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]. P. y W. P.

_Robertson
Cartas de Sudamrica

' - . . :
910.4
ROB

Roberuon, J.

P.
Canas de Sudamrica 1 J. P. Robcruon y W. P. Roberuo
n. _
la ed.- Benos Aires: Emec, 2000.
520 p.; 22x14 cm. -{Memoria argentina)
ISBN 950-04-2111-9
l. Roberuon, W. P. 11. Ttulo 1 Dscn
'pc' n de v1aes
.

Emec Editores S.A.


Alsi.na 2 62 - .Bunos Aires, Argentina
E-mail: edltonal@emece.com.ar
http: 11 www.emece.com.ar

Emec Editores S.A., 2000


Diseo de tapa: Eduardo Ruiz
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Pnmera edicin: 4.000 ejemplares
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IMPRESO EN LA ARGENTINA 1 PRlNTED IN ARGENTINA

Queda hecho el depsito que previene la ley 11.723


I .S.B.N.: 950-04-2111-9

45.026

Hacia 1 830 John Parish Robertson haba perdido toda su for


tuna labrada en la Argentina y volvi arruinado a Inglaterra.
All contrajo matrimonio con una dama de buena posicin eco
nmica y se radic en la buclica isla de Wight, en el canal de
la Mancha. William permaneci otros cuatro aos en Buenos
Aires pero, empobrecido tambin, se reuni por fin con su her
mano, y juntos decidieron escribir la historia de sus aventuras
sudamericanas. Posean, al parecer, un rico archivo de apuntes
y correspondencia entre s, pero la publicacin se retras por
la prdida fortuita de un primer manuscrito, que debieron re
hacer.
Los dos primeros volmenes de Letters on Paraguay, com
prising an account of a four year's residence in that republic apa
recieron en 1838 y se agotaron en slo tres meses. Al ao si
guiente se public un tercer volumen complementario llamado

Francia's Reign of Terror, being the continuation of Letters on


Paraguay. Esta primera obra abarcaba desde la partida de John

de Edimburgo rumbo al Ro de la Plata, en 1806, hasta la expul


sin de los dos hermanos del Paraguay por parte del doctor
Francia en 1 815. Fue ampliamente comentada por la crtica y
atacada, incluso, por el clebre escritor Carlyle.
En 1 843 apareci, en tres volmenes, un nuevo libro de car
tas -dedicadas todas al general Miller, amigo de los autores-'
con el ttulo de Letters on South America; comprising travels on
the banks of the Paran and Rio de la Plata, publicado en Lon
dres por John Murray, Albemarle Street e impreso por William
Clowes and Sons, Stanford Street. L;o :>b,ra contaba con varios

apndices redactados por Manuel Moreno, hermano del prcer


de Mayo, que estaba radicado en Londres.
John Robertson planeaba escribir tambin el relato de sus
viajes por la costa del Pacfico (1820-1824) pero no lleg a ha
cerlo porque muri ese mismo ao. .
Los libros de los Robertson fueron conocidos. pronto en el
Ro de la Plata. El peridico El Nacional de Montevideo co
ment las Cartas del Paraguay y prometi traducirlas en 1841.
Mitre utiliz el relato de John Robertson del combate de San
Lorenzo en su Historia de San Martn, traduciendo algunos p
rrafos. A comienzos del siglo XX, la Revista del Instituto Para
guayo, de Asuncin, public varias qartas traducidas por Carlos
Lpez Lynch. En 1904, Carlos A. Aldao tradujo otras para la
revista Vida Intelectual de Santa Fe. Hacia 1910 la biblioteca del
diario La Nacin public una seleccin de cartas, traducidas por
Aldao, con el ttulo de La Argentina en los primeros aos de la
Revolucin. En 1920 La Cultura Argentina dio a conocer una
versin ms amplia, pero todava incompleta, de las Cartas del
Paraguay, vertidas al castellano tambin por Aldao.
Las Cartas de Sudamrica, que se refieren ms ampliamen
te a nuestro pas, se divulgaron, sin embargo, ms tarde en cas
tellano. Varias de ellas fueron traducidas por Ricardo Pillado
para La Prensa en 1922. Jos Luis Busaniche tradujo y edit el
primer volumen en 1946. Por fin Emec public el libro com
pleto, Cartas de Sud-Amrica, en tres volmenes, en 1950, con
traduccin, prlogo y notas de Busaniche e ilustraciones de
Luis Macaya. Busaniche dividi los tres volmenes en forma
distinta del original ingls y agreg subttulos a cada volumen.
Al reunir hoy el libro completo en un solo tomo, hemos su
primido las ilustraciones de Macaya y el extenso prlogo de Bu
saniche (cuya informacin hemos utilizado), pero conservado
las notas, divisin y subttulos de su edicin. Asimismo se man
tienen en el texto los nombres castellanizados de los autores
-Juan y Guillermo en lugar de John y William-, segn los tra
dujo Busaniche al uso de su poca.
B. P. del C.
.

10

VOLUMEN 1

DEDICATORIA
A
jORGE FEDERICO DICKSON ESQ.
CNSUL GENERAL DE LAS PROVINCIAS UNIDAS
DEL R10 DE LA PLATA

Estimado seor:
Al dedicar a usted con su autorizacin las pginas que siguen,
lo hacemos por muy fundadas y claras razones.
Se halla usted tan familiarizado con los sucesos que for
man la materia de este libro, que su nombre constituye una
especie de garanta sobre la verdad y la autenticidad de los
nusmos.
Usted es -y lo ha sido por mucho tiempo- nuestro ami
go personal y por ello nos resulta singularmente grato el ofre
cerle este testimonio de respeto hacia su personalidad y de re
conocimiento por las bondades que siempre tuvo para con nosotros.
.
Por otra parte, ocupando como ocupa usted un alto cargo al
servicio del pas que nos hemos propuesto describir, se nos da
tambin la oportunidad de acreditar la aptitud que le distingue
en el desempeo del Consulado general.de un gobierno extrao
y certificar la equidad, la actividad y la solicitud con que lo ha
ejercido. Nada puede honrar ms a su nombre que el hecho de
haber sido investido con la ms alta representacin comercial de
un pas despus de dejar esa misma tierra donde pas tantos
aos como comerciante de reconocida integridad, y ms tratn
dose de un cargo que hubiera podido ser confiado a nativos des
tacados de aquella nacin.
Son hechos estos que hablan por s mismos y excusan todo

13

..

..

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...
..: : .

elogio. Feliz el hombre q


. . :
. _.
e
todava e1 que no 1as neces no busca l as alabzas pero. ms
.
.

ita.
Somos de usted,. estimad
o sen
_ or, f'
_le1es y obsecuentes servidores.

Los AUTORES

Londres, enero 2 de 1843

. . .,
.

..

DEDICATORIA
AL
GENERAL GUILLERMO MILLER
GRAN MARISCAL DEL PER
ETCTERA, ETCTERA

Estimado Miller:
La autorizacin que tenemos de usted para dirigir! estas cartas,
permite hacer pblica nuestra amistad con un clebre y bizarro
soldado, con un hombre bueno y eminente.
Sin duda el nombre de usted ha de pasar a la posteridad, no
por el frgil testimonio de estas memorias fugaces, sino en las
pginas de la Historia, cuando plumas ms autorizadas escriban
sobre la emancipacin del Mundo Americano.
Aquella revolucin tuvo su origen en el surco abierto por
los hombres que, como usted, rompieron el suelo para hacerle
recibir el germen de la independencia, destinado a brotar, flore
cer, arraigar y fructificar cubriendo la tierra con laS bendiciones
de la paz y la abundancia. Se acerca el da en que, "sentado cada
uno al pie de su via o de su higuera", pedir las gracias del cielo
para los corazones abnegados y para el esforzado brazo de
quienes prepararon el terreno a fin de que pudiera consumarse
un hecho de tanta trascendencia.
Sus verdaderos amigos

LOS AUTORES

Londres, enero 2 de 1843

14

15

........ -...:

,,

PREFACIO

Escrita la palabra "Finis" en el tercer volumen de esta obra,


hemos reledo la advertencia de la Carta Preliminar y creemos
que poco nos queda por aadir a guisa de prefacio.
No sin cierta vacilacin damos a luz estos nuevos volme
nes sobre un tema considerado generalmente de escaso inters
por los libreros, como es el tema de Sud-Amrica; pero podra
mos decir, para justificarnos, que los libros publicados ante
riormente por nosotros fueron bien acogidos por el pblico
lector. Ahora, persuadidos por algunos buenos amigos de que
podremos tambin contar con la misma favorable acogida,
aventuramos la publicacin de otra serie de cartas sobre Sud
Amrica.
Hemos incluido en estas epstolas un breve historial polti
co de las Provincias Unidas del Ro de la Plata, pero debemos
prevenir al lector que no ha de tomarlo como una verdadera
historia. Por cierto que no pretende colocarse dentro de tan
seria jerarqua literaria. Muy satisfechos estaramos si los futu
ros historiadores, ms expertos que nosotros, encontraran en
esta revista tal o cual dato imparcial y alguna informacin til
para servir de fundamento a ms vastos anales de una de las pri
meras repblicas entre las que fueron antiguamente colonias es
paolas de allende el Atlntico.
Para ese bosquejo histrico, hemos contado con la ayuda y
el estmulo de nuestro viejo amigo, Su Excelencia don Manuel
Moreno, ministro de las Provincias Unidas del Ro de la Plata
en esta corte, y nos valemos de esta oportunidad para expresar
le nuestro reconocimiento.
17

" .. . ...
'

..

Como en ocasin de las C4:rt4s del Paragay, estamos tain- . :---:.


bin ahora muy obligados para con el seor Woodbine Parisq, ;. ".
por habernos permitidrconsultar su valiosa coleccin de obras, . ,;
papeles de Estado, m anuscritos y otros documentos relativos a .
la historia del Ro de la Plata.
.

Londres, enero 2 de 1843

18

::-..: ......
.

'

'

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..,.

; . .
.
'.

. .

CARTAS DE SuD-AMRICA

,.
,.

CARTA I
LOS AUTORES A LOS LECTORES
PRELIMINAR

Londres,

1842

Ha sido motivo de sorpresa para algunos amigos personales


que, despus del buen xito alcanzado por nuestra obra sobre
el Paraguay, haya pasado tanto tiempo sin que cumpliramos
lo prometido en ese mismo libro, es decir, un relato ininte
rrumpido sobre nuestra residencia de veinticinco aos en SudAmrica.
.
Verdad es que el xito de la obra fue de todo punto excelen
te y recibirnos toda clase de estmulos, mais l'homme propose et
Dieu dispose. Quin ignora, por otra parte, la facilidad con que
arbitramos proyectos y cmo contrasta esa facilidad con las
dificultades que se oponen para que sean realizados? Quin
desconoce las interrupciones impuestas por la vida misma: ocu
paciones ms serias e imperativas, enfermedades, pereza natural,
desgracias domsticas y, en pocas palabras, "las mil calamidades
anejas a nuestra naturaleza"? Ms an, quin podr asegurar
que a despecho del xito obtenido por esa primera labor lite
raria, no estemos destinados a sentir con toda su fuerza el efec
to de aquella frase: "Oh, aquel enemigo mo ha escrito un li
bro!" ...?
Sea de ello lo que fuere, hemos decidido retomar el hilo de
nuestra narracin y llevarlo hasta donde el tiempo y la oportu
nidad lo permitan, a condicin de poder instruir y divertir al
lector en el curso del relato. Difcil ser exhibir ante sus ojos
otra rara avis in terra como el doctor Francia, pero creemos dis
poner de material suficiente para satisfacer una moderada curio
sidad en lo que respecta a Sud-Amrica y a los viajes que hici
mos pm ella.

21

--

. .

Con dificultad ppdrn encontrarse dos personas ligaaas ms


_ d Y a
estrechamente p)r los vfnculos de la sangre y de la arrust

misino tiempo por intereses materiales como lo hemos Sido mi


hermano y yo. Y con todo esto, se ha dado el caso de que, d
rante 1s mejores veinticinco aos de nuestra vida -vale decir
de 1 810 a 1835-, nunca pudiramos arreglarnos para pasar dos
aos juntos. Raramente nos reunamos durante un. mes en el
mismo lugar, porque andbamos continuamente en viaje, de In
glaterra al Paraguay, de Corrientes a Buenos Aires, de uenos
.
Aires a Inglaterra. A veces, mientras uno de nosotros llffiltaba
sus peregrinaciones a los lugares indicados, el o_tro cruzaba los
,
Andes y se daba a recorrer las costas del Pacifico desde Con
cepcin, en Chile, a Trujillo, en el Per, y viceversa. En conclu
sin, el mayor de nosotros dej las costas de Amrica delSur en
1830 y el otro en 1834.
.
Desde este ltimo ao hasta hoy, nuestras observacwnes
personales se han reducido al pa nativo y a una rpida ojeaa
al continente europeo. Pero, mediante nstra correspondncia
privada, el conocimiento de sucesos oficiales y las relacwnes
que mantenamos con sudericanos de Landre,. hemos ta
,
tado siempre de estar al cornente de lo que ocurna en Amenca
del Sur.
El resultado de los frecuentes cambios de domicilio y de ha
ber actuado en rbitas distintas (si nos es permitido usar esta
metfora un tanto elevada) ha sido un cambio de corresponden
cia continuo entre nosotros por espacio de casi treinta aos.
Esta correspondencia abarca gran variedad de temas y asuntos Y
.
resulta muy ilustrativa sobre los tiempos en que transcurn
nuestra vida, los pases donde permanecimos y la gente con que
nos fue dado alternar.
.
A fin de no interrumpir el orden cronolgico de la narra
cin personal, hemos de rogar al lector que n?s acompae t
bin, de vez en cuarido, fuera de nuestra propia esfera de accwn
. en Sud-Amrica. Muy raramente, sin embargo, dedicamos estas pginas a cuestiones ajenas a esa regin, la que nos ocpar
principalmente y formar en gran parte el tema de este libro.
Porque el propsito que nos mueve e hacer alguna luz s?bre las
antiguas colonias espaolas de Amnca del Sur. . Cualqmer otro
tema de que se trate, lo ser con el nico propsito de mantener
la unidad del relato.
Bien advertimos que ninguna especie de escritos exige ma22

yor circunspccin que el _ llamado narra7inpersonal. Por eso


nos empeamos en reducir el relato, prrilero, a todo aquello
que importe alguna accin encaminada a in"truir .al lector o
despertar su inters; en segundo lugar, a la descripci;11 de epio
dios o cuadros de viaje que puedan ser amenos o divertidos. Ha
blaremos de nosotros lo estrictamente necesario para co:ipletar
los caracteres del drama en el curso de su desarrollo.

Ser mantenido el plan anterior, que consiste en dar el texto


-algo arreglado para su publicacin- de las mismas cartas qe
poseemos, escritas cuando ocurieron los hecs que son obje
to de la narracin. Y no nos pnvaremos de Utihzar otros docu
mentos cuando sea el caso de hacerlo con ventaja para nuestro
asunto. sta ser la nica libertad que habr de tomarse por lo
que hace al relato personal.
Las noticias histricas sobre Sud-Amrica dadas al pblico
hasta ahora son escasas e incompletas; en verdad los hechos de
la revolucin estn todava muy cerca y ha pasado poco tiempo
para que pueda escribirse una obra histrica sobre ellos. Por
otra parte, nuestros peridicos han _ sido siempre muy parcos en
sus noticias sobre los hechos ocurndos, cuyos pormenores apa
recen generalmente errneos en todo sentid?. Nosotro emos
_
aprovechado cuanta oporturudad
se presento par: reur.mfor:
macin autntica y por esto esperamos que la resena pohtlca, asi
como los bocetos de personajes pbl.icos que ofrecemos, no
estarn desprovistos de inters para quienes se dignen recorrer
estas pginas. Consideramos tambin que no solamente l lector
_
ingls podr adquirir nuevas nociones sobre Sud-Amnca, smo
que prestaremos un servicio a los nue':os Estados, mostrn_do
.
les que el movimiento de independencia ha sido comprendido,
que las apostasas de algunos gobiern?s son sea adas y mereen
reprobacin; que los progresos y meJo_ras obterudos se .precIn
_
_
debidament y que todo adelanto hacia una mayor CIVIhzacwn
y ms ilustrado gobierno son saludados aqu como buen presa
gio del rango y la importancia que esperan a esos pases entre las
dems naciones libres del mundo.
-.

LOS AUTORES

23

. ...

:
CARTA II

MAs DETALLES DE INTRODUCCIN

Antes de adentrarnos en la in medias res de las aventuras suda


mericanas, han de permitirnos los lectores, y en especial quienes
han hojeado nuestro ltimo volumen titulado Francia_'s Reign of
Terror, volver brevemente sobre este ltimo libro.
Algunos crticos muy respetables han expresado sus dudas,
no propiamente sobre la veracidad pero s sobre la imparciali
dad con que ha sido escrita la relacin que hicimos sobre aquel
extraordinario personaje. Mientras implcitamente mostraban
confianza en la verdad y vraissemblance de nuestras observa
ciones personales, han vacilado en prestar entero crdito a la
historia de Francia fundada nicamente sobre el testimonio de
los testigos ofrecidos por nosotros y han pedido otra clase de
P:Ueb. Ahora bien; si por una parte debemos agradecer el cr
dito asignado a nuestras propias afirmaciones, por otra parte
hemos quedado perplejos ante la desconfianza manifestada por
algunos peridicos con respecto a la fe que puedan merecer
nerosos testigos que onfirman lo dicho por nosotros a pro
posito del doctor Francia . Era natural que, atenindonos a la
observacin personal, no podamos hacer la historia del tirano
despus de 18 15; pero si la hemos prolongado hasta 1838, ha
.
_ porque disponamos
de prueba emanada de otras personas
s1do
y ?frecida con tantos detalles y pormenores que, al compararla
con la que poseamos por experiencia personal y con la que era
de mayor o menor notoriedad en Buenos Aires' resultaba imposible rechazarla.
Si la historia no pudiera escribirse sobre tales datos si los
hechos, aunque improbables en apariencia, d<>ieran se; dese24

o abemos c
chados por una mera hiptesis de incredulidd, ; .
nca y esp:
histo
d
verd
la
de
a

mo podra mantenerse a cade


las subsi
con
10re
ante
ocas
.
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cialmente aquela que hga las


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guientes. :E.n su mayora los
_ en. Pocos de ellos, en
escnb
s
anale
s
pus de pasada la poca cuyo
contemporneos
verdad han tenido ocasin de consultar a los
a fiarse exclu
as
ados
oblig
ven
se
y
de los hechos que registran
nces, que
ento
,
decir
ere
Qui
tos.
escri
sivamente de testimonios
rogar, de comparar!
aquellos que tienen la oportuni?ad de_ inter
de l?s. co?tem pora
_
aquilatar por s mismos el tesumomo oral
escnb1r histona que
neos estn en situacin ms ventajosa para
ndo :1 escritor pue
quiees perdieron aquella oponidad. .Cua .
arc1ahdad y el buen
de tener confianza en la integndad, la 1mp
habtado para hacer
juicio de sus informantes, se encuei?-tra .
ia, esuma la verdad. Es
una relacin de lo que, con toda concienc
con respecto al doclo que podemos afirmar nosotros de lo que
tor Francia tuvimos por verdad.
se que dimos los
Para corroborar este aserto, debe recordar
de ellas agentes nues
nombres de ms de doce personas, algunas
t stigos eran personas
tros y muy respetabls. Todos aquello
ento personal de los
honorables y despiertas y tenan conocimi
a. Las tres uartas p
hechos de maldad y despotismo de Fanci
de su capnchosa poltes de estos testigos haban sido vct1mas
_
.
tica y de su gobierno cruel.
uo de lo senores
Adujimos entonces el irrecusable tesumor .
tras firmaciOnes so
Rengger y Longchamps/ en apoyo de nues
os mas atroces.
bre el carcter de Francia y sobre sus hech
cos han puesto :sos
Esto no obstante, mientras algunos crti
el orro que ellos ms
hechos en tela de juicio, nicamente por
af1rmac10nes n_? et
piran, otros han asegurado que nuestras
clebre pubhcac10n
ban basadas en autoridad suficiente. Una
iew, de abril de 1 839, no
(muy bien dirigida), The Quaerly Rev_
_
to por los senores R:eng
pone en duda la veracidad del libro escn
ablemente. Al m1smo
ger y Longchamps, y o comna favo
os hechos reg1. strados
tiempo rechaza como mverosurules van
.

historique sur Rv?lution du Para?y


Franaa, Pans, 182! La edlclon
et Le gouvemement dictatorial du Docteur
r
d Longchamps. The Rezgn of DoCf?
inglesa es dc:l mismo ao, Rengger_ a
_ era. Hay traduccwn
etcet
,
guay
Para
m
.
joseph Gaspard Rodericle de Franaa
Rengger et Longchamps. Essai

os
, 1828, y otra de M. A. Pelliza, Buen
castellana de J. C. Pags hecha en Pas
Aires,-1883. (N. del T.)

25

J.

por nosotros y avanza dudas sobre otros que, sin embargo, son
los mismos hechos relatados por los autores suizos a quienes la
revista considera escritores imparciales y sobrios. La verdad es
que todos los hechos tirnicos de Francia, aun los peores y me
nos crebles por su enormidad, han sido. relatados por los auto
res suizos y podemos remitirnos a su libro en apoyo q lo afir
mado por nosotros.
La crueldad del Dictador para los espaoles viejos, por ejem
plo, sus calabozos, prisiones, patbulos, cepos, cmaras de tor
tura, el Tavego (lugar de confinamiento), el asesinato del Pela
do y el modo con que se ejecut; el fusilamiento, en la plaza del
mercado, de los antiguos camaradas y amigos de Francia, la pri
sin y el trato que se dio a nuestro propio agente Gmez; la per
secucin, las cadenas, las crceles y hasta la muerte de que se
hizo vctimas a los ms respetables vecinos de Asuncin, la des
p adada demolicin de la ciudad y los esfuerzos calamitosos que
hizo para reconstruirla, son todos hechos producidos bajo el
reinado cruel de Francia y han sido minuciosa y seriamente na
rrados por los seores Rengger y Longchamps. Si el publicista
de la Quarterly Review considera relato digno de crdito el de
los periodistas suizos porque son testigos de vista, quiere decir
que tiene por verdaderos los hechos relatados por ellos, y esos
hechos son precisamente los mismos narrados por nosotros en
Francia's Reign of Terror. Al pblico corresponde ahora juzgar
sobre el criterio demostrado por un escritor para quien los mis
mos hechos son serios y autnticos cuando expuestos por los di
chos caballeros suizos, y exagerados y faltos de crdito cuando
relatados por nosotros.
Slo encontramos una explicacin a esta novedosa, por no
decir enigmtica crtica y es la siguiente: Aunque los hechos ex
puestos por nosotros y por los mencionados autores sean idn
ticos, sin embargo hemos escrito en circunstancias muy distin
tas; ellos lo hicieron temblorosos todava por el recuerdo de
aquel gobierno desptico, y oprimidos por las impresiones reci
bidas du_rante seis aos de cautiverio en que, da tras da, vean
se obligados a contemplar la suerte corrida por sus semejantes y
temblaban por la suya propia. Mezclados con todos los prisio
neros del Dictdor, ':_ironse reducid?s a un estado de torpor
.
mental que les tmpedta la hbre exprestn de sus facultades. Por

Teveg, hoy San Salvador. (N.

del T.)

26

eso dejaron en la sombra ciertos rasgos del carcter de Francia


que nostros, como cronistas fieles y no intin:lldados, estba
mos bligados a destacar con entera bertad. Debemos decir
ademas que, al dar a conocer al mundo la vida y hechos de un
,
hombre tan malvado como el gobernante paraguayo, no cret.
contene
os
el
proptC?
repudio
r
,
la
indignac
in y el menospre
CIO que esos hechos provocaban en nosotros. Probablemente al
comentarlos, al execrarlos, con objeto de poner en guardia a lo 5
sudamericanos contra los siniestros resultados de tales mtodos
hmos ult apasado -:-en opinin del referido pendolista- el l
mtte pernnudo a la l_tbre expresin en lo que atae al repudio de
tales normas de gobterno. En la obra de los autores suizos, poco
o nada de esto podr encontrarse y de ah quizs -hablando hi
potticamente-la simpata que muestra el crtico por una obra
donde slo podrn encontrarse hechos expuestos casi tmida
quiz tambin su aversin hacia un libro que con
ente; de
tte? los mtsm?s e.chos, pero ondenados en s mismos y en re
lacwn a los pnnctptos en que tienen su origen.
Un peridico ha hecho notar que no invocamos un testimo
nio autorizado con respecto a la orden que dio Francia al centi
nela para que hiciera fuego contra todo aquel que anduviera va
gando erca de su palacio. Y este hecho es, sin embargo, uno de
los regtstrados con toda claridad por Rengger en la pgina 108
de u obra. El mismo peridico se pregunta si la revocacin pos
tenor de esa orden brbara por parte del mismo Francia no
constituye una prueba de su benevolencia. Habr sido esto, a lo
sumo, uno de sus tantos caprichos; pero. asentar que es humano
esistir de dar muerte a inofensivos paseantes, es retorcer dema
SI_ado el concepto que pueda tenerse de la indulgencia caritativa.
No h duda e que la orden fue dada y cumplida, pero po
,a tamb1en
aduc1rse que el abandono del sistema de proscrip
cwnes en Roma, una vez que dio todos sus frutos de terror, fue
una prueba de humanidad del Triunvirato, as como la orden del
Dictador habra sido una prueba de clemencia.
. Se a dicho tambin que, si el trato dado a M. Bonpland hu
biera stdo tal como lo asegura Mr. Rengger y como lo ratific
ante nosotros mismos el botnico, no est en la naturaleza de las
cosas el creer que se hubiera mostrado despus tan ansioso por
volver al Paraguay. Ahora bien; nosotros hemos dejado clara
mente establecido que la expulsin de Bonpland del Paraguay
fue tan cruel como su captura, porque l haba adquirido duran-

27

te su cautividad una finca rural que cultivaba con cario y cui


daba con gran solicitud. Esta propiedad era todo para l y, aun
que no se la confisc foralmente, de hecho se vio despojado
cuando le dieron plazo de una ho"ra para abandonar la Rep
blica. Bonpland qued ansioso por recobrar su pieny no le hu
biera sido dado hacerlo de otra manera que si Francia le per
mita volver al Paraguay y disponer nuevamente de lo que era
suyo. Por otra parte, quin ignora el entusiasmo con que los
sabios se entregan a sus tareas absorbentes? Quin que conoz
ca a Bonpland no conoce y admira su inextinguible amor por las
investigaciones botnicas? Y, quin que est al corriente de es
tas cosas puede sorprenderse al comprobar que a cualquier ries
go Bonpland se sintiera ansioso de renovar sus experiencias y
completar su interesante coleccin de ricas variedades de plan
tas y valiosas hierbas medicinales de una terra incognita como el
Paraguay?
Despus de publicada nuestra obra, ha aparecido otra de
gran autoridad escrita por el seor Woodbine Parish' y mucho
de lo que decamos sobre Paraguay y Francia, lo mismo que so
bre M. Bonpland, ha sido ampliamente ratificado por aquel au
tor. Pueden verse especialmente las pginas 226 a 237 de su li
bro. Ninguno de los hechos consignados por nosotros ha sido
rectificado ni siquiera ha merecido observacin.
En la pgina 228 se dice de Francia que "era una especie de
Mefistfeles antes de que sacara de las orejas a los miembros del
gobierno y con sus amaos les 'impusiera la resignacin". Ms
adelante (pgs. 233 y 234) el Encargado de Negocios de S. M.
nos dice: "El primer nombramiento de Francia fue por tres aos
y al expirar ese trmino se las arregl para ser confirmado en el
poder por toda la vida. Los diputados que firmaron el acta, tQn
tamente volvieron a sus casas, muy contentos de haber encon
trado una solucin que los librara en adelante de cualquier mo
lestia; y, entretanto, haban dado carta blanca al tirano para
inaugurar un reino que por su egosmo sistemtico, su crueldad,
su despotismo desenfrenado, casi no tiene paralelo en el mundo.
Su primer objeto, como puede suponerse, fue abatir toda clase
de ?posicin, y para ello aprision, desterr o conden a la lti1 Buenos Ayres and the Provinces of the Rio de la Plata, by Sir Woodbin,e
Parish, K. C. H., many years his Majesty's Charg d'Affaires at Buenos Aires,
London,John Murray, 1838.

ma pena a cuantos individuos ricos o de algu.na influencia hu


bieran podido significar algn obstculo para su predominio.
Sus espas llegaban a todas las casas; la ms trivial expresin de
descontento se interpretaba' como una traicin y poco tiempo
despus nadie qsaba decir tma palabra a su vecino por temor de
ser vctima de una denuncia. As fue sometida al silencio, me
diante el terror, toda especie de oposicin interna y para que
ninguna pudiera llegar del exterior, implant un sistema de ais
lamiento que ha ido fortificndose rigurosamente desde hace
cerca de veinte aos".
El caso de M. Bonpland se expone sintticamente en las p
ginas 236 y 237. En esta ltima pgina, el gobierno del Dictador
es calificado "como el gobierno de un dspota vesnico".
Hemos dicho tanto en defensa de lo anteriormente afirma
do y hecho tantas reflexiones a propsito de Francia porque,
admitida una duda sobre la verdad de esta espantosa historia, se
perdera el beneficio que podra sacar la humanidad, y muy es
pecialmente los sudamericanos, de la narracin de tales hechos.
La historia, basada en la verdad, como el teatro cuando se le es
cribe con legtimos propsitos, debe proponerse "reflejar los
hechos como si fuera el espejo de la naturaleza, mostrar la ver
dadera virtud y condenar la propia imagen de los hechos cuan
do sea necesario, as como la modalidad del cuerpo social en el
tiempo".
Pero la historia desfigurada y bastardeada por cronistas in
fieles, como el teatro degradado por los bufones, presenta las co
sas meramente en su aspecto grosero y natural y no vemos, en
este caso como en otros, la imagen pura de la verdad. Privada de
esta ltima, la vida de Francia, como la vida de Tiberio, viene a
ser tan poco seria como pudieran serlo las heroicas hazaas de
Barba Azul o de Pulgarcito.
El libro de que somos autores se public hace ahora ms de
tres aos y ha circulado por todas las antiguas colonias espao
las. Era de esperar que, de llegar alguna refutacin, fuera proce
dente de aquellas regiones y que se dijera si eran errneos, exa
gerados o falsos nuestros asertos, porque en Sud-Amrica y par
ticularmente en las Provincias Unidas del Ro de la Plata haba
quienes conocan como nosotros mismos la situacin real del
Paraguay.
Entretanto, qu ha sucedido? Que sin mediar de nuestra
parte intervencin alguna, ms an, sin conocimiento nuestro,

28

29

'

1 as Cartas sobre el Paraguay y El Reinado de Francia estn p


blicndose mensualmente en Montevideo traducidas al castella
no. Dejamos de lado los cumplimientos renc:idos a la obra en
anuncio que se hace de su prxima versin espaola, para decir
. n9mbre)
nicamente que l traductor (no coocemos tdava su
. re
afirma que la veracidad de todo el hbro constituye s meJOr
comendacin para los lectores sudamericano. Slo nos queda
decir que nuestro libro es la primera obra inglesa sobre Sud
Amrica que haya sido traducida al espaol por un natural de
los pases descriptos en el mism libro.2
Se nos ocurre, sin que esto Importe una afirmacwn catego
rica, que la filosofa del caso puede ser la siguiente:
gente e
ha sentido poseda de sorpresa al leer los anales despoticos y en
minales de Francia y el primer impulso ha sido resistirse a creer
que tal serie de horrores pudiera producirse en nuesra poca y
que hubieran permanecido desconocidos por tto tiempo.
La idiosincrasia de un dspota, durante su vida, se hace co
nocer por lo general poco a poco ante el mundo; los hechos _lle
gan al pblico paulatinamente, antes de que s:a dado apreciar
los en su totalidad. Cada nuevo hecho atroz VIene a ser la con
firmacin de otro anterior y va predisponiendo el espritu para
conocer otros actos sucesivos de barbarie . Pero cuando la carre
ra de un tirano malhechor y sanguinario se nos pone de una vez
a la vista, cuando a un hecho sombro sigue otro hecho y otro y
otro, condensados en la lectura de un medioda, y como reali
zados por un hombre que vive y que gobierna un pas cristiano,
muchos pormenores aparecen entonces como increbles y re
chazamos su veracidad mientras la filosofa y la experiencia no
vengan en ayuda nuestra para darnos satisfacc n.
, .
Nadie duda de que Mehemet AlPes un despota, un pnnci
pe vengativo cuyas atrocidades sgrientas no han sido quizs
.
,
igualadas por otro durante un mismo penado en los tiempos
modernos. Pero la carrera de Mehemet Al se ha desarrollado a
,

"!--

1 .El Nacional. Diario poltico, literario y comercial, Montevideo, 30 de


junio de 1841.
1 No hemos encontrado en las colecciones de El Nacional la traduccin
anunciada. (N. del T.)
'Sultn de Egipto (1769-1849) famoso por sus conquistas y sus cruelda
des. En 1839 bati a los turcos, determinando con ello la intervencin de las
potencias europeas que lo alejaron deSiria, la Meca y Candia. Fue sultn here
ditario de Egipto en 1841. (N. del T.)
30

-.

vista de todos y su carcter ha ido descubrindose gradualmen


te ante el mundo. Si lo mismo hubiera ocurrido con los hechos
de Francia, el Dictador habra, natUralmente, ocupado el rango
del primero y nadie desconocera su naturaleza sanguinaria y su
carcter desptico. Mehemet Al y Francia tienen, en verdad,
muchas cosas comunes pero tambin diferencias fundamentales.
Una de ellas es que, mientras el primero ha demostrado su des
potismo dentro y fuera de su pas, el otro se ha contentado con
ser dspota en casa, porque uno de los rasgos de su sistema sal
vaje ha sido no solamente ser sanguinario, sino tambin silen
cioso como el tigre.
El doctor Francia ha llegado al final de su largo, sombro y
terrible camino. Al tribunal terreno que l erigi -donde nunca
se sent la misericordia ni encontr lugar la justicia- fueron
llamados muchos para pasar desde all a la eternidad. Ahora le
ha tocado a l comparecer a un juicio en que las vctimas inmo
ladas pueden estar en terreno ms ventajoso. Y si otros hombres
pblicos de Sud-Amrica -y hablo deliberadamente- sinti
ranse tentados por seguir los pasos del despiadado Dictador del
Paraguay, sepan que un da sus hechos saldrn a la luz y no olvi
den que existe una justicia distributiva de la que no podremos
escapar y ejercer su sancin sobre los derramadores de sangre
inocente.
Muchos rumores han sido difundidos sobre la muerte del
doctor Francia, antes de que se produjera, pero ahora est esta
blecido histricamente que muri en Asuncin el 20 de sep
tiembre de 1840. Muri de hidropesa, enfermedad que lo ataca
ra de tiempo atrs y dej de existir tranquilamente en su lecho.
Tena ochenta y tres aos. El eplogo de su larga vida no se ha
revelado todava; pero como los que le han sucedido en el go
bierno han iniciado ya relaciones con los vecinos circundantes,
estaremos, sin duda, pronto en posesin de muchos datos inte
resantes sobre el final de este hombre extraordinario que, por el
espacio de veintiocho aos mantuvo aislado el Paraguay y fue
causa de su desolacin.
LOS AUTORES

31

-
.

..

CARTA Ill
DESEMBARCO EN CORRIENTES. EL COMERCIO.
CALAMIDADES. LA TCTICA DE ARTIGAS. INSEGURIDAD
PERSONAL. ENCUENTRO CON DON PEDRO CAMPBELL Y SU
PAJE. UN GAUCHO IRLANDS. SU ALOCUCIN. EL GAUCHO Y
EL GOBERNADOR. HISTORIA DE CAMPBELL. REFLEXIONES.

Con las dos cartas precedentes, dejaremos la historia del Para


guay y de nuestras aventuras en ese pas. Ahora he de llevarlo
conmigo desde la repblica del doctor Francia hasta la provin
cia de Corrientes. En aquel tiempo, esta provincia reconoca el
supremo gobierno de S. E. el Protector don Jos Artigas y antes
haba formado parte ....o
.:...C mo forma hoy-2 de las Provincias
Unidas del Ro de la Plata.
Yo desembarqu en Corrientes el ao 1815, con un crecido
caudal. Algo haban disminuido, pero no mucho, la anarqua, el pi
llaje y los asesinatos que fueron resultado de la entrega de la ciu
dad a las tropas de Artigas, porque ahora stas se haban retirado.
Corrientes es la capital de una porcin de territorio muy fr
til del Ro de la Plata, que lleva el nombre de Entre Ros) por
encontrarse casi aislada entre dos grandes ros, el Paran y el
Uruguay. El comercio principal de la provincia se reduce a cue
ros de ganado y lana de ovejas, aunque tambin abundan el al
godn, la caa de azcar y las maderas. Todos estos productos
son exportados a Buenos Aires y se recibe en pago dinero met
lico y objetos manufacturados. El promedio de las exportacio
nes en tiempo de paz era de quinientos mil pesos anuales. Im1 Debe tenerse en cuenta que los captulos de esta obra, por una ficcin de
los autores, aparecen como cartas dirigidas al general Guillermo Miller. (N.
del T.)
1 En 1842 el Uruguay era repblica independiente. (N. del T.)
' Corrientes nunca tuvo jurisdiccin sobre lo que se llam territorio o
"continente" de Entre Ros y que form despus la actual provincia del mismo
nombre. (N. del T.)

32

P?rtbase por valor de seteciet?s. cincuenta mil. Pero esta pro


vtncta, como todas las de Amenca del Sur, haba sido teatro de
guerras civiles tan frecuentes y depredaciones tan generales que
muchos de los principales propietarios de tierra se haban arrui
nado y otros vivan in terr.orern, como consecuencia del predo
minio sin ley de Artigas y de sus repetidas incursiones en el te
rritorio. Porque Artigas haba llevado asaltos a las estancias obli
gando a sus dueos a abandonarlas, y despus se llev los gana
dos a la orilla oriental del Uruguay. Las estancias quedaron as
despobladas y los peones se convirtieron en soldados de Arti
gas. Como consecuencia de todo esto, los vnculos sociales ha
llbanse menoscabados; el territorio estaba lleno de bandoleros,
y la rapia y la lujuria imperaban en todo el mbito de la pro
vincia. Decay la agricultura y las incursiones de los indios del
Chaco se hicieron ms frecuentes. El ganado vacuno y caballar
era tan abundante que no pudieron arrearlo en su totalidad fue
ra del territorio y mucha parte se guareci en los bosques, con
virtindose en ganado salvaje o alzado. Por eso los bosques es
taban llenos de baguales y veanse bandadas de caranchos que
volaban sobre los terneros y potrillas recin nacidos, aprestn
dose a devorarlos. Los perros salvajes, llamados cimarrones, re
corran en tropas la campaa como lobos en la noche. As des
poblse el territorio y casi todo jinete que se encontraba era la
drn o asesino, cuando no ambas cosas a la vez. A cinco leguas
de la ciudad, el campo era recorrido por gente de mal vivir; un
estanciero tena que ser muy resuelto para arriesgarse a visitar su
campo, aun acompaado por un grupo de esclavos y sirvientes,
y con seguridad encontraba su casa en ruinas y abandonada. Las
grandes carretas en que acostumbran transportar los cueros
de una estancia a otra, o a los diversos puertos de embarque, se
vean desmanteladas y sus piezas dispersas por el campo sirvien
do de tiendas o carpas a los bandoleros. Estos asaltantes, andra
josos y casi desnudos, vivan del ganado que podan enlazar y
pasaban el tiempo jugando y fumando, despus de haber mata
do algn semejante o saqueado algn pueblo. Tal gnero de tro
pelas, si no eran fomentadas por Artigas, por lo menos las tole
raba y lo cierto es que en cualquier momento poda reunir a to
dos los banditi y llevarlos, en terribles e indmitas falanges, co
rriendo veinte leguas por da, a cualquier punto de la campaa y
contra cualquier enemigo que se hubiera propuesto atacar. Al
canzado su objeto, quedaban ellas en libertad para desbandarse
33

..

- .. .
.,
-

y con esa libertad el jfe pagaba sus servicio, porqe a campa


a se converta otra vez en un vasto escenano de pillaJe y deso
lacin.
Debe decirse en justicia que el correntino artigueo no era
tan inclinado al saqueo. Viviendo en una regin vecina al Para
guay y en un clima casi tropical, el habitante de Corrinte e
asemeja ms en su carcter al paraguayo que al audaz e mtrept
do paisano de la Banda Oriental. Los correntinos son, por natu
raleza, ms dciles y laboriosos que los orientales, y no ser.Por
motivos circunstanciales, se muestran generalmente mofenstvos
y dignos de confianza. Esta manera de ser haba contrbuido .en
algo a restaurar el orden despus que las tropas de Arugas deJa

ron el territorio de la provincia, pero asimismo la situacin no


era nada agradable para buscar asilo en Corrientes. Entonces
slo se respetaba el nombre de Artigas y no tenan validez otros
pasaportes que los suyos, formando como un escudo de defen
sa para los que se acogan a su .Proteccin. Yo necesitab.a de ellos
para defender mi persona y btenes y ase:ume la salida e
pas expuesto continuamente a la guerra ctvil y a la devasc10n.
El gobernador de Corrientes, coronel Mndez,t era un smcero
amigo mo; tambin eran mis amigos muchos vecinos respeta
bles de la ciudad; pero el mando del gobernador se ejerca sobre
dos o tres compaas de milicias y nada ms. Los vecinos, cuan
to ms acomodados, ms expuestos estaban al despojo por parte
de los artigueos. Yo era considerado como uno de los habitan
tes ms ricos y me hallaba en mayor peligro que otro cualquie
ra, pero se saba tambin que haba merecido poco tiempo antes
el favor y la proteccin de Artigas. Esta circunstancia y algunas
ddivas oportunas consistentes en dinero y en cascos de cerve
za que distribu entre los hombres ms influyentes del partido
_
artigueo, me fueron muy tiles, salvndome de los nesgos
a
que estaba expuesto, no slo en mi persona sino en mis enseres
personales y mercancas. Pero, con todo, viva en continua alar
ma porque estaba a merced del capricho, de la codicia, de la em
briaguez o de cualquier resentimiento personal y poda ser vc1 Juan Bautista Mnde.z. Era teniente de fuerzas veteranas en Corrientes
cuando a principios de 1814 cundi por todo el litoral el movimiento aniguis
ta. Mndez depuso al teniente gobernador de Buenos Aires coronel Jos Len
Domnguez y fue proclamado gobernador. Actu bajo el protectorado de Ar
tigas y se mantuvo en el poder con algunas alternativas hasta 1820. (N. del T.)
34

tima de salteadores que arrojaran mi cuerpo a os perros y die


ran buena cuenta de mis bienes.
En tan crticas circunstancias, me fue dado conocer a uno de
ms originales y a la v_ez ms audaces y temeros
hombres
los
hasta entonces.
conocido
haba
que
.
Hallndome sentado una tarde baJO la galera de mi casa, lle
g hasta muy cerca de mi silla un hombre a caballo: era un tipo
enjuto, huesudo, de torvo aspecto y vesta como los gauchos,
llevando adems dos pistolas de caballera y un sable de herrum
brosa vaina, pendientes de un sucio cinturn de cuero crudo.
Tena la patilla y el bigote colorados, el pelo enmaraado del
mismo color y formando greas espesas debido al sudor y al
polvo que lo cubra; el rostro requemado por el sol pareca casi
negro y estaba cubierto de ampollas hasta los ojos; grandes tro
zos de piel abarquillada pendan de los labios resecos, a punto
de caer. Llevaba un par de aros en las orejas y vesta gorra mili
tar, poncho andrajoso y chaqueta azul con vueltas rojas muy
gastadas; ostentaba tambin un gran cuchillo con vaina de cue
ro, botas de potro y espuelas de hierro con rodajas de una pul
gada y media de dimetro. El caballo era un lindo animal cu
bierto d sudor; palpitbanle los flancos heridos por las espue
las y se le dilataba la nariz mientras morda un enorme freno y
sacuda la cabeza echando espuma que salpicaba su propio cuer
po y el del jinete. Detrs de este Orlando Furioso, segua otro
hombre que el primero llamaba "paje", pero era un paje como
nunca lo haba visto yo. Formaba el retrato fiel de su patrn,
aparte de que uno tena el pelo rojo y el otro negro y enredado
como la crin de un bagual. El paje marchaba de manera quela
cabeza de su caballo tocaba la cola del que iba delante.
Ambos personajes, despus de arrojar las riendas por sobre
las cabezas de sus cansada cabalgaduras, desmontaron.' Cre que
e

1 Conviene observar que el gaucho al apearse del caballo arroja las rien
das por sobre la cabeza del animal y esto proviene de que monta siempre caba
llos ariscos que hay que dominar desde abajo con las riendas. Aseguradas las
patas delanteras del caballo por encima del menudillo, con una correa de cuero
-la manea- que tiene el aspecto de dos .grilletes, deja las riendas en el suelo y
el caballo en la puena. Suele verse al caballo tratando de caminar as, maniata
do, a saltos pero pisa las riendas y se sofrena por s mismo bruscamente en
cuanto quie::-e ;.;anzar. Para hacerlo volver, e1 gaucho no le saca la manea sino
que levanta las riendas y lo lleva hacindolo caminar a saltos hasta el lugar
donde estaba. All lo deja in statu quo. Rara vez se ve a un gaucho castigando

35

1
1

=::

se trataba de dos de Jos


.
s b dldo
s de la gente de Artigas
y, suponiendo que vendr
guJ
os
por

otros de la rru.sma calaa, dije para m. Ave M.ana,


ora
pro
n0bzs.
No estaba yo acostumbrado a recibir tales
VJSJtas y me levante, p1 .
'd1endo a los huspedes que se sentaran. "'r
vo
erdad es que me h a
b'
la
tocado andar en
.
1ances parecidos con
otros artJguenos
pero jams con dos soldados de aspecto tan feroz
com o estos que tena d
, .
.
gJ al Jntenor de la
e1ante. M e d'In
casa para ordenar que tr
.
ran cerveza o aguaraJ
dlente y algunas mo
ned as de P.1 ta, pero cul
no sera mi sorpre
.
sa. (y tambin dir mi
satlsfaccJOn) cuando el
,
que hac1a
nor se sac respetuos
.
de supeamente 1a gorra, hizo una
cortesJa
te desmaada y me d"
,
bastanIJO en ma1 espaol! con
acento que no era
de gaucho criollo: "No se fl" senor R be
bien aqu". El acento
rtson, estamos
con que
e? espanol, el rostro mi
mo, el pelo roJ'o y los
.
so'JOS grises y bnllantes,
.
me reve1aron en
seguida que se trataba
.
de un hi'JO de 1 Jsla
hermana (Irlanda),
transformado en gaucho
y en un auc o de aspec

to ms impo neme que todos los nati


vos conocidos por m
.
Recobrado de mi sorpr
esa regume, al extrao
quin tena el honor de
husped a
hablar ? . .
.
-Por D10s'
--exclamo- . No conoce a
bell . ? Canbl a re ,
Pedro Campcentu a do mucho la
ltima slaba-.
?
Pedro Can - bl (pr n

cJ aba peztro como m


,
e dicen 1os gauehos. Asl es
que nunca me oy no )
mbrar por ahi,. . . ? Enton
usted es el nico caball e
ces1
u
e con ?ce en la provincia
-Oh, M;ter Cam e
...
ontes te-, no solamente
conoc
a
,
de
lo
nombre sino tam b'1en

,
por su fama, aunqu e esta
pnmera vez que tengo el
es la
honor de salu darlo
. -El honor es mo, seor --di'J o don Ped
ro-, y SJ. me per.
mue voy a presentarl e
.
a
d
du do. (ste era el
"paje ".) Don Eduardo va
e
s
c a os corral y yo
a ocuparme de un nego
voy
cito con usted .
Don Eduardo, el asiste
nte de don pedro, fu
e prese
como un compatriota de
T
r
Y, con;to su segundo en ntado
qua entre los gauchos.
jerarD
am len que era gran
don Pepe.
allegado a
-Perdone -le diJ'e- .
, c Y quien es don Pepe ?
,

h:b

. .

