicho antes, los
tipos existentes de organismos y sus propiedades pueden explicarse sin recurrir a un
Creador o agente planificador que dirige el proceso evolutivo hacia la produccin de
tales organismos. Los datos de la paleontologa, la gentica y otras ciencias de la evoinmanente o principio
lucin estn tambin en contra de la existencia de una
vital que dirija la evolucin hacia la produccin de tipos especificados de organismos.

Explicaciones teleolgicas en biologa


Teleologa interna y externa
Hemos distinguido tres categoras de fenmenos teleolgicos, de acuerdo con la naturaleza de la relacin existente entre el objeto o mecanismo y la funcin o propiedad a la que
sirve. Se puede sugerir otra clasificacin de teleologa atendiendo al proceso o agencia que da origen al sistema teleolgico. La direccin hacia un fin de los organismos vivos y sus
caracteres puede llamarse teleologa interna, mientras que a
las herramientas y servomecanismos humanos se les puede
denominar teleologa externa. Tambin sera apropiado referirse a estos dos tipos de teleologa como natural y artificial,
pero los otros dos trminos, interno y externo, ya se han
usado (Goudge 1961: p. 193).
Los sistemas teleolgicos internos pueden explicarse por
seleccin natural que es estrictamente un proceso mecanicistao Los sistemas teleolgicos externos son productos de la

Las explicaciones teleolgicas son totalmente compatibles con las consideraciones


causales. De hecho, una explicacin teleolgica siempre se puede transformar en
una causal (NageI1965: p. 25). Consideremos una afirmacin teleolgica tpica en
biologa: La funcin de las agallas de los peces es la respiracin. Esta frase es un
argumento encajado dentro de otro, cuyo contenido puede desvelarse ms o menos
como sigue: los peces respiran; si los peces no tienen agallas, no respiran; por lo tanto, los peces tienen agallas. De acuerdo con Nagel, la diferencia entre una explicacin teleolgica y una no teleolgica es, entonces, el nfasis ms que el contenido declarado. Una explicacin teleolgica dirige nuestra atencin hada las consecu.encias
para un sistema dado de una parte constituyente o proceso. La formulacin no teleolgica equivalente centra la atencin en algunas de las condiciones... en las cuales
el sistema persiste en su organizacin y actividades caractersticas (Nagel 1961: p.
405; Ayala 1970).
Aunque una explicacin teleolgica puede reformularse en una no teleolgica, la
explicacin teleolgica connota algo ms que su equivalente no teleolgica. En primer lugar, una explicadn teleolgica implica que el sistema considerado se organiza

120

LA EVOLUCIN DE UN EVOLUCIONISTA

de forma dirigida. Por esa razn las explcaciones teleolgicas son apropiadas en
biologa y en el dominio de la ciberntica pero no tienen sentido cuando se usan en
la ciencias fisicas para describir fenmenos como la cada de una piedra. Las explcaciones teleolgicas implcan que existe una relacin entre medios y fin en los sistemas descritos, mientras que las no teleolgicas no.
Adems de la connotacin de que el sistema considerado est organizado de forma
dirigida, las explicaciones teleolgicas tambin dan cuenta de la existencia de funciones especficas en el sistema y, ms en general, de la existencia de la organizacin directora misma. La explcacin teleolgica da cuenta de la presencia en un organismo
de un cieno carcter, por ejemplo las agallas, porque contribuye a la realizacin o
mantenimiento de ciena funcin, la respiracin. Adems implca que la funcin existe
porque contribuye al xito reproductivo del organismo. En la traduccin n'o teleolgica,dada antes, la premisa principal dice que los peces respiran. Tal formulacin asume la presencia de una funcin especificada, la respiracin, pero no explca su existencia, La explcacin teleolgica, de hecho, da cuenta de la presencia de la funcin
misma estableciendo, implcita o explcitamente, que la funcin en cuestin contribuye
al xito reproductivo del organismo que la posee. Finalmente, la explcacin teleolgica da la razn por la cual el sistema est organizado de forma dirigida. El propsito
aparente de la relacin entre finalidad y medios presentes en el organismo es un resultado del proceso de seleccin natural que favorece el desarrollo de cualquier organizacin que incrementa el xito reproductivo de los organismos.
Si el razonamiento anterior es correcto, el uso de las explicaciones teleolgicas en
biologa no es slo aceptable sino de hecho indispensable. Los organismos son sistemas organizados de forma dirigida. Las partes de los organismos sirven para funciones especficas que, generalmente, contribuyen al fin ltimo de la supervivencia reproductiva. Una pregunta que hacen los bilogos sobre las estructuras y actividades
orgnicas es para qu?. Es decir: cul es la funcin o papel de tal estructura o
tal proceso?. La respuesta a esta pregunta se ,ha de formular en lenguaje teleolgico. Slo las explicaciones teleolgicas connotan el hecho importante de que las plantas y los animales son sistemas organizados de forma dirigida.
Algunos autores han argumentado que es muy vaga la distincin entre sistemas que
estn dirigidos a un fin y aqullos que no lo estn. La clasificacin de cienos sistemas
como teleolgicos es, segn dicen, msbien arbitraria. Un tampn qufmico,un slido
elstico o un pndulo en reposo son ejemplos de sistemas fsicos que parecen dirigidos
a un objetivo, Propongo el uso del criterio de utilidad para determinar si una entidad
es teleolgica o no. El criterio de utilidad puede aplcarse tanto a sistemas teleolgicos
internos como externos. La utildad en un organismo se defme en referencia a la su-