J:

;b fl

:T b ff :

}::
,

el caballo con e.l rebenq


ue, pero en ciertos e
asos, cuando doma o
humor, suele espolear al
.
est de mal
animal s .
.
.
' No repctl.re el JUramento m p 1edad.
con que acentu esta f
rase.
36

-Pepe . . . ? Cmo . . . ! Pero, Jos Artigas . . . contest. So


mos como ua y carne; amigos de ley como dicen en Purifi
cacin.1 Y. . . a propsito . . : No estuvo usted por all hace un
mes . . . ? Y no me he venio yo cortando campo para verlo y
para preguntarle -si es que puedo- qu anda por hacer des
pus que lo des'terraron del Paraguay . . . ? No es un condenado
el Francia ese, y quin sino yo le dije a Pepe que era una ver
genza haberlo tratado su gente en La Bajada lo mismo que lo
trataron .en el Paraguay? Y no los hubiera yo castigado a los
cobardes esos y lo hubiera puest9 a usted en su bote de este lado
de Goya? Si no que mi gente lleg con un da de atraso al pue
blo y no pudimos tomar el bote para llegar a su barco La Ingle
sita. La verdad es que se perdi la ocasin. Pero si alguna vez lo
pesco a ese ladrn de sargento que le rob sus cosas, se ha de
arrepentir, y usted pierda cuidado que nunca ms han de asaltar
a un compatriota mo. Esto mismo fue lo que le dije a Pepe la
ltima vez que habl con l. Pepe dice siempre "Dios lo ayude"
y que por qu no ha de hacer uno lo que quiere en el campo. Pe
ro, sin embargo, yo creo que Pepe es un caballero honrado, y si
se ve obligado a arrear animales por ah, a quin le hace dao si
todo es por el bien del pas . . . ?
A esta altura de la arenga de don Pedro, lleg el gobernador
Mndez acompaado por un ayudante y escoltado por dos mili
cianos de su guardia. Vena, como de costumbre, a beber algu
nas botellas de cerveza. El deleite con que empinada un vaso
tras otro se traduca por un chasquido que haca con los labios,
exclamando despus: "Qu bueno . . . ! " Con esto demostraba
que a las puras aguas del Paran prefera las barrosas del Tme
sis, siempre que tuvieran malta y lpulo y formaran una espu
ma espesa al pasar de la botella al amplio vaso que se levantaba
para recibirlas.
Tan pronto como S. E. el gobernador advirti a mi husped,
se ape del caballo y corri hacia l para darle un abrazo de cor
dialidad y respeto. Don Pedro devolvi el saludo con unas pal
madas tan fuertes en la espalda que sacudieron toda la huma
nidad del gobernador. El gaucho irlands asumi entonces un
tono de proteccin y un aire de importancia muy contrario a la
deferencia con que me haba tratado hasta ese momento. Sent
se en una silla y golpeando con la mano el asiento de otra que
1

Campamento de Arcigas a orillas del Uruguay.


37

:.

estaba prxima, invit sentarse al gobernador con el tono ms


familiar: "-Sintese, compadre"1 -le dijo:_, "y vamos a beber
por la prosperidad y larga vida de don Pepe y por su tocayo mi
gauchito el ahijado". Don Pedro record entonces al goberna
dor que deba decir: Hip, hip, hurra y cmo deba repetirlo tres
veces, a la inglesa.
Es de observar que, si bien he dado el coloquio de don Pe
dro en idioma ingls, muchas palabras las deca en espaol, cuan
do no poda, despus de varios intentos, encontrar la palabra in
glesa equivalente.
Pidindome disculpas por la libertad que se tomaba, Mr.
Campbell me declar que terminaramos de hablar al da si
guiente y difiri hasta entonces la apertura del negocio. Sin otra
ceremonia, me hizo una desgarbada cortesa, llam a su ayu
dante don Eduardo, le dio un vaso de cerveza, estrech cordial
mente la mano del gobernador con otra palmada en la espalda y
de un salto se puso a caballo con too su aparejo alejndose en
tre los saludos amistosos de los correntinos -ya fueran de cier
ta categora o de humilde condicin- que lo vean pasar.
-Hombre guapo! -dij o el gobernador con aire de pro
fundo respeto levantando los ojos, y mene la cabeza parecien
do insinuar tambin que en la bravura de don Pedro algo haba
de equvoco. Lo cierto es que el coronel Mndez, al despedirse,
me aconsej en toda forma que cultivara la amistad de mi com
patriota, "porque -dijo- despus de Artigas, nadie puede ha
cerle un servicio en la provincia como Pedro Campbell".
Yo haba odo hablar bastante de don Pedro y el gobernador
me cont mucho ms. De todo ello, he podido sacar este resu
men de su vida: Pedro Campbell era uno de los muchos deser
tores del ejrcito del general Beresford y haba nacido en Irlan
da, de familia catlica. Fue aprendiz de curtidor en su juventud
y cuando sus compatriotas abandonaron el Ro de la Plata, l
tom rumbo a Corrientes y entr a trabajar en una gran curti
dura, propiedad de don Angel Blanco, vecino principal de la
ciudad. Antes de la revolucin, don Pedro se haba conducido
siempre como hombre sobrio, tranquilo y de buena conducta.
Pero en su fuero ntimo era inquieto y emprendedor. Y as, tan
pronto como dio comienzo la guerra civil, ofreci sus servicios
a Artigas y llev a cabo tales hazaas que su nombre se difun

1 Don Pedro era padrino de uno de los hijos de Mndez.


38

di mucho, inspirando terror. E n pocc;> tiempo vino a ser en


Corrientes un hombre temible y en consecuencia influyente.
Sus actos de valor se hiceron proverbiales; tena el arrojo del
len. y ningn gaucho lo aventajaba como jinete ni en las habi
lidades propias de la gente de campo, tales como pelear con un
gran cuchillo y el poncho arrollado al brazo a guisa de escudo.
Nunca decir que en ninguno de estos singulares lances don
Pedro hubiera matado a su adversario, porque no haca ms que
herirlo inutilizndolo de modo que jams volviera a provocar
lo. Cuando entraba en una pulpera donde haban salido a relu
cir los cuchillos en una de esas comunes refriegas que termina
ban con la muerte de uno o dos de los combatiei).tes, a la sola
presencia del irlands huesudo y pelirrojo, que apareca con su
poncho arrollado al brazo izquierdo y su espadn en la drecha
repartiendo tajos, los gauchos pendencieros se acobardaban y la
reyerta daba fin. No existan tribunales para juzgar esos hechos.
Los cadveres eran llevados de la pulpera a la puerta de la igle
sia y all se les cubra hasta que los gastos del entierro se paga
ban por suscripcin. Sin lo cual no haba entierro decoroso y
esto pasa lo mismo en Londres que en Corrientes; se nos impo
ne tasa para el bautismo antes de venir al mundo, como despus,
cuando nos vamos de l.
Don Pedro Campbell era tal cual acabo de describirlo. En la
ocasin en que vino a verme ya era temido por el gauchaje, ad
mirado por los extranjeros y respetado por todos los habitantes
de la provincia. Siendo hombre de confianza de Artigas, a sus
ttulos propios agregaba la proteccin de aquel omnipotente
caudillo. De suerte que no era para tenerlo de enemigo y por el
contrario su amistad resultaba muy benfica en tiempos tan gitados como aqullos.
Al hacer la historia de don Pedro, no puedo dejar de pensar
en las extraas ocurrencias que se dan con las revoluciones. En
efecto, de aprendizde curtidor -y mientras no tendra otra am
bicin que llegar a jornalero-, don Pedro se vio convertido en
soldado raso del ejrcito britnico y vino a ser despus uno de
los hombres que impona ms temor y respeto en una provincia
llena de bandoleros muy peligrosos para la misma gente del pas,
pero que se amedrentaban ante el gaucho extranjero a punto de
que ste los calificaba de "montn de bribones y cobardes".
Quin habra de decirle a Campbell que iba a estallar una
guerra en un lugar del mundo ignorado por l; que iba a ser

39

arrastrado de la cu.rtidura al ca.mpo de batalla y ms tarde se


vera transformado en gaucho y en el hroe de un territorio ms
grande que Inglaterra; que .de simple gaucho pasara a coman
dante de Marina hasta desafiar el poder naval de un hombre
como Francia y a ser celebrado como un verdadero Dirck Hat
terick por los navegantes que salan de cualquier puerto del Pa
raguay? Quin hubiera credo en tales cosas? Quin hubiera
escuchado esas profecas? Y sin embargo, todo eso se cumpli
literalmente con Pedro Campbell. Cuntas veces el germen de
una ambicin innata madura silenciosamente en lo ms ntimo
del hombre sin que l mismo ni los dems lo adviertan, hasta
que alguna ocasin inesperada lo hace fructificar. Qu hubiera
sido Bonaparte, de no haber llegado en los tiempos borrascosos
de la Revolucin Francesa? Quizs un buen coronel de artille
ra y nada ms. Pero encontr -como l lo dijo- la corona de
Francia a sus pies y la recogi.
Existirn muchos Bonapartes como tambin muchos Mil
ton que permanecen mudos y sin gloria porque las circunstan
cias no los han puesto en el camino de la fortuna para conver
tirlos en grandes conquistadores o en bardos inmortales. Que se
interrogue cada uno a s mismo sobre la parte de bien y de mal,
de adversidad y de fortuna que en su vida fue determinada por
la prudencia y el clculo. Tengo para m que, hablando con ver-
dad, dir que a menudo el xito lleg cuando menos lo espera
ba y que cay con estrpito cuando crea ms cercano el triun
fo. En otras palabras, como ya he tenido ocasin de decirlo,
l'homme propose et Dieu dispose.

J. P. R.

Contrabandista holands de la novela de Walter Scott Guy Mannering o


El astrlogo. (N. del T.)
1

40

CARTA IV
LA PIRAGUA. EN LA CONFL.UENCIA DEL PARANA y EL
PARAGUAY. LLEGADA A CORRIENTES Y EL ENCUENTRO QUE
TUVE ALL. ORIGEN DEL NOMBRE DE CORRIENTES. UN ATAQUE
DE ARTIGUEOS RECHAZADO BIZARRAMENTE POR UN INGLS.

Mi primer arribo a Corrientes, de paso al Paraguay, tuvo mucho


de pintoresco y mi segundo desembarco en sus riberas hospita
larias, como expulsado de los dominios de Francia, se realiz
asimismo en circunstancias poco comunes.
Vine navegando aguas abajo por el ro Paraguay en una pira
gua, embarcacin desconocida para el lector ingls y que, si bien
se mantiene a flote, no se mueve a impulsos del viento ni del
vapor. Era, como la he descripto ya en otra parte, una caja gran
de, cuadrada, con una especie de casilla sobre la cubierta (que
llamaban artesa) y movida por medio de largos y pesados re
mos, lo que equivale a decir que no se avanzaba mucho con ella.
Despus de seis das de continuos esfuerzos, los robustos para
guayos que formaban la tripulacin llevaron la piragua hasta la
boca del Paraguay, esto es, a la confluencia de ese ro con el
Paran, a escasa distancia al norte de la ciudad de Corrientes.
Despus de bordear una isla que se levanta en medio del ro
Paraguay y que nos ocultaba el horizonte, apareci de golpe a
mi vista la enorme extensin de agua en que se confunden aque
llos dos ros majestuos(). En verdad, no creo que en ninguna
parte del mundo pueda darse un espectculo ms grandioso. Las
aguas se derraman en la confluencia semejando un gran estuario
y muchas hermosas islas se ven esparcidas sobre la supedicie.
Las orillas lejanas que circundan el ro se hallan cubiertas de
1 Por cierto que no se trata de la ligera embarcacin indgena conocida
generalmente con ese nombre sino de un pesado armatoste descripto minucio
samente por Robertson en la carta xrv de Francia's Reign o[ Terror. (N. del T.)

41

, ..

.
: .

-
.:.:

bosques y, en las mrgenes del Parn, los campos altos y ondu


lados quecierran el pf!.isaje contribuyen a destacar su belleza
Ambos ros, antes de unirse por completo, mantienen por
distancia de algunas millas. sus colores propios en una lnea per
fectamente definida: el Paraguay su .tinte barroso y rojizo y el
Paran un tono ms claro y transparente, hasta que por ltimo
se funden tomando un aspecto ms cristalino.
La ciudad de Corrientes, lindamente situada n una eminen
cia del terreno y sobre una punta que se interna en el agua, que
da en la confluencia de los dos ros, y ofrece una hermosa vista
de todo el panorama que hemos descripto ligeramente, as como
de la orilla opuesta del Gran Chaco. Una barranca abrupta, ha
cia ese lado de la ciudad, llamada Punta de San Sebastin, se le
vanta muy alto a pique sobre el ro y de all se abarca un hori
zonte ms dilatado. Hay en esta pnta una batera con tres o
cuatro caones que dominan el paso principal del ro, y una
guardia permanente de dos soldados o centinelas. La punta
misma, desde el ro, resulta muy pintoresca.
El verdadero nombre de la ciudad es San Juan de las Siete
Corrientes,1 y se llama as por el nmero de corrientes que se
forman en la confluencia de los ros Paraguay y Paran. Parece
singular que la ciudad no haya conservado su nombre origina
rio de Sal)juan y sea conocida por el agregado de "Corrientes";
pero lo cierto es que hoy nadie sara reconocerla si fuera desig
nada con su primer nombre. Tiene de cinco a seis mil habitantes
y como todas las ciudades espaolas est formada por calles que
se cortan en ngulo recto.2 Cuenta con algunas buenas iglesias y
en una o dos de las calles principales hay varias casas de familia,
grandes y cmodas, habitadas por los magnates del lugar. La
plaza mayor parece inconclusa y all se encuentran la municipa
lidad y la crcel pblica. Las calles son miserables, sin pavimen
to y con suelo de arena y fango. En cuanto a las viviendas de
gente pobre, tienen muy ruin aspecto; muchas de ellas no pasan
de simples chozas o cobertizos. Y sin embargo, los numerosos
jardines poblados de rboles, arbustos y flores que en profusa
variedad parecen disputarse el terreno con las casas mismas,
prestan a la ciudad una apariencia pintoresca que no puede qui.

El verdadero nombre es San Juan de Vera de las Siete Corrientes. (N.

del T.)

' Debi decir "ciudades espaolas de Amrica". (N. del T.)


42

...

,.. , . .

tarle la pobreza de las viviendas. El puerto est formado nica


mente po; la margen natural del rio, a la que pueden abordar
_ toneladas de pesci. y cargar y
embarcactones de Cien
descargar
.
cmodamente.
.
Volvamos a mi piragua. Tan pronto como salimos del ro
Paraguay tuvimos que luchar, haciendo toda clase de esfuerzos
con las corrientes encontradas y los remansos que dificultan 1
navegacin en la confluencia de ambos ros. Como el arca de
No sobre las olas, ramos llevados de un lado a otro; a veces un
raudal nos arrastraba sobre alguna islita semejante a un grupo de
rboles con sus copas emergiendo de la superficie; otra vez gir
bamos sobre nosotros mismos repetidamente, hasta dar con la
corriente que habra de llevarnos aguas abajo. Los remeros, con
gran energa y perseverancia, acometan a los porfiados obstcu
los para seguir en lnea recta, hasta que por ltimo pusieron la
embarcacin en el cauce que lleva al puerto de Corrientes.
Al aproximarnos, sub con mi anteojo a la casilla del arca y
roe puse a observar con inquietud lo que pasaba en la costa,
ignorante del estado de las cosas en la ciudad. Cuando mi her
mano sali del Paraguay, no conocamos todava el lugar de
nuestra residencia futura y convinimos en que si la situacin se
mostraba tolerable en Corrientes, l desembarcara en esa ciu
dad, y en caso de mantenerse all, levantara una bandera blanca
en la PJnta de San Sebastin cuando viera cualquier embarca
cin que haca lo propio al ponerse a la vista del puerto. De
acuerdo con lo convenido, y o haba izado mi bandera blanca y
con no poca alegra pude comprobar, pasados algunos momen
tos, que me respondan de la costa con la misma seal. En segui
da vi a mi hermano acompaado por nuestro amigo Mr. Post
lethwaite, ocupados en buscarme con el anteojo, como lo haca
yo con el mo, e imagin que reiran de buena gana al observar
los torpes movimientos de mi pesada piragua y al descubrir po
co a poco los variados objetos que la adornaban. Amarrados a
popa, iban casi todos los muebles que tenamos en la casa del
Paraguay; armas de guerra de los indios, cueros de leones y ti
gres rellenos con yerba que daban la impresin del animal vivo,
papagayos vivos y pjaros raros en un lado, y en otro lado una
gran bestia. Coronndolo todo, podan verse algunas imgenes
paganas como penates bajo cuya proteccin navegbamos en
busca de una nueva morada.
Y fue as como nos encontramos bajo las dos banderas blan43

cas, una en el agua y ' otra en tierra, flameando como prueba


de que se haban casi apagado los ruidos de discordia que poco
tiempo atrs, con sus letigu de hierro, tuvieron alarmados a los
benemritos correntinos. El primer da que pas en Corrientes
lo dedicamos a recordar cosas comunes y a contarnos lo ocurri
do desde nuestro ltimo y meorable encuentro en el Paraguay.
Mi hermano me dio muchas noticias sobre el estado de desor
den y arbitrariedad en que encontr a Corrientes al desembar
car all, y entre otras ancdotas ilustrativas me narr la siguien
te, muy caracterstica de lo que era el soldado "artigueo" o ban
dido, y de quin era Mr. Postlethwaite. Voy a contarla en pocas
palabras.
Por el tiempo en que estos soldados anigueos haban acuar
telado en la ciudad -presa de terror-, acostumbraban recorrer
las calles y siempre que encontraban alguna persona respetable
mente vestida, espoleaban los caballos y se dirigan a ella para
pedirle dinero. Si no se lo daban de inmediato salan a relucir los
sables y el caminante deba someterse a la exigencia porque si
opona dificultad lo derribaban sin ms trmite. Y sucedi que
un da Mr. Posclethwaite, montado en un caballito muy brioso,
dirigase al puerto para efectuar una diligencia, cuando dos de
estos bergantes acertaron a salir de una pulpera donde haban
estado jugando y bebiendo. Montaron en seguida sus caballos
-que, como es costumbre, esperaban en la calle-- y se fueron
sobre "Don Juan".
-Denos un par de pesos -le dijo de pronto uno de ellos,
en forma insolente.
-No los tengo -respondi Don Juan (y era verdad).
Se oyeron algunos juramentos de los soldados y cuando ya
estaban por desenvainar los sables, Mr. Postlethwaite castig su
caballo y arranc a correr a toda velocidad. Indignados los arti
gueos, lo siguieron, sable en mano, pisndole los talones; pero
l pudo mantener la distancia necesaria y al llegar a una curti
dura se ofreci a su vista un hacha colocada contra la pared.
Entonces ech pie a tierra, se apoder del instrumento, psose
de espaldas al muro y enfrent a sus perseguidores, que sujeta
ron en seida sus caballos y, apendose, rodearon a Mr. Post
lethwaite. ste se mantuvo en formidable actitud con el hacha
empuada en su mano derecha mantenida en alto y el rostro en
cendido con el fuego de sus das juveniles, hasta que hizo vaci
lar a los contrarios.
44

-Vengan, vengan, perros cobardes -gritaba Postleth


.
,
ahora los dos pesos e me pedan, pero al
wtte--, saquenme
pnmero que se acerque le parto la cabeza! . . .
Los hombres quedronse petrificados mientras Posdeth
waite blanda el acha en el aire $Obre su cabeza; y preparban
se ya para escurnr el bulto cundo fueron rodeados a su vez por
otros hombres que les hicieron sentir sus sables sobre las espal
das y despus se los llevaron como prisioneros. El hecho fue
que la persecuci ?n de Mr. Posdethwaite haba sido presenciada
por algunos vecmos que fueron al cuartel e informaron al co
ma ?date e lo que pasaba; y este personaje, temeroso de que
.
un in les bie ? conocido por el.Protector Artigas fuera daado y
.
le hicieran a el responsable, mont en seguida a caballo y acudi
con su peqea escolta en socorro de nuestro valiente amigo,
.
llegand a tiempo de apliar un buen castigo a los dos agresores.
Casi no sena necesano agregar que si Mr. Posdethwaite ha
ba sido hasta entonces estimado por la mejor clase de Corrien
tes, fue respetado por toda la poblacin despus de demostrar
-como lo hizo- la impavidez de su nimo. Porque en Co
rrientes, como en casi todo el resto del mundo, la bravura exen
ta de crueldad no puede menos que despertar admiracin.
G. P. R.

45

......

,.

.. . .

..

:.

En la maana siguiente al da de mi llegada me despert muy


temprano y mientras reuna mis pensamientos inquiriendo . el
lugar en que me hallaba (como ocurre a cualquiera al encon
trarse en lecho extrao y extrao dormitorio tras un da agitado
y un cambio repentino de lugar y de ambiente), despus de co
rrer las cortinas para mirar la ventana y cuando empezaba a refle
xionar sobre lo ocurrido en el da anterior, llegaron a mis odos
voces agudas que aumentaban de continuo en intensidad y en
nmero. Me puse a escuchar con atencin para comprender lo
que decan y no dej de sorprenderme el or los curiosos pre
gones de una cantidad de rapazuelos congregados en mi puerta.
__:_Sal por velas -gritaba uno.
-Tabaco por pan -chillaba otro.
-Yerba por huevos -vociferaba un tercero.
-Tomates por azcar -aullaba el cuarto.
De tal suerte, una docena de rapaces -varones y mujeres
ofrecan: papas en cambio de almidn, lea en cambio de hari
na, cigarros por jabn, verduras por azul de lavar, manteca por
pimienta, chorizos por aceite, leche por vinagre, y en este quid
pro quo, cantidad de provisiones caseras culinarias en que pue
den competir correntinos y correntinas para satisfaccin de sus
necesidaqes por medio del trueque. Debo decir que a tales gri
tos se aadan otros, proferidos por un mayor nmero de mu
chachos que anunciaban tambin variedad de artculos pero to
dos por "plata" (dinero): huevos por plata, velas por plata, leche
por plata, etctera.
Me apresur a salir y encontr que toda la chiquillera se ha-

liaba provista de los artculos que ofreca;cada cual con una ces
ta 0 atado, pronto a cambiar su producto. por el equiv:.alente, con
el dueo de casa. ste era el modo muy primitivo por cierto, de
atender a las necesidades diarias de la poblacin en la poca en
q;ue llegu a Corrientes. Y_ quiero..referirme al trueque porque
fuimos nosotros quienes mtroduJlmOs el uso paulatino de la
moneda en nuestras compras domsticas, prefiriendo este me
dio tan sencillo de proveernos, al complicado sistema de orga
nizar todo un pequeo almacn en la cocina.
y sin embargo, el hecho produjo gran escndalo entre las
respetables matronas de Corrientes a quienes obligamos a intro
ducir una seria innovacin en su inveterada costumbre de trocar
los productos. En los primeros tiempos de nuestra permanencia
en la ciudad, fue la nica y grave objecin que nos opusieron.
Pero, a pesar de todo, el numerario que bamos introduciendo
en la provincia y la creciente prosperidad que esto engendraba,
no slo disminuy eron poco a poco el resentimiento por la abo
licin del antiqusimo sistema de trueques, sino que las mismas
seoras adoptaron el uso de los metales representativos para
procurarse las provisiones caseras.
Antes de producirse este ltimo cambio, encontrndonos
un da en una recepcin ofrecida por don Isidoro Martnez (ami
go de quien hablaremos ms adelante como se merece) fue tra
do a colacin el tema de los trueques. La esposa de don Isidoro,
repantigndose con toda la majestad de una aristcrata corren
tina, con mucho nfasis y modulando las palabras, habl as:
-Si y o fuera gobernador de la provincia, hara salir a estos in
gleses del territorio porque estn arruinando y destruyendo el
comercio. Antes de llegar ellos aqu la gente pobre se aceraba a
la puerta de calle para gritar: "Pan por yerba! Tabaco por az
car!" As hacamos verdaderas gangas y la clase baja se mante
na en su lugar, comportndose con sumisin y humildad ante
sus superiores. Ahora todo ha cambiado; ya no podemos com
prar nada si no es con dinero. Las mujeres mandan a las puertas
a los mocosos para que nos molesten con el grito de "Velas por
plata! Pan por plata!", y cuando los hacemos retirar, gritan con
insolencia: "Vamos a los ingleses que pagan todo con plata! "
As arruinan estos ingleses el comercio y alteran las costumbres;
y por eso, si y o fuera gobernador, los hara salir de la provin ia.
En Sud-Amrica, lo mismo que en Espaa, consrvanse cier
tas formas anticuadas de etiqueta que produciran impresin de

46

47

CARTA V
Los VENDEDORES AMBULANTEs EN CORRIENTES Y

UN DISCURSO QUE ESCUCH SOBRE LOS MISMOS.


HOSPITALIDAD SUD-AMERICANA. UNA RECEPCIN.

'1

ridculo en el espritu prctico de los ingleses si no fuera evi


dente que tales ceremonias traducen una hospitalidad autntica
y mucha bondad de corazn. Cuando el espaol llega de visita
a nuestra casa y dice ,que viene "para poner su casa a nuestra dis
posicin", no ha de entenderse que viene a entregrnosla. Quie
re decir que su casa est abierta para nosotros y que l como su
familia sentiran placer en vernos, en atendernos y en prestar
aquellos servicios que traen aparejados la hospitalidad y los
buenos sentimientos. Tal impresin he sacado en esta parte de
Amrica en cuanto al carcter de las gentes y debo aadir que es
un rasgo heredado de la madre patria. Esta reflexin a propsi
to de un rasgo tan nacional, me ha sido sugerida por el recuer
do de reuniones que se formaron en mi casa durante los das si
guientes a mi llegada, idnticas a otra que haba tenido lugar dos
meses antes cuando dieron la bienvenida a mi hermano, llegado
entonces del Paraguay.
.
El primer da lleg la lite de la ciudad, a eso de las once. Ve
nan todos vestidos para la ocasin. Seoras y caballeros entra
ron en la sala saludando con muy grave formalidad pero con
frases de cordial bienvenida. Haba muchas sillas colocadas con
tra la pared y los convidados eran invitados con mate, vino, dul
ces y cigarros a medida que llegaban. Algunas damas traan con
ellas a sus mulatillas o esclavas pequeas que se quedaban en la
puerta, mirando la reunin, o las ms pequeas sentadas en el
suelo al pie de sus amas sobre el piso de la sala.
Asisti a esta reunin el gobernador, nuestro buen amigo
Mndez, trajeado con su mejor uniforme y acompaado de su
edecn (que se mantuvo junto a l) y de su ordenanza que per
maneci en la puerta de calle para tener de la rienda el caballo
del jefe. Vino tambin don Isidoro Martnez, el specimen acaba
do del espaol chapado a la antigua, fino y culto, con su esposa
correntina y su mulatilla. Despus entr don Pedro Campbell,
de cuyo aspecto totalmente cambiado hablaremos ms adelante.
Y tambin nuestro alegre amigo francs Perichon, con su espo
sa doa Pastora que, olvidada de la etiqueta, vino corriendo y
me dio un abrazo mientras exclamaba: "-Bah, bah pic. Es
l, es l".
Entr despus el alcalde de primer voto o lord mayor, con
traje de ceremonia y un largo bastn con mango de plata, y con
l dos o tres miembros del Cabildo. Y el doctor Cossio, el pri
mer juez y tambin el ms honorable de los magistrados corren-

tinos. Y as, uno tras otro, llegaron los Velusteguis los Rolo
nes, los Madariagas, los Escobar -en una palabra, tdo lo me
jor de Corrientes- al Besamanos ingls. A medida que aumen
aba el ero de i vitados, a';l entaba tmbin el parlera e
tba fund1endose el hielo de la etiqueta con la conversacin y los
refrescos. Los hombres hablaban en voz muy alta, gesticulando
en forma asombrosa mientras las seoras, haciendo a un lado el
idioma espaol recurran a su lengua favorita, el guaran, y for
maban corrillos en que parloteaban todas juntas pidindose
atencin unas a otras para lo que decan, en forma tal que se ha
ca imposible llegar a cada una de ellas y tratarlas personalmen
te, por las cosas tan interesantes que se comunicaban . . .
Estas visitas nos pusieron en relacin con todas las personas
respetables de Corrientes y sentimos placer al hallarnos en un
ambiente de hospitalidad y buenos sentimientos, entre gentes
que, si bien vivan alarmadas por los avances de la soldadesca
artiguista, no estaban sometidas al silencio ni al espionaje es
pantoso de un tirano fro como Francia. Los disturbios de Co
rrientes consistan en ataques e irrupciones de bandas de mero
deadores; pero a una quincena de pillaje seguanse por lo gene
ral algunos meses de respiro y descanso. El pobre gobernador
Mndez no aspiraba a ser un tirano, ni siquiera tena poder sufi
ciente para convertirse en dictador. Le bastaba gobernar con un
poder modesto y ejercerlo buenamente bajo el patrocinio, pero
rara vez bajo la vigilancia inmediata, del general Artigas.

48

49

G. P. R.

-'

CARTA VI
ALGO MS SOBRE EL GAUCHO lRLAND PEDRO CAMPBELL.
Sus PROYECfOS. Su CARCTER EMPRENDEDOR. EL AYUDANTE
DON EDUARDO. SALEN AMBOS A PONER ORDEN EN EL CAMPO.
ESPERANZAS DE BUEN xiTO.
.

Como resultado de las circunstancias descriptas en cartas ante


ri.ores, yo y mi hermano encaramos otra vez la posibilidad de
realizar todo nuestro capital en el interior de Corrientes para
establecernos despus en Buenos Aires. En esta ltima ciudad
haba un gobierno ms civilizado; estaba, adems, anclada una
fragata inglesa y en la vecina Ro de Janeiro tenamos una gran
fuerza naval. Todo ello, unido a la presencia de un grupo de
compatriotas que aumentaba de continuo en la ciudad, nos pro
meta una residencia ms segura y agradable.
En este proyecto nos animaba mucho el gaucho irlands don
Pedro Campbell. Ahora, para mostrar la manera tan curiosa con
que Campbell se naturaliz y adquiri autoridad entre los corren
tinos, especialmente en "el campo", como l llamaba siempre a la
campaa,- y para ilustrar adems sobre los cambios ocurridos en
distintos lugares de Amrica del Sur con la revolucin en punto
a comercio, costumbres, etctera, voy a dar en esta carta, y en una
o dos de las siguientes, breve noticia de nuestras instalaciones en
la provincia donde residimos por espacio de ms o menos un ao.
Mi hermano hablar ms particularmente de Goya, un puerto o
caleta del ro Paran, cincuenta y dos leguas al sur de Corrientes,
lugar en que organiz la administracin de nuestros negocios. Am
bos mantenamos comunicacin constante y regular por medio de
un corresta de apellido Leiva que se empleaba exclusivamente en
nuestro servicio, haciendo en un da el recorrido entre Corrientes
y Goya. Tambin nosotros solamos hacerlo, aunque era una jor
nada muy dura y no la cumplan si.,o quienes estaban acostum
brados a galopar fuerte y a soportar grandes fatigas corporales.
50

Pero volvamos a don Pedro Campbell. Un da en que haba


mos discurrido con mi hermano sobre la 1_11anra m.s conve
niente de proceder, entr en casa nuestro amigo irlands, y no
con traza de gaucho, por lo menos en su indumentaria. Vesta de
casaca azul con botones amarillos, lo peor que pueda imaginar
se como prenda de uso. Deba de proceder de Monmouthstreet,
por algo que yo s; pero, con todo, era una casaca de faldones y
botones amarillos, lo que significaba mucho en Corrientes, don
de la gente viste de chaqueta, exceptuados los das de fiesta, las
visitas de ceremonia y las misas cantadas.
Al hombre que lleva casaca los das de semana -y hay bo
bos que la usan diariamente a despecho del calor- le llaman
"hombre de casaca", lo que quiere decir algo as como hombre
elegante y en ciertos casos personaje de cuenta. La casaca azul
de don Pedro se. completaba con un gran sombrero de paja
rodeado por una cinta azul, muestra de patriotismo, y en el ojal
luca una cinta tricolor, condecoracin otorgada por Artigas
como galardn de sus proezas en diversas acciones.1 Llevaba al
cuello un pauelo amarillo de algodn, y tanto el chaleco blan
co como la camisa del mismo color iban camino de ponerse ama
rillos como el pauelo que le serva de corbata. Estaba recin
afeitado y advertase fcilmente que el rostro no tena costum
bre de sentir a diario el filo de la navaja ni tampoco las ablucio
nes. El hombre, as transformado, gastaba pantalones de veludi
llo, botas con vueltas (curtidas por l), aros en las orejas, y haca
ostentacin de un reloj de bolsillo y sello. Lo nico que haba
conservado de su indumento gaucho era una faja de color rojo
escarlata, a manera de cinturn. Acompabale su paje, don
Eduardo, que por momentos se mantena junto a l y por mo
mentos atrs, guardando distancia y con todo el respeto que le
permita la amistad ntima que ambos se demostraban en priva
do. Pero Eduardo conservaba su traje gaucho, en lo que me pa
reci ver un tcito acuerdo a fin de que el patrn pudiera desta
car como "hombre de casaca" . . . En la vestimenta de Eduardo
-que tena de edecn y de sirviente-- contaba un gran sable de
caballera suspendido de la cintura y que pona miedo al arras
trar sobre las baldosas del corredor mezclando el ruido que ha
ca con el de las grandes espuelas del gaucho anglo-espaol.
_
1 La bandera de Arrigas era la azul y blanca de Belgrano, atravesada en dia
gonal por una franja roja. (N. del T.)
51

Al llegar don Pedro y su escudero, se hallaban en mi casa de '


visita algunos correntinos de distincin, atrados como de cos
tumbre por el aliciente de los cigarros y los licores. Todos se pu- .
sieron de pie .Y fueron a estrechar la mano de don Pedro con
aparente cordialidad. El saludo me pareci correcto y nada ms,
despus de las atenciones que haba visto prodigarle en casos
parecidos. l agradeci con una inclinacin respetuosa, aunque
no muy gallarda, en vez de las palmadas que sola dar en los
hombros a sus amigos. Apenas retirados esos caballeros, don
Pedro despach a Eduardo y, asumiendo una grave actitud, se
dirigi a nosotros en trminos que tratar de reproducir. Me
permitir pasar por alto la ortografa que hubiera correspondi
do a esas frases, porque, aunque nos divirtieron mucho, eran un
ultraje al idioma espaol y aun al ingls mal hablado por un
irlands.
-Ustedes han visto, caballeros -dijo don Pedro-, el de
sorden que hay en el campo. Yo s que ustedes tienen mucho
dinero y piensan gastarlo aqu para llevar lo comprado a Buenos
Aires; pero no podrn comprar nada, a menos que quieran
aprovechar mis servicios y disponer de mis conocimientos. No
hay aqu un solo estanciero que tenga hgados (as se expres)
para llegar a su estancia y asomarse a la ventana de la casa; ni
para carnear un animal y llevar diez pesos en el bolsillo; no ten
dra tiempo ni para tomar un mate ni se animara a encender un
cigarro al oscurecer, a menos que sepa que yo ando en el campo
para defenderlo. No hay gaucho pcaro que sabiendo que yo es
toy en este negocio se atreva a estorbarlo. Por eso, djenrne re
correr el campo con la plata que ustedes tienen (que la llevar
Eduardo) y en un ao van a llegar a Goya o a Corrientes cin
cuenta mil cueros de vacuno y cien mil cueros de yeguarizo. No
exijo mucho porque a m me gusta ese trabajo. Mil doscientos
pesos al ao' yo y Eduardo, y pueden disponer de m. No exijo
caballos ni gastos de manutencin. Yo tengo amigos que se po
nen contentos cuando me ven llegar y no quieren ninguna re
muneracin.
En este punto le observamos que todas las carretas -nico
medio de transporte para una carga tan grande-- haban sido
des teladas por la gente de Artigas y no estaban aptas para el
servtcto.

-Que las carretas han sido desarmadas por Pepe? -repli


c el intrpido gaucho- y . . . tanto mejor . . . porque estn des
parramadas por toda la campaa . . . Con mil bueyes de tiro y
una docena de carpinteros las pongo a todas en pie y en marcha
para Corrientes o Gaya.
No pude dejar de pensar en qu jefe de administracin hu
biera sido un hombre como Campbell y lament no haber visto
emplear sus condiciones en servicio del duque de Wellington.
Dijimos a Campbell que bamos a considerar despacio su
ofrecimiento. Tras de pensar maduramente en que no exista
otro hombre capaz de llevar adelante una empresa como aqu
lla cerrarnos trato en pocos das. Se nos present despus con
ve timenta gaucha y una tropilla de caballos, seguido por don
Eduardo y con una media docena de artigueos de mala traza
que hacan de peones. Todos llevaban alforjas, unas con doblo
nes y pesos, otras con diversas especies de mercaderas. Con es
to don Pedro dijo "adis" a Corrientes por algn tiempo y se
dio a su tarea favorita de "cortar campo".
Haba empezado por sacar del letargo o del temor a una do
cena de estancieros, los ms ricos de la provincia, que salieron
con l, dispuestos a organizar sus establecimientos y a dar co
mienzo a la matanza de ganado. Ya nadie dudaba del buen xito
y l menos que nadie. Y cuando despus me fue dado ver.lo dan
do gritos detrs de una tropa de ganado, entre torbellinos de
polvo y arena, pens que el elemento capital del xito en toda
empresa pquea o grande, lo constituyen la confianza en s
mismo y la voluntad.
Aqu se daba el caso de un extrao, un extranjero, que en
una comarca sin leyes, en pleno desorden e infectada de bandi
dos, emprenda la restauracin del orden y la tranquilidad sin
poner en duda el buen suceso, como si dispusiera de todo el po
der y de todas las tropas de Artigas.
Ya veremos ms adelante cmo triunf. Y el xito que tuvo
no slo me dej maravillado sino que me llev a la conviccin
de que el americano del Sur, a despecho del espritu faccioso y
de las malas prcticas, tiene docilidad suficiente, cualquiera sea
la mezquina intencin de sus caudillos, para adaptarse a los
principios de un buen gobierno fundado en leyes sabias y salu
dables.

J. P. R.

1 Unas 250 libras esterlinas.


52

53

CARTA VII
ORIGEN DE CORRIENTES Y DE SUS HABITANTES. STOS
PRETENDEN DESCENDER DE LA MEJOR NOBlEZA ESPAOLA.
REFLEXIONES AL RESPECTO. LA SEMANA SANTA. Los
PENITENTES. UNA CORRENTINA MANACA: DOJ\rA FC.ORINDA.

Aunque en volmenes anteriores hemos dado alguna noticia so


b re el aspecto de Corrientes y mencionado a algunos de sus ve
_
cmos,
como et nces veamos la ciudad siempre de paso al Pa
raguay, o en VIaJe de vuelta, no estbamos en condiciones de
analizar con detenimiento las costumbres de sus habitantes en
general. Pero hora que habamos instalado casa y nuestro nom
bre era conocido entre los correntinos, tuvimos oportunidad de
observarlos ms de cerca. Estbamos en medio de una sociedad
pciva en su origen como la del Paraguay, proveniente del
rmso tronc que est lti a y sin embargo con esos rasgos
P!"O.Rws que Siempe diferencian una nacin de otra y una pro
vmcia de otra, hactendo pensar en las fisonomas individuales
qu :, parecidas todas en el fondo, todas son a la vez distintas.
DeJando para as epeculaciones del psiclogo el inquirir las cir
cunstancias rmstenosas que contribuyen a diferenciar las cos
m ?res y la fisonoma general de las naciones y aun de las pro
vmci , vamos a reducos a presentar algunos de los rasgos
propios de los correntmos que pueden resultar ilustrativos y
amenos, comparados con los de otras sociedades.
El orgul o de los correntinos en general, y en especial de las
_
muJ res, reside en que su ciudad fue la primera que se fund en
el Ro e la Plata. La verdad es que los espaoles, despus de
descubnr el gran ro, se dieron a remontarlo en busca de "El
Dorado , y en e sitio dode se halla hoy Buenos Aires no fun
daron mnguna cmda ? , deJando all penas una pequea colonia
q e fue lue?o destrui a por los I_ dws. El grueso de la expedi
_
cwn
avanzo aguas arnba del maJestuoso Ro de la Plata hasta

54

Corrientes y Paraguay. En l primero de estos lugares fue efec


tuada una fundacin y los correntinos dicen qu toda la noble
sangre de Espaa que compona aquella expedicin afinc en
tonces en Corrientes. De ah que ellos hagan remontar su ascen
dencia a los referidos nobles. Por eso miran con soberano des
precio a la gente ?e B enos Air:s, ue consideran como adve
nediza y de casta mfenor o mesuza.
Quiz'pudiramos atribuir esta sobreestimacin e su pro
pia ascendencia y de la P';lreza de sangre en los c;me'?s al es
.
tado primitivo de la sociedad en que viven, mas pnrmtivo que
en lugares todava ms apartados de la capital del pas, que es el
_ s, y en es
punto central de su civilizacin. Porqe los c'?rrentm

pecial lo que podr amos llar la meJOr so Iedad, mtran desde


_
arriba y con desden a los nvales, que consideran advenedizos.
De ah que cualquier alegra, frivolidad o moda procedente d_e a
_ peligroso
_
capital, fuera tenida como un contagto
para los habi
_
tos puros e incontaminados, heredados de sus nobles e tlustres
antecesores.
Muchos de esos usos y costumbres, es verdad, hubieran sido
estimados como antiguallas en cualqu ier sociedad civilizada c?
_
_
mo la inglesa. Pero, antes de pronunciarn
s_ s_?br: _qmenes etan
por debajo de nosotros en la escala de la :Iviltzacwn, no olvide
mos que la diferencia fundamental no reside en l nturaleza del
_
ser sino en el estado comparativo
de los conocliDlentos, de la
moral y principios religiosos, de las artes, ciecias y edcacin
.
en general. stos son los elementos que modifican, _meJ ran o
elevan al hombre en la sociedad. Por otra parte, la histona nos
ensea que la ascensin del hombre en la escala social de la civi
lizacin es progresiva y ha empezado generalmente por la ba:
barie para levantarse despus con lentos y penosos pasos a as
_
alto grado de elevacin intelectual. En esta carrera e la clVlliza
cin todas las naciones han tenido su punto de partida. Algunas
cum lieron su poca de esplendor Y terminaron su larga care
.
ra. Otras lucharon por obtener el tnunfo y las hay que e'?pie
_
zan ahora su largo y fatigoso camino. Todas las nacwnes
tienen

Mal andaba la historia (peor, acaso, que hoy) en aqu Uos tiempo bedi
tos ... Asuncin, Santa Fe y Buenos Aires, as como otras c1 dades del mtenor,
fueron fundadas antes que Corrientes. Con gente de Asuncin se fundaron l s
ciudades argentinas del litoral y muchos de sus fundadores o pobladores pn
micivos fueron mestizos (hijos de indias) nacidos en Paraguay. (N. del T.)

55

1'
,

...

Hago estas observaciones para mostar que los correntinos


se hallan en una escala en que estuvimos nosotros alguna vez, y
a fin de que se tenga con ellos la indulgencia a que nos obliga to
da referencia imparcial a nuestra propia historia. Si se quiere,
son ahora nios y nosotros hemos adquirido la estatura de un
hombre; pero esta circunstancia, lejos de ser una razn para mi
rarlos en menos, es, por el contrario, un motivo para mirarlos
con la indulgencia con que el hombre debe mirar al nio.
Me induce a estas reflexiones el recuerdo de una costumbre
muy singular de la que fuimos testigos en Corrientes un Viernes
Santo y que voy a describir.
La Semana Santa, en todos los pases catlicos, es una sema
na de ayunos rigurosos, de aparatosas devociones y de un cere
monial tan lbrego, que atrae y hasta seduce la atencin de quie
nes profesan otro credo religioso. Pero, en una comunidad pri
mitiva como la de Corrientes, casi aislada del mundo y bajo la
influencia del clero, ejercida sobre un pueblo ignorante, el es
pectculo que se ofrece al viajero tiene a menudo un gran inte
rs y muestra la tenacidad con que el hombre se aferra -como
a una segunda naturaleza- a ciertas observaciones ajenas a la
razn y a la revelacin y basadas nicamente en la autoridad de
quienes las han inculcado.
Los correntinos se haban quedado muy atrs de nosotros
porque para ellos toda la Semana Santa era una semana de cili
cios y ceniza. Las mujeres hacan a un lado lujos y atavos. Con
los ojos bajos, y en la frente uria cruz de ceniza, largos rosarios,
pauelos destinados a enjugarse las lgrimas, ayunando mucho
y viviendo a lo ms de pescado y vegetales, veaselas recorrer las
calles desde la maana hasta la noche en sus visitas a las iglesias
y en el cumplimiento de sus devociones a las imgenes y relica
rios favoritos. Levantbanse altares en las calles, rezbanse Ave
Maras y depositbanse ofrendas ante cada iagen segn la
devocin que se le consagraba. Es increble el fervor con que se
rezan estas oraciones y se depositan las ofrendas por hombres,
mujeres y nios durante los das de la Semc1na Santa. Vimos a

muchos que, habiendo salido de sus casas a las cinco de la maa


D:a, no volvan a :_!las hat;t muy tarde de la noche si 11:0 era para
tomar una .peqena porcwn de pesca.. Todo el tiempo lo pasa
ban en las Iglesias y ante los altares dictendo avemaras, una tras
otra, hasta agotar las cuentas de sus rosarios. Y vimos tambin
lo suficiente para convencernos de que, cualquiera fuera la falta
de verdad y de conveniencia que pudiera observarse, haba en
todo un celo y una resignacin tan grandes que slo podan pro
venir de una devocin fervorosa.
A eso de las nueve de la noche terminaron las ceremonias y
procesiones. Haba sido predicado un sermn sobre la muerte y
el entierro del Salvador, escuchado por todo Corrientes en me
dio de un silencio profundo y lgubre. Volvimos a casa. Las ca
lles quedaron desiertas. Cerrronse las puertas y las puerta-ven
tanas. No se oa una voz alegre que turbara la solemne tristeza
de la noche; la luna, ya en menguante, luchaba contra grandes
masas de nubes que por instantes la encerraban como en una
represa, abranle despus un espacio azul por donde esparca sus
fulgores y, pasado un momento, rodendola nuevamente, la en
volvan en una mortaja de sombras. El viento gema entre los r
boles del contorno y, de vez en cuando, un perro que echaba de
menos los ruidos habituales, diriga sus aullidos a la luna.
Haca hora y media que estbamos sentados a la ventana de
nuestra sala, aprovechando la suavidad de la noche otoal en un
clima clido como aquel, cuando, a eso de las once, mandamos
al negro Juan, el sirviente, hasta el escritorio de comercio donde
dorman algunos empleados, para verificar si todo estaba en se
guridad. A poco de salir, volvi como espantado y fuera de s,
ech el pasador de la puerta de calle y entr en la pieza, excla
mando con voz desmayada: -Patrn, patrn, vienen para ac,
cierren la ventana!
Apenas dicho esto, omos un ruido de cadenas y luego apa
recieron cuatro o cinco faroles avanzando con lentitud y lleva
dos por otros tantos individuos vestidos de negro. Pusironse a
la vista y se ofreci a nuestros ojos asombrados un espectculo
que pareca justificar el terror experimentado por Juan, hombre
extrao a la ciudad como lo ramos nosotros. El grupo se com
pona de ocho personas. Cuatro de ellas formaban un cuadro,
cada una con una linterna o farol; adentro de este espacio, otros
tres individuos iban dispuestos en tringulo y el ltimo con una
fuente donde haba una esponja, un cacharro con agua y algunas

56

57

acceso a esa carrera y todas pueden alcanzar el trmino de la


misma. El lugar ocupado por nosotros puede ser alcanzado en
el futuro por los que vienen detrs, por esos mismos que ahor
nos inclinamos a mirar con menosprecio.

naranjas. En el centro caminaba una figura cuidadosamente en


mascarada, el torso desnudo, y cubierta la parte inferior del cuer
po con un vestido suelto de muselina blanca, sucio y manchado
con sangre. Las espaldas lastimadas manaban sangre y se mova
con gran dificultad porque llevaba pesados grillos en los pies. El
mismo individuo, a medida que avanzaba en esa forma, se azo
taba las espaldas con un ltigo de muchas cuerdas y despus lim
piaba el ltigo en la falda. El profundo silencio que todos man
tenan slo era interrumpido por la respiracin dificultosa y los
gemidos sofocados del flagelante.
En seguida camos en la cuenta de la funcin encomendada
al individuo que le segua. Pegada a nuestra casa estaba una hor
nacina coronada por una cruz y que contena una imagen de la
Virgen Mara. Al llegar a ella, el engrillado cay de rodillas, vc
tima de un sncope que momentneamente le libr de sus pade
cimientos. Tambalebase, al parecer insensible, y entonc;:es el
hombre que iba tras l lo tom para levantarlo, le enjug las sie
nes, le dio a chupar una naranja y trat en toda forma de restau
rarlo. Pasado un momento, continu la flagelacin y el grupo
sigui su camino. Al ver este espectculo tan fuera de lo natural,
nos mirbamos uno a otro en silencio, con asombro y horror,
cuando fuimos sorprendidos por la llegada de otro grupo que se
acercaba.
Este grupo marchaba en la misma forma que el anterior, pe
ro la vctima, enmascarada tambin, vesta tnica blanca y arras
traba una gran cruz, atada con sogas a sus espaldas y a sus bra
zos abiertos. Vena tambin engrillado y caminaba con mayor
dificultad que el primero. Las ligaduras de la cru le impedan la
circulacin de la sangre y daba la impresin de que iba a morir.
Desmayndose con frecuencia, cay frente al nicho, vctima de
horribles torturas, pero, recobrndose, logr ponerse en pie pa
ra continuar su camino.
Un tercer grupo apareci, forrp.ado por dos portaantorchas
y un ayudante. El penitente, con mscara como el crucificado
anterior, se arrastraba esta vez sobre las manos y las rodillas cu
yas lastimaduras daban testimonio de lo que haba padecido
marchando sobre las calles desiguales cubiertas de agudos guija
rros, ladrillos y baches.
Pero he aqu que otro penitente hizo su aparicin, emuln
do al anterior, porque no slo avanzaba sobre manos y rodillas
sino que vena arrastrando una gran piedra atada al cinturn por
58

un trenzado de cuero; seguale otro ms en la misma posicin,


pero este ltimo con un gran freno de hierro en la boca y diri
gido por un par de riendas por .oro individuo que lo azotaba
por propio deseo del hombre-bestta: Otro . . . pero no voy a con
tinuar esta descripcin porque la naturaleza experimenta verda
dero asco a la vista de tales cosas.
Baste con decir que pasaron de doce a catorce de esos gru
pos en horrorosa sucesin, los penitentes abrumados y flageln
dose terriblemente. Nos dimos a pensar que seran desesperados
fanticos que se infligan castigos y martirios como expiacin de
crmenes o pecados cometidos, y se oprima el corazn al ver
renovars e las peores mortificaciones practicadas por los ascetas
primitivos para descargo y curacn e sus almas.
.
Ansiosos por penetrar el nusteno de esta proces10n, nos
dimos prisa en la maana siguiente para llegar a casa de nuestro
amigo don Isidoro Martnez. Estbamos en la sala cuando se
present, sans ceremonie, una mujer que era el cso ms notbe
de aberracin mental inofensiva, alternada con mtervalos luci
dos y hasta con rasgos de sagacidad, astucia y dominio de s
misma. Esta seora se llamaba "Doa Florinda" y algo de su
historia encontrarn los lectores en la carta siguiente.

Los AUTORES

; -

CARTA VIII
DO'A FLORINDA: SU PERSONA, CARCfER Y COSTUMBRES.
LAS CAUSAS DE SU DEMENCIA. EL EXALTADO RELATO QUE
HIZO SOBRE LOS PENITENTES y' LO QUE DIJO DON ISIDORO
MARTfNEZ. EL CASO TAL COMO ERA.

Doa Florinda, la dama de que han hablado los autores en la


ltima carta, perteneca a una de las familias principales de la
ciudad. Tendra unos treinta y cinco aos y era de tez muy blan
ca, pero ella misma haba contribuido, al par de los aos, a des
truir en parte su belleza originaria con el uso continuo del pol
vo de rap amarillo. La caja de rap no se le caa de la mano.
Cojeaba de una pierna y esto la obligaba a usar un recio bastn
para sostenerse.
Doa Florinda era muy amiga de nosotros, sobre todo de
mi hermano, por quien demostraba admiracin. Sus visitas se
hacan por eso ms frecuentes en las pocas ocasiones en que mi
hermano vena de Goya; y era divertido el or las francas decla
raciones de amor que le haca y las serias protestas de amistad
que guardaba para m. No interrumpa un momento su charla,
ni siquiera cuando aspiraba rap, alimento esencial de su exis
tencia como el aire que respiraba y un compaero ms necesa
rio que el bastn sobre el cual se apoyaba siempre, ya estuviera
de pie, sentada o en marcha.
La pobre doa Florinda, dotada de un corazn sensible y
una cabeza dbil, haba cado, muy joven, en las redes del dios
voluble e implacable. Un mancebo correntino, que fue grato a
sus ojos, cautiv su corazn y despus de darle palabra de casa
miento y seducirla, la dej abandonada. El golpe sufrido fue
demasiado fuerte para su pobre cabeza y la razn zozobr, pero
dejndole la huella de su pasin fatal y presentndole sucesiva
mente a su fantasa la imagen de otros jvenes que, como aman
tes 1deales, reemplazaban al que la sedujo, nico en quien ella
60

pensaba en sus momentos de exaltacin. y nico tambin que


vea personificado en el amador que se complaca en escoget.
Cuando no se encontraba absorta por una vis!n de amor, to
maba rap, que era como hemos dicho su nico solaz, y cuando
le bulla el cora.zn por encontrarse prxima al supuesto ena
morado, que ella sustitua con frecuencia, tomaba tambin rap
para aumentar su entusiasmo. Dona Florinda vino a ser el dep
sito de chismes de la ciudad y tena el mayor repertorio de his
torias de amor, sueos, fantasas, aventuras y romances. Era sin
gularmente aficionada a los conventos y a los frailes y cuando
no tena nada mejor que decir, musitaba de continuo sus Ave
Mara. Sola vrsela muy temprano a las puertas de las iglesias,
esperando que fueran abiertas para asistir a la misa primera;
haca limosnas a los pobres y aunque gustaba de los adornos lla
mativos, dejbalos siempre de lado cuando cumpla sus devo
ciones. Muchos fueron los esfuerzos que hizo para convertirme
con mi hermano a la verdadera fe, ofrecindonos, como recom
pensa, casarse con cualquiera de los dos si consentamos unirnos
con ella en la Iglesia Catlica.
Esta devota del amor y de la religin lleg -como dije- en
momentos en que hacamos preguntas a don Isidoro sobre la
procesin de los penitentes. Mostrbase como nunca complaci
da y alegre y sin contestar a los "buenos das", subi, cojeando,
rpidamente los escalones del corredor y entr en seguida en la
pieza exclamando:
-Ah!, seor don juan, ha visto usted a los penitentes?'
-Los he visto, s -contest.
-S, s -dijo ella, golpeando repetidamente el piso con el
bastn, alegre y triunfante; y tom de la cajita que tena en la
mano con el bastn, una gran pulgarada de rap--. Lo s, lo s
todo -continu doa Florinda-, yo misma estuve anoche en
la cocina del convento y ayud a preparar la cena para los padres
y los penitentes. Pai Quintana (el padre Quintana), cuando le
serva el postre, me dijo que uno de los portadores de antorchas
haba sido encargado de mirar si ustedes estaban en su casa al
paso de la procesin, porque -como el Pai deca- la vista de
todo eso tena que impresionarlo a usted y tambin -aqu dio
un suspiro- a mi querido don Guillermo . . .
-Est bien, doa Florinda -repliqu--, y si el Pai ha que

Destacado en espaol en el original. (N. del T.)


61

rido impresionarnos, lo ha conseguido sin duda porque nunca


hemos sentido una impresin tan profunda. . .
-Entonces, estn listos? -dijo juntando las manos y ele
vando los ojos al cielo-, estn listos para entrar en el seno de
nuestra Santa Madre Iglesia? . . .
-No del odo -contest---;-'- antes ha de explicarme cmo
es que en el VIernes Santo, dia de la crucifixin, cuando todos
ayunan, rezan y ruegan, los frailes y los penitentes estaban de
cena, y con postres por aadidura.
- <::risto ( -excl m? doa Florinda-. Lo que puede la ig

norancza! Dzos de mz vzda, ten compasin y paciencia con el al


ma de este pobre hombre/1

-Muy _ ien, do Florinda -dijo mi hermano-, tenga


usted tambien ompasin de la ignorancia y explquenos lo que
para nosotros, Ignorantes, aparece como un misterio.
-Seores -repuso ella-, no han visto ustedes el marti
ri? que sufrieron esos servidores de Dios por amor a su Sal
vad<:r No sa en que s bien el espritu est pronto, la carne
es debil? Y, como podnan esos hombres ser casi crucificados
sin recibir alimentos antes y despus de su martirio ? S seores
m?s, comieron y bebiero.r;t a despecho de la rbrica g;neral y,
Dws sea oado!, yo e VIsto a los auxiliares de la procesin,
y en esp cial a los perutentes, comer y beber hasta satisfacerse,
altes de Ire a la cam. Comprenden ahora ustedes? Cada pe
.
rutete rectbto, ademas una recompensa de los conventos y si
se piensa que esos mrtires estuvieron cuarenta das encerra
dos en ayuno y ?racin antes de la ceremonia, y lo que sufrie
r?n en ella, na Ie podra_ creer que la recompensa era inmere
Cida o que la fiesta de anoche en el convento fue demasiado
espl_ndida. Y todo esto hubiera sido poco para inducir a los
perutentes a sufrir su martirio, si no se hubiera convenido tam
bin que se dijeran cien misas por el alma de cada uno. Oh
adorables penitentes ! Quiera Dios colocarme en el lug r d
vosotros! . . .
Aqu doa Florinda prorrumpi en una risa histrica, pre
curs_or de sus peores momentos, de ese triste interregno entre
los ttmos destellos de su razn y la noche sombra de su abe
rracton mental. Corr ntonces a casa de su familia, prxima a la
nuestra, y en pocos mmutos la pobre demente fue conducida al

1 Desucado en espaol en el original. (N. del T.).


62

cuarto solitario donde acostumbraban encerrarla hasta que


poda recobrar su razn.
La demencia de doa Florina era por otra parte de las ms
inofensivas y no ms de temer que la de la Mara, de Stem.1 Sus
momentos de cordura se reducan a una chchara inocente, y
despus, oscurecida su razn, hablaba en forma desordenada y
lamentable pero asimismo inofensiva. A pesar de todo -y esto
serva de .consuelo-, participaba ms de la alegra y la recrea
cin pueril que de las inquietudes que devoran al comn de los
.
mortales.
No satisfechos con el relato de doa Florinda sobre los
penitentes, tocamos el tema en la visita de etiqueta que hicimos
a don Isidoro Martnez el Domingo de Pascua y tuvimos de
sus labios una versin muy diferente del asunto. Empez por
rer del espanto que haba sobrecogido a Juan, el sirviente, en
la calle; y se divirti a expensas de nosotros por ei sentimien
to de horror que experimentamos, lo mismo que por el cierre
de las puertas al paso de la procesin. Asegur que, de habernos acercado ms y examinado a los penitentes y auxiliares, hu
biramos encontrado entre el pblico algunas caras muy cono.
cidas.
-En realidad, caballeros -prosigui don Isidoro-, la pro
cesin de los penitentes es algo tan conocido aqu que lo amos
por sabido de todos y de ah el silencio que a ese respecto ha
brn notado en m, como en otros, y les ha parecido a ustedes
extrao. Pero -continu el amigo con ms seriedad-, esta
procesin anual constituye una verdadera desgracia para la ciu
dad y es una de esas cosas que dan fcil asidero a los enemigos
de nuestra religin para ridiculizar sus preceptos y hacer mofa
y desprecio de sus prcticas. Se trata -en rigor- de un abuso
escandaloso suprimido por las altas autoridades eclesisticas en
toda Sud-Amrica, menos aqu, y es de esperar que no pueda
sobrevivir mucho tiempo. La parte mejor de la sociedad lo re
prueba, lo repudia; y se mantiene ms que todo por el temor de
un disturbio entre las clases inferiores si fuera abolida esta sin
gular procesin. A este propsito quiero referirles que el vene
rable obispo del Paraguay, de paso en Corrientes en una Semana
Santa y dirigindose a tomar posesin de su obispado, oy ha-

1 La Mara de Stern aparece en el Viaje sentimental de este autor. Es una


muchacha desgraciada que acaba por perder la razn. (N. del T.)
63

. . :

oblar de la procesin y, escandalizado por su naturaleza, la pro


hibi para siempre.' Pero fue tanta la rabia que aquello produjo en la canaille de la ciudad, que se levant en masse y rode
la casa donde viva el obispo amenazndolo con la violencia si
no revocaba su odioso decreto. El pobre prelado se vio obliga
do a hacerlo as y mucho hizo en e.scapar al furioso populacho
para llegar hasta la ciudad de la Asuncin, ms civilizada y
donde no existe esta peridica costumbre, ultrajante para la
humanidad. El modo que tienen de organizar la procesin es
como sigue: Algunas mujeres de la ms baja condicin social,
que son las ms aficionadas a esta costumbre, secundadas bajo
cuerda -y me duele decirlo- por algunos frailes inescrupu
losos de los conventos, que sacan provecho de este abuso, em
piezan a principios de la Cuaresma a buscar penitentes, por lo
comn en nmero de doce a quince, y hasta veinte, que siem
pre salen de la hez de la sociedad. Porque solamente individuos
as, desprovistos de vergenza, pueden prestarse a tales actos;
y durante toda la Cuaresma los alimentan y regalan, preparn
dolos al mismo tiempo para los sufrimientos de la procesin.
Tambin reciben donaciones en dinero y otros obsequios. Lle
gado el momento, los renen en el convento de San Francis
co donde todo se halla dispuesto para las penitencias, y des
de all, alentados por sus padrinos y madrinas, salen en pro
cesin. Los que deben flagelarse se han preparado de antemano
la espalda con una carda de las usadas para cardar lanas, pin
chndose hbilmente las carnes hasta sacarse sangre con sus
puntas afiladas, de manera que los ltigos, despus, hacen co
rrer la sangre fcilmente sin producir gran dolor. Y una vez
que han recorrido la ciudad, los penitentes son puestos en la
cama, cuidados y alimentados hasta que se sienten bien. Hay
quienes no sufren casi nada; para otros es muy doloroso y se
han dado casos de mal tiempo en que alguno ha muerto. Pero
estas cosas se ocultan y como a los que mueren se los consi
dera merecedores de su destino, resulta que nadie lamenta su
desgracia. Lo miran como una prueba del esfuerzo realizado

por el penitente, que lo acredita como digno de la ms alta ad


miracin.
sta fue la relacin que me hizo don Isidoro sobre la ndo
le verdadera de esta proesin.
]. P. R.

1 El obispo de Asuncin c:ra diocesano de Corrientes.


' Es de pensar que don Isidoro no usara palabras francesas en su conver
sacin, pero los Robertson gustaban de utilizarlas sin necesidad en sus escritos
y es buena norma de traduccin mantener en su original las palabras ajenas al
idioma del cual se traduce. (N. del T.)
64

65

.
-

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.. ... '.. . . ...

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CARTA IX
-LA POBLACIN DE CORRIENTEs. SUS.CLASES. PRODUCCIONES.
. L PRIOR LETRADO Y MIS COMIDAS EN EL REFECTORIO DEL
CONVENTO. DON ISIDORO MAR.T1NEZ Y C!RES.
DoN AGUSTN SAENZ Y SU POLACRA. CONTRABANDISTAS.
LA DOTE DE UNA DONCELLA.

La poblacin de Corrientes, en cuanto a su ndole y categoras,


era muy semejante a la de Asuncin, tal como fue descripta en
la carta XXIII, volumen 1 de las Cartas sobre el Paraguay; pero el
nmero de habitantes, segn lo dijimos, no pasaba de cinco a
seis mil en la ciudad, o, como decan antiguamente los reales
decretos, en "la muy noble y muy leal ciudad de San Juan de las
Siete Corrientes". La provincia, en su totalidad, despus de la
despoblacin de Misiones, no contaba con ms de cincuenta mil
almas. L ocupaciones, como las costumbres del pueblo, eran
casi por entero pastoriles, porque, si bien el suelo de la provin
cia es frtil en grado sumo y abunda en buena madera y est
regado por muchos ros, solamente en los alrededores de la ciu
dad y de algunas villas principales puede encontrarse algn ves
tigio de cultivo.
Parecera que el proceso general de la sociedad se desarrolla
conforme al siguiente orden: 1 ) El hombre en estado salvaje;
2) El hombre en estado pastoril; 3) La agricultura; 4) El pro
pietario de la tierra que percibe por ella una renta. Solamente
despus vendran el industrial, el artista, el autor, el hombre de .
ciencia, etctera.
Puede usted alterar este programa o suprimirlo, como me
jor le plazca, mientras yo prosigo diciendo que miles y miles de
caballos y vacas cubran las llanuras y colmaban los bosques de
la provincia de Corrientes y que slo a pocas millas de la capi
tal poda uno formarse ligera idea de que el algodn, el tabaco,
la caa de azcar, el maz, la mandioca, las bananas, las naran
jas, las uvas y muchos vegetales comestibles eran los productos
66

. - .

.. : o

. . .

:'.J_ :_..: :." ...

. . . :- ... - '-- : .. : ...


rurales de suelo y tenan su valor. En la parte del territorio
correspondiente Misione, la yra es ex:elente y cree en
_
abundancia, lo rrusmo que la cochinilla y el md1go en reg10nes, .
diversas. Tambin se produce el arroz y podra cultivarse con
ventaja el caf. La miel silvestre se encuentra en gran abundad
ca. La leche y la crema me parecieron siempre de lo mejor. Es
.
sta una gran tierra de la qu mana lech y miel..
son
sencillos
y
bondadosos;
pero,
habitantes
s1
excep
Sus
tuamos a dos o tres abogados, media docena de espaoles y muy
pocos criollos, no se encontrar en el comn de la poblacin el
ms remoto deseo de saber o aprender. Las clases pobres, por lo
general, no saben leer ni escribir. Algunos clrigos y frailes tie
nen nociones de latn, pero rara vez puede encontrarse en algu
na biblioteca un libro clsico, o prohibido por la Inquisicin. Yo
ruve que sobornar al oficial de aduana para que m permiciea
introducir mis libros herticos y una vez colocados estos en rrus
estantes ' sustrados a todo examen,
. pude.advertir .que.eran mirados con disgusto, revelador de 1gnoranc1a y susp!cacta.
, de nns.
El prior ms ilustrado de los conventos tomo un dta
estantes una Biblia en la versin de la Vulgata, de la que ley al
gunos textos, mostrndose s:>rp rendido de qe yo pudiera tam
bin comprenderlos y le sausftzo que estuV!eramos de acuerdo
en cuanto a su significado. Por medio de este padre, bueno pero
nada instruido, pude entrar en todos los conventos y hasta tu
ve el honor de comer dos o tres veces con los frailes en el refectono.
En diversas oportunidades los obsequi con vino europeo Y
cerveza inglesa para sus comidas, y aunque yo quera creer que
me invitaban por mis cabales y deseaba much? recnocer su
hospitalidd generosa, en verdad mnc pude d1serru: exacta
mente en qu relacin estaba el sent1m1ento ospttalano con la
gratitud personal por el envo de cervez f vuo de Jere. Por
que debo decir que, considerado su mrmstero? los fratles. e
mostraban muy aficionados a esos licores. Me VISitaban tambien
a menudo y creo que debido a la relain que W:v: con ello
nunca fui molestado, a pesar de tener libros prohibidos. en '?1
casa' de no asistir a misa ni haber hecho donaciones a la Iglesia.
Ms an, se me miraba en general con respeto a au a de mi
compaerismo con uno o dos de los sacerdotes pnncipales. Y
me place declarar que algunos eran u .i.g1adables y hombres
tolerantes, quiz no tolerantes por pnnciplO, pero SI, por el sen"':''

67

timiento debido a un extranjero que los obsequiaba y que nunca


se mostr inclinado a molestarlos con polmicas ni discusiones.
Hubiera deseado ver es.a misma tolerancia no slo en Ingl_aterra.
sino en todo el mundo.
Viva en Corrientes, por el tiempo en que yo me enontra
ba all, uno de los mejores specimens q:ue haba visto en Sud:
Amrica de un espaol chapado a la antigua. S llamaba -y lo
hemos nombrado anteriormente- don Isidoro Martnez y Ci
res. Por sus maneras, por su conducta, lenguaje y cortesa, era
este hombre, segn creo, el dechado del caballero a la antigua
usanza, como no he conocido otro: la quintaesencia de la gedti
leza, de la amabilidad y buena educacin. No solamente poda
decirse un hombre instruido sino que posea una conversacin
chispeante y un ingenio agudo, sazonado con cierto contento de
s mismo que le haca simpticq en extremo. Pero, por sobre to
do esto, era benvolo, franco y generoso, contenido en sus im
pulsos, vivo y constante en la amistad. Durante el dominio espa
ol, haba sido el hombre principal de Corrientes y aun termi
nada aquella dominacin nunca o decir que hubiera sufrido
perjuicios o insultos por parte de los filibusteros que durante
algunos aos tuvieron costumbre de imponer a Corrientes con
tribuciones ilegales. Aqullos contentbanse con tomar lo que
don Isidoro daba voluntariamente y l tuvo siempre la pruden
cia de hacerlo y de no invalidar ese tcito consentimiento.P are
ca rodeado de una aureola que formaban su virtud, su buen
sentido, su rectitud y ante la cual el pillaje y la rapia vacilaban
antes de mostrar su siniestra figura.
Don Isidoro era la nica persona en Corrientes que dispo
na de una buena biblioteca de obras generales, aunque -natu
ralmente- todas en espaol. Mucho de lo poco que conozco
sobre el pas lo debo a sus libros y a sus sagaces, aunque no
siempre amplios, comentarios y crticas sobre ellos; y muchas
de sus cartas, que guardo en mi poder, las considero como per
fectos modelos de espaol epistolar.
Don Isidoro haba sido propietario de grandes tierras y tam
bin comerciante, pero con su natural sagacidad y demostrando
un maravilloso contraste con la ceguera y precipitacin de sus
compatriotas, vio en seguida el objetivo de la revolucin suda
mericana y se anticip a sus resultados. Por eso renunci a toda
' Gentleman, dice el originaL (N. de/ 1:)
68

pretensin de superioridad, vendi sus establecimientos, se des


prendi de sus mercancas, embarc gran parte de sus bienes pa. ra Ingaterra y, retenido en Corrientes gicamente por el apego:.
de su esposa a la ciudad y por su parentesco con varias familias.
_
ptincipales, l sagaz y discreto espol sentse :n su estu?io para
solazarse ot'a con la lectura de un hbro que podta gustar sm preo
cupaciones ora con la pluma que manejaba con gracia y destre
za, pero mantenindose firmemente ajeno a la polti::a y a los ne
gocios del coercio. Su imparcialidad era an conoci a. su inte
, acernmos es
gridad tan fuera de duda, que los adversanos mas
taban de acuerdo para someter sus pleitos al fallo de don Isidoro
y nunca o decir que ningn tribunal, cuando era apelado el fallo
-cosa que rara vez ocurra-, hubiera anulado alguna de sus
decisiones; de manera que de Jacto, don Isidoro, no obstante ser
espaol y como tal mal mirado por los gobiernos del pas, vino
a ser prcticamente y en especial en esos casos importantes que
regulan y controlan diferencias individuales, personaje de ma
yor cuenta que ningn juez de la provincia. Era siempre el bi n
venido en casa de espaoles y criollos y el asesor en los negocios
de muchas familias. Como mi amigo Gregorio de la Cerda era
tambin compadre de la mayora entre la lite. Porque Corrien
tes tiene, como otros centros, una lite social. Pero en general,
al hombre que domina y controla una lite semejante -all o en
cualquier parte- suelen fallarle ciertos ttulos de superioridad
indispensables. Esto no ocurra en el caso de don Isidoro por
que los posea todos y as lo reconocan amigos y enemigos.
Yo sola comer con l y en su casa encontr al gobernador
de ideas liberales, al juez conservador, al estanciero de carcter
abierto, al abogado, al empleado civil, al extranjero recin llega
do a la ciudad y a los numerosos parientes del dueo de casa. En
verdad que el ambiente no se distingua por la elegancia de ma
neras ni por la cultura, pero si algo haba de todo eso, era debi
do al alto ejemplo y a los modales del anfitrin.
La esposa de don Isidoro, una c?rrentina empingorotada y
llena de prejuicios, reconoca su autoridad, y lo mismo los frai
les y los caudillos demcratas de la revolucin y los enemigos
declarados de estos ltimos, es decir los espaoles viejos. La in
fluencia ejercida por el talento, el buen sentido y la tolerancia.de
don Isidoro, era maravillosa: aplacaba toda discordia y extin
gua esos elementos nocivos que suelen infiltrarse en las discu
siones y reyertas polticas. Debido a ello, la mejor sociedad co-

69

rremina, ms bien mediocre en su conjunto, convertase


a
menudo bajo Ia varita mgica d_e don Isidoro eil'im crculomuy
muy
agradable. l conoca con suma perspicacia todas la,5 prevencio;-,
-'
nes de los con<:urrentes y sab
a esquivarlas. En ocasiones, en-
cqntrndome con l, si alguien haca una
xin osada, o esp taba .alguna teora insostenible, bastabarefle
un
aeo de 'sus
OJOS bnliantes para convence- rme sobre la totalpest
inut
ilida
d de' la
controversia.
Pero lo que me agradaba ms era acompaarlo en
sus visitas
frecuentes a las clases inferiores de la soci
edad
.
En
Sud
-Amrica
el hombre de cualquier escala social tiene una non
chalance natu
ral y s.e conduce con tal independencia de maneras
que dejara
maravill
ada y sorprendida a la aristocracia de este rein
sa?o nuestro, en presencia del propietario de la tierr o. El pai
a, o del pa
.
tron, se :oVIer
te en lo que llaman en Escocia a real doof
ie: En
Sud-Amenca no ocurre tal cosa; all el hombre ms
pob
re
sabe
que no puede morirse ? hambre ni ser llevado
a
un
hosp
icio,
palabra esta uya acepc10 verdadera es descono
cida

en
el
pas.
Peo don Isidoro, por divers;s man , se acre
ditaba como
amo y bene!actor de sus vecinos poberas
los provea en sus pe
quena neces!dades socorra enfermores:
s,
alivi
aba penas, concer

tab diferenc;as ? dispus, y lo haca todo con


a gracia, ur
barudad o ma bien familiaridad de maneras, quetant
el
chis
tuno y su habitual buen humor nunca lucan tanto te opor
do se hallaba sentad en una rstica silla de cuero como cuan
_ , en uno de los pobres o junto a una
cama, de cuero tambien
ranchos que visi
taba muy a menudo.
Don Isidoro tena un camarada, de
bre Martnez Senz
d eo >: capi de una l Wda polcra.nom
En
sus
viajes a Bueno;
es, Saenz sola trer, para ag sJar sus agos,
buenas pro
:
.
lSles de cervea .mglesa. Difi
cil sena exphcar el lujo que eso
sigruficaba en Cornente. E champaa helado en
de Inglaterra da una pli
, da Idea de lo que era en pleno verano
Paran u trago de aq ella cervez (Stout) que las orillas del

aqu ha pasado
de moda hasta convertus
e en una bebida de cocina.
.C:on on Isidoro solamos ir muy a menudo a la polacra del
caRitan
Senz, para tomar cerveza fumar aquellos
cigarros de
hoJa fabncados con suave tabaco dey la
reg
in
.
De
vez
en cuan
d.o ven': tambin a la polacra el gobernador
y
con
ms
.
frecuenCI el seor Mantl, que era colector de la ren
ta
de
adu
;m y al
mismo tiempo mimstro de Hacienda.
-.

70

Difcilmente podr creerse en este pas ---<londe el contra


.
ba?do que estimulado por la legislatura es terriblemente perse. .gudo or nuestras cortes de justicia, y donde el favor de la corte'
se Implora y hasta se paga indignamente- cunta .renta aduane'-
.
, Saenz
, con seis. cara y Cunta influenci
. a. compraba don Agustm
.
.
jones de cerveza londinense. No es de admirar, por 1o tanto,qe
corchos,
los
saltaran
y
botellas
las
de
alambres
los
desataran
se
..
y los vasos espumosos pasaran de mano en mano para regociJO
de los visitantes, cada vez que la polacra entraba cargada en el
con su cargamenatestada
puerto O cuando sala de l ' tambin
.
.
hu b'1era deb'11
que
a
a
to. Porque pagaba una suma muy mfenor
.

te a. 1as
estnctamen
d
o
do pagar Como derechos' de haberse aJUSta . ,
omrup
era
ode la aduana. La cexeza del cap1tan
odiosas tarifas
.
_
dias
nuestros
tente; y s1 Mr Gui'nnes (desconocido en aquellos,
de Corrientes) hubiera instalado all una cervcena .como 1a que
ahora posee en Dubln, .no dudo d que habna podido c?mprar
una parte de la provincta para dedicarla al cultivo del lpulo Y
surtir al mundo entero.
.
As pues, entre chanzas y risas, brillndole los_oJOS, el roza
gante capitn, que era pequeo de estatura, porua un vaso de
cerveza en la mano del receptor de aduana, otro en la mano dl
gobernador y brindaba por cada uo de ellos. Era don Agustm
un camarada festivo, acogedor y chistoso; pero, como be an
daluz, llevaba su prodigalidad con tanto amao que, se rma
gino, la cerveza repartida ':'ena a redunar en su beneficio y en
una de sus mejores operaciOnes. En el calculo de ss gastos .ha
ba un quid pro quo equivalente por lo menos a vemte chehnes
por botella de su licor de malta...
.
Lo cierto es que el contrabando est muy arrrugado en el ca
rcter espaol y cuando este ftfero r l dl mal fue tran
plantado de Espaa a Sud-Amenca, florec10 alla con todo el I
gor original de su suelo nativo. El contrabando, en las pquenas
comunidades coloniales, asalta la honradez de los guardianes de
la renta pblica bajo formas insidiosas: botellas de cerveza o de
vino Carln para la mesa de familia, lindos adornos .ara la sala,
vestidos de raso y medias de seda para las esposas e ht)as, doblo
nes en forma de prstamo que no ser devuelts, favores que
despiertan la tentacin y que sera fil ?o pehr p ro resulta
difcil rechazar cuando se ofrecen con mststencia. Asi, en t_oas
_?ates, estaban los cazadores furtiv?s infestand los doos
de la renta pblica; y rara vez o decir que se hubiera productdo
-

'

71

refriega entre los guardianes del campo vedado de la Patria y los


dichos cazadores furtivos, aunque las trampas se ponan, no pa
' ra cazar becasinas sino piezas mayores.
Conoc un capitn del puerto en La Bajada que, en los tiem
pos de pillaje de Artigas, dio al novio de la. hija, como dote de la
futura desposada, un documento oficial que l permita contra
bandear en la repblica porque le autorizaba a importar libre de
derechos, como deca graciosamente el documento, dos carga
mentos de mercaderas. La boda se realiz y el novio obtuvo,
con esa ganga, una ganancia de tres mil libras esterlinas, suma
enorme en aquellos tiempos para una moza campesina, hija de
un gaucho que todava no poda encontrarse cmodo dentro de
su uniforme.
No podra asegurar lo que ocurre en otros pases en materia
de renta, pero s me consta lo que pasa en Sud-Amrica. All,
hablando en general y con las excepciones de siempre, cuando
una persona ocupa un oficio o empleo no calcula con exactitud
lo que ha de percibir como emolumentos legtimos, sino las
oportunidades que habrn de ofrecrsele para crearse una situa
cin cmoda antes de que otro pajarraco le saque del comede
ro. Y algo que revela la rapidez con que se suceden unos a otros
los funcionarios, es el hecho de que, siendo en su mayora cul
pables de peculado, slo he conocido uno que se retir. a morir
en su lecho con fama de hombre rico.
El pobre Mndez, gobernador de Corrientes, no encontra
ba mal, despus de haber sido gobernador por espacio de cinco
as, pedir prestado a un amigo cincuenta o cien pesos; pero
qmzs anes de dos horas los haba perdido en la mesa de juego.
Y esto m1smo pasaba con muchos otros funcionarios de aque
llos das. Algunos, sin duda, eran hombres tmidos y como tales
temerosos de hacer algo muy notorio en perjuicio de la renta;
pero, como por lo general eran tambin muy afiionados a los
juegos de cartas y tenan mujeres e hijas dispendiosas que man
tener, se vean constreidos, con grandes familias y escasos sala
rios, a mor.disquear ocultamente el pan del Estado, cuya guarda
se les confiaba. Los empleados tenan siempre deudas, y todos
elos, cuando pagaban a los acreedores -no con mucha regula
ndad-, se daban maa para hacerlo con dinero del Estado; de
tal manera, las arcas pblicas venan a ser como la caja del pobre,

del
apenas bastantes para sostener a los imprevisores huspedes
en
ancias
sus
e
causa
extravag
a
y
ellos
tesoro convertido por
1
a
nderse,
de
es
compre
como
refiero,
Me
casa de beneficencia.
no;
de
del
los
civiles
gobier
s
oficiale
u
clase alta de empleados
smo que en Inglaterra;
categora ms baja llevan sobre s, lo rni.
toda la honradez) . Y.
dec1r
poder
no
nto
codo el trabajo (lame
nes.
acio
tambin todas las priv
J. P. R.

' Hoy ciudad de Paran. (N. del T.)

72

73

.....

... ...
...

.,

...

.._

. .

Una vez que despachamos, como lo he narrado, a nuestro jefe


gaucho, el temible don Pedro Campbell, con el encargo de ini
ciar sus actividades en la campaa, se puso aqul a trabajar en tal
forma que pronto nos convencimos de que era necesario am
pliar el plan proyectado.
Haba que organizar dos campamentos y no uo; y por lo
menos doce puestos de avanzada, en comunicacin con los cam
pamentos que los abastecan. Algunos de estos puestos eran
movibles, otros fijos y a todos haba que atenderlos desde Co
rrientes o Gaya, o de ambos puntos a la vez con los medios ade
cuados para establecer un comercio que fuera beneficioso a to
dos los habitantes en general. Nos guiaba un propsito de con
cordia y de ventajas mutuas; para conseguirlo, contbamos con
buena voluntad y dinero, sobre todo y en cualquier caso con es
te ltimo. A fi n de obtener una remesa mayor de oro, y tambin
para exponer a nuestros ricos asociados de Buenos Aires el nue
vo giro de los negocios, me traslad a esa ciudad casi al mismo
tiempo en que mi hermano se dirigi a Gaya dispuesto a orga
nizar nuestro asiento. Pensaba en este viaje como en una simple
excursin, a pesar de la distancia. Y para efectuarlo, como no
poda proveerme de una canoa de lapacho ni de los necesarios
indios payagus, resolv hacer construir un bote abierto, al solo
efecto de utilizarlo aguas abajo hasta Buenos Aires, porque pen
saba. regresar por tierra.
Adquir ese bote en Corrientes, de un carpintero de ribera,
que era uno de los personajes prominentes de la ciudad. Como
tal me creo obligado a describirlo y tratar de hacerlo de la roa-

nera ms ligera posible, aunque el modelo era en verdad pesado.


Hace tiempo que desapareci del mundo de los vivos, pero, con
todo, y por razones que me reservo, habr de .referirme a l dn- :
dale su nom de gue"e de Pancho Calafate. Era natural de la
provincia de Vizcaya, en Espaa, aunque haba dejado su tierra
natal siendo nio y desde entonces viva en Corrientes
Los vizcanos son muy estimados por su probida.d,'sus bu
nos sentimientos, su nimo esforzado y amor al pas; pero tam
bin se hacen notar por su tosca apariencia, sus maneras rsticas
y el trato spero que se convierte en rudeza brutal cuando se
trata de un individuo de clase baja.
A esta ltima clase perteneca don Pancho, el carpintero de
ribera que, por su carcter intolerable y la grosera (moral y fsi
ca) de su persona, provocaba la antipata de los pacficos y bon
dadosos correntinos. Esta mala disposicin general hacia don
Pancho termin para l en una verdadera desdicha, porque le
cay en suerte un mote considerado por todos tan exacto y ajus
tado a su persona, que vino a sustituir a su nombre verdade
ro. Para desgracia suya (porque le molestaba grandemente), lo
.
acompa hasta la tumba. Lo llamaban El Sapo. Los correnti
nos crean que su exterior hinchado y corpulento y sus maneras
burdas quedaban cifradas perfectamente con el apodo de Sapo.
Y as lo llamaron y el apodo perdur. Era el Sapo par excellen
ce, el specimen de aquel repugnante anfibi . "!enga usted n
lindo nombre y haga lo que le venga en gana , dice el proverbto,
porque nadie pensar mal de usted. "Sea usted ctima de un feo
.
apodo -podra decirse- (producto de la maltcta general) y se
r la burla de todos."
El Sapo, a este ltimo respecto, tena tal celebridad que has
ta los chicos en la calle decan al verlo pasar: "Ah va el Sapo",
hasta que la paciencia del hombre se agotaba arra :r ellos,
haciendo vanos esfuerzos por atraparlos. Por lttmo, dtre que el
uso del mote se haba hecho tan general que los extranjeros y los
jvenes no .conocan a don Pancho por otro nombre. Muchos
fueron los equvocos enojosos a que dio lugar;porque algunos
extranjeros, al dirigirse a l por primera vez, lo llamaban Seor
Sapo, con toda buena fe, en la creencia e que as se ll:ba,
pero l nunca admiti que pudiera incurrus en tal confus10n y
siempre demostraba su disgusto en forma v10lenta. Cuando yo
lo conoc, don Pancho tena realmente algo de monstrUoso .en
su aspecto. El cabello recio caale sobre el rostro, mezcla de fte-

74

75

CARTA X
NJEVO VIAJE A BUENOS AIRES. DON PANCHO CALAFATE,
ALIAS EL SAPO . Sus COSTUMBRES. }ORGE WASHINGTON
TUCKERMAN EsQ . LAS CURANDERAS. ALGO MS SOBRE MR.
TUCKERMAN. EL VIAJE QUE HICIMOS EN CANOA. Sus AMORES.
CONFIDENCIAS FAMILIARES. UNA TORMENTA EN EL RO
PARANA. CMO LLEGU A BUENOS AIRES.

reza repulsiva, de glotonera y de mal humor. Era de facciones


groseras, cejas grandes y espesas, la mandbula y el labio inferior
muY: cados, las o_rejas achas y chatas y la piel como de cuero
curt1do. No usaba sombrero y se cubra la cabeza con un gorro
cataln de dormir, de seda r.oja, pero tan sucio y grasiento que
apenas poda percibirse el color y la calidad de la tela. No falta
ba nunca en la boca del Sapo el cigarrillo de papel, salvo cuan
do tena que dar paso al trago de aguardiente que constitua su
placer favorito. Usaba una chaqueta de zaraza que tena cos
tumbre de llevar colgada del brazo izquierdo y ostentaba siem
pre los brazos desnudos y musculosos, tostados por los soles
del verano. Corbatn, chaleco, tiradores hubieran sido prendas
muy fastidiosas para l. Ajustaba los anchos pantalones con una
faja roja que le cea la cintura bajo su enorme vientre y ste se
dilataba sin estorbos, cubierto apenas por una camisa suelta. La
barriga del Sapo creca de ao en ao y no slo le impeda, como
a Falstaff, ver sus propias rodillas sino que le hubiera exigido
gran esfuerzo para mirarse los pies, calzados con zapatillas sin
medias. En la faja colorada llevaba siempre su cuchillo, y el yes
quero en el bolsillo de la chaqueta. Tena una voz estentrea y
spera, como de contramaestre, y hablaba con dificultad, dando
la impresin de que la boca, nada pequea, venale chica. a su
lengua, demasiado ancha. A veces farfullaba de manera ininteli
gible, terminando con una especie de gruido, sobre todo cuan
do montaba en clera.
Don Pedro tena varios esclavos, hombres y mujeres, que
vesta y alimentaba bastante mal, a excepcin de una mujer que
haca de cocinera y ocupaba el sitio matrimonial que hubiera
correspondido a una seora de Calafate. Los esclavos varones
servanle como aprendices y peones en los trabajos de su astille
ro y l se encargaba de llevar en brazos a las criaturas de las ne
gras esclavas que tenan familia en la misma casa para proveer a
su amo de nuevos esclavos destinados a trabajar all o ser alqui
lados como artesanos en ajenos servicios.
El Sapo con sus esclavos cortaba gran cantidad de buena
madera destinada a la construccin de embarcaciones y haca
muchos envos a Buenos Aires. Tambin se ocupaba en el cala
fateo de botes y construa barcos pequeos, vendidos despus
en Corrientes. Sus dos muellecitos o drsenas (uno de ellos se
co) estaban formados por una ensenada del ro Paran y separa
dos por una esclusa toscamente construida. La casa del Sapo,

desde donde vigilaba, el trabajo de sus obreros levantbase so


bre un terreno bajo rodeado por un cerco. Un; terraza con ba
rand lla de madera y techo, coronaba la vivienda. All el Sapo
corrua bue os y abundantes asad s, p er? sus platos preferidos
.
_ las sardinas en aceite,
eran los guisos espesos, el ao, el Jaman,
bacalao muy malo y conservas peores. Agrguese lechugas,
hongos, aceitunas Y, anchoas, todo de mala calidad y alguna vez
.
podndo, como podia esperarse en casa de un carpintero de ribe
ra, en Corrientes, sin comunicacin alguna con Europa. Beba
un vino blanco, grueso, de Mendoza, y un tinto Benicarl sir
vindose de un gran vaso espaol que aun en regiones de ias
como Catalua hubiera servido nicamente para beber agua. En
cuanto a las bebidas fuertes, las tomaba en un vaso pequeo de
cristal, pero lo empinaba con tanta frecuencia que la abundancia
de libaciones compensaba la exigidad del recipiente.
Cuando el Sapo se daba estos hartazgos en la terraza y pona
se por momentos a observar a sus hombres a travs de la baran
dilla, para gruidos si era necesario, me pareca un rinoceronte
encerrado en su jaula, comiendo a ratos y a ratos irritado. Ex
cepcin hecha de don Pedro Campbell, don Pancho a nadie le
tema y no se preocupaba por nadie como no fuera de su cuasi
esposa y sus dos hijos. Hay siempre algo que redime a las natu
ralezas ms rudas y a este respecto debo decir que el carpintero
cuidaba de su familia y criaba bien a sus descendientes. Pero, en
realidad, no tena otro dios que su panza; viva para ella; y as,
repugnante como era en su fsico, constitua un ejemplo en gran
escala de lo que puede un vicio muy difundido entre los hom
bres, cual es la propensin exagerada a comer y beber. Porque
yo he conocido muchos Sapos, de distinto tamao y condicin
que aqul, ms refinados, es verdad, y que se ocultan bajo el nom
bre de gourmands entre lo que suele llamarse la buena sociedad
europea.
Por una circunstancia especial, yo tena que ver a don Pan
cho ms de lo deseado. l era quien arreglaba los barcos y cons
trua para nosotros botes y canoas, de manera que sin su con
curso no hubiramos podido hacernos a la vela. Lo he mostra
do quiz con exceso de detalles, pero como la pintura es exacta
y ajustada a la naturaleza, podra merecer la atencin de quienes
gustan de conocer ciertas obras que la naturaleza produce aun
cuando avergenzan a la humanidad porque forman parte de
ella.

76

77

--

:J

Lo cierto es que mi bote se encontraba y a equipado y pro


visto para el viaje aguas abajo del Paran; estaban tambin pron
. tos el piloto y la tripulacin. Me haban arreglado en la popa
1:ta toldilla de cuero"s para defenderme del sol y todo estaba dis
puesto para la partida. Me dirig, pues, al embarcadero, en com
paa de mi hermano y de Mr. Postlethwaite, seguidos por Juan,
mi valet. Habame despedido de los amigos y estaba por entrar
en el barco, cuando he ah que lleg hasta nosotros, con gran

.
la mano derecha a los labios, e hizo una reverencia en semi- .
crculo formando con su cuerpo un ngulo de cuarenta y cinco
grados, como gracioso remate de su presenacin.
Antes de que Mr. Tuckerman pudiera completar su revererl
cia con un discurso apropiado, el Sapo estall en una risorada,
tom con aire burln-una punta del poncho del viajero; y Ivan_
tndola, le dijo:

prisa, un hombre de talla pequea, rostro rubicundo, facciones


finas y gesto avinagrado. Vena jadeante por la fatiga de una
marcha precipitada y su aspecto era tan singular que lo mir con
extraeza. El lector habr de permitir que me detenga en la des
cripcin del personaje. Vesta una chaquetilla militar azul con
pechera roja y doble fila de botones de metal, redondos; panta
ln militar y la cintura muy ajustada con una faja que le divida
la parte superior del cuerpo d la inferior, hasta darle un talle de
avispa. Un gran sable de caballera, demasiado grande para l,
colgbale de la cintura y se cubra con un sombrero semejante al
de Ralpho, el escudero de Hudibrs1 asegurado con ancha cinta
negra a manera de barboquejo. Un prendedor serva de broche
al cuello de la camisa, vuelto hacia arriba. Poncho a cuadros,
arrollado y puesto en bandolera; rebenque con mango de plata;
aros en las orejas, guantes fuertes de estilo militar, cintillo azul
y rojo en el ojal de la chaqueta2 y espuelas de plata prendidas
con hebillas sobre unas lindas botas de potro (en una de las cua
les llevaba el cuchillo tambin de plata) completaban su indu
mentaria. Esta rara combinacin de gaucho y petimetre me sor
prendi como cosa nunca vista y la novedad aument por la
forma tan sbita con que el hombrecillo del singular atavo se
present ante nosotros. El gigantesco Sapo se encontraba a mi
lado y haca con su vestimenta el ms violento contraste con
aquel currutaco. Tanto y o como mi hermano desconocamos al
recin llegado, pero Mr. Postlethwaite puso trmino a la escena
presentndonos a Mr. Jorge Washington Tuckerman Esq., veci
no de la ciudad de Washington. Saludmosle con una inclina
cin de cabeza. El presentado tom con la mano izquierda la
copa de su sombrero, lo levant en alto, llev al mismo tiempo
.

quete . . . ?
El vecino de la ciudad de Washington, que en otra ocasin
hubiera tomado a broma el cumplido, lo recibi como una ofen

-Vlgame Dios, seor Tuckerman, de dnde yiene tan pa

sa y, encarndose con el carpintero, le contest agriamente:


-Y puede saberse qu le importa eso a usted, seor Sapo?
Para el Sapo, aquello fue como recibir humo en los ojos, y
no menos celoso de su dignidad que el norteamericano, dio un
gruido terrible y empez a balbucear:
-Ma . . . ms educacin, so, so mequetrefe, avispilla que no
puede recibir una broma sin mostrar el aguijn . . .
Mr. Tuckerman replic ms acerbamente, irguindose an
te su corpulento adversario, llamndolo Sapo y Sapo, repetidas
veces con increble rapidez,1 hasta que don Pancho mostr su
intencin de tomarlo en brazos para arrojarlo al ro. Mr. Post
lethwaite se interpuso entonces colocndose al iado de Tucker
man y logr calmarlo. Una o dos veces, sin embargo, y cuando
Tuckerman le volva de intento la espalda, el Sapo, pestaeando,
hizo ademn de tomarlo por la ajustada cintura. Despus se reti
r y entonces pudo referirme Mr. Tuckerman que, habiendo ve
nido del interior de la provincia, estaba ansioso por llegar a Bue
nos Aires y me quedara eternamente agradecido si consenta en
postergar mi viaje hasta el da siguiente y en brindarle un sitio
en mi bote. Acompa su discurso con mil excusas por la liber
tad que se tomaba y con mil protestas de la gratitud que me
guardara. Despus de orlo, no tuve inconveniente en acceder a
lo que me solicitaba.
Mientras nos dirigamos a casa, desde la ribera, Tuckerman
se mostr sorprendido de que y o pudiera vivir entre los corren
tinos, a quienes calificaba de brbaros. Por eso no volva de su
asombro cuando le dije que, a excepcin del Sapo (y no por lo

1 Hudibrs: Personaje principal y ttulo de un poema heroico cmico de


Samuel Butler. (N. del T.)
2 La divisa artiguista. (N. del T.)