LA BIOLOGIA COMO UNA CIENCiA AUTNOMA

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pervivencia y la reproduccin del organismo mismo. Un carcter d,e un sistema ser teleolgico en el sentido de la teleologa interna si el carcter es de utilidad para el sistema en el que existe y si tal utilidad explca la presencia del carcter en el sistema. Operativamente, entonces, una estructura o proceso de un organismo es teleolgico si
puede demostrarse que contribuye a la eficiencia reproductiva del organismo mismo, y
si tal contribucin da cuenta de la existencia de la estructura o proceso.
En la teleologa externa la utilidad se define en referencia al autor del sistema. Las
herramientas o mecanismos hechos por humanos son teleolgicos con teleologa externa si han sido diseados para servir a un propsito especficado, el cual explica su
existencia y propiedades. Si el criterio de utilidad no se puede aplcar, un sistema no
es teleolgico. Los tampones qumicos, los slidos elsticos y un pndulo en reposo
no son sistemas teleolgicos.
La utilidad de los caracteres de los organismos es con respecto al individuo o la
especie en la que existe en un momento dado. No incluye la utilidad para cualesquiera otros organismos. El elaborado plumaje y ostentacin es un carcter teleolgico
del pavo porque le sirve en su intento de encontrar pareja. La ostentacin de la hermosura no est teleolgicamente dirigida a la satisfaccin del sentido esttico del
hombre. Que guste alojo humano es accidental porque no contribuye al xito reproductivo del pavo {excepto, claro est, en el caso de la seleccin artificial por el hombre).
El criterio de utilidad introduce una objetividad necesaria en la determinacin de
-qu mecanismos biolgicos son dirigidos a un fin. Al usar las explicaciones tdeolgicas, se han de evitar los intereses humanos provincianos, como dice Nagel. Pero l
selecciona un ejemplo errneo cuando observa que el desarrollo de las semillas de
maz en plantas de maz se dice aveces que es natural, mientras que su transformacin en la carne de los pjaros o de los humanos se dice que es meramente accidental (Nagel1961: p. 424). Las adaptaciones de las semillas de maz se han desarrollado para servir la funcin de la reproduccin del maz, no para ser un almento
sabroso para pjaros o humanos, El papel del maz silvestre como alimento es accidental y no puede considerarse una funcin biolgica de la semilla de maz en sentido teleolgico,
Algunos caracteres de los organismos no son tiles en s mismos. Han surgido
como
concomitantes o incidentales de otros caracteres que son
adaptativos o tiles. En algunos casos, los caracteres que no son adaptativos en el
origen pueden llegar a ser tiles con posterioridad. Por ejemplo, el sonido producido por el latido del corazn se ha hecho adaptativo en los humanos modernos porque ayuda al mdico a diagnosticar la salud del paciente. El origen de tales caracte-

122

LA EVOLUCIN DE UN EVOLUCIONISTA

res no se explica teleolgicamente, aunque en ciertos casos su preservacin podra


explicarse as.
Los caracteres de los organismos pueden estar presentes porquefueron tiles en
el pasado, aunque ya no sean adaptativos. Los rganos vestigiales, como el apndice
vermiforme en los humanos, son caracteres de este tipo. Si son neutros para el .xito
reproductivo estos caracteres pueden permanecer en la poblacin de forma indefinida. El origen de tales rganos y caracteres, aunque no su preservacin, se puede explicar en trminos teleolgicos.
Para conduir, resumir la segunda parte de este artculo. Las explicaciones teleolgicas son apropiadas para describir y dar cuenta de la existencia de sistemas teleolgicos y de estructuras organizadas de forma dirigida, as como mecanismos y patrones de comportamiento que exhiben estos sistemas. Los organismos son los nicos
sistemas naturales que muestran teleologa; de hecho, son la nica clase de sistemas
que poseen teleologa interna. Las explicaciones teleolgicas no son apropiadas en
las ciencias fsicas, mientras que lo son, y de hecho de forma indispensable, en la
biologa, que es el estudio cientfico de los organismos. Las explicaciones teleolgicas, por tanto,diferencian a la biologa del resto de las ciencias naturales.