1 El original dice con gracia He zapoed-him . , literalmee "lo sape",


aunque sapo en ingls es toad. (N. del T.)

78

79

:que acababa de ocurrir), los tena por gente buena y generosa.


Despus pude saber que, a despecho de sus maneras corteses, a
ba provocado incidentes con muchas personas y no era quendo
por nadie. Provena esto ltimo de que too lo encontraba en
Corrientes inferior a Washington y lo deca de continuo. Los co
rrentinos, a su vez, replicaban a don Jorge (l pronunciaba Korkey)
que la ciudad nada tena que envidiar a Washington, que l era un
americano y nada ms, pero que los verdaderos ingleses euro
peos, los seores Campbell, Posdethwaite y Robertson, repetan
que Corrientes, en extensin, era como cualquier ciudad europea
de las conocidas por ellos. De ah que Tuckerman no estimaba
mucho a los ingleses de Corrientes, en especial a los irlandeses,
representados por Campbell.
Por pequeeces de este jaez, se las arreglaba para andar con
tinuamente irritado. Posea un carcter impulsivo, irascible, y a
la vez era muy sentimental, lo que lo volva ms enojadizo para
con las gentes del pas, cuyos hbitos no toleraba y cuya educa
cin y maneras tena muy en menos. A primera vista, su carc
ter no ofreca ningn inters; sin embargo, para un conocedor
del corazn humano, esconda un buen fondo que no requera
mucho para ponerse de manifiesto. Porque era capaz de profun
dos afectos, era tambin un fiel amigo, amaba mucho a su pas y
a quienes haba dejado all; adems demostraba abnegacin para
con sus semejantes y debo decir que siempre viajaba con un va
lijn mdico, no para uso propio sino para curar a las gentes del
pas. En cualquier sitio adonde fuera, Tuckerman haca de mdi
co sin cobrar honorarios ni retribucin alguna y podan aplicr
sele los versos de Pope:

ls any sick ? The man of Ross relieves.


Prescribes, attends -the medicine makes and gives. 1
Pero sus buenos sentimientos rara vez se ponan de mani
fiesto fuera de estos actos porque era spero con aquellos mis
mos a quienes administraba drogas y cuidados. En este pas des
poblado no hay mdicos. La medicina est en manos de algunas
curanderas, consideradas en cierto modo hechiceras, pero que
no son nada ms que charlatanas ignorantes. Hay casos en que
1 Hay algn enfermo? El hombre de Ross socorre, receta, atiende. El
remedio se enc;:rga de lo dems . . .

80

curan a los enfermos sin verlos siquiera y segn los informes .


que reciben acerca del paciente. De vuelta maridan las hierbas .
destinadas a curar o a matar al desdichado. En otras ocasiones'
renense dos o tres de ellas a la cabecera del enfermo' all lo
atormentan aplicndole uria cosa tras otra y entretrulto las co
madres pestaean y hacen signos, consultndose todas en voz
baja. Como es natural, el enfermo cura muy rara vez y con ms
frecuencia muere vctima de los remedios.
O decir una vez -y como este caso se habrn dado muchos
otros- que Tuckerman, yendo de viaje, se detuvo en una estan
cia donde deba cambiar caballos y all supo que el patrn se
encontraba moribundo. Fue entonces hasta la mezquina y oscu
ra habitacin donde aqul yaca sobre un cuero, rodeado por
tres viejas curanderas que le aplicaban remedios. El enojadizo
mdico empez por arrojar fuera de la pieza a las curanderas y
tras ellas las cataplasmas y las cocciones; sangr al enfermo, le
aplic remedios apropiados y al da siguiente aqul estaba sin
fiebre y casi convaleciente. La familia qued asombrada de la
ciencia del mdico y le manifestaba en toda forma su agradeci
miento. Tuckerman mont a caballo y dijo a los present<;s que
en adelante no fueran tan idiotas como para llamar a viejas bru
jas que haban estado a punto de matar al dueo de casa.
Au reste, Jorge Washington Tuckerman Esq., que, como
muchos de sus compatriotas, no poda soportar la idea de supe
rioridad con respecto a l, era, sin embargo, el dechado de la
cortesa cuando alternaba con sus amigos y sus iguales mos
trndose siempre solcito en servirlos y complacerlos. Como
compaero, era el ms divertido, lleno de viva cordialidad y de
espritu romancesco, quiz peculiar a sus compatriotas, tan des
bordantes en rapsodias de amor y gloria que chocan a los ingle
ses, menos inclinados a todo lo que sea ostentacin y exhibicio
nismo ante los dems.
Mr. Tuckerman tena otra debilidad nacional menos diverti
da que la que acabo de referir. Hablaba indignado de las altivas
pretensiones de nuestra aristocracia y en realidad l tena mucho
de orgullo aristocrtico. Haca muchos elogios de la igualdad y
de las instituciones libres y desdeaba, como lo he. dicho, en los
dems, toda pretensin de superioridad sobre l. Sin embargo,
inconscientemente, demostraba esa misma superioridad con res
pecto a los americanos del Sur, a tal punto que provocaba gene
ral resistencia por sus maneras chocantes y rudas.
81

En este respecto, nuestros amigos de allende el. Atico de-

.: ban advertir que osclan torpemnte entre dos pnnc1p10s Y: que

_
si llevan la democracia en los lab1os, esconden la ar1stocrac1a
en
el corazn. De buen grado se entregaran a esta ltima, pero te
men desprenderse de aqulla y no puedn conciliar su prdica
con sus procedimientos. Como republicanos, son demcratas
en teora y al mismo tiempo, como descendientes del orgulloso
viejo John Bull, son prcticamente aristcratas hasta la mdula.
En cada individuo de la Unin se advierte esa lucha entre la opi
nin y el sentimiento, pero el pas se hace grande y rico a pasos
aclerados no es difcil prever cul de los dos principios ter
mmar por rmponerse.
En la maana siguiente al da en que me fue presentado Mr.
Tuckerman, y una vez todo listo para el viaje, mi compaero lle
g muy temprano a la costa con un gran cofre de bordo, lleva
do por dos peones, una maleta, un barril de bizcochos y una ha
maca paraguaya. Ya no vesta de militar sino de marino. Traa
una escopeta y un perro con l; en la mano un ltigo a la moda,
que haca chasquear sobre las orejas del animal, obligndolo a
tenerse, tembloroso, pegado a las rodillas del amo. Ajustada al
torso llevaba la cartuchera y la plvora. Present muchas excu
sas por el equipaje que embarcaba, dispuso el cofre de modo
que sirviera de mesa, acomod el barril de bizcochos, la maleta,
su hamaca. Despus que el perro encontr acomodo en la cama
rilla y Tuckerman el sitio conveniente, largaron la vela y, como
el ro corra mucho y tenamos viento favorable, media hora
despus habamos perdido de vista la ciudad.
.
Acostumbrado en mis jornadas a caballo a proveerme en las
estancias y postas, rara vez me cargaba mucho en los viajes, ex
cepto cuando iba $::Omo ahora por agua o marchaba en carruaje
por la pampa. Tena en el bote lo que poda considerar necesa
rio, pero pronto 'hube de convencerme de que, al lado de Tu
ckerman, yo era un novicio en lo tocante a prevoyance gastro
nmica. En efecto, cuando mi compaero abri su gran cofre de
bordo, que yo haba deseado ver, lo confieso, en el fondo del
ro, y pude verificar el contenido, me arrepent de haber pensa
do as. Dividase el cofre en dos compartimientos: en uno se
guardaban los atavos gaucho-militares del propietario y otras
prendas de uso personal que no llamaron mi atencin, pero en
el otro compartimiento . . . en el otro . . . Oh!, vosotros, navega.n
tes del Paran, viajeros que os encaminis al Paraguay y Misio82

nes, jinetes que hacis en u? da el camino entre Corrientes y


Goya, y vosotros los que va1s por la pampa, cubiertqs de polvo, ' ..
abrasados por el calor, comidos por los insectos . . . pensad en lo
que vi, muy al alcance de la mano y para regalo nuestro: Vi nada
menos que una completa .batterie de cuisine americana, un ser
vicio de t, otro de postre, vasos, cuchillos, tenedores, cucharas,
vinajeras, y . . . en un rincn, bien protegido, un juego de botellas
con vinos y licores. El aroma del t de Pekn y del caf de Moka
se exhalaba de dos cajas destinadas al servicio de la maana y de
la tarde. En la despensa, de todo haba: jamn, manteca, gallinas
fras, aceitunas, pickles . . .
Sorprendido, pregunt a Tuckerman cmo haba hecho para
adquirir cosas tan excelentes. Me dijo _que poco despus de lle
gar a Santa Fe, donde permaneci por algunos meses, pudo con
vencerse de que un caballero no poda vivir en estas regiones sin
el confort de la vida civilizada. "Entonces -continu-, escrib
a un amigo de Nueva York exponindole mi situacin desam
parada y humillante; le dije que en mis andanzas no encontraba
ni siquiera una taza para beber caf ni un tenedor para la verdu
ra ni una tetera para hervir un poco de agua; que no poda con
seguir jamn, queso, vino ni aguardiente; que las fuentes eran
sucias, y para beber slo dispona de un cuerno de buey, artcu
lo este ltimo cuya sola yista detesto. "1 El amigo le hizo llegar
entonces el aparato a que me he referido.
Sin abdicar de su digna caballerosidad, don Jorge asumi las
funciones de cocinero durante el viaje y, ataviado con un delan
tal blanco, se desempeaba a maravilla en su nuevo oficio. No
quiso admitirme como despensero y l mismo dispona los
manteles, lavaba los vasos y botellas con sus propias manos y
sentase halagado al orme decir que aquello me perda y que en
adelante me sera imposible viajar en compaa de otra persona.
Mis elogios a los platos que preparaba eran acogidos por l con
una sonrisa, pero llegaba al entusiasmo cuando yo ponderaba
-y con razn- las excelencias de su caf. "El caf -deca
Tuckerman- deba llamarse, como ninguna otra bebida, el bre
baje de la vida; pero cun pocos son los que saben prepararlo!
Los franceses creen hacerlo mejor que los turcos; sin embargo,
yo creo que en justicia debe darse precedencia a los americanos.
A veces -prosegua- me siento inclinado a envidiar al turco,
1 Excusara decir que se trata de una burda exageracin . (N. del T.)
..

83

. .

sentado en la soberbia otomana aspirando tabaco a travs del


narguil, al par que sorbe la esencia del caf sin azcar ni crema
y los surtidores refrescan. el aire y regalan el odo al gorgotear
sobre el agua. Entre el follaje del jardn qriental, lo rodean eunu
cos y esclavas circasianas que esperan una seal para cumplir sus
rdenes. Quin puede compararse al turco, Mr. Robertson, en
estos lujos y voluptuosidades? . . . Y, sin embargo, en esos tenta
dores placeres, falta el alma. Yo puedo confesar que, tanto los
sentimientos de mi niez como el juicio de la edad madura, me
han inclinado a las costumbres americanas de felicidad social y
a los placeres del hogar." Aqu don Jorge sofoc un suspiro y
junt las manos exclamando: -Ah! Carlota, Carlota; all don
de ests, cun feliz sera en unirme a ti para toda la vida. La sen
cillez fascinadora de tus modales, tu elegancia, tu espritu culti
vado, tu mirada radiosa y casta dnde las encontrara? Y dn
de he de hallar la felicidad si no a tu lado . . . ?
Los espaoles, cuando se sienten muy complacidos con al
acostumbran
juntar los cinco dedos de la mano derecha, los
go,
llevan a los labios y, al separarlos de pronto, les imprimen un be
so de supremo deleite. Hay quienes hacen esto con mucha gra
cia, otros no la tienen tanto, pero don Jorge crea, sin duda, que
lo haca muy bien, porque de ordinario expresaba sus placeres
en esa forma. El tono a que se elev con el recuerdo de Carlota
y el tema del caf y de los turcos lo llevaron esta vez a besarse
los dedos con gran devocin y despus abri los brazos de mo
do que dio contra una taza de caf, arrojndola lejos, y enton
ces pareci volver en s porque se trataba de una prdida bas
tante seria en el lugar del mundo en que nos hallbamos.
bamos as navegando aguas abajo con felicidad, aunque pa
ra don Jorge la marcha resultaba lenta y miraba como una des
gracia lo que para m eran menudos incidentes del viaje. Por
momentos me diverta ver los raros efectos que provocaban en
mi compaero. He conocido gente descontentadiza como l;
viaj una vez por gran parte de Inglaterra con un amigo. y re
cuerdo que se dio a protestar en una posada de campaa donde
comamos muy bien, porque no haba candelas de cera y porque
el Oporto que sirvieron no tena veinte aos de bodega.
Al segundo da de viaje llegamos a Goya. Don Pedro Ques
ney nos recibi con grandes agasajos facilitndonos al instante
toda clase de provisiones. El francs y el americano rivalizaban
en demostraciones de respeto, acompaadas con trminos ex-

travagantes y superabundancia de gestos y ademanes que me di


vertan mucho.
Dimos a la vela otra vez con intencin de seguir directamen
te hasta las Conchas, pequea ensenada' y puerto a siete leguas
al norte de Buenos Aires. Durante cuatro das navegamos sin
ninguna dificultad. J?on Jorge haca menos montono el viaje
con su conversacin regocijada. Me cont que era el ms joven
de una familia de catorce hermanos cuyos retratos adornaban
las paredes de su cas.a y que alegraban tambin con su presencia
la mesa paterna. Su padre, el mayor Tuckerman, se haba distin
guido mucho en la guerra contra los indios y ahora viva en la
capital del pas, ya en el ocaso de su vida, gozando de un mere
cido descanso. Mi compaero era el nico de sus hermanos in
clinado a la vida errante. Por eso decidi satisfacer su ambicin
labrndose al mismo tiempo una fortuna que le permitiera ca
sarse conforme a su rango y educacin y cumplir sus primeras
promesas de amor a Charlotte que tena dieciocho aos, casi la
mitad de los que l contaba por entonces.
Al cuarto da de viaje desde Goya, y al atardecer, mientras
Tuckerman soaba en un futuro romntico con su adorada Car
lota, sorbiendo su caf, el piloto de la embarcacin se mostr in
quieto al observar una tormenta que se avecinaba. Era un pam
pero que con su marcha irresistible poda echarnos a pique.
Trat el piloto de acercarse a la costa oriental pero fue imposi
ble y tampoco pudimos llegar a la orilla opuesta en el Chaco. El
viento sudoeste lleg a nosotros con furia de huracn y nos em
puj violentamente sobre una de esas islas muy bajas y fangosas
del ro, llevndonos muy adentro entre ramas y matorrales. Al
cerrar la noche empez a llover a torrentes y, calados hasta los
huesos, apenas pudimos impedir que el bote quedara bajo el
agua; pero todo se moj: los vestidos, el equipaje y las provisio
nes de don Jorge.
Asegurada la embarcacin, tratamos de hacer un vivac para
la noche. El pobre Tuckerman no se mostr tan hbil como en
el arte de preparar el caf . . . Todos trabajbamos y l pareca la
imagen de la desesperacin contemplando las prdidas sufridas
con la tormenta. Hicimos, con dos o tres cueros y algunas ramas
de rbol, una especie de pabelln para guarecernos y mediante
un yesquero logramos encender fuego a pesar de la lluvia: El
viento bramaba y el Paran tambin pero hacamos lo pos1ble
por mantenernos contentos. El rugido de un tigre llegaba de vez.

84

85

'
en cuando y debo confesar que nos atemoriz bastante sb-re
todo a Tuckerman, cuyos nervios se alteraron al punto de que a
ratos su conversacin resul.raba desordenada. Al cabo nos pusimos en seguridad para librarnos de un ataque y sacar el
mejor
partido de la situacin.
Tres das nos vimos obligados a pasar en la isla
con poco
mayor comodidad que la primera noche. El toldo
tom la for
ma e un cobertizo pe o habamos perdido gran
parte de las
:
.
provlS!ones y en poco tiempo fueron consumid
as las restantes.
Comamos maz asado y man, una especie de
nuez que abunda
mucho en esa regin. El pampero calm por
ltimo, el ro se
mostr ms tranquilo y un cielo cerleo se
extendi sobre no
sotros. Lanzamos nuevamente al agua la emba
rcacin y pudi
mos llegar a Santa Fe en la tarde del da siguiente.
Como no es
taba dispuesto a ser otra vez juguete del vendaval,
decid viajar
a ca allo hasta Buenos Aires y don Jorge se most
r resuelto a
segu1r como compaero. Partimos juntos, pero
como mi deseo
de llegar era superior al suyo y su resistencia
de jinete menor
q_ue la ma, hube de abandonarlo al da siguiente
a fin de que hi
Ciera su marcha con ms lentitud. Cuatro das
despus yo me
encontraba en Buenos Aires.

]. P. R.

'
-..

CARTA X!
EL PUERTO DE GOYA. DON PEDRO QUESNAY. SALTEADORES
ARTIGUISTAS. ALGO MS SOBRE DON PEDRO.

Habamos resuelto dar mayor amplitud a nuestra campaa co


mercial y se resolvi que mi hermano fuese por el ro hasta Bue
_
nos Aires (es el viaje descripto en el captulo antenor)
para vol
ver enseguida con el fin de facilitar las operaciones. Era necesa
rio combinarlo todo con los socios de aquella ciudad y en espe
cial robustecer la fuerza de que disponamos, aportando dinero
a nuestras arcas. Introducida la costumbre de "dinero por cue
ros", como por cualquier otra cosa, se haca indispensable una
buena provisin de doblones.
. . .
.
Encontramos que el punto ms mdicado para dirigr las
operaciones no era la ciudad de Corrientes s?o el ueto de
Goya y qued resuelto tambin que yo estableciera all rru cuar
tel general. Goya, como lo he dicho, 9-ueda a orillas del Paran

cincuenta y dos leguas al sur de Cornentes, y el puerto no esta


sobre el mismo ro grande sino sobre un razo formado p or una
isla de tres millas de extensin, situada entre la costa ftrme de
Goya y el cauce principal. La isla se extiende paralela a la orilla
oriental del ro y a escasa distancia de ella; en sus dos extremos
tiene bocas estrechas pero bastante profundas que dan paso a la
corriente de dicho brazo llamado "El riacho de Goya", aunque
es ancho como la mitad del Tmesis en London Bridge y tiene
de doce a catorce pies de profundidad. En Inglaterra quedara
mos admirados si oyramos llamar rivulet (riacho) a un co
rriente de agua como aqulla; pero, despus de todo, el nac10
de Goya solamente lleva una porcin de agua del Paran, al mts
mo ro de que forma parte.
Este puerto no exista veinticinco aos antes de que llegara
.

86

87

yo en 1 8 15. Los campos circundanes, incluso el terreno en que


se levanta ahora la v.illa, pertenecan a una mujer anciana de
nombre Francisca, con-ocida generalmente por el diminutivo de
ese nombe, Goya,t quien hizo construir en la costa una casita,
en pie todava cuando yo estuve all.
La duea administraba desde esa casa un gran estableci
miento ganadero y el lugar pareci adecuado a los propietarios
de barcos que iban a Corrientes y el Paraguay, para enviar sus
canoas con el fin de carnear, o sea proveerse de carne. Poco a
poco pudieron advertir que el riacho, en sus dos bocas y en toda
la extensin de la isla, era profundo y ofreca seguridad; que la
ribera prxima a la casa de Goya era muy cmoda para cargar y
descargar grandes barcos; y de ah que solicitaran del goberna
.
dor de Comentes la fundacin de una capilla. La capilla, en una
counidad catlica, es el ncleo en torno al cual el hombre gre
gariO puede estar seguro de hallar asociacin; y as ocurri en
forma paulatina con el antiguo puerto de Goya. La capilla trajo
la casa del cura; los concurrentes a la misa dieron lugar a que se
abriera la pulpera y as vinieron despus el panadero y el zapa
tero y el alfayate. La capilla ascendi a comandancia o cuartel
general del comandante con su pequeo cuerpo de tropas y esto
a su vez trajo pobladores bastantes para hacer de la comandan
cia una villa floreciente.
No habr lugar en el mundo -creo yo- que no tenga su
gran hombre. Lo tienen las aldeas, las ciudades, hasta las metr
polis, y la importancia del gran hombre se mide, naturalmente,
P.or la del lugar en que lo han consagrado as. En Londres -por
eJemplo-, donde hay dos millones de habitantes, parecera
imposible que un individuo pudiera destacarse y mantenerse
aparte por encima de todos los dems. Sin embargo hay un gran
hombre en lugar tan eminente y dominante, que es reconocido
en seguida sin que sea menester nombrarlo. Cuando llegu a
Goya, el pueblo tena su gran hombre . . . Se trataba de un sujeto
muy extravagante, pero constitua, sin duda, la eminencia del
lugar. Llambase don Pedro Quesnay, francs de nacimiento y
sin duda un curioso personaje.
Haba venido a Amrica como marinero de un barco mer1 Goya no e diminutivo de Francis. Suele llamarse Goya a las Grego
.
nas, lo que no quita que la muer en cuesuon se llamara Francisca y fuera cono

cida por Goya. (N. del T.)

88

cante, y sintindose .con asJi>racion:s ms altas que el palo ma


,
yor de su embarcac10n, deJO un da los trabajos de mar y comenz su carrera en tierra firtrie.
Quesnay, aux:que muy ignorte, era empre edor, ;ctivo y
astu o. Su cortes1a extremada terna de la adulac10n y la lisonja
serv1l; sus maneras e:ltageradamente afables reducanse casi a
muecas y ademanes.
Viviendo entre gentes muy susceptibles al halago y las adu
laciones, se dio a incensar a todos aquellos que, ocupando un
nivel superior, podan contribuir al medro de sus intereses o a la
mejora de su posicin social. Poco a poco, merced al dinero que
ganaba, y con el crdito que fcilmente adquira, se vio eleva
do al rango de un cuasi comerciante; y habiendo conquistado
el favor de un viejo amigo nuestro, Mr. Stroud, estuvo en con
diciones de remontar el ro Paran para abrirse camino en el
mundo, dueo de unos ocho o diez mil pesos, con los que de
sembarc en Corrientes. Aqu oy hablar de la naciente pros
peridad de Goya y despus de efectuar algunos negocios en la
capital de la provincia, se dirigi al nuevo puerto donde decidi
afincar.
Quesnay lleg a Goya antes de propagarse el movimiento
artiguista. Algo por espritu de ostentacin, y tambin deseoso
de arraigar como comerciante fuerte, se construy una casa de
grandes proporciones que dio al pueblo un tono desconocido
porque hasta entonces estaba formado por unos pocos ranchos.
La casa construida por don Pedro no tena -como no la tiene
la mayora de las del pas- piso alto y por eso mismo ocupaba
un gran espacio de terreno. Los cuartos, amplios y bien airea
dos, no tenan piso de tablas ni tampoco de ladrillos y se ha
ban ahorrado los dormitorios para huspedes. Junto a la habi
tacin de don Pedro, y formando un ala de la casa, estaba el al
macn, y del otro lado, como depsito de cueros secos, se levan
taban unos enormes galpones con capacidad para treinta mil
cueros vacunos y otros tantos de yeguarizos. Rodeaba la casa un
lindo jardn bien cuidado, cerrado con postes de palo a pique
pintados de verde con buenas puertas al frente y detrs. Prxi
mos a stas crecan algunos rboles y arbustos; por las rejas de
las ventanas trepaban enredaderas y todo contribua a dar al edi
ficio un aspecto aseado y pintoresco.
La vida de don Pedro estaba en relacin con la sencilla mag
nificencia de :;u casa; le. puerta se abra para cualquier caminan-

89

. .

?:.:
. .

te; una larga mesa -que iba de un extremo al otro del come
dor-y muchas sillas de fabricacin rstica se hallaban a dispo
sicin de los viajeros. Haba siempre comida en abundancia y el
dueo de casa iba de un ldo a otro muy preocupado por servir
a sus huspedes.
Pero entre tanta hospitalidad (que bien poco le costaba en'
una comarca donde todo era muy barato), Quesnay sentase de
vorado por el auri sacra James que constitua para l (como para
muchos otros superiores a l) la fuente de todos sus placeres y de
tod us penas. Poco a poco haba ido adquiriendo instintos de
avanci y su carcter honrado cedi ante la ms ingobernable de
las pasiOnes: la .sed de oro: A medida que sus galpones se llena
ban con los meJores productos del pas -esos cueros excelentes
de esta parte de Amrica bien conocidos en Inglaterra- los ojos
de Quesnay deleitbanse ms y ms a la vista de las riquezas acu
muladas. Su corazn se iba tras ellas y da a da sentase menos
dispuesto a partir con sus cueros a Buenos Aires para darlos en
eque de las mercaderas recibidas a crdito o en consignacin.
Aislado en un lugar casi desconocido en la capital del pas se
aliaba fuera del alcance de sus acreedores y aunque por muho
tiempo les haba respondido debidamente, termin por no ha
cerles cas;> y ya stos empezaban a desconfiar porque sus cartas
no obteruan respuestas. Los cueros aumentaban a su vista como
si. fueran suyos propios. Quesnay hablaba de sus cueros, de las
pilas de cueros que posea y mostraba placer y orgullo en hacer
lo. Pero al ltimo no pudo venderlos en el lugar en que viva.
"Do P.dro y sus cueros" vino a ser una frase proverbial en la
_ duros de salir que don Pedro con sus cue
" Son mas
povmcia.
ros." "Eso ser cuando don Pedro venda los cueros", decan. Tal
era la notoriedad proverbial a que haba llegado Quesnay.
En mala hora empzaron los d.isturbios artiguistas y no po
, sperarse que, habiendo
dia
cundido en la provincia el pillaje,
pudiera escapar de sus consecuencias un hombre como aqul.
Porque es de saber que, as como se haba propagado la fama de
sus cueros, tambi.n era creencia general que guardaba Quesnay
un tesoro escondido
que le serva para comprarlos. Y de ah que
por tres veces los bandoleros asaltaran su casa y en dos ocasio
nes lo dejaran por muerto.
pera vz forzaron las purtas del almacn y los dep
. LaqUizas
Sitos;
hubteran quedado satisfechos con llevarse el dine
ro y los bienes muebles que pudieran arrastrar, pero el desgra90

ciado Quesnay, a despecho de su genio tmido, cuando vio que


le arrastraban sus riquezas, arrojse en medio de los salteadores
desesperadamente y se aferraba a sus fardos de mercancas hasta
que los artieo estuvieron a punto. de hacelo pedazos; no se
dio por vencido smo cuando a causa de las hendas recibidas y la
,. :, sangre derramada cay en el suelo, al parecer sin vida.
El segundo asalto que llevaron al infortunado francs fue
ms feroz y preparado con mayor sangre fra. Una de esas ban
das, armada hasta los dientes, asalt la casa al anochecer. Sus
componentes sacaron a Quesnay de la pieza en que se encontra
ba y empezaron, con toda clase de imprecaciones, a exigir la en
trega del teoro escondido. El pobre no lo tena en realidad por
que su tesoro consista en las pilas de cueros y en los escasos
artculos del almacn. Pero en vano afirm todo esto a los ase
sinos; en vano tambin pidi misericordia en el espaol casi
incomprensible que usaba. Dironle tormentos para obligarlo a
una confesin: rompironle a golpes todos los dientes y le pro
dujeron otras heridas en forma despiadada hasta privarlo del
conocimiento, circunstancia sta que alivi su tortura e hizo
creer a sus crueles asaltantes que, si no haban logrado apode
rarse del oro del francs, por lo menos le haban quitado la vida.
La tercera y ltima vez que fue atacada la casa, Quesnay,
espantado al solo recuerdo de sus anteriores sufrimientos, huy
abandonndolo todo en cuanto pudo or que se aproximaban
los salteadores. Escap por una puerta excusada, atraves el jar
dn y a todo correr se intern en el campo durante una fra
noche de invierno, cubierto apenas con una camisa de dormir. 1
As permaneci escondido hasta el amanecer, y, cuando arras
trndose volvi a s.u casa, encontr que se haban llevado cuan
to posea en mercaderas y en objetos muebles. Por fortuna, sus
queridos cueros, como artculo pesado y muy abundante, no
merecieron la atencin de los bandoleros artiguistas que busca
ban siempre moneda y artculos manufacturados.
Estos asaltos a la casa de don Pedro me traen a la memoria
un curioso episodio muy ilustrativo del estado en que se halla
ba la provincia en el tiempo a que me refiero y ha de perdonr
seme una digresin destinada al relato de esa ancdota.
Aquellos merodeadores artiguistas haban formado una ban' En el clima clido de Corrientes, las noches de invierno son sin embar
go fras, y caen heladas. El mes ms fro del invierno es julio.

91

da a pocas leguas de Corrientes, y all planeaban un saqueo ge


neral de la ciudad que, indefensa, no tena ms que someterse a
los desaforados visitantes. En una de las primeras ocasiones,
mientras las tropas bien armadas y bien montadas avanzaba.n,
encontraron en su camino a un chacarero viejo parado a la puef'-'
ta de su rancho fumando un cigarrillo.
-Venga, viejo, con nosotros -le dijo un artigueo indicn
dole al mismo tiempo que montara el caballo ensillado que se
hallaba cerca.
-Pero, adnde van yendo? -le pregunt el viejo algo alar
mado por el aspecto de la tropa-. Adnde me quieren llevar?
-Cmo! -replic el salteador-, vamos a saquear la ciu
dad. Venga con nosotros.
El honrado chacarero, ignorante de tales procedimientos
ilegales, desconoca tambin lo que significaba aquello de "sa
quear la ciudad" y pidi explicaciones.
-Monte a caballo y no sea zonzo -le contest el artigueo speramente--. Venga y vea.
No queriendo desobedecer, el chacarero hizo como se le de
ca y march junto al amigo que le haba dado la orden, pero
pensando siempre, de camino, en cul poda ser el objeto de
aquella visita que hacan a la ciudac!.. Con gran admiracin pudo
observar, cuando llegaron a ella, que sus amigos se dispersaban
por las calles, entraban en las tiendas, casas y almacenes y se
provean de todo lo que les vena en gana sin ninguna resisten
cia y sin aparente desagrado de parte de los propietarios. Hasta
se daba el caso de que stos entregaban el dinero que se les peda
y parecan contentos cuando los soldados dejaban los almacenes
y otros lugares con sus respectivas cargas.
Los saqueadores, reunidos en cuerpo nuevamente, y cada
uno con el producto de su despojo, salieron al trote, tranquila
mente, de la ciudad y el chacarero se encontr camino a su casa
con un gran corte de buen pao azul, un sombrero nuevo, dos
lindas piezas de percal en colores y dos o tres pesos en moneda,
todo lo que le haba sido dado por el ceudo gaucho que se diri
gi a l cuando estaba a la puerta de su rancho. Una vez en su
casa sano y salvo, entr en busca de su familia y presentando el
botn, exclam:
-Cosa linda haba sido un saqueo.1 Aqu tengo un corte de

' En espaol en el original. (N. del T.)

92

buen pao para una chaqueta y poncho; un sombrero nuevo,


vestidos para la mujer y las hijas y dinero para comprar ciga
rros . . . y sin ms trabajo que tomarlos. La verdad, cosa linda
haba sido un saqueo . . .
.,\ Volvamos al malhadado don Pedro. Podra creerse que los
padecimientos sfridos y las prdidas que debi soportar hubie
ran bastdo para inducirlo a buscar seguridad en otra parte, por
que mal podra alcanzarla por aquellos das turbulentos en su
vasta y solitaria casa de Goya. Pero, una vez curado de las heri
das que recibi en los dos primeros asaltos y consolado de sus
prdidas, volvi a sus hbitos primitivos. Las cortesas para con
todo el mundo y en especial para los gauchos, antes que dismi
nuir, aumentaron, y las habitaciones de su casa permanecieron
abiertas, brindndose a cuantos queran entrar. Pero asimismo,
bajo la aparente confianza y cordialidad que a todos demostra
ba, viva un verdadero martirio por el terror que a diario le pro
duca la inseguridad de su vida y de sus bienes. Porque era claro
que continuaba pendiente de sus cueros y de su casa y demasia
do aferrado a sus costumbres y a sus ambiciones para separarse
de Goya por su propia voluntad.
Los pocos vecinos de don Pedro se apiadaron mucho de l
por los atentados contra su vida y le prestaron toda la ayuda
propia de gente bondadosa y humanitaria. Pero debo confesar
que no experimentaron el mismo sentimiento por sus prdidas
materiales. La verdad es que consideraban sus bienes como mal
habidos. El comercio de don Pedro se ejerca de ordinario ton
los chacareros y gauchos de los distritos circundantes, que
encontraban ms cmodo llevar sus pocos cueros a Goya que
viajar con ellos a Corrientes. Nada saban de nmeros, cuentas,
medidas o pesas y aunque el mismo don Pedro era muy igno
rante, tena siempre astucia suficiente para ver muy bien los
errores de clculo cuando le perjudicaban y para hacerse el ciego
cuando podan redundar en su favor; con lo que haba adquiri
do poco a poco cierta fama -odiosa en toda comunidad-, la
de aprovechador del pobre a quien le sustraa con fraude los
pocos dineros ganados duramente, para aumentar sus ganancias
y llenar sus propios almacenes.
Los detalles que he referido sobre el gran hombre de Goya
forman sin duda una leccin muy til. Pedro Quesnay, el pobre
marinero francs, convertido en don Pedro Quesnay, el rico
mercader francs, era uno de esos caracteres que, sin cambiar
_..

93

sus cualidades esenciales, las modifican por la influencia de c.ir


cunstancias extraas e imprevistas, debidas a la fortuna o a;Jos
sabios designios de la Providencia.
. :..,
Pedro, el marinen?, era ignorante, astuto, avaro, y personal ::_
ent.e vacuo; obsequiso para los que vea en plano superi
or,
lisonJero para con sus Iguales, posea ese talento que a rq.enu
do .

no es otra cosa que la ambicin de subir, y del que pocos


hom
bres se encuentran destituidos. Estos elementos actuaban
sobre
el cacter de on Pedro, el mercader. Pero su ignor
ancia reci
_ Cierto barru
bia
z que le daba su propia riqueza y su situacin
actuali sus manras aparecan mejoradas por el roce
con gente
- su marrullera
de meJor eduacwn;
resultaba encubierta por una
aparente sencillez de carcter; su avaricia, alimentada
de conti
nuo, vi o a ser su pasin dominante, y su personal vanid
.
ad se
convirti e? ostentacin de sus bienes; todo esto acom
paad
o
.
por el prunto de convertirse
en "hombre de distincin".
Pero como Qusnay no contaba con buenas prendas de
ca
,
racter
y su prospendad no poda drselas, la obra que levant
hueca y defectuosa; sus alegras derivaban de la contempla
.
Cion de su nqueza y como procedan de fuente envenenada
no
le devo!vierbn ms que amarguras; no hizo amigos y, po
el
contrano, estaba rodeado de enemigos. Al final de su carrer
a to
do lo per? i y se vi o reduci?o casi a mendigar, hundido,
creo,
. el cumu
_
baJo
lo de mfort
uruos que le alcanzaron en su vejez.
Careca e eso elementos mejores de la naturaleza que
capaci
_
tan el an1mo
, SI no para vencer la adversidad, por lo menos para
luchar contra ella en todo momento.

., ..

..

fl:

G. P. R.

CARTA XII

LA PARTIDA DE CORRIENTES A GOYA. EN CAMINO. DON


ANO DELGADO, EL INDIO MAESTRO DE ESCUELA. MI
PONCI
, .
PRIMER ENCUENTRO CON DON PEDRO QUESNAY. Su
HOSPITALIDAD. LA SOCIEDAD DE GOYA.
-

El bosquejo sobre don Pe ro Quesnay, dad en la cart ante


rior lo debemos a un amigo suyo, don Isidoro Martmez y
Cirs que como habrn podido advertir los lectores, con ser su
amig, fo ;maba un verdadero contraste con e l francs. Mi her
mano, en su viaje a Buenos Aires, pas un da con don Pedro en

Gaya y le inform que yo tena el propsito de que arme all


algunos meses con el fin de vigilar nuestros ne?octos. Muy
pronto recib una carta de Quesnay en que me p: da con mucha
instancia que durante mi estada en Goy me aloJ ra en s asa.
Mi hermano haba partido en los pnmeros d1as de diciem
bre y yo sal para Goya poco despus, haciendo por tierra el
camino, que era, como he dicho, de unas cincuenta y dos leguas
espaolas. Poco o nada de inters pude observar en la m:u-cha
hasta que llegu a medio camino, a un grupo de chozas rmsera
bles llamado L;s Garzas, cuya pobreza y el aspecto salvje de
.
sus moradores causaban psima impresin. Eran todos mdio
reducidos, de la orilla opuesta del Gran Chaco, perezosos y casi
desnudos, que vivan en la suciedad y la in encia. Distribu al
gunos pesos entre ellos, y en os muchos ':aJeS qu ube de ha
cer despus, al pasar por el rruserable casen, e hicieron pagar
.
siempre el peaje con sus ruegos hurruldes e msistents.
.
A cinco leguas. de Goya, sobre el carruno d Crnentes? sta,
el pueblecito de Santa Luca, fundado por ls JeSUitas y edifica
do segn su costumbre en forl?a de ;uadr? Consrvba
todava entonces el aspecto de una reduccon. . los md os,
.
ms civilizados, vivan cmodos y felices. Fw recibido hospita
lariamente por el cura, un clrigo inteligente y amable y tuve el

94

95

gran placer de trabar conocimiento con el maestro de escuela del


lugar, don Ponciano Delgado, indio y genuino discpulo de los
jesuitas. Don Poncian.o haba nacdo y se haba criado en el pue
blo y era maestro de escuela desde cuarenta aos atrs. Como
tena ms de setenta, deduzco que haba pasado la mayoridad
cuando se produjo la cada de sus maeStros . Era un viejo robus
to, sano y vivaracho. Ms tarde mantuvimos correspondenci y
guardo en mi poder dos o tres cartas suyas escritas en el ms
puro espaol y con mano tan firme como su propio paso . Era
querido por todos en general y en su propia escuela por sus j
venes alumnos a quienes llamaba, sin embargo, "mis vina
gres" . . . Muchas visitas le hice despus y obtuve de sus propios
labios muchas noticias y tradiciones sobre los hijos de Loyola
de quienes hablaba con el mayor entusiasmo y a menudo con l
grimas en los ojos cuando recordaba sus padecimientos y la
mansedumbre observada en la hora de su expulsin.
Particip de una comida con el cura, que invit a don Pon
ciano y al alcalde para la ocasin, y todos me despidieron con
gran cordialidad, el cura dndome su bendicin cuando mont
a caballo y don Ponciano con un gran apretn de manos antes
de que me pusiera en marcha . Despus de hora y media de ga
lope muy agradable, estuve en Goya y me dirig a casa de don
Pedro Quesnay, la que destacaba sobre un gran terreno y a un
lado de la plaza del puerto, en formacin y apenas comenzada
entonces.
Don Pedro, que haba estado esperndome todo el da, se
hallaba parado a la puerta cuando me aproxim, y no bien advir
ti mi presencia, pude or que llamaba con apuro al sirviente.
Apenas llegu se pusieron ambos a mi lado. Quesnay me tuvo
el caballo de la rienda para que desmontara y luego me estrech
en sus brazos con los ms respetuosos y afectuosos halagos. En
seguida entramos en la casa.
Don Pedro era un hombre alto y fornido, aunque delgado
en apariencia. Sus facciones haban sido hermosas pero le falta
ban dientes y muelas y tena las mejillas y los labios hundidos,
lo que le daba aspecto de vejez aunque andaba por los cincuen
ta aos. Tambin le desfiguraban el rostro las cicatrices de las
heridas de sable que recibi. Tena ojos azules y algo saltones
que le infundan un aire asombrado. Sus modales eran solcitos
y lisonjeros. Vesta trajes anticuados como si fueran de ltima
moda; llevaba de continuo la vestimenta de sus aos mozos, del
96

tiempo de Luis XVI: calzones cortos de mahn, medias de algo


dn blancas y amplios zapatos; una casaca de talle muy largo y
algo rada, chaleco blanco, flojo y cado,. puos de batista, no
muy limpios, y un corbatn blanco, ancho y alto con que se cu
bra el cuello en los das de fuerte sol. Dos dijes colgaban de la
cadena de oro de su reloj, y acostumbraba llevar una rosa en el
ojl dei chaleco. Pero lo ms caracterstico de don Pedro era su
le'nguaje. Carente en absoluto de instrUccin, no haba podido
conservar su lenguaje maternal y menos aprender el espaol.
Dejando a una distancia equidistante ambos caminos lingsti
cos a la filologa de cada pas, se haba cavado una sendita pro
pia, sucia y fangosa por la cual se vea condenado a marchar
durante el resto de sus das. En un principio la jerga de don Pe
dro fue para m, que conoca el francs y estaba familiarizado
con el espaol, algo ininteligible. Luego advert que, si bien se
expeda con rapidez, la gente lo descifraba ms por los gestos
que por las palabras. Viviendo en su casa, alcanc a comprender
su lenguaje perfectamente y hasta le serv de intrprete con veci
nos menos afortunados que yo. Para divertimiento de los lecto
res de habla espaola, doy una muestra de su conversacin, cuan
do me invit a entrar en su casa llamando a su esclavo, el mula
to Ventura:'

-Vangtur, Vangtur, trae le feu, ligere! trae le feu. Ah, don


Guillennl Custed sangt (sintese usted). Va don Guillerm je vais
Jaire saque les bottes. Vangtur, veng, Vangtur, saque les bottes de
don Guillerm. Ah! Seigneur, comme il tard.

Apenas dicho esto acudi el ligero Ventura con fuego para


mi cigarro, un sacabotas y un par de grandes chinelas pertene
cientes a don Pedro, que prosigui as:

-Va, don Guillerm, custedfume le cigar, le bon tabac de Pa


raguay. Ah! Seigneur! Y Vangtur! Cour ligere! trae le vin y le cop,
le bon vin. Y Vangtur trae le aguardient de la France ligere . . 1
.

Lleg Ventura otra vez con el vino, coac francs y vasos; y


mientras yo, con muchos agradecimientos, me inclinaba ante
don Pedro pidindole que no se diera tantas molestias, l me
empujaba con ambas manos hacia una silla colocada junto al
vino y al coac, dicindoe:
1 Las frases que siguen a continuacin en bastarc'lill figuran. como nota en
el original ingls. El texto da una versin aproximada del lergua! e de Quesnay
con la ortografa inglesa deformada y muchas palabras en frances. (N. del T.)
97

-h Seign eur! custed sangt (Sintese usted) JO tien le grand


.
gst, sz, Monsezgneur,
le grand honneur custed vient a ma caaz;
.
Sz, don C!_udlerm, yo sta legre dusted ver dans ma caz.
Habtedome sentado, d consiguiente, con mi cigarro y un
vso de o.nac cn agua (bebtda esta lt!Jla muy agradable en los
climas caltdos sz no se hace muy fuerte), la hosjJitalidad infati
able de don edro no le permiti quedarse quieto por mucho
ttempo y se dto a la preparacin de la cena .
-Val don Guillerm, custed quier cenar? Le pait, le pav
gourd, gourd don Guillerm, gourd?
-Yo cenara cualquier cosa -le contest.
-Va!
sta era su expresin favorita) y aadi-: C'est
bon le pavo. Vangtur! veng Vangtur! va ligere mat le pavo
gourd, gourd, Vangtur et dig le cuisinierfaire l'assad bon pour le
cenar.
Aqueo de matar el pavo gor o para la cena me pareci que
era e! com1enzo de otros preparattvos mayores dirigidos al mis
mo f; y era de ver cmo, al palabreo con que don Pedro daba
_
sus d1versas ordenes,
responda con la misma rapidez el arlequn
Ventura. De vez en cuando, en medio de aquel rebullicio mien
tras entraba y ala de una pieza, dispona el vino y adereaba el
postre dndo ordenes a Ventura y al cocinero, vena don Pedro
para dectrme:
-Ah! on ami, custed descans, pardon, yo teng que hacerle
todo. Ah, szgneur! -Y al mismo tiempo, entre una y otra excu
sa, me pedia que fumara le bon cige:re y bebiera su coac viejo.
La llegada de una persona tan Importante a los ojos de don
Pedro coo lo era yo, a un lugar donde no haba ms de seis u
ocho familias que pudieran jactarse de ser --como l deca- des
Pers?nnes de distinction, no poda menos que despertar gran cu
.
n si d; y con o o el _empressement propio de un grupo social
P :Irmttvo.' los dzstmgues de Goya resolvieron darme su bienve
ruda la misma che de mi llegada. De consiguiente, a eso de las
ocho, la poblacton del que fue puerto de doa Goya, empez a
entra en la gran sala de don Pedro. El primero en llegar fue el
comandante, mayor Brest, recibido por don Pedro con grandes
.
exprestones de respeto y benevolencia.
- h, seigneu Comandang -dijo-, hag usted el favog de
entrag. -y espues de darle un abrazo me lo present con har
tas ceremoruas y abundancia de lisonjas para uno y otro. El co
mandante, hombre llano y correcto, quedse perplejo ante los

-:-(

98

agasajos y el discurso .del dueo de casa, pero, al parecer, no le


era extraa la conclusin a que llegara todo aquello: es decir a
una invitacin para cnar.
-Val seigneur comandang, usted se qued para cenag con
.
&

lnstalse cmodamente el comandante y envi recado a su


familia para que no lo esperasen. Me inform luego que el go
bernado r de Corrientes le haba encargado hacer cuanto pudie
ra en mi obsequio.
-Y esta rden -agreg corts el mayor Brest- no era ne
cesaria para que Vuecencia pueda contar conmigo. .
Despus del comandante, lleg el teniente cura, acogido asi
mismo por don Pedro con su peculiar cordialidad y cortesa,
mezcla de zalemas y reverencias y apretones- de manos alterna
dos con bienvenidas y ojeadas a lo alto y toda especie de cum
plidos. A continuacin se hicieron presentes el seor juez del
distrito, o juez de paz, dos estancieros que haban edificado
casas de ciudad en Goya para comodidad de dos hijas casadas;
un comerciante al por menor, rival de don Pedro pero en bue
nos trminos con l; y una pareja de esos raros individuos que
viven de su dinero sin que nadie sepa exactamente cmo lo ga
nan ni de dnde lo sacan. La villa, por desdicha, no poda enva
necerse de tener un mdico ni un abogado. La nica persona de
la comunidad, si exceptuamos el cura, que pretenda tener algu
na ilustracin era un libertino de Corrientes que actuaba como
amanuense del comandante, y el nico hijo de Esculapio era el
seor barbero que slo saba sangrar en el brazo, sacar alguna
muela y afeitar.
Las personas nombradas fueron todas convidadas a cenar, y
la invitacin coincidi de tal manera con sus deseos que ningu
na de ellas se excus. El anfitrin nos regal con una esplndi
da y suculenta comida; no solamente el pav gourd y el pato
sino carne asada, puchero y otros platos que no daban fin. Para
atender a sus huspedes, como para todo lo dems, don Pedro
es
-ayudado por Ventura- se mostr infatigable; y los honor
Goya,
rendidos a los manjares y bebidas por la fraternidad de
convencironme de que sus componentes, si no comprendan
los primores del lenguaje de don Pedro, entendan, y muy bien,
.
la elocuente retrica de su mesa.
invita
los
de
o
ltim
al
di
despi
Pedro
don
e
A medianoch
o
podid
dos; y entonces, expresando su satisfaccin por haber

99

presentarme las personnes de distinction de Goya, y asegurn


dome que eran las nicas con quienes se trataba, me renov sus
mejores protestas de sincera amistad.
. -Pero V! l)on Guillerm -.me dijo por fin-. Custed.des

cangs,. custed dorm, yo est con le mied custed sta cangsad. De


main usted va ver mes cuirs. Ah! Seigneur! les bons cuirsl Mais
Vangtur! trae la veil pour don Guillerm, ligere Vangtur! ah voi
la. Bon repos, mi Seigneur don Guillerm, custed descans, custed
descans.
Odas estas palabras me fui a dormir.
Don Pedro estuvo de pie mucho antes que yo en la maana
siguiente, ocupndose de las faenas de la casa y de sus negocios .
Cuando sal de mi cuarto, l y Ventura andaban atareados con el
mismo celo que en la noche anterior, y momentos despus, al
hacerme presente en la sala, recib la precipitada y cordial salu
tacin de mi hospedador, que empez a llamar:

-Vangtur! trae le t, les tostad, des d!ufs vite! et Vangtur


trae le pav froid et le rosbiffroid. Val Vangtur vite!
Despus de un abundante breakfast, fuimos con don Pedro

hasta los galpones; y, en verdad, para la mirada de un comer


ciante sudamericano, ofrecan magnfico aspecto. Pilas y pilas,
unas sobre otras, y los ojos de don Pedro brillaban al indicar la
calidad excelente de sus cueros y su especial condicin . No ten
dra menos de 25.000 que haba ido acumulando ao tras ao y
era evidente que, bajarlos de las pilas para la venta resultbale
tan penoso como perder los pocos dientes que le quedaban. Me
convenc de que, en justicia, los cueros pertenecan en su mayor
parte a nuestro amigo Stroud y a otros; pero don Pedro haba
perdido de vista esta circunstancia y sin duda consideraba que
las penalidades sufridas por las pilas de cueros que tenamos de
lante, dbanle un derecho exclusivo sobre las mismas. De sus
trabajos y sufrimientos no me habl hasta que estuvimos solos
y entonces, sealando todas las cicatrices de su rostro, me pre
vino que deba cuidarme mucho de los gauchos.
-Ah, seor -exclamaba-, les gachos! Mucho cuidad con

gre: -Mais qu [aire! qu [aire! pacience, don Guillerm: Dios


me ha dad la pacience.

Ms adelante me toc exponer a don Pedro la ndole de


nuestras operaciones mercantiles y su diferencia con las pra.c::ti
cadas por l; y cuando advirti que actubamos en escalas dis
tintas e bamos por distinto camino, lejos de mostrar celos por
nuestros negocios, me pidi seriamente que no abandon:'-ra su
casa' dicindome que podra permanecer en ella todo el tiempo
que o exigieran mis obliciones en _Goya. Aparte de que mi
, me lo d1<;- resu tabale muy grata,
compaa -segun
pudo ad
vertir que, estando yo con el, gozar1a de mayor segundad, por
mi amistad ntima con el gobernador, que a la vez n<? reporta
ba la proteccin del comandante y sus oficiales. Mis untos me
.
obligaron luego a tomar una casa prop1a, anque d1staba sol
_ _
mente dos o tres yardas de la de don Pedro, este derramo lagn
mas materialmente cuando dej su amplia casa para tomar pose
sin de mi rancho.
Y ahora debemos dejar al "francs de Gaya", como era generalmente llamado, para dar una breve noticia sobre las transacciones que hicimos en el puerto.
.,
No habr lugar en el mundo do de la abr.a revoluaon
ha
ya sido ms desvirtuada de su acepc1 _ongmana como en Sud
Amrica. En otros pases, una revoluc10n es algo que conmueve
.
el nimo de las gentes, pero entre los amencanos del .sur, c al
, S1 un
quier disturbio pblico merece el nombre de revoluc10n.

manos, enlazaba los dedos y pona en alto sus grandes ojos azu
les con la ms lastimosa expresin. Pero volviendo de sus
me
lanclicas imaginaciones, agreg en seguida con nimomis
1le-

presidente de una repblica resulta depuesto por algunos pocs


hombres influyentes, para poner otro en su lugar, aquello reci
be el nombre de "revolucin"; si un oficial asume un cargo su
perior al que le corresponde, ayudado por un escuadrn de ca
ballera hace una revolucin; y si el coronel A. es proclamado
por el dabildo gobernador de la provincia, en lugar del coronel
B., eso tambin es una "revolucin".
.
Modificado el sentido de la palabra, a la manera sudamencana, podamos decir que yo y mi hermano, ayudados o don
Pedro Campbell, habamos llevado a cabo en la pr1ovmc1a de
Corrientes una "revolucin" ms importante que la de nuestro
amigo el coronel Mndez, cuando entr? en triunfo en la iudad
a la cabeza de su bizarro ejrcito de trem hombres, obligando
al gobernador Blanco a ganar el ro con su guar.dia de dos ayudantes para ponerse a salvo camino a Buenos :'ires.
.
La "revolucin" que cumplamos no era ru guerrera ru poh-

100

101

les gachos; usted ve les herid del sable que mi cabeza tien des
ces barbares! Ah! mon ami, ce que yo he sttffert a cause de les
gachos! Ah, mon Die u! -Y aqu el pobre hombre juntaba las

tica po u objeto; no importaba el cambio de dinasta ni la


sup1antac10n de una forma de gobierno por otra N
ba a 1a
o asprra
e1evada trayectona e los hroes victoriosos 0 soi
disant patriotas; nuestra rvolucin era limitada y de carc
ter puramente co
.
merctal. Bastabanos con ensear al pueblo
la sencilla pero proveehosa ecclOn de que la actividad med
.
iante 1a C"\Jal se enriq
uectan
' 1os extrJeros n la provincia, tena com

o efecto simultneo la creaclOn de nqueza y difunda


la prospen'd ad entre 1os
habttar es. Est prosperidad qued fund

ada cuando Campbell


(c?mo o expusimos al final de la carta
nmero VI) sali de Co
ne ces; Y verem s cun hermoso edificio
levant en el espacio

e oce meses, con leer la descripcin


de las operaciones de
Camp bell Y de l as nuestras.

1 ,

d d

G. P. R.

CARTA XIII
MODO DE NEGOCIAR EN CORRIENTES. HABILITACIONES o
CRDITOS. DON .PEDRO CAMPBELL ENTRE LOS ESTANCIEROS.
LOS GAUCHOS EN EL CAMPO. REVOLUCIN EN EL COMERCIO.
DON PEDRO MAROTO. TROPAS DE CARRETAS CORRENTINAS.

El modo ms comn de realizar negocios en el interior de


Amrica del Sur, es el de las llamadas "habilitaciones" o crdi
tos, que se hacen entregando al agricultor o acopiador de frutos
o productos cierta suma de dinero o en mercaderas que l se
compromete a pagar con los frutos acopiados dentro de un cier
to tiempo y a un precio convenido. De tal manera, todo aquel
que desea adquirir trigo, cueros, minerales, lana, yerba, tabaco
o cualquier otro producto del pas, en gran cantidad, empieza
por adelantar el dinero necesario y luego se ve obligado a con
fiar en la honradez del deudor para el cumplimiento de la parte
que a este ltimo le cabe en el contrato.
Tal modo de comerciar proviene de que los estancieros y
acopiadores de frutos no disponen de capital propio en dinero,
o el que poseen es tan pequeo que si se hubiera de adquirir
nicamente lo que son capaces de obtener con sus propios fon
dos, las operaciones se reduciran a una escala insignificante. Es
te sistema de adelantos, sin otra garanta que la honradez -no
siempre segura- de los contratantes, es, sin duda, arriesgado
porque a veces incita al fraude y los sudamericanos que pueden
ocuparse de estas cosas son imprevisores y negligentes en cues
tiones de dinero y adems aficionados al juego, vicio que no
pueden resistir cuando tienen los bolsillos colmados de doblo
nes, propios o ajenos. De ah q"lle los criollos, al tomar estas ha
bilitaciones, siempre lo hicieran con gran desventaja, es decir
pagando altos precios por las mercancas adquiridas a la vez que
reciban precios muy 1:- ;o:; por sus productos. En realidad, pa
gaban el riesgo. que supona para sus empresarios el hacer fe
..

102

103

. ::

nicamene en la honradez de su deudor. Muchas personas ha


.ban ido a la ruina por haber garantizado estas habilitaciones 0
ade_la.ntos comprometiendo sumas elevadas; y hubiera sido be
neficio? para amb partes una divisin ms equitativa en
la
operacwn o un aporte mayor de capitales para terminar con
este
sistema de crdito.
No obstante lo riesgoso de las habilitaciones como
nso
tros estbaos dispuestos negociar en alta escala tuvim
os que
adop a.r el Sistema establecido. Pero en realidad lo alter
aba en su
esencta, p or la manera especial de nuestro comercio.
Tenamos
n gan mters _e? desprendernos de las mercancas y el mismo
mters en adqlllrr frutos del pas. Para conseguir
lo, invertimos
_ plan
el vteJo
segutdo por los espaoles; es decir que empezamo
s
por pagar los cueros a uenos precios y exigamos
poco por las
_
mercanctas que entregabamos. Esta novedad,
indujo a muchas
persnas respetabls a entrar en el negocio. Por
nuestra parte,
,
constdrabamos ten los antecedentes de la
persona a quien
_
conced1amos credJto y, cada vez que se haca
necesario el pode
roso don Pedro Campbell "cortaba campo" a
fin de a egurarse
de que no seramos engaados.
Pers<?nalente atendamos funcionamiento
de toda aque
lla maqumana Y coo los habil_ itados .o agentes
se beneficiaban
mucho c_:on los prews, sentanse al mismo tiem
po estimulados
a cumplir con exactttud sus compromisos y a
repe
tir y acrecen
.
tar las op:racwnes ? e comercio. De tal suert
e, fueron muchos
l s pequenos etancteros que vinieron a noso
tros, y una vez ha
.
b_tlttados con dmero o con mercancas, se dirig
ieron a sus estan
_
ctas para hacer el acopw de cueros, pieles, cerd
as y lanas.
Campbell en persona con sus peones acom
pa a muchos
de ellos. Cuando llegaban a la estancia, que
encontraban aban
doada Y de aspecto miserable, don Pedro
y su gente contri
bUtan a reparar la casa y los corrales, a junt
ar las vacas lecheras
Y los caballos, a recoger las ovejas que
se haban llevado los mis
mos peones del propietario a los ranchos
que tenan en los alre
edes. Camp ?ell se procuraba tambin
por ah, en alguna po
blacwn, el carpmtero para remendar las
puertas y poner en pie
las carretas, mientras se comprometa en
el mismo lugar a man
dar los arros de ustra propiedad para
recoger los productos
que tuvteran. Por lt1mo, y despus de
haber provisto a la gente

de taaco, agurtente, yerba, sa! y pon


chos, y seguro de que
_
todo tba bten
, ueJaba a casa y se tba a otra estancia para
repetir

104

el mismo procedimiento. Excusado parece decir que, con tal ac


tividad y energa, siempre tena buen xito en sus operaciones y
levantaba de su letargo a los pueblos pequeos y.a las estancias,
ponindolos .en .condiciones de activ sus negocis. Don Pedro
cono ca personalmente a todos y terna gran sagactdad para ele
gir . quien poda serle til. Formalizaba persona_lmente los con
tratos y haca que los interesados fueran a Cornentes o a Goya
para proveer sus almacenes en nuestros dpsitos donde tam.
. bin podan obtener un adelanto para JOrar sus es9uznas o
pulperas. Porque el pulpero en Sud-Amenca vend artlculos de
almacn y al mismo tiempo es despachante de bebtdas.
Los estancieros de categora superior, al considerar el nuevo
orden de cosas y al ver que se presentaba un mercado seguro pa
ra sus cueros, cobraban nimo gradualmente y muchs aprove
charon la ayuda de don Pedro para arreglar sus estanctas y reco
ger sus ganados dispersos. En un rincipio, no fue pequea la
dificultad que se present para remtegrar todos. los . peones o
gauchos a sus antiguos h itos_ e trabajo y ob dtencta, porque
haba cundido la desmoralizacwn con la vtda sm ley de los sol
dados artigueos. Sin embargo, los altos salarios y el pago se
ro obraron maravillas. En muchas partes -es verdad-, los mas
audaces y descarados de estos hombres intentaron paraliar los
trabajos emprendidos, pero do.r: Pe_dro Campbel upo rmpo
nerse y redujo a todos a la obedtencta. Su fuerza ftstca, su cora
je intrpido -y hasta feroz cuando se enardeca-, su destreza
en el manejo del cuchillo y el sable y la frecuencta con que usaba
estas armas, le daban imperio sobre los nimos menos osados
que el suyo, convirtindolo en jefe indiscutido. Cuando tena
noticias de que gauchos jugadores y bebedores peleaban en _u a
pulpera, all se iba l y se arrojaba solo entre las armas esgnrru
das por los contendientes a quienes apostrofaba llamndolos de
"ladrones, villanos, asesinos", con toda la energa de su acento
'
irlands; luego reparta cuchilladas, sablazos o g_arrtazos, segun
el arma que tuviera en la mano; y en un santtamen quedaban
dispersados los contendores. Entonces don Pedro, poyado e
el mostrador de la pulpera, estallaba en una sonra nsotada. Ast
termin con las rias que se producan en Cornentes.
Merced a los procedimientos que ejo rel.atados, y coo
por arte de magia, empez a renacer la mdustna y el comercto
en todos los distritos. Juntronse muchas manadas y tropas Y
miles y miles de cabezas de ganado fueron sacrificadas con el

105

'-1"" '
'! "'

.. ..

fin de saarles el cuero. En todas direcciones veanse filas de


carretas cargads con los productos de las estancias y de las po
blaciones, como signo de prosperidad y de paz, all mismo 9on
de algunos meses antes todo haba sido rapia, ruina y desolacin.
Poco despus de haberme instalado cmodamente en Goya,
en casa de don Pedro Quesnay,- como lo dije en mi ltima carta,
advert que me estaban reservadas muchas ocupaciones. Los di
versos negocios entablados por don Pedro Campbell en la cam
paa, las muchas habilitaciones acordadas por mi hermano en
Corrientes y las que empezaba yo a otorgar desde Goya (punto
central de nuestras operaciones), me llevaron a desplegar una
actividad muy intensa, y natural por otra parte en quien conta
ba como yo, entonces, veintids aos. Llevado de su celo infa
tigable, Campbell penetr en los bosques y selvas de Curuz
Cuati. Era sta una comarca salvaje y poco frecuentada de la
provincia, hacia el lado de Misiones,' distante cincuenta o sesen
ta leguas de Corrientes y Goya. Campbell haba conocido por
all un viejo espaol, de natural muy rstico, y establecido de
mucho tiempo atrs. Este hombre haba llegado a reunir, matan
do ganado en su propio campo y mediante el acopio en las es
tancias vecinas, cerca de diez mil cueros de buen tamao. Pero
en la situacin que se viva, la corambre representaba nada ms
que un montn de trastos intiles, porque no haba carretas pa
ra el transporte ni bueyes para arrastrar las carretas ni peones
que pudieran dirigirlas para sacar la carga de aquella apartada
regin. Por otra parte, si Maroto, el propietario, sentase ansio
so por la suerte que pudieran correr sus cueros, mucho ms lo
estaba por su propia seguridad personal, en el temor de que, de
un da para otro, los artigueos, posesionados de su casa, aten
taran tambin contra su vida como lo haban hecho ya con su
viejo amigo Quesnay: De manera que, al apearse don Pedro del
caballo en casa de Maroto, y al decirle que lo guiaba el propsi
to de comprarle sus cueros, experiment Maroto una viva satis
faccin. Y el convenio qued cerrado en segu da porque Camp
bell propuso la compra en el mismo lugar y haciendo el pago en
la forma que ms pudiera convenir al propietario. Firmaron al
efecto un convenio sencillo pero en trminos claros, y una vez
.

' Misiones comprenda entonces la parte oriental de la actual provincia de


Corrientes. (N. del T.)

firmado, Campbell mont a caballo y se vino galopando en triun.


fo hasta Goya.
Esta compra un tanto arriesgada -no por su monto sino
por la dificultad que significaba el transporte de los cueros
nos cpnvenci de que debamos convertirnos tambin en aca
rreadores; e inmediatamete empezamos a organizar la parte
ms importante del negocio. Mediante el dinero que gastamos,
y debido tambin a la infatigable actividad de Pedro Campbell,
pudimos poner en movimiento tres tropas de carretas, tan bien
equipadas como no se haban visto otras en la provincia. Adqui
rimos para ello los mejores de estos vehculos, asombrosamen
te fuertes, amplios, cubiertos y bien cerrados para evitar cual
quier dao que pudieran sufrir los cueros por la lluvia o por el
agua de los ros y lagunas. Cada tropa se compona de dieciocho
a veinte carretas, con unos trescientos bueyes elegidos, grandes
y mansos; veinticinco a treinta buenos caballos de silla; el per
sonal estaba formado por un capataz o superintendente ayuda
do por uno o dos asistentes y cinco o seis "bueyeros, o encar
gados de conducir los bueyes de remuda. En cada carro, y en la
parte delantera, iba un "carretero, dirigiendo con su picana el
movimiento de los seis bueyes.1
Los tres capataces eran, en el trabajo a que se dedicaban, los
mejores que pudimos encontrar en la provincia; y como, por
otra parte, tenan orden de pagar los mejores sueldos para con
seguir buenos peones, las tropas de carretas resultaron algo as
como tres regimientos de primera en el ejrcito de una nacin.
La compra y el arreglo de estas tropas nos cost alrededor de
cinco mil libras esterlinas y pagbamos mensualmente para sos
tenerlas unas quinientas libras. Sera errneo creer que los tra
bajos y operaciones de un carretero se cumplen en Amrica del
Sur con tanta facilidad como en Inglaterra. Los movimientos y
.

' La picana es una caa o tacuara ms gruesa en uno de los extremos y que
tiene unos dieciocho a veinte pies de largo y alcanza con su punta hasta los
bueyes delanteros. Tiene un clavo en el extremo, y a la altura de la mitad, sobre
la segunda yunta de bueyes, sale hacia abajo otra estaca fija, con un clavo en la
punta. El carretero maneja la picana tomndola del extremo ms grueso con su
mano derecha y para aguijar a la segunda yunta, no tiene ms que sacudirla o
agitarla sobre ella, mientras puede pinchar directamente a los bueyes que van
delante. En su mano izquierda lleva siempre una caa ms corta, tambin con
un clavo en la punta que le sirve para aguijar y dirigir a los bueyes uncidos al

prtigo de la carreta.
106

107

. <:'

maniobras de nuestros carros en nada se parecan a los que rea


liza,n los vehculos de los seores Pickfords y Ca. de Gran Bre
t'aa. Nuestras carretas se movan como la artillera pesada de un
ejrcito en spera y fatigosa campia y los trabajos cotidianos
no terminaban con el descanso en una fonda como la del Mar
qus de Gamby, El Len Rojo. o hi de Bedford Arms en "comi
da para viajeros y caballos", sino que tenamos que vivaquear
bajo la bveda celeste.
Nada ms pintoresco que uno de estos largos .viajes cuando
la tropa vuelve con su carga de cueros. Voy a describirlo, tal co
mo lo hice desde la estancia de Maroto en Curuz-Cuati, hasta
el pueblo de Goya, en tiempo de lluvias.
El capataz -comandante en jefe de la tropa-, montado en
hermoso caballo, toma su ltimo mate a la puerta de la estancia,
antes de emprender la marcha; habla con el dueo de casa y su
familia, al parecer muy indiferente pero en realidad vigilando
con ojo avizor todos los movimientos de sus hombres que se
preparan a partir.
Por ltimo se despide y da la voz de mando para la marcha,
ponindose luego al frente de la tropa, grave y sosegado, fuman
do su cigarro. La indumentaria del capataz tiene algo de estan
ciero criollo y algo de militar. Viste chaqueta azul, pantalones de
lana y botas de potro; chaleco de felpa, rojo, con botones de me
tal; ancho y lujoso cinturn de cuero que ostenta monedas espa
olas y un puente de eslabn de plata como los botones de cami
sa que se usaban antiguamente; a un lado del cinturn lleva una
pistola de gran tamao y en el otro un cuchillo con mango de
plta repujada. Luce pesadas espuelas de plata y rebenque del
mJsmo metal, que cuelga de su mano derecha; en el brazo iz
quierdo tiene un poncho de fabricacin indgena; lleva atado un
pauelo de seda a la cabeza y encima un sombrero pequeo ase
gurado con barboquejo de terciopelo negro. Tal era la indumen
taria de don Manuel, el capataz, que haba sido en sus buenos
tiempos estanciero no muy rico, pero s respetado por todos en
la provincia.
Detrs del capataz, y casi pegado a l, marchan los dos bue
yes delanteros de la primera carreta, seguidos por los otros cua
tro y todos inclinan, pacientes, la cerviz bajo el yugo y anan
sus esfuerzos para arrastrar la Garga, avanzando lenta pero segu
ramente. Veamos ahora la carreta misma: las ruedas, montadas
sobre un enorme eje de madera, tienen un peso, una altura y una
108

.
consistencia gigantescos. Fabricadas toscamente, producen al gi
rar un ruido agudo, penetrante, y dan la impresin de que tam
bin trabajan para mover aquella pesada fbrica, asentada sobre
ellas. El diestro carretero, sentado al frente, gua con singular
destreza el largo atelaje que tira del vehculo. Otra carreta idn
tica sigue a la primera. Y as otra y otra en interminable fila. Los
ayudantes o "segundos" de don Manuel galopan a lo largo de la
lnea, con sus lazos que cuelgan de los recados y las boleadoras
atadas a la citura. Finalmente, cerrando la fila, van los bueyes
de remuda, arreados por cinco o seis gauchos bien montados y
vestidos con chirip, calzoncillos de algodn, botas de potro,
chaqueta, poncho y sombrero pequeo, de paja. Cada uno de
ellos desempea con diligencia su propia tarea mientras el or
den, la djsciplina y la exactitud presiden todo el conjunto.
G. P. R.

109

...

se hace preciso buscar otro camino entre los pastizales que cubren la llanura.
uede suponerse que un viaje de sesenta leguas por una re:
gin como la descripta, con dieciocho carretas, cargada cada una
con dos toneladas, no carece de penalidades. Despus de haber
atravesado un monte, don Manuel, que ya no encabezaba la tro
pa, se adelant a reconocer el cno hasta un sitio infranquea
ble, al parecer, para el pesado tren que conducamos. Compro
bada que fue la dificultad, de inmediato se pusieron todos los
peones al trabajo y abatieron algunos rboles, abriendo nuevo
camino para sortear el terreno pantanoso. Cuando, a despecho
de toda precaucin, alguna carreta amenazaba romperse o algn
eje pareca ceder, los hombres acudan sin tardanza para reme
diar el inconveniente y se desempeaban como carpinteros. En
seguida el vehculo derrengado se pona otra vez en pie y la tro
pa reanudaba el camino. Despus de haber atravesado el bosque
"con lentos y penosos pasos", dejamos atrs las tierras altas y
tuvimos que cruzar un ancho baado que cubra una gran ex
tensin de terreno. All era de ver a los pobres bueyes cmo tra
bajaban para vencer el barro pegajoso, y al picador animndo
los de continuo en sus esfuerzos. De vez en cuando la carreta
salia con extrema dificultad de la profunda huella formada, para
ganar un terreno ms firme y los hombres rivalizaban con los
animales en paciencia y tenacidad.
Pero el gran obstculo para el avance de la tropa lo consti
tuye el cruce de algn ro crecido e invadeable y de stos hay
dos o tres entre Curuz-Cuati y Goya, que desembocan en el
Paran. Aqu se ven escenas de afanoso trabajo. Los puentes no
existen. En algunos sitios pueden encontrarse embarcaderos y
balsas para cruzar cargas y pasajeros; pero cuando crecen y des
bordan los ros, los mismos pasajeros deben construirse embar
caciones para salvar la corriente. En este caso nos hallbamos
nosotros y de ah que los peones de don Manuel se dieran a la
tarea de construir una balsa, que formaron con troncos de rbo
les, unidos con lonjas de cuero, valindose de hachas y otras he
rramientas que llevaban. Las carretas fueron descargadas en la
orilla del ro y pasaron sucesivamente a la balsa los cueros, las
pieles, las carretas mismas, los bueyes y los hombres. Los caba
llos, desensillados de antemano, atravesaron el ro a nado, libre
mente. En la orilla opuesta los esperaban ya los jinetes para
ensillarlos. Cuando el ro ofrece vado, obligan a los bueyes, con

. CARTA XN

ALGO MS SOBRE LAS CARRETAS. LA PARTIDA. EL CRUCE DE


UN Rlo. EL CAMPAMENTO: EL DESCANSO.

Los descedientes de los antiguos espaoles en el Ro de la Plata


que constituyen l que se llama "pueblo de la campaa", son de
costumbres esencialmente nmades y nunca estn ms en su
eemento 9e cuano hacen algn largo viaje como el que empe
ce a escnb:r n rm ca:ta anterior. Estos hombres rehyen todo
trabaJo meodico qu7 unpone disciplina y moderacin; necesi
tan estar aguados o bien en completo reposo; y gustan de lo pin
torsco, de las escenas cambiantes, de los obstculos que ponen
en Juego us fcultades ficas y mentales. En empresas as, so
bresalen Sie.mpre. So pacientes, esforzados, valientes, sufridos;
Y estas cualidades, urudas a la destreza y al esfuerzo corporal de
qe on capaces, resultan inagotables cuando se trata de dar cum
phmi:nto a la tarea que se han propuesto. Una vez conseguido
su obJeto, e entregan al repose:>, que viene a ser como el fruto
de su trabaJo o el galardn de una victoria.
Pero vol.vmos a don Manuel con su tropa de dieciocho ca
rretas Y al .vaJe desde uruz-Cuati, tal como haba empeza
El cammo que seguamos corra en parte a tra
d ? a descnbirlo.
ves de bosqus espesos y camp<:>s arbolados, siguiendo las mr
genes de los nos; en pa.:ce tambin por campos abiertos, en que
alternab lomas Y banados. En verano, el pasaje es relativa
melte facll; los ros estn bajos y aunque el suelo es spero y
desigual, no hay verdaer_os pantanos porque la tierra se ha se
cado. Pero, llegado el mvierno, los riachuelos se convierten en
arroyos, los arroyos en ros y los ros en torrentes. Los panta
nos foman entonces verdaderos lagos de fondo fangoso; y aun
en las tierras altas, como los caminos de huella se llenan de agua,
110

111

.,

mucha instancia, a entrar en el agua; en tales ocasiones, a medi. ,da que caa en la corriente, cada carreta era rodeada por los peo
nes a caballo, que en toda forma acuciaban a los bueyes para que.
llegaran a la otra costa. Algunas carretas pasaban, pero con fre
cuencia tambin, al subir la margen opuesta, las ruedas se hun
dan de tal modo en el barro que era menester agregar cuatro
bueyes ms, hasta formar cinco yuntas, y si aumentaba la difi
cultad se ponan a contribucin todos los hombres. El capataz
diriga enrgicamente la maniobra y concertaba los esfuerzos.
La mayora, deando los caballos, ponase a uno y otro lado de
la carreta, y aplicando sus brazos atlticos a las ruedas y los ro
bustos hombros a la parte trasera del vehculo, disponanse para
.
un esfuerzo conJUnto. Don Manuel, el capataz, gritaba entonces
en alt voz: "A l una . . . ", es decir: "Listo", y despus, mientras
.
un gnto srmultaneo rsaba el re, el esfuerzo de bueyes y
hombres llegaba a la mlXlma tenswn, el vocero redoblaba hasta
que as ruedas cedan y el enorme armatoste ponase otra vez en
.
movmuento para llegar al suelo firme, entre gritos frenticos. La
tropa de carretas, como se comprender, era la casa ambulante
del capataz y de sus hombres. Llevaban en las carretas todo cuan
to necesitaban rar su com?idad Y conveniencia, y tan lejos
.
c?m fuera el termmo del viaJe, lo m1smo
les daba vivaquear al
a1re libre que hacer noche en una estancia del camino. En este
ltimo caso se ensanchaba -es verdad- el crculo de la conver
sacin y el chismorreo; mediaba tambin el atractivo de que al
guna muchacha bonita y complaciente se prestara a escuchar el
.
relato de l ::S :ec1ente
s aventuras y tambin en algunas ocasiones
_
se hac1a musica, a la ue todos eran muy inclinados; no faltaban
los gteos y amonos que para algunos constituan el atracti
vo pnncipal.
Pero mucho ms pintoresco era el vivac. En este caso dispo
nanse las carretas en semicrculo, bastante cerca una de otra,
pero de manera que pudieran uncirse todos los bueyes a la vez
_ a. Estos ru. males
por !a manan
quedaban sueltos y podan pas
tar libremente; desens1llaban
se los caballos y daban comienzo
l?s preparatios para la noche. Entre los bueyes mansos, hay
s1empre un cierto nmero de novillos que el capataz compra
para dar de comer a sus hombres durante el viaje. Estn gene
ralmente gordos y la regin abunda en ganado excelente. Carne
ms sabrosa y tierna parece imposible encontrar en ninguna
parte del mundo, ni siquiera en el mercado de Leadenhall. Ele112

gido el animal, lo mataban a escasa distancia de las carretas y lo


carneaban los ms expertos carniceros de la tropa, aunque la,
faena es familiar a todos losgauchos. Al mismo tiempo, dentro
del crculo de las carretas, iban encendindose grandes fogones
en el suelo; crepitaba la lea y las llamas iluminaban la escena
destacando con intensidad todos los objetos mientras se extin
gua la luz del sol. La primera distraccin del gaucho, despus
de cumplido su afanoso trabajo, es el mate. De manera que, tan
pronto como terminaban las tareas, y colgados en su lugar todos
los arreos y pertrechos de las carretas, salan a relucir las rsti
cas y abolladas calderitas' y en seguida poda verse .a los hom
bres llenando los mates o chupando las bombillas, mientras ca
minaban a paso lento o bien permanecan sentados junto al fue
go sobre una cabeza de vaca y fumando cigarrills de .P apel. Era
el preludio de la cena ms suculenta que pueda Imagmarse; so
bre los fuegos, y ensartados en largas estacas de adera o en
brochetas de hierro, inclinadas, se vean ya una med1a docena de
asados compuestos de las mejores partes del animal; los cocine
ros vigilaban escrupulosamente y el olorcil.lo de la carne asada,
llenando el aire abra cada vez ms el apetito. Hasta el grave y
flemtico don :Manuel empezaba a dar muestras de impaciencia,
con lo que llegaba el momento de tender sobre el pasto algunos
cueros que, no pudiendo ser usados como sillas, servan a man.e
ra de yacijas. Los concurrentes se distribuyeon como en un ptc
nic, en grupos de tres y cuatro, con el cuchillo en la mano; po
nan sal sobre los asados correspondientes a cada grupo y co
man con los dedos en aquel esplndido festn. No tenan -en
rigor- ms que carne y sal, pero no se preocupaban por otra
cosa y estoy seguro de que los ms familiarizados habitus a .las
fiestas de la tortuga del lord mayor no comen nunca co meJor
apetito que el gaucho, cuando se pone frente al asado nerno y
sabroso.
' Una tetera o vasija rstica de cobre fabricada en Ctalua, per que los
manufactureros de Birmingham pronto empezaron a _urutar. Las env1aron, al
principio de apariencia muy superior, pulidas y brillantes como las nuestras,
pero los auchos no las encontraron de su agrado; y nada queran saber c:m el
de
pulimento ni con la afectada delicadeza de contornos de la mercanc1a
Birrningham. Con tal experiencia, los manufactureros empzaron, ntonces,
enviar copias de las calderas rsticas catalanas que parec1an cumdas por la
intemperie y as desalojaron del cam o a las autntias. Des e entones, pro
veen por miles a la demanda sudamencana de caldenllas de upo catalan.

113

Al gauch le es necesaria la carne a discrecin, como el pan


es'necesario al parisiense; y quedaran los lectore ms que so:
prendidos al ver la cantidad de carne que se constdera neesana
para mantener vigoroso su organismo. En cuanto a bebtda, le
basta con el agua que saca del pozo ms cercano. Levantada la
mesa, es decir removidos los asadores, envainados los cuchillos
y colocados en el cinto o en la bota de potro, el fuego segua
proyectando sus resplandores sobre la cristalina supe:ficie del
ro y sobre los grupos de personas sentadas en su onlla. Don
Manuel montaba entonces su caballo y, vigilante como un gene
ral en jefe, se daba a verificar si haban sido bien cumpli s la
tareas de la noche; si los bueyes y caballos estaban en su sltlo, s1
cada cosa se hallaba en su lugar para el da siguiente y si haban
sido ejecutadas las rdenes dadas para partir al amanecer. Una
vez todo en calma, los hombres, cubiertos con sus ponchos, ro
deaban los fogones y seguan fumando cigarros y tomando ma
te. Cuando se rene un cierto nmero de estos gauchos, apare
ce generalmente alguno mejor dotado que los dems para dar
animacin y alegrar la velada. Porque entre estos paisanos hay
siempre los graciosos que son los Yoricks de la gente de campo,
buenos para compaeros de camino, por su ingeruo natural, sus
chistes, sus cuentos y chanzas de toda especie. Tambin hay
cantores y guitarristas que unen sus voces1 para cantar los tris
tes del pas o los boleros y otras alegres canciones espaolas.
Todos pueden contar con la admiracin del auditorio que los
escucha siempre con sincero deleite y los agasaja con vivas muy
cordiales.
Cuando, terminados los cigarros y el mate, los graciosos em
pezaban a bostezar y a cabecear de sueo los cantores, guard
banse las guitarras y todos, vencidos por el sueo -a excepcin
de los centinelas- bamos a dormir. Cuando haca fro, haba
que guarecerse en las carretas; si la temperatura era agradable,
los gauchos dorman sobre los cueros en que haban estado re
clinados, con sus recados por almohada. El sueo era ms tran
quilo y reparador que el que puede comunicar un lecho de plu
mas o asegurar la diadema de un monarca.

CARTA XV
VIAJE DE BUENOS AIRES A GOYA CON jORGE WASHINGTON
TUCKERMAN Y FELIPE PARKINS.

Permanec solamente diez das en Buenos Aires porque tena


urgencia en volver a Corrientes con nueva provis i n de oro. De
. _
suerte que hube de instalarme otra vez en m1 VlJ.O . armatoste,
_
tirado como de costumbre por se1s caballos y dmgtdo por un
cochero y cuatro postillones. Mis paquetes de doblones de oro
iban converuentemente dispuestos en dos maletas amarradas al
coche, bajo mi directa vigilancia y la de mi perro. Llevaba bien
cargadas las pistolas y una escopeta de doble cao, para el caso
que me fuera necesario defender mis tesoros n la pampa.
En mis Cartas sobre el Paraguay he descnto detalladamen
te las diversas maneras de viajar por el campo y no voy a repe
tirme, pero algo dir de la persona que me acompa n aquel
_ del carruae.
go, pr mitad, ;l pre10
viaje, pagando co
Se llamaba Felipe Parkins y habta nactdo en Surre,r, de pa
dres londinenses. Era (pobre amigo!, ya no pue o dectr ue es)
.
un hombrecillo muy peripuesto, de larga nanz aguilena, de
cabello escaso y sedoso. Vesta muy a la moda: botas con vuel
tas, de piel de antlope, o bien al uso de Hess e, con una borla en
.
.
el borde de la caa;1 pantalones de cordonctllo muy austados,
blancos o color de ante; una cadena de reloj con sello muy her
mosos, algo llamativos, y latiguillo de plata muy luctdo Usaba
;
siempre espolines de jockey y aunque era cockney, sabia mon-

G. P. R.
' Literalmente: "que mezclan su msica a un mismo tiempo en los tristes,
etctera". (N. del T.)
114

'

La bota hessiana (de Hesse, ciudad de Alemania) estuvo de moda en


_
Inglaterra a principios del siglo XIX. Se caracterizaba por ua borla que servaa
de adorno en la parte delantera de la caa y era calzado de caudad como la bota
con vueltas. (N. del T.)

115

roo yo iba bien provisto de dinero para especulaciones en Co


rrientes, ocup mi destartalado carruaje. De salida, ya don Fe-. .
lipe iba algo achispado. E n cada posta a que llegbamos rend
muchos homenajes con gestos y ademanes a cuanta mujer se::1e
cruzaba, hasta ponerse molesto con ellas, pero a m me dverta,
sirvindome para initigar el tedio en aquellas largas paradas del
camino. Despus de mucho andar, llegamos a Santa Fe, donde
Jorge Washington Tuckerman esperaba ansioso nuestro arribo
por el temor de que nos hubieran robado los doblones y con
ello quedaran desbaratados sus proyectos de matrimonio. con la
adorada Carlota. Su alegra fue muy grande cuando me vw; y al
saber que todo se encontraba a salvo, no acababa en sus demos
traciones de gratitud. Despus de permanecer tr s das entre l s
santafecinos, volvimos a examinar y a conta el dmero y lo pust
mos en unas talegas de caamazo que parecan salchichas ale
manas.
Yo puse algunos de mis doblones arreglados en el chaleco y
el resto en las maletas de dos peones de confianza para no sen
tirme molesto con el peso ni lastimado por el frote de la carga.
Pero don Felipe y don Jorge, ms precavidos -y men aveza
dos como viajeros-, insistieron en llevar el tesoro cerud? la
cintura. y montaron a caballo. El peso de los doblones, st bten
poda soportarse dur.ane unas pocas leas, no era par llevar
lo noventa millas dtanas en la campana de Entre Ros con
mucho calor. Llegaron, de consiguiente, a Goya, cansados a ms
no poder y con algunas desolladuras. All fuimos a casa de d?n
Pedro Quesnay, donde encontramos a rm hermano, y a medta
noche se produjo una alarma muy seria de la que se hace rela
cin en la carta siguiente.
J. P. R.

ta.r a. caballo como el mejor turfman de Newmarket. Vea.sele


. . siempre montado en un caballo blanco, tan conocido como lo
era el mismo dueo, y cuando cruzaba las esquinas haciendo
cabriolas y escarceos con el caballo de travs, la gente se guare
ca trll.,s de los postes o buscaba refugio en las tiendas. Los ami
gos de Parkins acostumbraban decir que las nicas palabras
espaolas con que estaba familiarizado eran las que les designa
ban a l y a su caballo: Don Felipe y Caballo blanco. En efecto:
nadie lo llamaba el seor Parkins ni mster Parkins sino inva
riablemente don Felipe y los ntimos tambin Phi! pro esto co
mo juego de. palabras porque llenaba el vaso my a menudo.
Hay qu dectr que le gustaba el vino ms de lo conveniente y era
tan apasiOnado por el bello sexo, que en un tiempo le dieron el
apodo de duque de Queensberry y algunos le llamaban Old-Q,
aunque no tena ms de veinticinco aos.
Haba ido eucado en principios religiosos muy estrictos;
pasba el dta dommgo encerrado en su habitacin, sin que nadie
pudtera sacarlo de all, como tampoco a su caballo blanco del es
tablo. Lo que explicaban diciendo que el caballo, como su du
o, saba que el domingo es el da que sucede al sbado. A don
Felipe .le hacan bromas todos los hombres y le sonrean todas
las muJeres. Por otra parte, l era el primero en hacerse chistes
cuando entraba en chanza con algn amigo. Su intelecto -si es
que lo tena- se ocultaba como una luz bajo un fanal, repre
sentado pr su bue coraz.n. Por esto y porque era muy aficio
nado al baile y al rmsmo tiempo el ms torpe y desmaado bai
larn? como .que nunca pudo aprender el paso de vals, y por su
sonnsa de ruo e rrudo y sus maneras blandas y obsequio
sas, resultaba el btenverudo en la Tertulia, sobre todo cuando
haba tomad.o. U_?a botella de clarete. Haba qu<7 verlo, entonces,
cuand se dtrgta a la dama ms elegante del saln, la seora de
Oromt, por eJemplo, y bailaba con ella, sin hacer mucho caso
del piano, un minuet de la cour. Era un espectculo divertido. Y
cuando ms se ejercitaba en la danza, peores eran los resultados.
grguese que, noche tras noche, se complaca en hacer exhibi
cwnes, mostrndose halagadsimo cuando sus amigos le decan
que progresaba en sus pasos.
Con este compaero -un buen amigo en verdad-, que co1 Juego de palabras entre Phil, diminutivo de Felipe' y fi/1 llenar (N

Jel T.)
'

116

117

'" :

1 Tngase en cuenta que esta carta no es del autor de la anterior sino de su


hermano Guillermo. (N. del T.)

tambin adopt este sistema aunque sus viajes eran menos fre
.uentes que los mos. En un clima tan clido, resultaba un ejer
'cicio muy fatigoso, y en verdad slo cumplido por algunos gau.;
chos acostumbrados a esa faena, y por nosotros.
Con el viaje de mi hermano a uenos Aires, Mr. Postleth
waite qued encargado de nuestros asuntos en Corrientes y yo en
libertad para volver de inmediato a Goya. El crculo de personas
educadas de Corrientes no poda concebir que yo diera preferen
cia a la sociedad de los pocos rsticos "del puerto", abandonan
do los atractivos de buen tono que me ofreca la capital. Como en
otras ciudades que yo he conocido, los caballeros y sobre todo
las damas de Corrientes consideraban que, fuera de los lmites
del municipio, todo era tedio, vulgaridad y tontera. Y tal idea se
formaban de las delicias de Goya, que en una de mis visitas de
despedida -que all no se arreglan con una tarjeta sino con dos
horas de charla- una de las jvens bonitas del lugar, al pregun
tarle qu poda mandarle desde Goya, me respondi jocosamente:
-Puede mandarme, seor, lo nico que ha de tener el puer
to: mandarme una libra de mosquitos . . .
Hago mencin de este encargo porque, al mostrar a usted lo
que es a veces el ro Paran, debo agregar que, para sorpresa de
la bonita doa Dolores Madariaga, cumpl al pie de la letra lo
que me haba pedido. Tentado por un rpido velero que estaba
a punto de partir, y confiado en una linda brisa del norte, me
embarqu para hacer el viaje por agua hasta Goya. El primer da
navegamos muy bien; al segundo da, el viento ces y, por la
noche, no lejos de Goya, nos vimos obligados, dada la oscuri
dad y lo intrincado del camino, a amarrar en un rbol la embar
cacin, cerca de una costa pantanosa del ro. Ni un soplo de aire
mova las hojas de los rboles, el cielo estaba nublado, la atms
fera sofocante en extremo y prono pudimos advertir que nos
esperaban en la noche un cmulo de miserias y calamidades de
que estas palabras darn apenas una plida idea.
Como sabe usted, est reservado a los viajeros el ver cosas
extraas, de manera que no atribuya a exageracin de mi parte
lo que voy a contarle sobre lo que nos pas con los mosquitos
en aquella memorable ocasin. Entrado el sol, y cuando se acen
tuaban las sombras de la noche, los terribles enemigos dirigie
ron sus huestes cpntra nosotros, y a las nueve la batalla estaba
en su apogeo. El primer ataque fuerte lo llevaron a la cmara,
cargando sobre la candela en forma tan impetuosa que en un

118

119

CARTA XVI

-,

EL COMIENZO DE NUESTRAS OPERAqONES. EL DEPORTE DE


MATAR MOSQUITOS. DON PEDRO NUEVAMENTE EN ESCENA.
ARRIBO A GOYA. LA COMIDA. ESCENA INQUIETANTE.
LA ALARMA. DON FELIPE PARKINS. UN ALBOROTO.
SE ACLARA EL MOTIVO DE LA TRIBULACIN.
FALLA EL CORAJE DE DON JORGE.

La rapidez con que el oo y las ercancas -distribuidos por


toda prtes con P :Udencia pero sm tacaera- restituyeron a la
provtcia de Cornentes su prosperidad y la seguridad de vidas
Y haciendas, fue algo sorprendente. En agosto o septiembre de
185 tdo estaba devastado y destruido bajo el funesto dominio
arttguista; en enero siguiente -vale decir unos cuatro meses
depus- no quedaba vestigio del dao prbducido ni de la aflic
.
CIOn
que embargaba a tantos corazones.1
Despus que i por terrn:inados diversos arreglos prelimina
res en Goy, se hizo necesano volve: a Corrientes para comple
tar otro alli. Con esto P?de adverttr que me vera obligado a
trasladarme con frecuencia del puerto a la capital, y entr en de
s:os de hacer es e viaje en el trmino de un da, galopando. El
.
.
VIaJe por el cammo de postas no me convena porque los caba
llos servan poco y la demora para traerlos a la posta era muy
larga. Pero de Corrientes a Goya se escalonaban muchas estan
cis en actividad, al cuidado de sus propios dueos, todos ellos
clietes de nosotr?s. Previo anuncio del da en que debamos
partir, cada estanciero tena dos o tres de sus mejores caballos
atados a la p er:a y listos par ser ensillados una vez que llega
_
- me proporciOnaban
baquiano.
ba yo con mi asistente. Tambien
De esta manera me arreglaba generalmente -saliendo muy tem
pran ? y lle ando tard ::- para hacer c:incuenta y os leguas, 0
sea CInto cmcuenta millas, en el espacio de un da. Mi hermano

-:-

... .

-e

.. .

momento la dejaron apagada. Como consecuencia, tuvimos que


abandonar esa plaza fuerte, de la que se posesionaron durante 1.
D-Oche algunos cientos de miles de los contrarios. Precipitndo
nos al puente, hubimos de mantener hasta eso de .las cuatro de
la maana del da siguiente un esforzado combate contra mira
das de enemigos y, como sabamos que algunas luces podran
mejorar nuestra suerte, colocamos dos grandes faroles en las ex
tremidades del alczar, dejando las puertas abiertas. Dos hom
bres de la tripulacin, junto a los faroles, tenan la consigna de
encenderlos a medida que eran apagados repetidamente por los
muertos y moribundos de los incontables asaltantes. Permane
cimos -como es natural- toda la noche a la defensiva, y a des
pecho del calor, nos calzamos botas y guantes, armndonos al
mismo tiempo con sendas y pesadas toallas. As provistos, ba
mos de un lado al otro del puente limpiando la atmsfera de
mosquitos alrededor de nosotros. Una gran parte, y por ltimo
el ejrcito principal que haba sido reforzado continuamente
desde la costa, abandon el terreno al amanecer, formando una
densa falange. En nuestro campo se derram tambin alguna
sangre; los dardos venenosos del enemigo hicieron terrible efec
to en las caras y en otras partes del cuerpo a despecho de toda
precaucin, de suerte que por la maana nuestras fisonomas,
inflamadas por las heridas, no podan reconocerse.
Cuando vi los montones de mosquitos muertos que lle11aban
las linternas y cubran el puente, record la comisin de mi gentil
amiga, recog cuidadosamente una cantidad de mosquitos y, ha
ciendo con ellos un paquete, se los remit esa misma maana con
una detallada relacin de la ria terrible que habamos sostenido.
Al llegar a Goya, don.Pedro Quesnay me recibi con la mis
ma efusividad y cortesa y con sus llamadas a Ventura como de
costumbre. Pasado el primer movimiento que ocasion mi lle
gada, sentse don Pedro a mi lado, me tom una mano en la su
ya y abriendo mucho sus grandes ojos azules, con extremos sen
timentales que daban a su fisonoma un aire de cmica pesa
dumbre, habl as:

-Ah! mon ami, que yo est legre dusted ver; yo estuv triste
tout le temps custed st rest dans la vil/e. Custed ve, don Gui
llerm, que yo busk les gens de distinction, les personnes de la
bonne education. Com usted. Ah! mi amigo! que yo aborresh le
gauch! Mala gens! Mala gens! Et yo st con la mied de le gauch.
Yo st seul, seul ici, avec Vangtur et mes esclaves; et yo gust de le
120

bon compagnon. Ah, Seigneur! qu hacer! mais yo st legre, le


.gre . dusted ver, s, mi Seigneur don Guillerm.

Despus de estas halageas expresiones sobre la tristeza


que le embarg durante mi ausencia y de la felicidad experi
mentada al verme otra vez con l, don Pedro me cont que an
daban rumores de un pr.x.imo asalto de los indios de San Jer
nimo,' que habitaban en la orilla opuesta del ro ande tenan
_
una gran toldera, a la misma altura de Goya. Me diJO que el co
mandante ya estaba alerta, pero el p obre don Pe ro sentase ho
.
_ toda la retonca
rriblemente alarmado y fue necesana
de que po
da servirme para tranquilizarlo en lo posible.
Yo esperaba en esos momentos la l!eg ada de mi hermano, de
_
paso para Corrientes, y como las provmctas de aba_ o se ha_llaban
en gran perturbacin e inseguridad, cre que hubte a sahdo e
_ ba co San ]ose, ta to mas
Santa Fe por el ro en nuestro prop10

que traa consigo una gruesa suma de dmero. Cuatro dtas des
pus de mi llegada, me encontraba sentado una nche con don
Pedro, cenando muy temprano con la puetas abtertas a causa
del excesivo calor, cuando se oy a la dtsta cta el galope de algu
_
nos jinetes en direccin a la casa y en segutda rutdo
de sbles e.n
_
el mismo grupo que se acercaba. Do Pedro se puso de p1e, pah
do y posedo de terror. Pero cuando v1o que yo me levantaba tam
_
bin diciendo: "Son viajeros, don Pedro" (y conf1eso
que me sen
t algo nervioso pensando en qu_ viaj ros pudieran se) a go se
_
recobr y me sigui a la d1stanc1a,
e_tras yo me dmg1a a la
puerta del cerco. Apenas llegados all1, d1Je a ? on Pedro 9ue ha
_
ba percibido la voz de m1 hermano. El _anunclO e para el com,o
_
un golpe elctrico y se sinti lleno de 1mpac1enc1a.
No se hab1a
dado cuenta de que su hic et ubique sirviente se hallaba pegado
a l, y levantando la voz empez a llamar:

h:

-Vangtur! Vangtur! vite! vite!f it la_ cene otra ez, la cene.


Va Vangtur, mat le pav, mat le pavo! Vtte! Ah! Sezgnur!
_
Al decir estas palabras, la formidable
escolta que m1 herma

,
no traa consigo lleg a la puerta del cerco y cuando aquel se
ape y me estrech la mano, don Pedro lo _ tom en sus brazos.
-Ah! Seigneur don Juan -pronunciaba Shuang- Mon

ami! custed st bienvenid! Yo st feliz dusted ver. Venez, venez,


don Shuang, custed va dormir dans ma caz.

San Jernimo del Rey, actual ciudad de Reconquista en la provincia de


Santa Fe. (N. del T.)

121

Entonces fue presentado Mr. Felipe Parkins, que, como ya


se ha dicho, vena con mi hermano, y don Pedro reconoci tam
bin a Jorge Washington Tuckerman, renovndose los abrazos.
El gusto de don Pedro era proporcionado al miedo que haba
sentido antes de reconocer a sus vi.sitantes.
Los viajeros traan con ellos tres hombres armados, paisanos
fuertes y de confianza, quienes, sin embargo, con sus caras mo
renas, las patillas y bigotes negros como azabache y cubiertos de
polvo, sus vestimentas de gauchos, sus pistolas, sables y carabi
nas, tenan ms apariencia de bandidos que de servidores. Ve
nan tambin dos postillones con grandes maletas a la grupa de
sus recados; los propios visitantes estaban armados hasta los
dientes y tenan aspecto de hombres rsticos, con sus grands
sombreros aludos de paja, y ponchos, lo mismo que sus acom
paantes.
Una vez que todos se apearon de las sudorosas cabalgadu
ras, los recados con todos sus brtulos, las armas, maletas y de
ms pertrechos fueron llevados por los peones a la sala de don
Pedro y apilados all. Don Pedro estaba en su gloria. Tan pron
to daba un abrazo a uno de sus amigos como llamaba a Ventura
y le imparta doce rdenes a la vez. El cocinero iba de un lado a
otro; en un solo momento pareca estar en cinco lugares dife
rentes. Los hombres de armas y los postillones andaban ocupa
dos con sus caballos e iban a los corrales, o preparaban el mate,
los cigarros y el asado en la cocina. Tendironse las camas, fue
preparada una nueva cena y entretanto circulaba el brandy con
agua y se daban noticias de Buenos Aires. Mi hermano Juan,
que era muy bromista, tendido a sus anchas, preguntaba a don
Pedro por doa Serafina . . . y don Pedro, como contestacin,
pona la mano derecha sobre la boca de don Shuang y llevaba el
ndice de su mano izquierda a sus propios labios, sacudiendo la
cabeza mientras sonrea con mucho conocimiento de causa . . . A
todo esto, don Felipe Parkins y el sentimental Tuckerman, que
nunca haban cumplido un viaje tan largo y en tan poco tiempo,
se mos.traban ms rendidos. Haban venido a caballo desde La
Bajada, distante ciento cincuenta leguas, en poco ms de cuatro
das, bajo un sol abrasador, de manera que no slo estaban can
sados sino doloridos; _pero, como siempre nos sentimos inclina
dos a ocultar las molestias que nos produce el recado, ellos las
ocultaban tambin con un falso jbilo sostenido por la alegra
verdadera de los dems concurrentes.
122

A las diez de la noche, una nueva, abundante y tentadora ce


na fue colocada, humeante, sobre la mesa. Estaba all el infalta
ble pav gourd Y. tambi el pat ourd y tras cosas apetitosas: .
que por un momento hicieron olvidar sus mconvenientes a Tu
ckerman y a Parkins que no haban visto nada semejante en las
jornadas de das anteriores. Don Shuang declar que en su vida
se haba encontrado ante una cena igual, y entonces don Pedro
juntando las manos y mirando a mi hermano con expresin de
ms grande y sentimental afecto, dijo:

-Ah! Seigneur, custed com a discretion. Custed considere


que st chez vouz. Prenez, done, don Shuang, prenez les pattes
del pav. Val c'est bon, c'est bon!
En esta forma, don Pedro no slo instaba a don Shuang sino

a los dems huspedes a comer de todo lo que haba sobre la


mesa. Y a medida que avanzaba la cena, aumentaba tambin la
alegra. Fue motivo de chanzas y risas la comunicacin entabla
da entre don Pedro y Parkins. Este ltimo, no obstante su larga
residencia en Amria del Sur, no haba conseguido aprender el
espaol e ignoraba por completo el francs, de manera que no
comprenda una palabra del lenguaje tan peculiar de don Pedro.
El francs, por su parte, no entenda nada de lo que deca su
husped. Signos de cabeza y gestos y ademanes de toda especie
venan en auxilio del oculto significado de las palabras, y las se
ales mudas expresaban mucho ms que las frases. Sin embargo,
cada uno estaba convencido de que su interlocutor era el nico
que se permita ofender a la noble lengua espaola.
-Ah! Seigneur! -deca don Pedro-, je suis fach que mi

Seigneur don Felipe no habla la langue espagnole.

A su vez Felipe ponase impaciente y preguntaba:


-Qu dice?, qu dice? . . . Es raro que no haya llegado to
dava don Pedro a comprender el espaol. . .
L a reunin en la sala termin antes de medianoche. Vang
ture condujo a los huspedes hasta las camas que les haban sido
preparadas. Mi hermano se aloj en el amplio, y puede decirse
tambin pblico, dormitorio que yo haba ocupado. En el cuar
to contiguo, que comunicaba con el mo, haban sido colocadas
dos magnficas camas para Tuckerman y don Felipe. Mi herma
no tena consigo diez mil pesos en oro, Tuckerman cuatro mil,
Parkins tres mil, sumas perfectamente acondicionadas en fajas
hechas a propsito y que sus poseedores colocaron bajo sus res
pectivas almohadas. Yo debo consignar que en mi dormitorio,
123

'

.1
r

,
1'

:.

muy grande, haba sobre un trpode de madera un gran' cntaro


de barro con una tapa provista de una m3:nijilla de madera en el
cetro. El cntaro est:a siempre lleno con aa fra, el mayor
.
,
luJO en un chma tan_ cahdo como aqul.
Las fatigas. el da, y el buen humor de la noche, pronto su
.
mieron a los VISitantes en profundo sueo. Pero en cuanto a m
la agitacin de la noche, el gusto de haber visto salvo a mi her
mano tras una jonada difcil, las varias noticias que trajo, entre
_ prec10sa de t as en una tierra extranjera y lejana,
otras la ;'llas
<:>
v:ale dectr, cartas de la familia, todo me tuvo despierto por largo
tempo y asta despus de las dos de la maana no pude conci
har el sueno. Poco ms tarde comenc a soar con ruidos extra
os y en que no poda llegar hasta la puerta para cerciorarme de
lo que e;a. Los esfuerzs de la Reina Mab, que con esta pesadi
lla qe:ta opoerse a m1 reposo, duraron por algunos minutos,
y al ultuJ.O, sliedo del sueo, pude comprobar que los ruidos
no eran rm gt anos. Don Pedro estaba golpeando con la mano
y en forma InSistente a la puerta de mi dormitorio, que se halla
ba atrancada.
Las primeras palabras que o de sus labios fueron stas:
.

-Don Guillerm, don Guillerm, tocka la cash! tocka la cash!


cus ed lenang pour. l'amour de Dieu, custed levang mi amig,
legere, legere! que vzeng les gens de San Geronomi!

Estas exclamacones de don Pedro, que yo comprend en se


.
guida como anunciO de que los indios estaban sobre nosotros
eran proferidas con toda la fuerza que el terror poda infundir
su voz.
-Tocka la cash! tocka la cash! -continu gritando-. Mon

. les gens de San Geronomi!


Dzeu!
Tocka la cash! en el vocabulario de don Pedro quera decir:
"Tocan la caja", "estn tocando el tambor", es decir, estn lla

mando a las armas. Pero Parkins, despertando tambin de sbi


to (y yo dira que mintras soaba con algn insoportable man
carr?_n), apenas capto las palabras tocka la cash se asust y em
pezo a gntar a su vez:
-Misericordia! Rob ertson, dicen que hay que cuidar la
.
.
CaJa; andan ladrones o arttgueos aqu.
El pobre Felipe, verdadero hermano de Bob Acres,' cuyo
1 Bob Acres, personaje cmico de la comedia
de Sheridan The Rivals (N
D
.

124

coraj e, al acercarse.el peligro se le escurra por las palmas de las


manos, estaba all de pie y al or los gritos de fuera, muerto de
miedo, tom en seguida sus doblones. Tetalmente azorado, y
olvidado hasta de _quin era, empez a tentar el paso a mi cuar
to que yo haba . dejado en ese momento. Pero en la puerta de
fuera, y con una pistola en cada mano, estaba mi hermano, dis
puesto a defender su cash. Haba colocado el sombrero sobre la
manijilla de la vasija bastante alta que se alzaba sobre el trpode,
y tambin el poncho; y todo aquel aparato, a la muy escasa luz
que vena de la sala, daba la impresin de un hombre armado,
oculto en la oscuridad contra la pared, alto, torvo y enhiesto.
Lo cierto es que Parkins, preso de terror, tom a la vasija
por un ladrn y todo fue mirarla espantado, como caer ante ella
de rodillas.
-Por el amor de Dios! -grit Felipe--, no nos maten, es
tamos rendidos. Aqu est todo el dinero -y era todo lo que el
pobre hombre tena en el mundo-, tmelo, tmelo por favor
pero no nos maten.
Todo esto lo deca don Felipe muy seriamente por cierto,
pero en muy mal espaol y para sorpresa suya y aumento de su
pnico, el Gntaro, sobre el trpode, no responda una palabra.
Completamente alucinado, Parkins vio nada menos que un pu
al brillando en el aire y ya levantado para hundirse en su pe
cho. En la desesperacin se asi del poncho dndole un tirn
violento, con lo que hizo caer el sombrero; y la vasija, perdien
do su equilibrio, cay tambin al suelo. Por fortuna, Parkins
haba levantado las manos, de suerte que el recipiente cay ha
cia nn lado pero no sin derramar antes buena parte de su conte
nido sobre aqul. Creyendo sin ninguna duda que estaba baa
do en su propia sangre, Parkins empez entonces a llamar en
ingls: " Socorro!, socorro!, me matan! " y cay en el suelo sin
sentido.
Mi hermano, que, como yo, desde un principio haba credo
infundadas las alarmas de don Pedro, estaba clavado en su sitio,
y cuando vio el comienzo del episodio de don Felipe con el cn
taro, apenas poda contener la risa con todo lo que vea. Pero, al
caer de sbito el recipiente, corri hacia Parkins con el temor de
que estuviera herido y lo levant del suelo.
En cuanto a m, apenas pude ponerme los pantalones, las
zapatillas y una bata, corr adonde estaba don Pedro, a quien en
contr en la sala con Ventura, con el cocinero y dos o tres escla125

. .

. --:;

vos que lo rodeaban. Se hallaban todos ms o menos desnudos,


y, con don Pedro a la cabeza, hacan el ms risible conjunto. Si
prescindim6 s de la expresix:t de terror estampada en el rostro de
don Pedro, que don Quijote con su reconocida valota no mos
tr jams, nunca vi una reproduccin ms exacta del Caballero
de la triste figura. El camisn corto, el gorro de dormir cataln,
las piernas flacas,. l;:ts quijadas, la vela que tena en la mano, todo
era idntico a lo que Cervantes describi con pluma mejor que
la ma al exhibir a su hroe arremetiendo contra los pellejos de
vino en el episodio de la venta. Ventura y los esclavos, sobre to
do el cocinero, estaban muy asustados, pero tambin es el caso
de decir que el grito de " Los indios!", cuando realmente estn
cerca, no es asunto de broma en Amrica del Sur. Por eso la ser
vidumbre, al or las exclamaciones y lamentaciones de don Pe
dro, se agazapaba tras l, como esperando el 'momento de que
saltaran las puertas y todos cayramos bajo las hachas de los
salvajes.
.
Yo consider -a pesar de todo-- que si los indios estaban
all cerca, hubiera aumentado la grita de los pobladores en vez
de disminuir, y aunque seguro de haber odo el tambor llaman
do a las armas, y luego voces confusas, sin embargo no se oy
la natural refriega que sigue a esos signos de alarma y acab
por convencerme de que no corramos peligro, lo que aumen
t mucho mi coraje. Por eso trat de hacer entrar en razn a
don Pedro y cuando lleg mi hermano, ambos le propusimos
-con asombro del temeroso francs- salir a reconocer lo que
ocurra.
-Ah, mes amis -deca-, quelle chose! quelle chose! Yo

est llen de la mied de les indis. Custed ve qu'ils sont des bar
bares que estn legres con le sang des chretiens y con el or des
personnes de distinction! Ah, Seigneur! que estams dans le
grand: dangerfl

;
.,

Al mismo tiempo, uno de los hombres de armas trados por


mi hermano, que era indio (y un servidor fiel), despierto como
los dems con todo lo que haban odo, sali afuera y avanz
solo en siJencio p.ara cerciorarse de si los temores de don Pegr
eran fundados o no: Se acerc con precaucin al cuartel, donde
vio un grupo de caballos y oy voces confusas; aproximndose
ms, pudo comprobar que no se trataba de indios y por ltimo
supo que el gobernador Mndez haba despachado una partida
de hombres a caballo para reemplazar otra de la Guardta de la
Esquina, cincuenta leguas abajo de Goya, y los pobres soldados,
al verse cerca del puerto, y sabiendo que podran al comer y
descansar bien, haban llegado para hacer noche en el lugar. Co
mo no los esperaban, el centinela dio la voz de "Indios"; el tam
bor bati llamando a las armas, y fuera de s, corri a la casa del
comandante sin dejar de tocar en todo el camino. El comandan
te tan alarmado como el tamborero, le orden que recorriera el
peblo llamando a las gentes: pero es de que hubiera andado
cincuenta yardas, lo alcanzo un of1c1al para acallar el tambor
porque la alarma se generalizaba.
Tal fue el relato que trajo el indio baquiano al momento en
que yo y mi hermano estbamos ara salir. uando todo se dio
por terminado y empezamos a ffilrar tranquilamente a nuestro
alrededor, echamos de menos entre los presentes al tremendo
Jorge Washington Tuckerman. Dnde haba estado durante t
da aquella batahola? Si he de decir la verdad, estuvo escondi
do . . . En un viaje anterior, don Jorge haba estado a punto de
caer en manos de los indios y al recordar su difcil escapada an
terior, los nervios se resintieron en la presente ocasin, de suer
te que, mientras Parkins estaba rogando al cntaro con agua,
Tuckerman se haba mantenido arrebujado en sus mantas. Lue
go pudo arrojarse por una ventana del dormitorio, se ci los

Don Pedro Quesnay debi de ser muy conocido en toda la regin del
Litoral si estamos a lo que escribi desde Santa Fe el doctor Juan Garca de
Cossio al gobernador de Buenos Aires, Martn Rodrguez, el 17 de abril de
1821. Segn este curioso documento, el caudiUo Rarnrez, en vsperas de inva
dir desde Entre Ros la provincia de Santa Fe, dirigi a Estanislao Lpez una
carta en la que propoia una entrevista. Lpez no acept y propuso el nom
bramiento de un diputado. La carta de Lpez fue enviada con don Pedro
Quesnay, que se encontrara de paso en la ciudad. La comunicacin de o5sir
a Rodrguez dice as en su parte pertinente: "La carta (de Lpcz y} otras noti-

cas verbales del desbarato de Gos Miguel) Cartera y buen estado nuestro, se
encomend dar a don Pedro Quesnay... Segu y Lpez le dijeron que iba de
Plenipotenciario y l qued muy satisfecho. Dios e la depare bue?a, pues yo
temo que, conociendo Rarnrez la burla, me lo arr n a un horcon; aunque,
por disimularla y por la candidez del Plenipotenc1ano, tal vez pase todo en
silencio". (Archivo General de la Nacin, copia en poder del traductor.) La
expresin "arrimar a un horcn" equivale a poner de espaldas contra la pared
de un rancho, al que ha de ser fusilado.
Al lector queda imaginar la entrevista de Quesnay con Ram1rez, conoci
da la ndole del primero y por poco que sepa de la del segundo. (N. del T.)

126

127

.,

:-.

doblones a la cintura y huy por el fondo de la casa en la oscu


ridad de la noche. Permaneci escondido entre la maciega por
largo tiempo, conteniendo la respiracin por miedo a los indios
que supona muy cerca de l, y despus de una hora de sudar
fro .en su escondrijo, sin or un solo ruido, sin vr Ja(llamas
de
los ranchs incendiados, sin que llegaran hasta l los chillid
os
espantosos de las madres desesperadas, poco a poco
fue arras
trndose o_tr vez hasta la cas de don Pedro, dond
e oy risas y

.
frases de JUbtlo, hasta que al fmal se present en medi
o de noso
tros para umentar el regocijo despus de su preci
pitada y mis
.
tenosa hutda.
Reaparecido Tuckerman, y una vez que, con su
semil'll:ental
.
sererudad Y con una sonrisa, se someti al humo
r
jocundo de
.
.
s':l amtgos mgle
ses; una vez que Parkins, vuelto ys. en s, reci
.
.
bto on restgnan los proyectiles de nuestra jovia
lidad por su
pasaJera alterac10n mental, y don Pedro expres,
en diversas y
ecuentes excusas, el grand douleur que le daba
su equivoca
cton, causa de habernos producido sobresalto
hasta poner a
alguno fuera de sus cabales, como estbamos todo
s soolientos
y cansados, nos fuimos a descansar en momentos
que amaneca.
G. P. R.

CARTA XVII
VIAJE' 0':. Gq):'A A CORRIENTES. UNA POSTA EN LA NOCH.E.
EL "GUITARRERO". Los DORMITORIOS. PARKINS Y Tt:JKERMAN
EXPULSADOS DEL RANCHO. PREPARATIVOS DE LIQUIDACIN.

Me qued dos das en Goya examinando s informes y revis


tambin, con gran gusto de don Pedro, las pilas de cueros alma
.
cenados en su galpn. Me visitaron algunos estancteros con
quienes habamos contratado y les pagu doblone epaoles
como si fueran monedas de cobre, arumado por el chirnar de las
carretas que llegaban de continuo con carga de cueros para no
sotros.
Por ltimo' como no era el caso de agotar mi tesoro en Go
ya, y sabiendo qe me reclamaban en Corrientes, ecid mar
.
char a caballo en direccin a esa ciudad. Por constderactn a
Jorge Washington Tuckerman Esq., y a Felipe rkins Esq. que
deban acompaarme), consentt_ en hacer el vtaJe en dos dtas y
no en uno como lo haba pensado. Al llegar a la posta que est
a mitad de camino, encontr todo preparado para recibirnos co
mo consecuencia de un mensaje dirigido desde Goya en el da
anterior.
Ocupaban el rancho de la posta una mujer viuda, muy rolli
za, ya en el menguante de su vida, cuatro hijas suyas e muy
buena apariencia para ser mestizas, COmO lo eran, dos hJOS, Va
rios peones, media docena de grande perros y buen nmero e
pato_s y gallinas que empllaban en veros nncones de la habt
.
tactOn. E sta se comporua -por ast dectrlo- de dos departa
mentos: uno que serva de sala para recibir y tambin de dormi
torio con espacio para una media docena de hamacas pa:agua
yas; el otro era una especie de covacha de barro, cerrada, sm otra
luz que la que reciba de la pieza principal. De las paredes de es
ta covacha pendan calabazas y arneses de montar. En torno al

128

129

fogn haba ollas y cacerolas de barro, una caldera de obre para


el mate, una piedra de afilar y media docena de cabezas de vaca.
En el fogn goteaba el sabroso asado que tenamos para cenr y
n .una olla e coca el puchen?. Una maritornes espumaba este
ultimo con una concha y arropba los residuos a un lado sobre
las piernas de los que no se ponan fuex:a de su alcance. Circu
laba el mate y los cigarrillos de papel. El itarrista tom su m"s
trumento y, acompandose, empez a cantar un triste de la tie
rra. Los perros dorman en los rincones, indiferentes a la comi
da porqQe se haban hartado con la carne cruda de la res sacrifi
cda en el coral. Jorge ashington Tuckerman sentase impre
swndo con la rudeza barbara de la escena. Don Felipe, menos
sensible, menos ob ervador, coma moras silvestres recogidas
en el .bolsillo de su Istolera Y. :SPir.aba el aroma del asado que
le estrmulaba el apetito. Tambien mrraba furtivamente a una de
las uchachas y le diri algunos galanteos chapurreados en
.
_ de msmuarse
espanol. Pero, leJos
en su corazn, provoc las
bron:tas de todo los presentes. Como era de natural alegre, fue
el pnmero e reirse de lo que apenas comprenda, lo mismo que
.
cuano el gmtar:Ista, poco despus, puso en solfa su manera de
coreJa: a las muJeres. Los guitarristas de este pas, como los bu
fos Italianos de las lases bajas, tienen todos, en mayor o menor
g:ado, el don de la provis:in. Tienen tambin mucho inge
mo Y una penetracion agudisima que parece debiera contrastar
con los el entos integrantes de su carcter. La verdad es que
nunca debi de presenta;se al cnt<?r un sujeto ms aprqpiado
que don Fehpe para sus rmprovisaciones. De ah que empezara
a esbozar mentalmente su carcter, tomndolo desde el momen
to en que l o vio apeare del caballo, bastante mal de las posade
ras, hasta que fue testtgo de su fracaso en el intento de atraer a
la J?cinea. Y de pronto rompi a cantar, con msica, palabras
y Vl aJeS tan decuados que se revel como un admirable pan
tom o. El m1mo Tuckerman, que comprenda poco el espaol
versificado, deJando a un lado su habitual seriedad, se restrega
ba las manos, se besaba los dedos y con los mayores extremos'
extendiendo los brazos, proclamaba que aquello era ccnotable"
"excelente". . .
Lleg a ora de la comida; Algunos hicieron los honores al
pucher<?, sr_r;Indose con las cucharas de concha; pero la mayo
.
_ se d ngto
na
al asdo y cada uno cort con su propio cuchillo;

no hab1a fuente m platos. Los gauchos y las mujeres bebieron

agua. Los ingleses y americanos no se mostraron tan abstemios


aunque fueron lo bastante corteses para compartir el vino con la
gente de la casa. Todos aceptaron pero bebieron parcamente.
Por fin se hicieron los preparativos para ir a la cama, o mejor
dicho a las hamacas y a los cueros tendidos en el suelo. Como
viejo amigo de la casa (yo haba pasado en otra ocasin por ah),
me cedieron una hamaca en el centro de la familia. No ocurri
lo mismo con don Jorge y don Felipe. No haba lugar para dos
hamacas ms ni estaba la gente dispuesta a recibir otras perso
nas extraas en una habitacin donde dorman tantas mujeres.
En el suelo ya no haba lugar; los hombres, los perros y la ceni
za del fogn ocupaban todo el espacio disponible; de manera
que, con alguna repugnancia de parte de don Felipe y mal disi
mulado disgusto de Tuckerman, ambos se vieron forzados a ocu
par la covacha y queda!Qn all pJia acomodarse como mejor pudieran.
r
Haca mucho fro para dormir afuera y sin duda mucho ca
lor para dormir muy encerrado, pero don Jorge y don Felipe,
despus de consultarse mutuamente, llegaron a la conclusin de
que era preferible sudar en la covacha antes que helarse a la in
temperie. Fueron, pues, encerrados por toda la noche, y estuvie
ron de acuerdo una vez ms, don Felipe en que aquello era br
baro y don Jorge en que era realmente abominable. El uno co
mo el otro -y don Felipe ms que don Jorge- haban apelado
tantas veces al chifle con coac que a eso de medianoche se le
vantaron por mutuo acuerdo en busca de lquido ms refrescan
te para apagar la sed. Pero no encontraban la jarra buscada y en
su impaciencia empezaron a golpear a la puertita que separaba
la covacha del dormitorio, gritando con toda la fuerza de sus
gargantas resecas: "Agua! Agua!" La duea de casa y las hijas
se alarmaron, los perros empezaron a ladrar, gritaron los patos,
y se oy el cacareo de las gallinas. Los gauchos entonces se pu
sieron de pie, convencidos de que algn dao se preparaba; y a
despecho de mis protestas, tomaron por la nuca al bueno de don
Felipe y al malhumorado yanqui y los pusieron afuera dndoles
un par de cueros para dormir, una jarra de agua para beber '!
fuego para fumar, sin otro miramiento para con ellos. Don Feli
pe insisti en que le dieran por lo menos su chifle de coac, pero
la mujer de la casa se opuso diciendo que aumentara la curda y
con ella el alboroto. En vano fue que don Korkey invocara el as
ma de que sufra, y a don Felipe nada le vali declarar que no

130

131

'

podra soportar el fro de la noche. Les esperaba una velada na


da envidiable. .
. Don Jrg, . que tena mucho miedo a los tigres, no durmi,
ypas la noche caminando frente a la puerta del rancho mien
tras ingera su porcin de aguardiente, del chifle de don Felipe ..
El ingls, habindolo agotado, cay en un profundo ueo, aje
no a todo lo que pasaba, mientras el yanqui, excitado por el al
cohol y cada vez ms impaciente, lanzaba imprecaciones a pro
psito de lo que haba ocurrido. Cmo pudo ser esto? John
Bull, an en sus accesos de alcoholismo, es filsofo prctico y el
yanqm hasta en sus momentos de sobriedad es expansivo. El in
gls, en ltimo caso, llega al estado de fermentacin y el yanqui
al de efervescencia. En Inglaterra se vive con la realidad y en
Amrica en un mundo de ficcin. A John Bull le basta con arro
jaros al suelo; el yanqui no queda satisfecho hasta que os hace
sa! tar los sesos . Y si es cierto aquello de que in vino veritas, lo
rmsmo puede aplicarse la mxima a don Felipe y a don Jorge a
propsito de su borrachera, que a sus respectivas naciones cuan
do se alcoholizan con el espritu de "bella hrrida bella".
Coo la ms larga noche tiene su fin, tambin lo tuvo aqu
lla. Anstoso por la suerte de mis amigos, sal del rancho apenas
amaneci y me encontr al par nobile fratrum tirados largo a
largo sobre los cueros, con las patillas mojadas por el roco y cu
biertos con sus ponchos.
Una noche hace prodigios para calmar agitaciones y los pro
tagonistas del episodio se haban serenado lo suficiente; de ma
nera que pudimos almorzar como de costumbre. Me desped de
la muJer duea del rancho y de la familia; pero don Jorge y don
Felipe (que bien podan ser considerados ofensores), tenindo
se por inocentes no quisieron despedirse. Sin embargo, las due
as de casa les dsearo "buen viaj " y hasta les aconsejaron que

en adelante pusteran stempre una Jarra con agua junto a la ha


maca . . .
Por la noche nos apeamos frente a mi casa, en Corrientes,
donde se alojaron como era natural mis compaeros de jornada.
Cuado lleg Mr. Post ethwaite, lo recibimos cordialmente y
.
no solo olvtdamos los dtsgustos pasados sino que el episodio de
la posta vino a ser motivo de risas y bromas durante la cena. Don
Jore se mstr , al principio, un tanto dolorido, pero acab por
olvtdar, restgnandose, como don Felipe, a ser blanco de nuestras
bromas. Es verdad que sigui por algunos das algo irritable al

132

recordar la forma en que fue tratado en la posta y contaba lo


ocurrido a los amigos con mucho nfasis e indignacin. Don
Felipe, olvidado de todo, inconsciente de a humillacin sufrida.
y no teniendo chistes de su cosecha, contaba st.e como el ms
gracioso, exhibien o a Tuckeman como al centmela grun y
principal protagorusta e la pteza.
. .
.
Durante los seis o stete meses que stguteron a mt vuelta, me
ocup de continuo en organizar y llevar adelante mestros nego
cios . stos haban adquirido en un ao tal amphtud que tena
mos relaciones y tratos con casi todas las personas conocidas en
Corrientes.
Hemos hablado tanto de cueros, pieles, cerdas, lanas, carretas, bueyes y boyeros, agentes y habilitados, comisione, mer
cancas, pesos y doblones, que po emos haber dado la tmpre
sin de que nos habamos converttdo en regatones o revende
dores ambulantes en gran escala. Y no era as.. Verdad .es que en
Corrientes el vendedor al menudeo es muy bten constderado y
respetable; el comerciante mucho ms, porqe el trmino impli
ca algo de aristocrtico; en cuant.o. al co'!lerczante grueso o P?de
roso ya supone tambin la magmftcencta. Por .eso los Abadta en
Lima y los Sarratea y los lzga en Benos Aires eran homb es
ms importantes y de mayor mfluencta que los grandes proptetarios de tierras en esos lugares.
Por eso tambin, comparando las cosas grandes co las
pequeas nosotros en Corrientes ramos unos Don Magnficos
al lado d l gobernador, y todos los caballeros respetables e la
campaa en una extensin de cien leguas a l redonda veruan a
ser simples revendedores. am ulantes subordmados a, nosotros.
He visto a menudo proptetanos de campo (que podan, anda
do el tiempo, contar algn duque entre sus descendte tes) salr
con seis u ocho mulas cargadas con nuestras mercanctas en dt
reccin a sus estancias donde vendan al menudeo a peones y ve
cinos, prendas de vestir, para volver despus al frente de sus ca
rretas cargadas con cueros, a pagarnos con esos productos las
mercaderas compradas.
.
De tal manera, la influencia ejercida por el comerctante en
una campaa de esca a poblci?, por lo tanto n?made, es
mucho mayor que la mfluenca eJerct a por el estanctero. Sola
mente despus que el comerciO, reumend a los ho res para
proveer a sus necesidades m_utuas, aumento la poblac10n Y per
miti a los propietarios de ttet . as tener labradores y arrendata-

133

ros que les aportaran una renta, solamei1te entonces, puede de


cirse que el estanciero posey realmente su campo, acrecido en
su valor; solamente entonces tuvo mayor rango, riqueza e in
fluencia que el mercader; porque la fortuna del mercader se ha
lla siempre expuesta a naufragar en la especulacin y subordi
nada a otros riesgos y contingencias.
.
En cuanto a los estancieros correntinos, debo decir que reu
nan en su persona la condicin del seor feudal con la no muy
noble de mercachifles; pero, precisamente, por esta combina
cin de funciones u oficios,. el pas comenz a alcanzar prospe
ridad, aument el comfort entre los habitantes, y el espritu de
empresa; el propietario empez a sentir que su riqueza era una
realidad y aprendi tambin a convertir en oro sus menospre
ciadas leguas de campo y sus haciendas abandonadas.
Por lo que hace a nosotros, sentamos de tiempo atrs la ne
cesidad de abandonar ese negocio porque la regin estaba muy
lejos de todo centro civilizado y la seguridad dependa ms del
tacto individual que de un orden establecido.
Me demor, sin embargo, para despachar productos acopia
dos en Corrientes; mi hermano haca lo mismo en G oya, lle
nando cuanto espacio vaco encontraba en los barcos mandados
por m, aguas abajo, o bien fletaba otro para sus menesteres
propios. Por ltimo, con la llegada de dos bergantines de Bue
nos Aires, uno de ellos el San fos, que nos perteneca, me lleg
tambin el momento de decir "adis" a Corrientes.
J. P. R.

134

CARTA XVIII

DEJO LA CASA DE DON PEDRO QUESNAY. SE REVELA UN


TANTO BRIBN: EVASIVAS Y PREVARICATOS. POR LTIMO
ADOPTA UNA ACTITUD HONRADA.

Si lament dejar la vasta, cmoda y aireada casa de don Pedro


Quesnay, para vivir en mi pequeo cottage, fue nicamete por
lo que a l concerna. Por reiterada ;eces y en formas d1verss
me expres su disgusto cuando dec1d1 abandonar .la casa. Para el
.
era penoso quedar nuevamente solo. Yo ?ba s1do la pnmera
persona con quien mantuvo franca relacwn en esta. parte del
mundo y en m depositaba implcitamente su onf1anz.a. Me
adapt con facilidad a sus rarezas y nunca I: h1ce sentlr '!ue
.
adverta sus defectos; ms de una vez le ayude en su pequenas
dificultades; comniqu a su vida, con mi presencia, una se
guridad de que antes no haba gozado y entretu;e sus nches
que le hubieran sido muy pesadas porque no terna en s1, ffilSm.o
ningn recurso para sobrellevar su soledad. Todas estas cosl
llas, insignificantes si se las considera separadament, ero que
algo representan valuadas en su onjunto, me .convlrtleron en
.
, de negoc1os
favorito de don Pedro. Y sobrevmo una cuesuon
que, si bien amenaz con interrumpir ?ustra amista?, creo
que al ltimo fortaleci los buenos senmruents que 1 man
tena para conmigo. El incidente . e result sausfactmo po:
.
Y d10
que me permiti prestar un serv1c1o a n d1gno
am1go
_
lugar para inducir a don Pedro al cumphffilento . de. n acto de
honradez muy serio que yo mir como una exp1a10n por .a:
teriores pecados de ndole mercantil. Al mismo tiempo ahv10
su conciencia de una pesada carga. El asunto a que aludo fue el
siguiente:
, deLa persona que haba hahilitado a Quesnay, cuarr\o este
j Buenos Aires, era un ingls, Mr. Stroud, altamente respetable
135

y muy amigo de nosotros.' Tambin he dicho ya que Stroud


nunca pudo hacer efectivos_sus crditos y don Pedro ni siquie
ra le dio cuenta de nada. Cuando supo en Buenos Aires por . un
go nuestro, Mr. Fair, que yo pensaba qued;trme en Goya. po
aln tiet:npo, Mr. Stroud me pidi que interpusiera mis buenos
_ p ra obtene una liquidacin cualquiera, la que yo esti
oficios

mara posile despues de sus reclamaciones a don Pedro. En res


puesta ped a Mr. Stroud un poder al efecto, y Stroud me lo
mand en seguida.
Una vez recibido el poder, entabl la gestin ante don Pe
dro, de la maera ms amistosa. Grande fue su disgusto, grande
su consternacin y grande tambin su clera, cuando advirti
qu el apderado d : r. toud viva bajo su propio techo; pero
_
de mmediato advtrtw, asimismo, como yo lo haba previsto, que
estand el poder e'?' aya, era preferible que lo tuviera yo y no
_
cualquer otro mdividuo
del puerto. Saba que su reputacin,
tan lel os cmo fueran sus transacciones con Stroud, estaba segu
ra baJ O mi custodia y sentase satisfecho al pensar que yo no
,
_
obrana nunca ngurosamente contra l.
Empez don Pedro por negarme en absoluto e in toto que
debiera un cntimo a Mr. Stroud.
-No le debe nada, ren du tout -deca-, les gachos ont
tomad tod la propriet de Mr. Stroud, plus, plus que tout. Yo no
le_ debe nad, ren, do Guillerm. -Y esto me lo repiti por va
nas noches consecutivas. Pero como las fechas y los nmeros
tienen tambin obstinacin, traje las cosas a un punto en que
convenc a don Pedr? de que algo deba pagar para que Mr.
Stroud le otorgara qmta de su deuda. -Eh bien! -dijo por fin
don Pedro- qu' est custed quier don Guillerm? Ah! mon ami,
custe tiene la consideration de mi gran perte, de ma misere, cus
ted mzr -y mostraba sus cicatrices- por les souffrances de mon
corp.
-Don Pedro -respond-, he considerado con mucha
s?licitud to? este sumo y sin olvidar lo que es debido en jus
.
ticia a su VIeJo am1go Stroud, quiero dar a usted el beneficio
-aqu me tom la mano estrechndola- que equitativamente
y dadas las circunstancias del caso, creo que tmbin se le debe :

Su nombre s hizo espus my conocido en Buenos Aires porque cons


truyo un gran molmo a VIento (el pnmero que se vea en el pas) y que se llam
por muchos aos "el molino de Stroud".
136

He formado mi juicio y dara mi laudo colocndome entre dos


amigos y deseando proceder con absoluta imparcialidad hacia
amb os. Creo que la demanda de Mr. Stroud, hablando en justi
ci;; . podra difcilmente ser satisfecha con menos de cinco
. pe'Sadas' de cueros. -Do_n Pedro se puso e pie atnito .Y h_
rrorizado. -Pero --contmu e-- voy a reducirlas a tres mil qui
nientas pesadas, siempre que los cueros sean de buena calidad y
elegidos en las pilas por m mismo.
.
Don Pedro no quiso or ni por un momento mi propuesta,
aunque yo tena la conviccin de que ea la ms razonabl_e. Iba
y vena con prisa po: la sala, p r?;rumpiendo en excamacon:s,
argumentos, vitupenos y esisue_ndose cada ve mas a rungun
sacrificio de su parte, al mismo uempo que dec1a no comprender cmo yo, su amigo, poda prtender tal cosa.
,
-Muy bien, don Pedro -dte yo-, hay o;ra maner mas
fcil de encaminar este asunto, en cuanto a m1 me concierne.
Voy a devolver el poder a Mr. Stroud, y l se servir de otra per
sona en la cuestin.
Pero no, don Pedro no quera que yo devolviera el P?der.
Prefiri pedirme tiempo para :cer u ?a propuesta con el fm de
llevar el negocio a una concluswn amigable.
, ..
En la maana siguiente, tan pronto como estuve on el, d1o:
-Val don Guillerm, yo da quiniente pesad de cuzrs, les bons
cuirs! Custed elic les mecog, custed sac les bon cuirs. Va! c'est bon
don Guillerm!
Pero yo no poda encontrar bueno que el honrado Mr. Strou_d
recibiera cientos por miles y eso despus de haberse desprendi
do de su dinero durante varios aos. De manera que me mantu
ve firme en la primera proposicin. J?on edr_o,_ por el contr:
rio, presentaba cada vez una nueva: mtl, 1l qmruentos, do mtl,

cada vez ms y ms ansioso de que yo ed1e;a; ero yo hab1a :


do el mnimun y, por fin de cuentas, m1 excentnco pero tabie?
cauto hospedador acept, como yo lo esperaba, las tres mtl qm
nientas pesadas.
El arreglo felizmente fue ventajoso para mbas partes; los
cueros haban costado poco a don Pedro y teman valor en Bue
nos Aires. Mr. Stroud sintise sorprendido de su buena fortuna
cuando tuvo en sus manos una remesa de cueros que le devolva
el capital y el inters de lo que haba considerado por _largo
Una pesada equivale a

un peso de treinta y cinco libras.

137

tiempo crdito de cobro difcil, y Quesnay, algn tiempo des


pus de concluida la transaccin, me confes que le haba saca
- do un peso de encima que bien vala los cueros entregados y que
por ello me quedara siempre agradecido.
Desatado este nudo, nurica tuvimos diferencias con don
Pedro, n! de negocios ni de ninguna otra ndole, y nos esforza
mos uno y otro en brindarnos mutuos servicios cada vez que se
ofreca la oportunidad. Yo le prest dinero siempre que lo nece
sit y cuando a m me fueron necesarios unos mil cueros para
llenar un barco y no demorar su carga, me los vendi en segui
da y as fue gradualmente reanudando sus negocios, lo que no
haba osado hacer antes de que llegramos nosotros al puerto.
De manera que me desped del hospitalario don Pedro en los
mejores trminos y me traslad a mi propio rancho, del que voy
a dar una ligera noticia en mi prxima carta.

G. P. R.

138

CARTA XIX
MI CASITA DE GOYA. LAS AJ..FOMBRAS. OPERACIONES DE
COMERCIO. GANADO CIMARRN. MATANZA DE YEGUAS
CHCARAS. UN TIGRE Y UN TORO. RECOLECCIN DE CUEROS.

La casita adonde me traslad estaba sobre una pequea altura


del terreno, a menos de cien pasos del ro que forma all una
barranca de algunos pies de alto sobre el agua, muy a propsito
para la carga y descarga de las embarcaciones. La vivienda se
compona de dos piezas: sala y dormitorio; adems un cuarto
separado que serva de cocina y despensa. No creo que la cons
truccin del edificio hubiera costado ms de veinte libras, pero
el capital y el inters estn a un nivel tan prximo en Amrica
del Sur, que yo pagaba doce libras por ao como alquiler. El
propietario no me hubiera vendido su casa, y con razn . . . Cuan
do me la entreg pareca un granero en ruinas: el viento silbaba
en los agujeros y hendeduras de las paredes; las ratas haban
hecho madriguera en el piso; el revoque de barro caa .en peda
zos; las ventanas carecan de vidrios; las puertas no tenan cerro
jos ni pasadores. Ptro contrat media docena de obreros y en
pocos das la miserble choza qued convertida en un bonito
cottage. Las paredes fueron revocadas; renovadas las cercas, las
ventanas provistas de vidrios y rehechas las puertas; unas y otras
se pintaron de verde. Hice construir una palizada que rodeaba
toda la casa y tambin se pint del mismo color. Frente al edifi
cio form un pequeo prado con csped; y con estos sencillos
arreglos, la casita cobr nuevo aspecto de limpieza y comfort.
Llev de Corrientes los muebles principales. Un juego de
sof y sillones de mimbre, que habamos tenido en el escritorio
de aquella ciudad, despert gran admiracin. Las mesas eran de
caoba. Arregl mis libros en estantes porttiles contra la paed;
tena candelabros de Sheffield y en un pequeo aparador un JUe139

go de botellones y vasos para vino que Uam tambin mucho la


atencin de los goyeros,
Pero lo que constitua mi orgullo era la alfombra de la sala.
Estab formada por hermosos cueros de tigre adquiridos en la
provincia y cubra todo el piso, de regulares dimensiones. Me pre
gunto si nuestra Real Seora la Reina Victoria posee en su pala
cio de Buckingam una alfombra tan hermosa como aquelJa ma
de Goya. Las pieles, algunas muy grandes, todas muy bien man
chadas, estaban cosidas con mucho cuidado unas con otras y pro
ducan gran efect?: P?r esto ifcilmente podr crerseme si digo
que, entre el mobiltano de mi sala, lo que mis vecinos de Goya estimban n menos era precisamente . . . la alfombra. "Tan vulgar,
tan mfenor al resto de los muebles!" . . . me decan . . . Un estanciero l eg una maana para cobrar cierta suma, mil quinientos o
dos mil ;> eos por cueros que me haba vendido, y lo invit a sen
tarse. o a su. alrededor con un gesto de aprobacin. "Linda
sala -diJo-- y lmdos muebles tiene, don Guillermo. No he visto
otros mejoes. Pero . . . (y aqu mir con menosprecio mi soberbia
alfombra) SI ha gastado tanto en amueblar su sala poda haber com
pra? o tambin una alfombra inglesa para no tener estos cueros
d.e tigre tan vulgares y mal cosidos . . . " Quise protestar pero el estan
CIro agreg desdeoso: "Bah, bah, gaste unos cincuenta pesos
mas y no tenga eso que yo me avergonzara de poner en mi casa . . .
De dond infer que todo lo abundante, lo barato, lo fcil
mente. as qmble, es cosa vulgar, baja, despreciable, cualquiera
.
sea el JUICIO que la humanidad pueda pronunciar sobre su belle
za extrnseca; y todo lo raro, lo nunca visto, lo que es difcil de
obtener aunque se trate de una silla de pocos chelines es objeto
hermoso y pieza envidiada por todos. La moda es u a csa en
Londres y otra muy diferente en Goya . . .
Cerca de mi cottge, casi sobre la orilla del ro, levantbanse
los galpones o depsitos. A muy poca distancia estaba el cuartel
tambi n una especie de granero, pero bastante grande, ocupad
por cmcuenta soldados, o ms, que constituan la fuerza del
comandante de Goya. Sin embargo, mis galpones o mis cuarte
les tenan de ordinario ms gente que el cuartel del comandante
rest; y si ste era el jefe militar, yo era sin duda el jefe mercan
ni de Goya. Seguramente mi comando era ms imponante por
que, mientras los soldados de Brest holgazaneaban echado; todo
e da, mis tenientes, capataces, peones, carreteros, marineros, et
cetera, estaban ocupados de sol a sol en constante actividad.

"

140

Para dar una idea de nuestras operaciones mercantiles dir


que durante los nueve meses que permanec en Goya, de enero
a octubre, embarcamos en ese puerto cincuenta mil cueros de
vacunos y cien mil cueros de yeguarizos, aparte cantidad de far
dos de lana y cerda que no puedo precisar ahora. Todos estos
productos haba que recolectarlos, comprndolos aqu, canjen
dolos ms all; haba que pesar y apilar los cueros en los galpo
nes al recibirlos; cuidar de mantenerlos limpios, sacudidos, en
orden y bien clasificados como deban llegar al embarcadero;
mantener reunidos a los trabajadores y por ltimo atender a las
tropas de carretas que llegaban y despacharlas luego. Todo esto
daba lugar a escenas de actividad, bullicio y animacin continua.
(Prescindo de las reuniones que se formaban en mi casa.)
Puede ser de inters para mis lectores un bosquejo del pro
ceso que experimenta el cuero como artculo de produccin
desde que sale del animal hasta que se deposita en las bodegas
de los buques. En las grandes estancias del Ro de la Plata, el
ganado puede dividirse en dos categoras: el de rodeo o arreba
ado y el alzado o salvaje. Donde el terreno es llano y abierto,
de manera que el propietario y sus peones pueden vigilar los
animales, el ganado alzado es muy raro y en general no existe;
pero en las estancias de grandes montes, aunque se vigile mucho
la hacienda, no puede evitarse que los animales se desparramen
y se escondan en los mismos montes donde se reproducen en
. .
estado salvaje. Si al terreno montuoso se agrega la escas vigi
lancia, entonces el nmero de hacienda alzada es proporciOnal
mente muy grande. En las pampas de Buenos Aires, este gana
do es casi desconocido. Mediante los rodeos y la vigilancia con
tinua, tambin haba disminuido mucho hasta en los campos
boscosos del Entre Ros y la Banda Oriental.
Pero en estas ltimas provincias, tan extensas y frtiles, el go
bierno sin ley de Artigas trajo la inseguridad de las personas y de
las propiedades. Las estancias quedaron desiertas o muy al
atendidas; los soldados se encargaron de desparramar las hacien
das y gradualmente casi todo el ganado existente se volvi salv
je o alzado. (La Banda Oriental y Entre Ros comprenden de seis
a setecientas millas de largo con otras tantas de ancho.) Por esta
circunstancia las tres cuartas partes de los cueros que compra
mos en Corrientes eran de ganado alzado y en su mayora los
_
animales fueron sacrificados mientras residimos en la proVInCia.
La manera brbara de sacrificar el ganado manso en la Am141

. ,

rica del Sur, mediante el lazo, debe de se conocida por nuestros


lectores. El ganado alzaclo se mata de muy distinta manera. Los
animales, para buscar abrigo durante la noche, se internan en los
montes y la matanza se efecta en verano y en noches de l1,1na.
En n?ches dar -y lo eran ca:si todas- algunos hombres, cu
yo numero vanaba segn la cantidad de animales reunidos en el
n;tonte y los cueros que se necesitaban cubranse con '!lna espe
Cie e armadura de cuero que les perm1ta subir a los rboles sin
laumarse. Los osques se componan casi exclusivamente de
mimosas Y tambin de muchas variedades de acacias espinosas.
Una vez en el onte donde descansaba el ganado, avanzaban esos
hombres cammando sobre las manos y las rodillas entre los ani
mals que dorman y emp zaban a h:rirlos en la garganta, por
que Iban armados de cuchillos muy filosos; as los dejaban san
grando hasta que moran, para volver a cuerearlos en la maana.
Estos hombres llevaban tambin una especie de escudo de cuero
para defenderse en caso de ser atacados por los toros que, al des
pertarse, solan volverse rpidamente contra sus agresores.
, . La faena era tan brbara como pintoresca y relativamente
fac1l comparada con la aa de baguales o caballos salvajes.
Porque a este noble y hbre ammal, dueo de sus florestas nati
vas, e lo condenaba tambin a morir. Mientras estuvimos en
Comentes, los caballos y yeguas salvajes cubran la regin y no
era raro encontrar manadas de cinco a diez mil baguales juntos.
En la matanza de caballos tomaban parte de treinta a cin
cuenta hombres y an ms por cada vez, y procedan de esta
manera: empezab an por construir en la orilla de algn monte
.
grande un corral mmenso hecho con postes fuertes unidos uno
con otro por lonjas de cuero y el conjunto sostenido por duelas
.
honzontal es en forma de arcos de barril que aseguraban las pali
.
zadas verticales. Este corral poda contener de cinco a diez mil
caballos y a veces ms. U na ancha puerta le daba entrada y en el
lado opuest?, al fondo, haba otro corral ms pequeo unido al
grande y abierto sobre l.
Una v:z todo preparado, los hombres, jinetes en caballos
fuere Y VIgorosos, entraban en el monte y, formando un ala en
sem1ctrculo, comenzaban el arreo de algunas grandes tropillas
de caballos que saba se encontraban al y haban sido elegidas
.
de antemano. Con gntos y alandos estndentes arrojbanse so
br I: anada que, formando una densa falange, corra entonces
.
freneuca hasta la onlla del monte. Llegados all, los baguales se

142

. .: .

desparramaban sobre la llanura y en esa sazn los hombres con


gran destreza, acelerando la carrera y cerrando semicrulo
obligaban a los animales a dirigirse a 'Ja puerta del corral. Mu
chos caballos huan para gan el monte, pero la mayora se vea
.
obligada a entrar en el espacio cercdo y la operacin se repeta
hasta que el corral quedaba lleno. Entonces encerraban cierta
cantidad e11 el corral adyacente y all los gauchos boleaban a los
caballos echndolos al suelo para degollarlos. Despus los arras
traban por otra puerta y les sacaban el cuero a campo abierto.
Me han asegurado personas de cuya palabra no puedo dudar
porque haban dirigido esas corridas de yeguas chcaras1 que, a
veces, al empujar las tropas en direccin al corral, ocurra que
un tigre, asustado por el tropel y por los gritos de los hombres,
sala de su cubil y, al intentar 'la fuga, era arrastrado por los caba
llos con tal mpetu que corra por algunos momentos siguiendo
la furiosa disparada y terminaba pisoteado y muerto.
Este otro husped de la selva -el tigre- era cazado tam
bin regularmente con el fin de sacarle la piel. Slo algunos hom
bres muy arrojados se dedicaban a este peligroso comercio. Ra
ra vez usaban armas de fuego; cuando lo hacan trataban de he
rir al animal en la cabeza o en el pescuezo para no romper el
cuero en el centro. Por lo comn entraban en los montes con
perros baquianos, y armados con un largo y agudo cuchillo de
doble filo. El cazador usaba como defensa una especie de escu
do de cuero y cuando el tigre, irritado por los perros, daba el
salto contra su atacante, ste le hunda el cuchillo en la gargan
ta con gran rapidez. Para esta faena era menester un corazn
robusto, la mano muy diestra y una vista de guila; pero aun as
no siemprl cazador sala ileso y en ocasiones encontraba la
muerte. G>tras veces el tigre atacaba solamente a los perros y el
cazador tena que acudir a defenderlos con el cuchillo; o bien
sola treparse a un rbol para acechar, desde all, con ojos de
fuego a sus perseguidores; as, rodeado por ellos, suba tambin
al rbol el cazador y entre el ramaje se tomaba en lucha a muer
te con su feroz enemigo, cayendo a veces juntos al suelo donde
los perros se lanzaban sobre el tigre.
Este animal de presa no ataca a los toros porque los sabe ms
fuertes que l. Elige cuando puede potrillas y temeros; general
mente los arremete cuando pasan corriendo y espera que hayan
' En espaol en el original. (N. del T.)
143

pasado para saltarles sobre el lomo, rompindoles en seguida el


pescuezo con la presin de sus poderosas garras. Despus los
.
arrastra a la espesura d_el bosque para comerlos en seguridad,
tranquilamente. Me contaron, sin embargo, en Gaya, que en
cierta ocasin haban encontrado un toro y un tigre en muy ex
traa posicin; ambos estaban muertos y en parte podridos: el
toro con el cuerpo cubierto de heridas y desgarrones, pero el ti
gre ensartado en las enormes aspas del toro, seal de que ste ha
ba luchado para sacarse al enemigo hasta que pudo hundirle sus
cuernos.
Volviendo al tema de los cueros, dir que una vez sacrifica
do el ganado vacuno y caballar en la forma referida y sacados los
cueros, stos eran escaqueados al sol en el campo hasta secarlos
completamente. Despus se llevaban sucios como estaban a una
estancia o a un puerto en esos viajes que haca don Manuel y que
ya he descripto. Descargados en el depsito, haba que limpiar
los y sacudirlos con un palo para librarlos de la polilla, insecto
que es el peor enemigo de los cueros y pieles de toda especie.
Luego se disponen los cueros en el galpn, formando grandes
pilas que alcanzan al techo y as se asientan y aplanan mucho.
Peridicamente hay que sacarlos de las pilas y sacudirlos segn
el tiempo que se guardan en el galpn. Por ltimo se hace el em
barque cuidando de que no vaya polilla en el buque. Con el fro
del invierno la poWla desaparece y de ah que los principales
embarques de cueros se hagan en esa estacin.
El trabajo de sacudir los cueros con las varas es todo un arte,
aunque parezca la operacin ms sencilla. Los cueros estn ple
gados en dos como una hoja de papel y dos hombres realizan la
tarea: cada uno toma una punta extrema del cuero y as lo abren
par:a hacer caer la polilla, sacudiendo con la vara cada mitad en
forma simultnea. Ambos batidores hacen su trabajo en el mis
mo espacio de tiempo y con increble rapidez. Cada pareja tiene
que atender a seis u ocho hombres que van sacando de continuo
los cueros de las pilas y despus volvindolos a ellas. A veces,
cuando los batidores aventajan a los acarreadores en el trabajo,
o en ocasin de haber terminado de sacudir una gran pila, tocan
sobre el ltimo cuero una especie de toque de retreta, como so
bre un tambor, en son de burla o triunfo, algo as como los repi
queteos alegres que se hacen or en los campanarios de las aldeas.
Quiero mencionar tambin la gran destreza y la fuerza des
plegada por los peones al sacar los cueros de las pilas en el gal-

pn y cmo los coloc;m simtricamente, ponindose dos hom


bres de pi<! sobre cada pila. Las bromas y_ l.os chistes presiden es
tos trabajos y al anochecer se encienen los fuegos para la cena,
dndose un espectculo muy parec1do al que describ cuando
me ocup de los viajes en carreta.
Ha de interesar al poltico, al economista o al hombre de ne
gocios, una noticia sobre el valor adquirido por el cuero desde
que sale de las comarcas primitivas de Amrica para ir a las cur
tiduras de Liverpool, y la vuelta que hace convertido en zapa
tos y botas a manos de sus dueos originarios. Cuando las Pro
vincias del Ro de la Plata formaban un virreinato espaol, las
regiones apartadas de la capital desconocan los ms elementales
principios del comercio. Los estancieros no haban llegado a es
tablecer la diferencia entre el valor de la tierra y el valor del gana
do. Candioti, el viejo, famoso estanciero de quien hemos habla
do en las Cartas sobre el Paraguay, compr sus estancias -co
mo lo hemos visto nosotros- haciendo sus clculos simplemen
te sobre la cantidad de ganado que las poblaba y las pag a muy
bajo precio. As lleg a adquirir un establecimiento con cuaren
ta mil cabezas de ganado, a medio peso por cabeza, o sea dos
chelines; y el campo mismo, que comprenda muchas leguas de
la mejor tierra labranta y de los mejores pastos que pueden dar
se en el mundo, quedaba incluido por aadidura en el negocio.
Esta extensin tan primitiva de los contratos fue abandonn
dose poco a poco y ya el estanciero venda despus grandes canti
dades de ganado para ser sacrificado en el mismo establecimien
to, es verdad, pero sin despojarse de la propiedad del campo.
Cuando estbamos en Corrientes, el precio era, todava en esa
forma, de unos cuatro reales por cabeza de ganado alzado, es de
cir que el comprador adquira la carne (intil), cuernos, cueros y
sebo por dos chelines. Los cueros secos vienen as a tener ms
valor que el animal vivo porque al costo originario hay que agre
gar todos los gastos de matanza, el salado del cuero, el acarreo,
etctera. Por la mayora de los cueros que compramos en Co
rrientes y Goya pagamos un peso (dallar) de diez reales la pesa
da de treinta y cinco libras, lo que haca unos tres medios peni
ques por libra. Tres meses despus eran vendidos en Buenos Ai
res a unos cinco peniques y medio por libra; y quiz seis meses
despus se vendan en Liverpool y Londres de nueve a diez peni
ques por libra a los curtidores. Suponiendo que un cuero c_on
otro diera veinte chelines, prodt:-an entonces exactamente dtez

144

145

veces el porte que el es.tanciero reciba por el animal en su es


tablecimiento.
Sin duda muchos de los cueros de novillo, de ternero y de
yeguarizo as vendidos, y transportados a Inglaterra, volvan a
Corrientes por el mismo camino convertidos en botas y zapa
tos y el estanciero hubiera podido advertir que, para obtener el
mismo material que vendi, se haba visto obligado a dar vein
te novillos; o que, necesitando muy poco cuero para calzar sus
pies, haba debido ceder al efecto cuarenta o cincuenta caballos
y yeguas.
Tengo todava en mi poder un contrato que firm en Goya
con un estanciero, por veinte mil baguales que deba entregar
me en su establecimiento al precio de medio real cada uno, es
decir, tres peniques por cada yegua o caballo en pie. La matan
za cost tres peniques ms por cabeza; el escaqueado y limpie
za de los cueros otros tres peniques y por ltimo una suma igual
por el acarreo a Goya, sumando todo el costo un cheln por
cuero: Me fueron entregados diez mil animales correspondien
tes a este contrato y los cueros spuestos en fardos- se ven
dieron en Buenos Aires por seis reales o sea tres chelines cada
uno y ltimamente en Inglaterra por siete u ocho chelines, es
decir por ms o menos 2.800 a 3.000 por ciento sobre el costo
primero del caballo de que provena el cuero. Tal es, a veces, el
valor acumulativo del producto desde que se toma de las manos
del productor en un pas antes de que vaya a las manos del con
sumidor en otro.
Pero, aunque el producto era, comparativamente, tan barato
en los establecimientos de origen, no debe por eso imaginarse
que con la compra obtenamos ganancias prodigiosas; los gastos
que surgan antes de que los cueros y otros artculos tuvieran en
trada en el puerto de Buenos Aires, eran por lo menos equiva
lentes al precio de costo. Pero, por otra parte, la mayora de estos
gastos pagados en la misma provincia, si bien aumentaba para
nosotros el costo del artculo, acreca la riqueza de la misma pro
vincia. Un provecho muy grande, originado en el alza repentina
del precio de los cueros en Buenos Aires, quedaba todava para
nosotros. Y con esto tenamos una doble gratificacin: la de au
mentar nuestro caudal y la de contribuir a la prosperidad gene
ral del pas que nos brindaba sus abundantes productos.
G. P. R.
146

CARTA XX
FILOSOFA PRACTICA, SI NO PROFUNDA.
EL CORREO LEIVA.

l
l

En la correspondencia que mantenamos con mi hermo, cu


do l se encontraba en Corrientes y yo en Goya, hubiera podi
do advertirse una mezcla de actividad mercantil y de ese recreo
espiritual que posee tanto atractivo para las natura.!ezas juveni
les ardientes e imaginativas. No dir que este lnmo mereca
calificarse de solaz literario; pero hubiera sido fcilmente apre
ciado por los lectores jvenes; y aquellos que, como nosotros,
se marchitan al igual que las hojas amarillas, lo comprenderan
trayendo a la memoria sus impresiones de juventud! no emb
tadas todava por los golpes que reserva el m ndo ru por 1 v
cisitudes a que nos condena este valle de lgnma . A los veintl
.
. .
ds o veintitrs aos carecemos todava de expenencia suficien
te para valorar la verdadera naturaleza del viaje que vamos a
emprender en la vida. Colmados de jbilo y alegres esperza,
todo se nos presenta couleur de rose; ms que un vle de lagr
.
mas, el que se abre ante nosotros es un valle de felicidad y delei
te; nos inclinamos a pensar que el camino est semrado d: flo
res y nunca pensamos que se trata de una senda espmosa y aspe
ra. La vejez es majadera, no porque haya comprobado que todo
es "vanidad y molestia del espritu, sino porque as enfermeda
des le impiden gozar de aquellos placeres y deleites con que el
mundo se place en regalar a las almas jvenes. Dspus de t.o?o,
.
triste y envidiosa es la tarea de refre a el entusIas o JUVerul Y
.
apagar el brillo estival de la vida, ebiedo el mvierno qu ha
de venir despus. Yo tambin he trudo m1 lote de penas } .;mda
dos, pero no me enoja ver la alegra exuberante que busca los pla
ceres propios de la juventud; ni he de negarla por el solo hecho
147

Atf!i!'I!!!!.!P""r:de saber que al final todo lo encontramos anticuado, aburrido e


intil; tanto valdra lametar que el tierno follaje de los rboles,
llegada la primavera, haya de ponerse verde y lozano por el solo
hecho de saber que llegar el otoo para despojar a las hojas de
su savia, y luego el invierno a quitarle su belleza estival.
Pero estoy divagando . . . Con todo lo que tenamos que co
municarnos en asuntos de negocios y en otros de distinta natu
raleza, mi hermano y yo camos en la cuenta de que el tardo
servicio semanal de postas establecido entre Goya y Corrientes
era impropio para nuestra correspondencia epistolar y que de
bamos buscar un medio ms adecuado de comunicacin.
Por eso decidimos pagar un correo propio que llevara la co
rrespondencia entre Corrientes y Goya. Elegimos a ese prop
sito a n criollo de apellido Leiva. Era ste un hombre formal,
grave, Imperturbable. Leiva nunca pareca estar apurado y era al
mismo tiempo el ms exacto de los mensajeros. Creo que nunca
lo vi sonrer pero no por eso era grosero ni brusco en sus moda
les. Funcionaba como una mquina jams descompuesta, era
exacto a la manera de un reloj y hasta se mova con movimien
tos de pndulo. Si encontraba obstculos en su camino, nunca lo
sabamos, porque allanaba todas las dificultades, se haca justi
cia por s mismo y prosegua su camino habitual. De tal mane
ra, en una comarca tan poco segura,
. nunca se dio el caso de que
preguntramos: "Qu le habr pasado a Leiva?" Porque saba
mos que un vez salido de Corrientes o Goya, habra de llegar
a la hora sealada. Durante nueve meses viaj con tiempo bueno
y malo, llevando consigo no solamente la correspondencia sino
monedas de oro en gran cantidad. Leiva viajaba solo, en una dis
tancia de ciento cincuenta millas, y nunca perdi una carta ni tu
vimos un momento de inquietud por la suerte del dinero que
conduca. Leiva, "el correo de los ingleses", era conocido por to
dos y el viajero mejor atendido en todas las postas del camino.
Cando llegaba, con su aire indiferente y algo melanclico,
lo recibamos con ntima satisfaccin. Traa en sus alforjas los
paquetes de cartas, los rollos de doblones, y al dejar caer todo
aquello sobre la mesa, haba un extrao contraste entre el rostro
alegre de los patrones y su plcida y severa expresin. -Vea
(d :ca despus de vaciar las alforjas), vea si todo est bien, pa
tron. -Y una vez seguro de que nada faltaba, dirigase a la coci
na y all se preparaba el mate, el almuerzo o la cena, saludando
a qmenes encontraba como si hubiera estado auser una media
o

148

hora. Pero responda sosegadamente a canta pregunta se le ha


ca porque era una especie de gaceta ambulante entre Corrientes
y Goya. Pareca, con todo, n<? poner inters alguno en lo qe
contaba y l no preguntaba nada, como seguro de que en su au
sencia no haba pasado nada importante. Satisfechas sus necesi
dades, se presentaba de nuevo al patrn y preguntaba si haba
que salir otra vez. Para l era lo so hacer o en el da o en la
prxima noche o en la maana sigment. All estaba con su ca
ballo ensillado esperando en la puerta, listo Siempre y puntual.
A veces tena que esperar varias horas y nunca se le vio un
gesto de impaciencia. Hubiera esperado un da y una noche en
_
la misma actitud. Cuando lo llambamos: -Venga, Lezva,
ya
est la correspondencia, empezba el a r glo cuidadoo de los
papeles en las alforjas y termmaba diciendo tranqmlamente:
-Hasta la vuelta, patrn. Entonces montaba en su caballo y se
alejaba al galope sin detenerse hasta el final del ije, salvo en las
postas para comer y cambiar la cabalgadura. V1aar de noche o
de da, al sol o al agua, era asunto indiferente. En un ,sola oc
sin, una sola, Leiva, despus de llegar a Goya rompi<;> su habl
.
tual laconismo y al entregar la correspondencia me diJO que se
haba retardado tres horas porque su caballo en una rodada muy
fea se haba roto el pescuezo, matndose. Entonces le p e nt
.
con mucho inters si l no se encontraba hendo. Me m1ro con
sorpresa y con cierto aire de disgusto. -Herido? -repiti con
_
aspereza que nunca haba notado en sus maneras. -Hendo?

No, seor, salparao.

En seguida me di cuenta de que yo haba puesto en duda su


condicin de jinete, cosa ofensiva para un hombre de camp?
Estos hombres, jinetes de verdad, son tan diestros en el aneo
_
del caballo que, si ste cae a toda carrera, sbita
ente arroan las
riendas por encima de la cabeza y pasan de la stlla al suelo, co
rriendo sobre sus propios pies. Y si la cosa pasa d otra manera,
los compaeros y los que no lo son se b rlan del mfor nado Y
_
ren y gritan con estrpito: -Vea el ]mete!
Vea el Jnete . . . 1
golpendose la boca con la mano. Y l ?urla se hace mas gene
ral cuanto ms fuerte es el porrazo recibido . . . Recordando todo
esto, trat de arreglar lo dicho y pregunt a Leiva cmo se haba
manejado una vez que se le mat el caballo.
,
-Lo desensill -me contest recobrando su calma-, eche
a la espalda el recao y me fui caminando a la posta que estaba a
tres leguas.
149

No obstante la natural indiferencia de Leiva, en algunas ra


ras ocasiones se animaban sus ojos negros y tOdo su ser demos
traba que algo importante le traa preocupado. Eta cuando mi
hermano, o yo, tenamos que acompanarlo a Corrientes o a Go
ya y se lo anuncibamos con anticipacin. Entonces, durante el
viaje anterior al nuestro, Leiva se desviaba de las postas del ca
mino y comprometa en las estancias prximas los mejores ca
ballos que deban estar listos para el da siguiente porque el pa
trn anunciaba visita. Y cuando hacamos el viaje juntos, todo
nos demostraba el cuidado con que l haba preparado lo nece
sario: los caballos, los postillones, el almuerzo, la cena, todo es
taba en su lugar y en su punto. El propio Leiva no se apartaba
nunca de nuestro lado.
Por su trabajo de correo y la responsabilidad que importa
ba la conduccin del dinero, pagbamos a Leiva cuarenta pesos
por mes. Sus gastos, siempre moderados, corran por nuestra
cuenta. En qu gastaba sus cinco chelines diarios es cosa que
nnca pudimos averiguar. Porque cuando nos fuimos de Co
rrientes, no tena ms que una suma de dinero que le regalamos
y que sin duda desapareci con la misma rapidez con que ha
ban desaparecido sus sueldos.
Creo que nadie en Corrientes gan tanto nuestro afecto co
mo el nombrado Leiva.
Hay una maravillosa tendencia en nosotros que nos induce
a amar al agente inmediato del placer, aunque exista muy escasa
relacin entre ese agente y el placer que nos proporciona. Lo
mismo da que se trate de un ser viviente o de un objeto inani
mado. Cuntas veces un rbol, un arroyuelo, una escalinata, se
identifican en nuestro espritu con lo que hemos experimentado
junto a ellos y al contemplarlos revivimos el placer que gozamos
otrora. Leiva, acaso, era poco ms que un instrumento inanima
do que conduca la correspondencia; pero, sea como fuere, las
cartas que l entregaba, los paquetes que l dejaba caer ante no
sotros, adquiran un valor creciente a nuestros ojos; y en una re
gin aislada y remota como aqulla, donde haba pocas cosas de
inters y ninguna diversin, sabiendo, como sabamos, que Lei
va invariablemente traa en sus manos cosas agradables para no
sotros, bastaba su llegada para ponemos contentos. Porque no
slo traa la carta del hermano sino tambin con frecuencia des
pachos de Buenos Aires, y como stos contenan a menudo car
tas de nuestro hogar, no es de extraar que "la llegada de Leiva"

despertara sentimientos muy ntimos en nuestros corazones. A


ninguna persona, en efetO, veamos con mayor gusto apearse a
la puerta de la casa; y m1s lectores habrn de perdonarme si ha
ciendo justicia a un servidor fiel, que no s si pertenece ahoa al
mundo de los vivos o al de los muertos, me he detenido tanto en
recordarlo.

150

151

G. P. R.

Aunque los asuntos nuestros marchaban, en general, sin dificul


tad, de vez en cuando, y como ocurre en todos los negocios del
mundo, sobrevena uno que otro chubasco. El mal genio de Pe
dro Campbell y el celo que a veces le llevaba a ultrapasar el lmi
te de su deber y a menudo el de la discrecin, nos obligaban a
ejercer de vez en cuando nuestra autoridad, nica autoridad re
conocida por l. Campbell era hombre honesto a carta cabal; en
verdad senta desprecio por el dinero; y como no poda lograr que
la mayora de las gentes observara su rgida buena fe, tena siem
pre querellas entre manos, hacindonos compartir una buena
porcin de la mala voluntad que en muchos casos despertaba con
sus rigores. Haba dado en afirmar que slo existan dos espao
les honestos en la provincia y stos eran el gobernador Mndez y
don Isidoro Martnez y Cires; obraba de acuerdo con esa opi
nin injusta, y de ah que nos viramos obligados a "hunllarlo"
como l deca, revocando sus decisiones cuando eran tradas has
ta nosotros en forma de apelacin por las partes agraviadas.
Pero se dio un caso, sin embargo, en que nuestro ayudante
irlands sali victorioso y nos mortific bastante con ello. Entre
Campbell y Jorge Washington Tuckerman haba surgido una
mortal inquina; el ltimo no poda soportar la libertad y la sol
tura con que Campbell pretenda tratarlo en pie de igualdad; y
Campbell deca de Mr. Tuckerman que era un yanqui advenedi
zo y presuntuoso sin un adarme de honradez. Tuckerman mos
trbase admirado de que pudiramos servirnos de un bruto co
mo Campbell y ste miraba con abierto menosprecio la intimi
dad que mantenamos con Tuckerman.

Podr pareer irrazonable, pero la aversin de Campbell


por nuestro amtgo se acrecentaba por el atrevimiento que este
ltimo pona de manifiesto con slo efecar negocios en los lu
gares donde nosotros operbamos activamente y en gran escala.
Convencido plenamente de la mala fe de Tuckerman y no atre
vindose a tomar medidas contra l -porque le habamos pro
hibido entrometerse en los negocios de nuestro amigo-, el ir
lands conformbase con observar en silencio los movimientos
del norteamericano; y su vigilancia le permiti, por fin, atrapar
lo en un asunto que termin a su entera satisfaccin.
Tuckerman haca un comercio ambulante, de mercader a ca
ballo, podramos decir. Dispona de poco capital y efectuaba sus
recorridas por la campaa comprando sus productos a los pe
queos estancieros y a otras personas, siguiendo casi el mismo
plan adoptado por Campbell para nosotros . en escala mucho
mayor. En una de sus andanzas, Tuckerman haba llegado a casa
de un individuo que tena unos doscientos cueros muy buenos,
apilados en un rincn del corredor; empez a interesarse por
ellos; el propietario pareci vacilar y algo dijo sobre un "com
promiso" que tena con Campbell. Al or este nombre detesta
do, Tuckerman mostr mayor inters y ofreci una suma supe
rior a pagar de inmediato, oro en mano. El estanciero no pudo
resistir a la tentacin y procedi indignamente. Cerrado el ne
gocio, mandaron preparar una carreta para conducir los cueros
y don Jorge se sent a la puerta de la casa, muy satisfecho con
su operacin de esa maana. Pero el advertido Campbell no se
dorma. Esa misma maana oy decir que Tuckerman haba es
tado de visita en casa del amigo poseedor de los doscientos cue
ros y, no muy seguro de la palabra de aquel estanciero, se dis
puso a comprobar por s mismo la verdad.
Y aconteci que, mientras el desaprensivo estanciero y don
Jorge estaban ocupados en revolver y examinar los cueros, Camp
bell se acerc a la casa y con su vista de guila observ a la dis
tancia lo que pasaba; entonces se ape del caballo, camin disi
muladamente hasta el corredor y de pronto se abalanz a los
presentes enfrentndose con el estanciero que lo mir asombra
do. En rigor, los cueros eran nuestros y haban sido pagados por
Campbell algn tiempo antes. El irlands mir al estanciero co
mo dicindole: "Ya arreglaremos cuentas nosotros", y luego, to
mando a Tuckerman por el cuello con sus manazas, sacudi al
menudo yanqui hasta hacerle caer en un acceso de asma. ".AJ:l,

152

153

CARTA XXI
EL MAL GENIO DE PEDRO CAMPBELL. Su QUERELLA CON

JORGE WASHINGTON TUCKERMAN ESQ. AIRADA APELACIN


DE ESTE LTIMO. SE NOS ACUSA DE MONEDEROS FALSOS.
UNA PRUEBA EVIDENTE DE LO CONTRARIO. ENERGI'A DE
PEDRO CAMPBELL.


.-
----

villano -gritaba G_ampbell-, tena que encontrarte! Yo saba


quin eras, avispa. Yo saba que p cabas maos mente a tus pro
pios amigos. Pero ahora sabrn s1 Campbell dtce o no la verdad
cuando les aconseja que desconfen! " Con estas palabras dio al
desgraciado yanqui otro zarpazo de tigre y empujndolo con
desprecio exclam: "Fuera. de aqu! ya puede usted sentir ver
genza de mostrarse entre los hombres decentes".
Es de imaginar la exasperacin, la rabia de don Jorge al verse
as tratado indignamente por un hombre que l aborreca y me
nospreciaba. Pero toda resistencia hubiera sido intil y aunque
Tuckerman la intent hasta donde su asma se lo permita, pron
to fue reducido a silencio; una o dos miradas del irlands indi
caron que estaba prximo a estallar en una de esas cleras vio
lentas e irrefrenables a que se dejaba llevar cuando lo irritaban.
Por eso Tuckerman mont a caballo y se alej de la casa, pero
con tanto escozor por el ultraje sufrido que apenas atinaba con
el camino.
Difcil sera determinar lo que hubiera sido del estanciero si
su mujer, con decisin y coraje femeninos, no se interpone entre
el esposo y el enfurecido Campbell. Este ltimo, por su parte,
mientras mujer y marido con ruegos y explicaciones dbanle
tiempo para calmarse, sintise pronto absorbido por la idea de
una supuesta victoria sobre su enemigo Tuckerman y perdon
por completo al estanciero, en vez de llevrselo -como ste lo
esperaba- atados manos y pies a modo de un malhechor. En su
defensa, el estanciero hizo sobre el negocio una relacin muy
desfavorable a don Jorge, y entonces don Pedro, exacerbado con
estos sucesos, se fue de galope hasta Goya para formularme la
denuncia contra nuestro amigo norteamericano.
Yo apenas poda contener la risa al or el animado relato que
me hizo Campbell sobre todo lo ocurrido, pero le reproch su
proceder con Tuckerman en forma decidida, exigindole que pi
diera disculpas por haberse hecho justicia con sus propias ma
nos contra todo derecho. En un principio, Campbell declar
llanamente que prefera abandonar su servicio antes que reba
jarse a tal cosa; pero, poco a poco, logr convencerlo de que es
taba en error y, al final, aunque de muy mala gana, se allan a lo
indicado.
N o tard en recibir una encendida carta de Tuckerman en
que me exiga: primero, que Campbell fuera reprobado por m
en su presencia y le pidiera disculpas; segundo, que los doscien154

tos cueros, cualquiera fuese el convenio previo que pudiera exts


deb'tan ser1 e entregados de inmediato
ttr,
Le respond'1 que no
solo desaprobaba el rudo poceder de Campbell sino que lamentaba en extremo que hubtera dado lugar a su J.usta acusac10n
'
Y. creta que e1 rrusmo Campbell dara las satisfacciones necesanas; pe;o que, en l o tocante a lc:>s doscientos cueros, Campbeli
_ que cumphr con su deber,
no hab1a hecho mas
siquiera torpe
mente, y yo no poda deferir a esa exigencia. Agregu, sin em
bargo, que, en el deseo muy sincero de llegar a una conclusin
.
amigable, estba dispueto a permitir que don Jorge tomara de
.
nuestros deposito.s doscientos cueros, pagando el mismo precio
abonado al estanciero por los pertenecientes a nosotros. Mi pro
pesta no pareci bastante satisfactoria para reparar el honor de
. y don Jorge me
m1 an_ugo
contest una carta llena de expresio
nes hinchadas y romancescas en que me deca que la conducta
observada por nuestro agente no le permita continuar ese inter
cambio espiritual, esas demostraciones personales de fina amis
tad que, elevndose por encima de cuestiones mercenarias y ras
trera, aba consti id la fuente principal de aquella imperfec
ta fehctdad que podia disfrutarse en tierra extraa.
Y de esta manera quedaron cortadas nuestras relaciones, con
gran contento de Campbell y sincero pesar de mi parte, porque
a?verti que me sera difcil en la reducida sociedad de Goya en
contrar un compaero tan agradable y divertido como Jorge
Washington Tuckerman.
Fueron tambin motivo de desagrado los celos y envidias de
.
comerciantes en pequeo que se crean perjudicados por las gi
gantescas operaciones comerciales de nosotros. Estos hombres
no podan -o no queran- comprender, en su ceguera de to
pos, ue si bien habamos. abierto un nuevo y ancho campo, no
mvadamos en nada el antiguo y estrecho que les perteneca. No
ramos mnopolistas y quedaba mucho espacio para la libre
c?mpetenc1a de todos. Pero una y otra vez, quienes pretendan
eJercer su pqueo monopolio, quejbanse de que, pagando no
sotros. precios altos, les arruinbamos el comercio; de suerte
que, sm resolver el problema, decidieron darle un corte de esta
manera: "Estos comerciantes fuertes -se dijeron-, por uno u
otro camino han acaparado todo el comercio; veamos de librar
nos de ellos, sea como fuere, y el comercio quedar nuevamen
te para .nosotros". Los pobladores de la campaa pensaban lo
contrano, y de ah que los pequeos comerciantes siguieran la-

155

drando, y aun mordie'ndo, cuandO podan hacerlo, mientras no


sotros continubamos_ camipo, para propio beneficio y el de la
provincia.
Sera fastidioso, si no imposible, enumerar todos los medios
bajos y disparatados con que los competidores trataron de para
lizar nuestra accin; pero como ejemplo, voy a referirme a uno
de ello porque ex u'!o disce omnes. Tenamos por costumbre in
troducir en forma SIStemtica gran provisin de moneda desde
Buenos Aires, .en forma de onzas o doblones espaoles, mone
da de oro equivalente a tres libras esterlinas y cinco chelines .
Hacamos la mayora de nuestras compras con dicha moneda,
que fue acr::centando gradualmente el antiguo y escaso dinero
.
en c1rculacwn y elevando su nivel.
Y sucedi que, encontrndome una maana ocupado en des
p.achar a nuestro cuerpo de agentes, capataces, barqueros, estan
Cieros, correos, etctera. . . , lleg una persona a mi oficina con
cara de hombre asustado y dijo que deseaba cambiar los doblo
nes recibi ? os el da anteror en pago de su cuenta. Al preguntar
le por que deseba camb1ar esos doblones, respondi que -se
_ d1cho- esos doblones no servan. Me puse a exa
, le hab1an
n
mmarlos y cmprob que eran perfectos. No quise cambirse
los per le diJe que de muy buena gana le devolvera sus cueros
a camb1o de los doblones pagados. El hombre estuvo vacilante
depus me dej las monedas de oro y manifest que al da si
lente r.esol':era. En el mismo da lleg otro individuo con la
m1sma histona, y otro ms, antes de la noche. Inici de inme
diato la aveacin y pude comprobar que haban echado a
correr la notiCia de que todo el oro que recibamos era metal de
baja ley, manufacturado en Inglaterra, y en pocas palabras que,
,
m1 hermano y yo, era
.os agentes de una gran sociedad inglesa
de estafdores. La ot1c1a se popg como fuego en el campo y
o tardo n produc1rse el cons1gwente pnico. Dos das despus
.
Sitiaba m1 puerta una multitud de tenedores de onzas falsas
pueblo ignoran.te, presa del terror e inhabilitado para compro
bar el hecho ev1dente de que el oro que tenan en sus manos era
genuino y bueno.
Pero, qu poda yo hacer . . ? La agitacin aumentaba cada
vez ms, se difunda entre las clases bajas, y si aquello continua
ba, me expona a pagar trgicamente las fechoras de mi herma
no, las mas y las de la sociedad establecida en Buenos Aires . . .
Hice traer frente a l a puerta de mi casa un gran trozo de

madera y coloqu a su lado uri robusto pen con un hacha en la


mano. Cierto nmero de "tenedores inocent'es" de moneda fal
sa, salidos de mi escritorio, f:ueron cngrgados en el mismo lu
gar. "Toda la historia y todo el misterio que se ha hecho con
esto, seores -:-les dije-, viene de q\.le 'hay en la provincia de
Corrientes algunos individuos enemigos de su prosperidad, que
como no pueden comprarles cueros a ustedes, pretenden impe
dirles que ganen dinero con nosotros, dinero que ser tambin
para ellos. Y andan diciendo que les van a comprar por unos
reales lo que ahora yo les pago con doblones. Les han dicho que
los doblones son falsos, pero si ustedes tienen algunos, dnme
tres o cuatro, o si quieren una media docena de los que parez
can peores y vamos a examinarlos."
En seguida me dieron varias onzas, puse una sobre el trozo
de lea, mi pen le descarg un hachazo que la dividi en dos
partes y luego dividi las mitades en cuatro. Una onza tras otra
fueron sometidas a la misma prueba, hasta que los presentes se
convencieron de que era en realidad oro lo que haban recibido.
Una vez pasado el susto, los mismos interesados se preguntaban
cmo haban podido caer incautamente en el engao y en ade
lante los doblones circularon tal como haban circulado hasta
entonces. Yo me vi obligado a mandar unas veinte monedas cor
tadas y "descuartizadas", como un testimonio de la dificultad
con que a veces se tropieza para hacer pasar, no moneda de baja
ley, sino moneda bien genuina.
No debe suponerse que don Pedro Quesnay tomara parte
alguna en esta accin solapada contra nosotros. Por el contrario,
l fue el primero en denunciar en todas partes a los autores de la
vil estratagema; y mostrando en la mano un cuarto de onza, ex
pona con elocuencia a los estancieros y a otras personas la men
tecatez en que haban incurrido al dar crdito a historias absur
das inventadas para hacer de ellos los instrumentos de su propia
ruma.
Otro obstculo serio, con que tropezbamos de vez en cuan
do, era la gran dificultad para recibir de Buenos Aires las impor
tantes remesas que nos hacan, debido al gran desorden reinante
en la regin. El resorte principal de nuestro negocio con los des
confiados estancieros estaba en que siempre tenamos listo el di
nero para entregrselo cuando lo necesitaban, y los hubiramos
defraudado de haber surgido dudas o dificultades a ese respecto,
lo suficiente, adems, !'ara daar y paralizar nuestra empresa.

156

157

Quiero recordr. para dar una idea de la energa de nuestro

'

factotum Campbell, que una vez, habiendo llegado a Corrientes

por necesidad, encontr a mi hermano muy contrariado porque


no le llegaban remesas, e inmediatamente se ofreci para bajar l
mismo a Buenos Aires. De acuerdo con eso, empez por reco
rrer al galope los diferentes puntos en que desempeaba sus ac
tividades, dej todo en orden por el tiempo que poda durar su
ausencia, pas a Goya y de all se puso en camino a Buenos Ai
res. Despus de viajar unas mil seiscientas millas a caballo, vol
vi con su ayudante Eduardo, cargados de doblones, y pag con
ese oro a muchos estancieros que quedaron convencidos de ha
ber recibido el metlico depositado en mis cofres de Corrientes
y Goya.
G. P. R.

CARTA :XXII
LA FAMILIA DE MR. POSTLETHWAITE. Su LLEGADA A GOYA.
LA BELLEZA DE LAS RECIN LLEGADAS. EL XTASIS DE DON
PEDRO. jORGE WASHINGTON TUCKERMAN HACE DE MDICO.
Su ALOCUCIN. LA HISTORIA DE SUS AMORES. DON jORGE
DESFALLECE. Sus ARROBOS Y EMOCIONES.
DE EL DORADO.

A LA CONQUISTA

No mucho despus de habernos establecido en Corrientes, Mr.


Postlethwaite, nuestro amigo, recibi noticias de que haban lle
gado a Buenos Aires su esposa y sus hijas.,Como su permanen
cia en el interior llevaba trazas de prolongarse, decidi hacer lle
gar su familia hasta Corrientes, y en abril de 1816 se dirigi con
ese propsito a la capital de las Provincia-s del Ro de la Plata.
Lleg felizmente, despus de haber sufrido algunas detenciones
en el camino por el desorden reinante en el pas, y arregl todo
para volver en una embarcacin de nuestra propiedad, el San
fos, que estaba tomando carga para Goya y Corrientes. En ese
mismo barco pensbamos nosotros emprender el viaje final des
de esta ltima ciudad, una vez liquidados nuestros negocios de
cueros.
Como podr suponerse, esperbamos c'on gran expectacin
un acontecimiento de mucho inters cual er'a la llegada de una
familia inglesa, y con mayor razn tratndose de la familia de
un viejo amigo, que vendra a un lugar aislado del mundo como
Corrientes. En verdad, desde que fueron descubiertas esas tie
rras por los espaoles, ninguna mujer inglesa se haba mostrado
por all, y los habitantes no se hacan otra idea que la encontra
da en las pginas de una novela nada moderna llegada por aquel
camino casi impenetrable para las obras literarias.
Despus de velar una noche hasta muy tarde a fin e que
Leiva pudiera salir de madrugada con mi correspondencia, me
fui a dormir bastante cmsado, y aunque tena r '0r costumbre le
vantarme temprano, en aquella ocasin el sueo me reru.vo en el
lecho hasta las siete de la maana. A esta hora, unos violentos

158

159

1
1

golpes dados a la ptier_ta mt;,despertaon completamene. Al ins


tante pude or la voz de un cataln, viejo lobo de mar, patrn del
San Jos, que me llamaba diciendo:

;_Don Guillermo, don Guillermo, aqu he trado la familia


de don ]uan. 1

Me levant en seguida, me vest atropelladamente y un cuar


to de hora despus estaba dando un abrazo a Mr. Postlethwaite
y deseando la bienvenida a todos los miembros de su familia.
Haca cerca de dos aos que yo no vea una mujer inglesa.
Cuntas sensaciones deleitosas experiment, al verme rodeado
por mis compatriotas, a ocho mil millas de mi hogar! Y cunta
dicha tuve al or hablar con armonioso acento mi lengua nativa!
La seora de Postlethwaite usaba anteojos, mostrbase muy
maternal y pareca el dechado de la matrona bondadosa, oriun
da de aquella tierra que es modelo de caracteres. Los rostros
vivos y rosados de las cuatro hermosas nias, la mayor de las
cuales no haba cumplido dieciocho aos, sus impecables vesti
dos de maana, los delantalcitos de seda, los naturales y gracio
sos rizos, el porte franco, vivaz, sin afectacin alguna, el placer
que manifestaron en conocer al amigo de su padre, y el orgullo
afectuoso con que este ltimo miraba a una y a otra persona de
su familia, todo contribuy a despertar en mi pecho los senti
mientos ms ntimos del hogar domstico, dormidos por tanto
tiempo. Puedo decir que aquel momento fue en verdad uno de
los ms felices de mi vida. En la compaa de Mr. Postlethwaite,
la seora y sus hijas, sentame at home y lament profundamen
te que durante su estada en la provincia debiramos vivir yo en
un lugar y ellos en otro muy distante.
En este primer encuentro con Mr. Postlethwaite y su fami
lia, apenas tuve ocasin de revivir sentimientos familiares por
que la permanencia en el puerto fue de algunas horas, de paso
como iban a Corrientes. El viento estaba favorable para la nave
gacin aguas arriba y como no era cosa de perderlo, porque rara
vez se muestra propicio en el Paran, no lleg mi egosmo a pre
ferir la compaa de mis nuevos amigos mientras corrieran ries
go de exponerse a una batalla con los mosquitos en el ro, seme
jante a la descripta en otra .carta anterior.
Tampoco poda pensar en dejarles pasar por el puerto sin
hacerles conocer sus curiosidades, sobre todo que no requeran
1

En esl'aol c:n c:l original. (N. del i .)


160

tanto tiempo como las curiosidades. de Londes . . . Pero result


que, durante su apres rada sita, ls nias fueron las mayores
novedades de qC: hab1a pod1do en?rgullece.r:e l_a villa de Goya
desde su fundacwn. Hombres, muJeres y .p.nos, todos saliieron
de sus casas para verlas pasar, mientras fui con ellas desde mi
cottage a casa de don Pedro Quesnay, para presentarlas a nues
tro gran hombre de Goya. Con ese impulso natural de los aldea
nos ineducados, la gente del puerto nos sigui rodendonos y
dando salida a la admiracin que provocaban las inglesitas.
-Virgen Santsima, qu lindas! -exclamaba uno.
-jess de mi alma, qu piel, qu color! -gritaba otro.
-Ave Mara!, miren los sombreros. . . ! -deca un tercero.
-Dios las bendiga! Son ngeles! -deca un cuarto.
Y de esta manera sealaban los ojos de las doncellas, sus ts
tros, los novedosos vestidos, las caras sonrientes, y se dirigan a
m de vez en cuando para decirme:

-Ah, don Guillermo! Qu lindas sus paisanitas! Vivan


mil aos! Qu Dios las bendiga!

Don Pedro Quesnay pareci sofocado cuando vio en su ca


sa la presencia de huspedes tan encantadores. Se inclinaba, ha
ca cortesas sin gracia, y variaba, ansioso, las expresiones de su
rostro.
-Ah! Seigneur -deca, mientras nos invitaba a entrar con
muchas reverencias caminando hacia atrs-, yo st orgulloso

mon ami don Shuang, yo st encantad de ver les demoiselles. Ah!


madame custed l'honneur d'entrag. Va.ngtur! pone les sillas vite!
et des sillas por les demoiselles.
.
Luego, estrechando la mano de Mr. Pstlethwaite, continu:

-Ah, don Shuang, custed va diner aqu hoy avec Madame


et les demoiselles et mon bon ami don Guillerm. Val c'est bon,
ah, Seigneur! -Y enlazaba las manos como era su costumbre,

mirndonos de manera teatral.


Pero nuestros amigos no pudieron quedarse a comer y to
dos volvimos a bordo del San fos donde merendamos a la in
glesa. La seora de Postlethwaite y sus jas mostrronse muy
interesadas por mi vivienda y, despus de examinarla bien, una
de las nias pregunt graciosamente al pap si las casas de Co
rrientes eran tan. grandes como la ma. Sorprendi a todos muy
1 Todas las exclamaciones destacadas estn en espaol en el original. (N.

del T.)

161

'
gratamente mi alfompr de cueros de tigre y estuvieron de acuer
do en que Kiddermin$ter y Bruselas estaban de ms en un pas

.
que produca tales alfombras.
El San fos haba llegado a la siete de la maana. Etre la una
y las dos de la tarde, Mr. Postlethwaite y su familia estuvieron a
bordo otra vez y el navo lev anclas. Mucha gente de la villa se
aline en la costa del ro y al salir el barco expres su alegra con
calurosas xclamaciones. Las jovencitas no pudieron por menos
de advertrr que su primera aparicin en Goya causaba gran
"sensacin"; pero felizmente su escaso conocimiento del espa
ol y de sus trminos hiperblicos, las libr de los sonrojos que
hubieran pasado de haber llegado a comprender aquellos cum
plidos de los sencillos y bonachones pobladores.
Durante los tres meses corridos entre la llegada de Mr. Post
lethwaite y su familia, y la partida de mi hermano conmigo a
Buenos es, no pude ir a Corrientes una sola vez para estre
char relacwnes con las nias y or de labios de las correntinas los
elogios que, egn escribi mi hermano, prodigaban a mis jve
nes compatnotas.
Poco despus de aquel suceso, sobrevino el invierno y me vi
atacado por lo que llaman en Sud-Amrica un aire en la cara, que
me sorprendi con mucho dolor y extraordinaria rigidez en las
andbulas. Encontrndome confinado en casa y en el lecho, re
cib una carta de don Andrs Gmez, nuestro viejo amigo y agen
te paraguayo que me escriba desde un queche, a unas cinco le
guas d Goya. Don Andrs me deca que se hallaba en viaje para
_ p ro que, por temor a ser detenido o a que se le pre
Asuncwn

sentaren diftcultades, no deseaba tocar en Goya ni en Corrientes;


tena mucho inters en verme y me peda que acompaara al men
sajro de su confianza que haba mandado hasta m, quien podra
gwarme liasta la embarcacin. Enfermo como estaba me levan
t y fui hasta el lugar indicado, ms muerto que vivo. Gmez ha
ba trado cinco mil doblones para nos9tros desde Buenos Aires.
Me qued una hora con l, sufriendo bastantes molestias y sal
otra :ez para Goya con el mensajero que llevaba consigo los cin
co mtl doblones. Los caminos estaban malos, el viento muy fro
y anes de llegar a la. mitad del camino nos sorprendi la noche.
Segwmos galopando a pesar de todo, pero mi caballo meti una
pata en un agujero del camino y rod. Como yo no era bastante
jinete para salir parado, mi mal estrella quise que dier_ con la
cara en el suelo y, naturalmete, con el lado en que .tena el aire.

El acompaante me condujo hasta casa lo. mejor que pudo,


pero en $eda m s.et peor y al da siguiente estaba muy en
fermo y CaSI Imposibilitado para hablar. En el desamparo en que
viva, me andru:on nas curaneras y como no estaba para
oponer resistencia, htcteron conmtgo lo que les vino en gana.
Como era natural, empeor, y luego se corri la voz de que iba
a morir. Don Pedro vena con frecuencia a verme y se estrujaba
las manos, muy lastimero. El comandante desesperaba porque
yo no quera -y se lo hice entender- que fuera ningn correo
a Corrientes; y todos se horrorizaban cuando me vean sacudir
la cabeza negativamente cada vez que hablaban de administrar
me la extremauncin. La gente ms vieja crea que Goya no po
dra prosperar nunca si un hereje mora inconfeso en el puerto.
He mencionado esta enfermedad porque fue la causa de que
un viejo amigo volviera otra vez a la escena en forma muy carac
terstica. El enojadizo pero afectuoso Tuckerman lleg a Goya
precisamente cuando las curanderas consideraban ya mi caso
como desesperado. Tan pronto como oy hablar de mi enfer
medad, se apresur a venir de inmediato a mi rancho, olvidan
do los agravios de Campbell y las heridas sufridas en su orgullo,
para correr en alivio de su antiguo amigo. Su sola presencia me
reanim y estuve muy de acuerdo con l en que pusiera las cu
randeras a la puerta. Durante dos das Tuckerman no se movi
de mi cuarto ni durmi por la noche y se comport de tal suer
te que, tres das despus, como consecuencia de su rgimen inte
ligente, me hall casi en la convalecencia.
Mr. Tuckerman, segn creo, deseaba desde tiempo atrs una
reconciliacin con nosotros y no pudo drsele una oportunidad
ms coincidente con sus gustos e inclinaciones. El ambiente de
romance con que rodeaba todos los sucesos de su vida no fal
t en esta ocasin. Por el contrario, se sinti satisfecho de poder
mostrar su magnanimidad y su pericia, cualidades de que se
enorgulleca mucho, y lleg a una especie de xtasis cuando le di
las gracias, de todo corazn, por haberme salvado, quiz, la vida
y en todo caso por haberme librado de una seria y penosa enfer
medad que hubiera agravado, de no ser su oportuna y generosa
intervencin.
-Ah, Mr. Robertson! --exclam don Jorge-, parceme
que usted fuera el mdico y yo el paciente; porque sus palabras
derraman el blsamo de la renovada amistad en un espritu la
cerado. S! Confieso que cuando el honor me lo exigi y deb

162

163

romper los lazos que 1pe Unan tan estrechamente a usted y a su


hermano, sacrifiqu _gran: parte de mi placer y de mi felicidad en.
este pas, donde todos ern e.x'traos y slo nosotros, podr:a de
cir,- ramos hermanos. Pero cuando tuve conocimiento de su en
fermedad y de que usted se encontraba en peligro, mis viejos
sentimientos acudieron de inmediato a mi corazn, y en segui
da me encontr a su cabecera, dispuesto a emplear mis humildes
pero abnegados esfuerzos para restaurar su salud y restituirlo a
sus queridos amigos que yo imaginaba inclinados sobre su le
cho, ansiosos y aprensivos por el resultado de su enfermedad: Y
ahora, mi querido amigo -dijo estrechndome la mano-, cun
feliz me siento de que el cielo haya respondido a mis splicas y
cun orgulloso de haber sido el instrumento destinado a devol
verle el hlito vivificante de la salud!
Este era el estilo habitual que Mr. Tuckerman empleaba en
su conversacin: el amor, la amistad, la gloria, los Estados Uni
dos y visiones del futuro eran los temas favoritos sobre los cua
les estaba siempre dispuesto a derramarse. Recuerdo muy bien
-esto pas poco despus que mi hermano y yo intimamos con
nuestro romntico amigo- una conversacin muy caractersti
ca mantenida en mi cottage durante una fra tarde de invierno,
mientras por la ventana veamos la luna que ascenda en el cielo
y rielaba sobre la superficie del ro. Tuckerman haba preparado
un caf delicioso, y con su taza en una mano y la pipa en la otra
-porque era muy amante de la pipa con ser sta muy poco ro
mntica- pareca sumergido en un plcido ensueo.
-Mr. Tuckerman! -dijo mi hermano-, parece que usted
est soando en su primer amor.
-Cmo, Mr. Robertson -respondi Tuckerman-, cmo
ha podido usted adivinar tan bien mis pensamientos! S! -aqu
dio un suspiro y luego aspir su pipa-, estaba recordando a mi
adorada Carlota.
-Don Jorge, por qu no cuenta usted algo de la nia que
ha tenido el raro privilegio de cautivar el cario de un hombre
que, como usted, sabe a quin debe consagrar sus afectos?
-Amigo mo, respondi don Jorge, ha hecho vibrar usted
una de las cuerdas ms sensibles de mi corazn. Puedo, sin du
da -prosigui con una sonrisa complaciente-, puedo sin duda
exhibir mis sentimientos a unos amigos como ustedes que vern
con simpata y ternura la exaltada pasin que colma mi pecho.
En rigor de verdad, mi historia es muy sencilla. Mi adorada Car164

.
1

lota es la hija menor -don Jorge, como lo hemos dicho iba acer
cndose a los cuarenta- de un viejo. amigo y vecino de mi fami
lia,-el-juez Holland, jurista disting\lid de los Estados Unidos,
que acredit tambin como senador su capacidad de estadista.
Su esposa era la ms agradable mujer, y todava una hermosa
matrona; dos de sus hijos seguan las huellas de su progerutor y
sus tres hijas eran el orgullo de los padres y objeto de admira
cin para el haut ton de Washington. Pero Carlota, oh!, cmo
podra yo describirla!. . . -En este punto don Jorge, abando
nando su taza de caf, se puso de pie; con el brazo izquierdo ex
tendido tena su pipa, y con la mano derecha puesta sobre el co
razn, prosigui de este modo: -Cuando vi a Carlota por la
primera vez, era un pimpollo de belleza que se abra en sus die
cisis aos; tena formas armoniosas, leves y areas como las de
una slfide. Toda su alma destellaba en sus dulces y lnguidos
ojos azules. Sus cabellos castaos, sujetos con un galn sobre la
frente, caan hacia atrs en bucles naturales sobre su cuello. Ca
da rasgo de su fisonoma pareca ofrecerse para el cincel de Ca
nova! La boca! Qu labios los suyos cuando, entreabiertos
apenas por una sonrisa, formaban hoyuelos en su rostro y mos
traban los dientes marfileos que protegan! Y sus mejillas, tei
das apenas por el bermelln, que tenan la blancura de las azu
cenas. Su frente, alta, lisa, inteligente; sus brazos, hermosamen
te redondeados, sus dedos afilados y color de rosa. Oh! seo
res, Carlota es un ngel!
Llegado aqu, don Jorge dio a los extremos de sus poco afi
lados dedos uno de sus besos acostumbrados y su rostro res
plandeca en un puro deleite cuando concluy el relato de los
encantos personales de Carlota. Luego continu:
-Y necesitara yo decir, seores, que un cofre tan hermo
so estaba destinado a encerrar una joya inapreciable? Ya preve
rn ustedes lo que voy a decir. El espritu de Carlota, en ver
dad, era de un orden superior y su alma una pura emanacin dl
cielo! Era dulce, gentil, adorable, inteligente, elegante, cumph
da, un ser que no poda mirarse sin amarlo, una flor de bellea
de nuestra libre y dichosa tierra, que ao tras ao creca y al ltt
mo exhalaba una fragancia tal que su fascinacin se dejaba sen
tir sobre el crculo mgico de su influencia. Pueden ustedes
sorprenderse, ahora, de que al ver esta herm? sa criatura coner
tida en mujer yo suspirara por poseer semeJante rara combma
cin de todos los encantos de la tierra?
165

Am, pues, _a :Clota co_n ardor, pero, ay! la llama ardia en


.
secreto; me senta helado pqr el temor de que sus afectos hubie
ran sido consagrados a otro Y era que yo tena \in poderoso y
elegante, aunque tambin odiado rival. Se llamaba Carlos Jack
son, hijo del consejero Jackson. Era audaz, emprendedor, suel
to de maneras y con otras prendas personales. En cuanto a m,
siendo de naturaleza tmida y encogida (mir a don Jorge para
cerciorarme de que hablaba en serio, y tena la seriedad de un
._bho), pens que mis demandadas seran ms dbiles que las de
mi rival y en esta conviccin desfalleca en secreto. Mis amigos
se alarmaron por mi salud, me recomendaron la actividad de los
negocios, los viajes. En casa del juez Holland, donde era siem
pre bien recibido, notse la falta de mi buen humor acostum
brado y la bella Carlota me gast bromas a propsito de ese
cambio. Cmo lati mi corazn entonces! Cmo anhelaba yo
confesar la causa efectiva de mi tristeza y solicitar el nico ali
vio que poda encontrar a mi enfermedad!
Hizo don Jorge una pausa, volvi a encender su pipa que
haba dejado apagar, y luego, lleno de animacin continu para
dar trmino al relato de sus amores.
-Mis queridos amigos -dijo-, ahora voy a contarles a us
tedes algo que habr de sorprenderlos agradablemente. Para m
es un man del cielo esto de encontrar almas que se enciendan
como las nuestras, en esta regin lejana y brbara. Cuando, de
cidido a viajar, se acercaba ya el da de mi partida, fui de visita
una maana a casa del juez Holland y encontr a toda la fami
lia, con excepcin de Carlota, en la sala de recibo. Despus de
sentarme por algunos momentos, me aventur a preguntar, so
focando un suspiro, por la salud de mi agradable amiga que no
figuraba en el grupo de la familia. -Ah! es verdad -dijo la se
ora Holland-, hemos estado fuera esta maana y Carlota, que
pareca fatigada, qued en el saln cuando todos bajamos; qui
zs est dormida. Vaya usted, Jorge -agreg-, suba la escale
ra y trigala con usted. -Qu ocasin, qu oportunidad para
declarar mi pasin! Sub despacio la escalera y abr con cuidado
la puerta del saln. En un magnfico sof de los que adornaban
el esplndido recinto, yaca extendida la bella Carlota: la cabeza
sobre sus brazos de alabastro, el cuello algo descubierto, los to
billos y los. pies delicados asomaban apenas bajo sus vestidos.
Poda orsele respirar blandamente mientras dorma. Yo mir
ante m aquella visin de belleza y qued como arrobado. Pero,

.
oh, cielos! Cmo decir a ustedes lo. que se_ sigui? Un ligero
movimiento eri el anglico semblan;e de Carlota n:te revel que
soaba; empeiaro.n sus labios a moverse y, como murmurando,
pronunci por dos veces mi nombre: Jorge! Jorge! En un xta
sis silencioso, junt mis manos (don Jorge dej su pipa y uni la
accin a la palabra), me puse de rodillas, me inclin sobre el
ngel dormido e imprim un beso apasionado sobre su frente.
Ella despert!. . . Mir en torno alarmada y confusa como una
liebre tmida. Por un momento, sus ojos se fijaron en m y se cu
bri el rostro con ambas manos, llena de sonrojos. Luego se pu
so de pie. Adorable Carlota! pude balbucear; tembl ella por
un instante y me contempl con mirada de serafn: Querido
Jorge! murmur por ltimo y cay en mis brazos . . .
-Bravo! bravo! -exclamamos con mi hermano-, vic
toria, victoria para don Jorge! . . .
Don Jorge estaba en xtasis. Nos abraz seguidamente, uno
tras otro; tom luego su pipa, la agit $Obre su cabeza y escuch
con sonrisa de triunfador las congratulaciones que le hacan por
su esplndida conquista.
-Necesito decir lo que vino despus? -pregunt mi ami
go-. Pude saber que Carlota, lo mismo que yo, haba escondi
do una pasin secreta y languideca por su causa, con pesar de
sus amantes padres. Ellos me queran por pretendiente de su hi
ja que por su parte no aceptaba a mi perseverante rival. Hechas
estas explicaciones, bajamos a la sala de recibo, yo teniendo a
Carlota por la cintura, ella toda sonrojada (don Jorge levantaba
los ojos y los brazos en actitud teatral) y ambos sin esconder
nuestra felicidad. Al vernos entrar de esta manera, el juez se pu
so de pie, nos mir por un momento y comprendiendo todo lo
que haba pasado, corri hacia nosotros, inclin su alta y majes
tuosa figura y con cario y elocuencia bendij o nuestro amor. La
seora Holland, juntando sus manos, levant los ojos al cielo
mientras una lgrima de gratitud corra por sus mejillas. Los
jvenes Holland y sus hermanas haban formado un grupo y
sonrean al ver consumadas las esperanzas de la familia. Oh!,
tierna y afectuosa escena, escrita para siempre en mi corazn y
que nunca, nunca se borrar!
.
Don Jorge sac su pauelo blanco y lo llev a sus OJOS, para
terminar despus con aire jovial:
-Aquel dia de mi declaracin, en que fui admitido como no
vio de Carlota, termin en una fiesta en casa del juez Holland,

166

167

.,
.

y los miembros de la f '!'uckerman eron invitados par


.
.
ticipar en ella. Todos concurneron. La sattsfacctn y la fehctdad
brillaban en e) rostro de cada uno en aquella memorable oca
sin. Se convino en que yo realizara el viaje preparado y que
deba cumplirlo para ganar por m mismo la fortuna que pudie
ra ofrecer a la mujer elegida por m. En esa empresa me encuen
tro todava y pueden concebir ustedes con cunto ardor y con
cunto anhelo espero el da bendecido en que pueda unirme a
mi adorada Carlota.
Tal fue el relato que hizo don Jorge Washington Tuckerman
sobre su compromiso con la bella Carlota.

CARTA XXIII
DON AGUsTIN SAENZ, CAPITN DE LA POLACRA FLORENTINA.
Sus REGALOS. LA LLEGADA DE LA FAMILIA POSTI.ETHWAITE.
UN CAMBIO EN MIS HBITOS DOMSTICOS. DON ISIDORO y
MR. POSTLETHWAITE. PARTIDA FINAL DE CORRIENTES.

G. P. R.

He mencionado especialmente en otro lugar a don Agustn


Senz, que comandaba la polacra Florentina y haca frecuentes
viajes entre Buenos Aires y Corrientes. Era un an aluz grueso
.
y rubicundo, de boca ancha, un hoyuelo en el mentan, OJOS mo
vedizos el andar fachendoso y, como la mayora de sus compa
triotas, hombre de buen humor. Don Agustn era jovial y gene
roso, rease mucho de sus propios chistes y a veces gastaba chan
zas groseras, aunque estaba preparado a recibir do por uno de
los dardos dirigidos a sus contrincantes. Los d mmgos s ves
ta muy bien para ir a misa, pero no perda el atre de mannero
desgarbado y se adverta fcilmente que era el nico da de la
semana en que prestaba atencin a su indumentaria; la casaca y
los pantalones eran mal hechos, los botones orinario ,Y el traje
le sentaba tan mal, que don Agustn daba la 1mpres10n de un
animal anfibio. Apenas vuelto de misa, se alivianaba de sus pe
sadas y lujosas prendas, y ponase de pie sobre el puente, con
chaqueta azul y pantalones blancos, dejando de ser anfibio para
convertirse en autntico marino.
Don Agustn era el hombre a quien don Isidoro Martnez
gustaba dirigir sus bromas y aqul pareca omplacerse d que
le dieran ocasin de responder en forma ptcante. Don Istdoro
era todo cordialidad, complacencia y buen humor. Don Agustn
se mostraba a veces mordaz y adems engredo; pero pronto se
atemperaba y la presin de sus momentneos enfados se escapa
ba como por una vlvula de seguridad por las arrugas de su son
risa y el alegre pestaeo de sus ojos.
Don Agustn era siempre el bienvenido en Corrientes, pero,

168

169

como lo he dicho .Ya, spbre todo cuando traa buena provisin


de cerveza, vip.o Carln, pickles, jamn y queso. Yo siempre re
ciba pqr su intermedio algun<)s obsequios que me hacan llegar
los amigos de Buenos Aires, y cuando don Agustn se atrasaba
por algunos das en su llegada, don Isidoro y yo pasbamos el
tiempo en la punta de San Sebascin, buscando con el catalejo en
el ro la muy famosa polacra. Una vez bien amarrada la Floren
tina en la barranca del ro, y durante esas tardes hermosas en
que el Paran desliza mansamente su profundo y plateado cau
dal, solamos ir a bordo, a charlar con el alegre capitn, fuman
do cigarros y yo me diverta con las agudezas de los dos bro
mistas rivales. He referido ya cmo y con qu objeto el capitn
Senz acostumbraba recibir y agasajar otra clase de visitantes.
Una de esas tardes, sentados sobre el puente de la Floren
tina, vimos aparecer a la distancia, remontando con lentitud la
corriente, una embarcacin que reconoc como de las nuestras
porque llevaba izada la bandera inglesa. Era, en efecto, el ber
gantn San Jos que, habiendo abordado en Goya pocos das
antes, como yo lo saba por mi hermano, estaba para llegar de
un momento a otro y me tena bajo el qui vive. Venan en el ber
gantn Mr. Postlethwaite, su esposa y sus cuatro jvenes y her
mosas hijas. En uno de los botes de don Agustn me acerqu en
seguida a la embarcacin; salud a la seora y a las hijas y con
gratul al padre por haber sido tronco de vstagos tan delicados.
Y despus de dar a todos la bienvenida, me condol tambin por
lo que haban sufrido en dos meses de navegacin para remon
tar el ro.
Privado como haba estado de comunicacin con toda so
ciedad inglesa femenina, la presencia de la familia me impresio
n como un oasis en medio del desierto y, al verme asociado a
mis jvenes y bellas compatriotas, me invadieron recuerdos de
mi hogar que no vea por tantos aos. Los rostros rosados, bajo
los bonitos sombreros de paja, contrasta,ban ventajosamente
con la tez plida y a menudo cetrina de las mujeres de Corrien
tes, y el aspecto de la madre como el de las hijas era tan genui
namente ingls que me sent transportado por momentos desde
las arenosas riberas del Paran a las oreadas colinas y a la atms
fera vigorizante de Cumberland. Desde esta ltima regin la fa
milia de Mr. Postlethwaite haba hecho voluntariamente su lar
go y difcil viaje para unirse al esp oso y al padre en Amrica del
Sur.

La nuv de la llegada de las "inglesitas, corri como pl


vora por la cmdad, y cuando atrcamos a la costa, junto a la po
lacra de don Agustn, ya estaban all muchas personas de la lite
para dar la bienvenida a las lindas extranjeras y escoltadas hasta
i casa. Y nos dirigmos a ella con un acompaamiento que hu
hiera honrado al mismo gobernador; unos y otros rivalizaban
en cumplidos y homenajes para los nuevos e inesperados hus
pedes. Elogiaban sus ojos, sus frentes, sus bucles rubios, las me
jillas rosadas, la blancura de azucena de las manos, la pequeez
de los pies, los tobillos, el mentn, los dientes marfileos, hasta
convertirlo todo en objeto de encomio y alabanza. Ellas no com
prendan el espaol, y en m recay la agradable tarea de tradu
cirlo y agregar Amn, al final de cada frase traducida . . .
Slo una persona del cortejo pareca triste, y era doa Flo
rinda. Senta declinar su estrella a la proximidad de la brillante
constlacin aparecida en el horizonte de Corrientes. Tena el
aspecto abatido, tomaba rap de continuo, su cojera se acentua
ba cada vez ms, y aunque con suficiente educacin para adelan
tarse a dar sus congratulaciones, vease que aquello le resultaba
penoso.
Mientras el cortejo caminaba despacio por las arenosas y
sombreadas calles, todas las correntinas y correntinos acudan
a las puertas y corredores para echar un vistazo a las inglesitas.
Los gestos y exclamaciones de los nativos, especialmente los
del sexo femenino, eran tan espontneos como desmesurados.
. En alto las manos y los ojos, decan: "Qu bonita!, qu pre
ciosa! Oh, mai!" Estas y otras exclamaciones mostraban a
las seoritas Postlethwaite que haban venido a ser las divini
dades del lugar. La madre miraba todo aquello con sonrisa
complacida y mi amigo Postlethwaite sentase lleno de natural
orgullo. Por lo que a m haca, estaba contento de ver en aque
lla regin remota tanta bondad y respeto para quienes con la
pena de una larga separacin haban dejado su pas natal para
reunirse a su natural protector. De haber sido recibidas fra
mente, o tratadas en forma inquisitorial por los sacerdotes, no
les quedaba ms que soportar la soledad y el recelo hasta que
su padre diera fin a los negocios, o bien se hubieran vuelto sin
l, que haba sido el nico motivo de tan largo viaje. Pero los
correntinos eran incapaces de proceder as con extranjeros que
sie.m?re recibieron entre ell1 : las mejores pruebas de una gene
rosa hospitalidad.

170

171

Cuando llegamos a .c::sa, lo ced_ todo pani la. instalcin de


Ia .seora Potl.thwaite que most :tanta abn.egacin conyugal
y maternal como pericia domstic y buen sentido.
Al da siguiente, toda la ciudad se prsent de visita y re
sult difcil hacer a un lado al primer grupo de comadres -se
oras y nias- para dar lugar a que se acercaran quienes ve
nan despus. Todas parecan complacerse en la belleza, la
elegancia y sencillez de sus nuevos huspedes, renovando sus
elogios a las mejillas, los dientes, los ojos, etctera; mientras
con extremos inusitados abrazaban y besaban a las recin ve
nidas.
Por ltimo la casa qued tranquila; la seora Postlethwaite
arregl todo para la comida y con ventanas abiertas y velas en
cendidas, las damas ataviadas de etiqueta y los hombres tam
bin, nos sentamos a una comida inglesa y servida completa
mente al estilo ingls.
Los concurrentes fueron:

;.: .
-

taba con precisin anatmica un pato,. un pavo, una chulea:


.

inglesa. . . .,


; . ,.
Terminada la comida, bamos una _pequa contradanza,
s
d pus un bagatela_, y pasamo el rato entretenidos, hasta que
hic1mos mas t'arde una pequena cena y luego tomamos un
los das' devolrefresco antes de irnos a dormir. As pasbamos
.
vamos visitas por la maana; pasebamos a caballo con las nias, para quienes consegu cuatro lindos petisos; tambin nave
gbamos a vela y a remo por el Paran, pero volviendo siempre
a la hora de la comida.
Don Isidoro Martnez haba simpatizado mucho con Mr.
Postlethwaite; ahora nos visitaba con bastante frecuencia y era
de ver su gentileza y su galantera con las damas, muy a la an
tigua espaola. Con cierta tendencia a la obesidad, mantena
sin embargo una figura muy apuesta y un rostro agradable e
inteligente. Aunque ya cerca de los sesenta, vesta muy bien,
con sus puntos de dandysmo y siempre destacaba entre los de
ms cuando se trataba de ganar la atencin de las damas in
glesas.
Don Isidoro y Mr. Postlethwaite se fueron hace ya tiempo
de este mundo. Descansen en paz! Ambos eran dignos y hon
rados varones. Mr. Postlethwaite posea notable ingenio y a la
vez sobresala en bondad generosa; a despecho de algunas ino
centes singularidades, era uno de los compaeros ms entreteni
dos y agradables que puedan imaginarse.
Pero ha llegado el momento de abandonar la provincia de
Corrientes y voy a dar una ligera noticia de mi partida. Los
negocios estaban casi terminados, nuestros efectos en los bar
cos; y lo que restaba por hacer, a cargo de Mr. Postlethwaite. El
bergantn San Jos me esperaba con la Florentina, que ira con
l. Slo me quedaba despedirme de los correntinos, sin proba
bilidades de verlos otra vez. Presumo que si tuviera que volver
ahora por all, no reconocera una sola persona entre cincuenta.
Mis amigos, que eran muchos, vinieron al barco para decirme
adis. Y me desped de todos juntos, de los correntinos y de mis
amigos ingleses, con una despedida que diariamente se haba ido
haciendo ms embarazosa.
En mi calidad de comodoro de aquella escuadra compues
ta por dos embarcaciones, enarbol mi gallardete a bordo del
San fos y entre un ondular de pauelos -el obligado ver
tedero de lgrimas- y muchos abrazos y promesas de escri-

Mr. Posdethwaite y su familia


Don Felipe y don Jorge Tuckerman .
Y yo . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

6
2

Total

Una escena semejante no hubiera podido verse a ochenta


millas de nosotros. Yo haba venido a ser el ncleo en torno del
cual se congregaba la reunin; ced entonces el sitio a mi amigo
de ms edad, coloqu a su esposa a la cabecera de la mesa y dis
tribu las seoritas con toda la imparcialidad posible entre los
caballeros, mostrndome yo mismo parcial con la menor de las
nias, una adorable damita de doce aos a la que bautizamos
con el nombre de "Seora Bond", apodo que le dimos por una
cancin que cantaba y en la cual la seora de nombre Bond
desempea un prominente papel entre sus patos invitndolos a
venir por su propia voluntad al sacrificio para regalo de los
huspedes, cancin que sin duda conocen algunos de mis lectores jvenes.
.
Era una cosa nueva para m compartir el vino con las seo
ras, verme servido por sus manos blancas y la mesa radiante
con sus sonrisas; ser instado por una dama para tomar algo ms
de un plato adereL....do por ella mientras el nuevo patriarca cor-

173

172

-,4

-.;bir, soltamos amarras del pintoresco fl?.Uefl. Con tod.a las


yels desplegadas, en . menos de \lila hora rodeamos la punta
.que nos ocult la vista de Corrientes y de sus hal;>itntes. Tres
das despus pude estar con mi hermano en su rancho de Go-
ya y a l toca decir lo que sucedi antes de que dejramos el
.
lugar.
J. P. R.

CARTA XXIV .

PREPARATIVOS PARA RETIRARNOS DE GOYA. EL ESTANCIERO DE


GOYA Y SUS HIJAS. DOJ\IA ROSITA: DUVAL, EL ENAMORADO
JOVEN. MORA, EL ENAMORADO VIEJO.

Hicimos cuanto fue posible para dar por terminadas nuestras


aventuras en Corrientes y Goya y don Pedro Campbell redo
bl sus esfuerzos con el propsito de finiquitar los contratos
que todava. quedaban pendientes. Al cabo todo sali tan bien
que para fines de agosto tenamos en Goya y en Corrientes tan
tos productos como poda cargar el barco de nuestra propiedad
y tambin la polacra de don Agustn Senz, fletada con ese mis
mo objeto. Las actividades del puerto aumentaron en forma con
siderable: diariamente poda orse el chirriar continuo de las ca
rretas -propias y ajenas- que iban llegando con sus cargas al
muelle verde, o sea la barranca del ro; el tamborileo sobre los
cueros sonaba en mis odos de la maana a la noche;' de vez en
cuando Campbell, con una docena de sus adictos, llegaba galo
pando hasta mi puerta donde se haban congregado traficantes,
empleados y mercaderes de toda especie para despachar, por
turno, los diversos negocios vinculados a la liquidacin. En re
sumen, las escenas ms vivas y animadas ofrecanse en aquel
puerto de Goya, por lo comn tranquilo y solitario.
A mediados de septiembre mi hermano, que haba saldado
algunos negocios en Corrientes y transferido otros a Mr. Post
lethwaite, carg en el San Jos cuantos productos tena en la ciu
dad y vino a reunirse conmigo en Goya para seguir despus a
Buenos Aires. Mientras nos ocupbamos en arreglarlo todo, es
perando con ansia el da de la partida, sobrevino un incidente
' En la cana XIX se hace mencin del tamborileo que hacan los batidores
de cueros. (N. del T.)
174

175

q e pudo tener graves consecuencias .y que,le.. o:. u carcter sin-

.
gulay, merece el relao que voy a consagra . :
. . .
_
vez a rrus lectores la sociedad
. . ,_Cuando presente por pmera
.de qoya, dij e que se enorgulleca de conta_r en su seno
dos es- .
tancieros y sus familias, cuyas propiedades de campaa se encon
traban ms prximas a Goya que a la capital, razn que les indu
jo a fijar su residencia en la primera de estas poblaciones. Uno de
estos estancieros tena una familia muy simptica: la esposa (to
dava joven y robusta), dos o tres muchachos y tres o cuatro hijas,
las dos mayores en pleno desarrollo y consideradas como las j
venes m bonitas de Goya. El padre las mimaba mucho allann
dose a todos sus caprichos; la madre las miraba con orgullo y les en
seaba a levantar la cabeza por encima de los dems; vestalas con
ostentacin y trataba de exhibirlas para su mayor valimiento.
Por lo que hace al nombre del estanciero, los elegantes lon
dinenses habrn de sonrer si digo que siento vacilacin en dar
su verdadero apellido. Es porque no dudo que sus retoos han
de haber florecido pronto y, siendo as, es probable que la des
cendencia figure en los mejores crculos de Goya y no ha de
gustar ver su nombre trado y llevado en los presentes anales.
Verdad es que nos hallamos a gran distancia, pero lo que ahora
escribo, puede cambiar con el tiempo su vestimenta inglesa por
la espaola y salir de las libreras de Goya para circular entre las
familias conocidas del lugar. As como las Cartas del Paraguay
andan al presente corriendo por la tierra de los jesuitas, bien po
demos presumir que estas cartas sobre el Ro de la Plata puedan,
antes de mucho, circular en Corrientes. De manera que llama
remos al estanciero don Baltasar Gonzlez. Las hijas del estan
ciero Gonzlez posean, cada una, un gnero peculiar de belle
za, pero Rosa, la mayor, Rosita, como se le llamaba comnmen
te, era considerada la ms hermosa de las tres. Tena ojos azules,
grandes y alegres (los ojos de este color no abundan mucho en
Sud-Amrica y son, por lo mismo, muy estimados), las faccio
nes no eran tan correctas en sus detalles como agradables en su
conjunto; cerezas eran sus labios y, como sonrea de continuo,
las mejillas formaban graciosos hoyuelos; la rosa y la azucena
disputbanse adorablemente el color de su rostro; la estatura, si
no era pequea, pasaba apenas de la mediana; el cuerpo, de bue
nas proporciones, antes era grueso que delgado; tena los pies
pequeos -como en general las mujeres de Sud-Amrica-, el
paso gil y elstico y bailaba a la perfeccin; en fin, todo haca

176

.: .'

de ella una joven-ch mplidamente linda y se la pro.clamaba como,.. '


tal. He descrito la: apariencia externa de Rosita solamente _por
tratrse e su atractivo ms .-inmdiato, pero sera injusticia .no
gregar que era tambin de trato agradable y vivaz, bondaddsa,
jovil, constante en sus afectos y de un temperamento tan gentil que le haca la preferida de todos.
Mis lectores, y en general cuantos repasen este libro, habrn
deducido ya sin duda que Rosita tena muchos pretendientes, y
en verdad era as; a tal punto que iba corriendo el riesgo de cier
tas mujeres que, a fuerza de ser muy cortejadas terminan por
quedarse solteras. Todos sentan admiracin por Rosita, pero
todos tambin, al percatarse de que era generalmente admirada,
se abstenan de dar el paso decisivo colocndose resueltamente
junto a la belleza objeto de su admiracin; ninguno mostraba
suficiente valor para poner de lado a sus rivales y reclamar ga
llardamente el premio de sus afanes. De tal manera, Rosita se
vea as forzada, entre numerosos pretendientes, a vivir en gene
ral coqueteo -lo que en el fondo no era de su gusto- y a man
tener insatisfecho su corazn, aunque su vanidad sintirase ha
lagada continuamente por la comn simpata.
Mi hermano Juan, en una o dos ocasiones en que vino a Go
ya, fue sealado como simpatizante de Rosita, y yo mismo, a
fuer de vecino de la casa y admirador del bello sexo, sola pasar
la velada con don Baltasar y su familia, inclusive -como es na
tural- la linda Rosita. Por ltimo, dos de los concurrentes ms
asiduos a casa de don Baltasar terminaron por declararse. Uno
era un simptico muchacho dedicado al comercio; aunque no
poda llamarse rico, tena buen juicio y mostraba deseos de abrir
se paso en el mundo. Vesta bien, gastaba las maneras suaves e
insinuantes del enamorado sudamericano, tocaba la guitarra,
bailaba y exhiba otras habilidades que ahora no recuerdo para
conquistar el corazn de Rosita. El otro era un hombre que an
daba prximo a los sesenta aos, pero en buena salud, robusto,
alto, de buena presencia y rico. Era to del comandante de Goya
y posea dominio absoluto sobre el dicho funcionario, ejercien
do no poca influencia poltica en los territorios de dominacin
artiguista. Sealbase como hombre receloso, imperioso, desp
_
tico, y haca gala de antipata muy espaola por los extr neros
y por toda influencia extranjera de cualquier especie. Rosita, co
mo es de suponer, inclinbase al pretendiente ms joven y cum
plido, Francisco Duval. Pero como el verdaC:ero amor ha de tro-

177

..

......_

pezar siempre con algn obstul,:el adre.je.:Rosita favoreca


las pretensiones de don Antomo Moa. Decias.e_; pr .otra pare,
que Mora tena negocios con el p. dre de osIta y que esa ecunstancia inclinaba la balanza. en su fa:vor. Fea. :o'? fuee,
una barrera infranqueable pareca opoerse a .la uruon de D.uval
en Rosita Gonzlez. Segn rumor general Iban a casarla con
don Antonio. Esto me disgustaba porque, si bien yo tena rela
cin con Mora, no le profesaba ninguna simpata. l deb de
corresponderme con el mismo sentimiento y ,quz me od1ba
en mi calidad de extranjero. Cuando Mora soha VISitar a Rosita,
si por casualidad encontraba algunos jvenes en la casa ,espe
.
cialmente a Duval y a m, frunca el ceo y termmaba hacienonos a un lado como la cosa ms natural. Duval, el enamorado JO
ven, sentase intimidado porque su rival posea secreta influ.ecia sobre el comandante; en el estado de desorden en que VIVIa
el pas, algo indefinido le haca sospechar que, meante u ardid siniestro, podan desplazarlo de la escena remov1end asi todo obstculo para el casamiento de Mora. La pob:e Rosita sen
tase desgraciada por el giro de sus asunto sentimentales; los
padres, entretanto, temiendo llevarla a medidas emas y de
seosos al mismo tiempo de verla casada con el neo don Anto
nio, haban terminado por convertirse. en . mero: espectaores
del fracaso de sus planes y de la impaciencia y calera creciente
de Mora, el amigo despechado.
.
Tal era el estado de aquel asunto en vsperas de partir noso
tros de Goya y muy pocas probabilidades quedaban a Duval de
salir airoso en la contienda. No existe Gretna Green' en aquellas
regiones; de lo contrario, creo qu hubiera sido c;:ortado nudo
gordiano y anudado el lazo de Hrmeneo; pero en usenca d la
estrella del Norte que gu.a tantas de nuestras pareJas al terrruno
de su felicidad, una luz inesperada brill en el inciert horizon
te de Duval como consecuencia de un suceso muy srmple que
surgi cuando menos lo esperaba.
. ..
. .
Cosa de quince das antes del fijado para el VIaJe defrmuvo,
invit a la mayora de los grandes hombres de Goya a comer en
compaa de mi hermano; es decir que ofrec "un convite", co
mo le llaman a esta reunin en aquella parte del mundo. Concu.

' Gretna Green es un pueblo de Escocia en la frontera de Inglaterra, cle


bre en otro tiempo porque, gracias a la liberalidad de l:s ley escocesas, los no
.
.
vios ingleses contrariados en sus amores se casaban all sm diftcultad. (N. del T.)
178

rrieron al conviteeltenihte'c:
: ra, el comandante Brest don Pe-
dro Quesnay, Mr. George .Washington Tuckerman u come. ciante de apellido Vals, don Baltasar Gonzlez,
to del co
mandante., su r.ival Duval y uno o dos ms de los notables det
puert . !fay ue agregar n compatriota nuestro muy origina),:
el capltan M Dougall, que comandaba un brig en viaje aguas
arriba enviado por una casa inglesa para cargar cueros adquiri
dos por su agente en la provincia. Para el convite, acaparamos
cuantos buenos comestibles podan conseguirse en Goya . A los
asados y guisos de la regin, a los pasteles y aves de corral, su
mbanse lujos ingleses, como jamones, salsas, queso Stilton y
otras delicadezas; buen Oporto y Jerez, y adems vino tinto en
abundancia, que es muy barato en Amrica del Sur . Lo cierto es
que estuvimos en condiciones de ofrecer a nuestros invitados
una comida excelente, o as lo entendieron ellos por lo menos.
Terminada la comida, mi hermano y yo consideramos, se
gn la costumbre de entonces -y hablo de veinticinco aos
atrs, hoy las cosas han cambiado felizmente-, que era deber
nuestro dejar a los amigos bajo la mesa, como sitio el ms apro
piado para un final de fiesta. Porque es de saber que los honra
dos goyeros crean que, para ajustarse estrictamente a la etiqueta
en la mesa de un ingls, estaban obligados a beber hasta no poder
ms. Comida con ingleses y borrachera, eran ideas inseparables
en la mente de aquellos hombres. De ah que el vino corriera en
abundancia, que la alegra y la hilaridad presidieran el festn y
que sin ninguna previsin por las consecuencias del da siguien
te, cada cual tratara de sentirse feliz con la buena mesa y la buena
compaa. Debo exceptuar al to del comandante, que se march
con cierta reserva cuando termin de comer, y al teniente cura
que, si bien muy alegre, se recogi pronto tambin.
Hasta entonces, en todos los convites a que haba yo asisti
do -convites concurridos por espaoles- se haba hecho siem
pre derroche de jovialidad, ingenio y buen humor; pero en nin
guno como en ste se pusieron de manifiesto en forma tan aguda
esos caracteres de la sociabilidad y fue por las originalidades de
Tuckerman, Quesnay y M'Dougall. El vino aguz la sensibili
dad de Tuckerman y le llev a pensar en su amada Carlota hasta
que, levantndose, nos invit a todos a brindar por ella. Don
Pedro, a cada vaso de vino tinto que empinaba, se pona ms vo
luble y su jerga se haca ms incomprensible. El espaol habla
do por el capitn M'Dougall -cuando lograba decir algunas

:1

179

..
palabras en este idioma- era todava ms ivertido que -t;l de
don Pedro, Por otra parte, su .escocs .rstico, .de marcdo acen
. : to montas, cuando se entrelazaba S<On .e l ingls fino y, ocueh
. i:.de Tuckerman, formaba un tejido d curioros contra5ts.
' Yo haba odo decir que M'Dougall 'era muy hbil violinista
y wdo fue hacerle alusin a su instrumento como verle saltar con
una exclamacin batiendo palmas .y salir corriendo en direccin
a su barco amarrado a unas cincuenta yardas de mi casa. Tres mi
nutos despus estaba entre nosotros con su violn. Demostr ser
muy aficionado a la msica popular y a los aires montaeses (al
gunos de los cuales, dir de paso, no se diferencian mucho de los
tristes de Sud-Amrica) y toc los ms lindos airas que yo haba
odo hasta entonces, acreditndose fantico por la msica. Quien
conoce a los montaeses de Escocia sabe que a menudo llevan el
entusiasmo y la efusividad a un lmite que sobrepasa en mucho
la sobriedad con que los ingleses suelen exteriorizar sus senti
mientos. De ah que cuando M'Dougall pudo advertir que sus
cantos llegaban al corazn y que su Neil Goswin despertaba un
eco de franca simpata hasta en el alma de los espaoles, apenas
si poda, como buen escocs, contener el orgullo y el regocijo pa
ra no interrumpir los aires que cual otro Paganini sacaba de su
violn. Pero cuando oy -en aquella lejana regin del globo
los repetidos aplausos de sus compatriotas, cuando con la imagi
nacin se sinti transportado a su patria y le pedimos algunos
cantos escoceses muy conocidos como Ye banks and braes o
Auld Robin Grey o Maggie Lawther, Fielet us a'to the waddin;
cuando, por ltimo, impresionados por alguna irresistible can
cin, dejamos los asientos para ponernos de pie como si la danza
hubiera comenzado, entonces M'Dougall no pudo ya contener
se ms y se sinti arrastrado por la alegra. Empez a dar vuel
tas, arroj su violn y blandiendo el arco en el aire prorrumpi
en hurras, posedo por un delirio de regocijo nacional, al adver
tir en quienes le rodeaban el efecto producido por su msica.
El convite dio comienzo a las tres y termin a las nueve. El
comandante se puso en estado lamentable, unco fou como deca
M'Dougall, y fue llevado a la casa sostenido por sus dos asisten
tes. El viejo Gonzlez se mostr en los mejores trminos con el
pobre Duval y hasta creo que le prometi darle a Rosita en ma
trimonio; Duval miraba tiernamente a Gonzlez como si fuera la
misma Rosa y le apretaba la mano balbuciendo todas las terne
zas que su lengua se negaba a expresar con claridad. En cu:mo . a
..

..

180

Tuckerman, andaba por las nubes y tan pronto ha'ca el elogio de


Carlota .como .trataba de orientare entre las imgenes de ventura
dorrisica y de,refinada IQ,tad que se agolpaban en su cerebro:
Dechuriaoa sobre "el aposento azul" y sobre "las praderas en efe-:
clive" de las orillas del Paran. Por ltimo, termin proclamando
una paz eterna entre el estrellado pabelln de los Estados Uru-
dos y el de Gran Bretaa e Irlanda. Mi hermano y yo estbamos
apenas achispados, pero el nico que dej la reunin en su entero
juicio fue el capitn M'Dougall. Acostumbrado a las bebidas do
blemente fuertes de la montaa escocesa, el Oporto no le haca
ms efecto que el agua del arroyo y en cuanto al vino tinto, se ad
miraba de que pudieran llamar vino a esa sour wisha washa stuff,
resultndole inadmisible que alguien pudiera paladear tal brebaje.
El ltimo de los huspedes se retir a las nueve. Juan, el cria
do negro de mi hermano, anduvo acompaando a uno, ensean
do el camino a otro, poniendo a salvo un tercero, de manera que
a las nueve y media todo estaba terminado y las cosas en orden.
A esa hora mi hermano, que se hallaba, como he dicho, algo
chispo, resolvi dar una vuelta por la poblacin y vino a recalar
en casa de don Baltasar Gonzlez. Encontr all a la esposa y a
las hijas que rean de buena gana por la cmica llegada del pap,
vuelto del convite ms que entre San Juan y Mendoza, conduci
do por Duval como un ciego que lleva a otro ciego, ambos en
condiciones de pasar al dormitorio y no a la sala. Por esa razn
el padre se haba retirado a dormir y Duval aba encontrado el
camino de su casa.
La seora y las nias hacan cargos a mi hermano, con mu
cha algazara, por la "picarda" de haber puesto al padre en tales
aprietos y Rosita pareca mostrarse muy contenta, aunque es
imposible establecer la causa de su alegra. En efecto, qu poda
significar para ella la entrada de pap y de Duval en la casa,
tomados del brazo y con grandes muestras de mutua afeccin?
Cmo podemos pensar que al ver a su pap en tal estado pu
diera palpitarle el corazn y despus sentirse azorada al orle de
cir que Duval era un buen muchacho y que deseaba ver a Mora
en . . . ? Por ltimo, qu valor poda dar ella en situacin seme
jante a la apasionada afirmacin de Duval de que prefera morir
antes que verla casada con otro hombre? . . . Responda a esto
los psiclogos. Lo nico que puedo asegurar es que Rosita esta
ba contenta, muy contenta, que la hermana menor no lo estaba
utenos y que la madre sentase ms excitada que alarmada por la
181

vivacidad de las nias y slo atinaba a decir: "Habrse vist' t:m


tas iguales" . . . y que mi hermano estaba a punto de roblrl un
beso a Rosita o a otra de las hermanas1 cuando he ah(que se.
abri la puerta y apareci Mora, brillndole los ojos como a uh
tigre. No dijo palabra, temblando de rabia y ciego de celos, ce
:rr nuevamente la puerta y se retir.
Dos o tres minutos bastaron para restablecer la hilaridad y el
contento, interrumpidos de modo tan desagradable e inopinado.
Todos continuaron en el mismo tren de regocijo, hasta que una
interrupcin ms seria puso fin a la reunin de la noche. Aque
llos celos fatales, aunque infundados, de Mora, despertaron en l
otro sentimiento de rencor contra mi hermano y contra m, por
nuestra calidad de extranjeros y porque pensaba que usurpba
mos algo de su influencia poltica en Goya. El odio reconcentra
do estall entonces irrefrenable. D e ah que, desde la casa de
Gonzlez, fuera corriendo hasta el cuartel. Aprovechando que el
sobrino no estaba en condiciones de intervenir para nada, orde
n al oficial que fuera de inmediato con una guardia hasta la casa
de Gonzlez. Ignoro qu pretexto invoc, pero lo cierto es que
sus rdenes fueron cumplidas. Los soldados se acercaron caute
losamente a la casa y sbitamente irrumpieron en ella. Tres o
cuatro hombres armados tomaron a mi hermano y a viva fuerza,
entre los gritos de la familia, lo arrastraron hasta el cuartel. Bajo
las rdenes iracundas de Mora, usaron con l mucha violencia,
dndole la impresin de que pensaban asesinarlo. Llevronle, sin
embargo, hasta la guardia y como estaba tan cerca de mi casa pu
de or el tumulto y los gritos. Poco despus, mientras me halla
ba dormitando en el sof, uno de mis peones entr en la pieza
para decirme: Patrn, patrn, le han hecho preso al seor don
Juan.1 Sin sombrero, y lleno de sorpresa, corr hasta el cuartel.
Apenas haba entrado y para mayor asombro mo, vi a Mora que
vena gritando ciego de clera: "Pnganlo tambin preso! Es
tan malo como el otro! Son iguales los dos! Pnganlo preso!"
En el acto me sent agarrado por varios de aquellos soldados,
que a empujones me llevaron al fondo del cuartel. Y all me deja
ron vis-a-vis con mi hermano Juan.
G. P. R.

' En espaol en el original. (N. del T.)


182

. ..

. CARTA XXV
LA PRISIN.

L A CRCEL DE GOYA y sus HUSPEDES. EL

MOBILIARIO. LA EXTRAA VISITA DE MAc DOUGALL CON s


.
"DREADNOUGHT" . UNA PROPUESTA PELIGROSA QUE
RECHAZAMOS. LA CENA. EL COMANDANTE, ALARMADO,
QUIERE VERNOS A PESAR DE SU ENFERMEDAD. RESISTIMOS y
LUEGO ACEPTAMOS COMPARECER ANTE L. LA LffiERACIN.

DOA ROSITA GANA LA VOLUNTAD DEL PADRE Y SE CASA CON

Los DISGUSTOS DE
MORA. LA RECONVENCIN DEL COMANDANTE A SU TfO.
MORA SE RETIRA A SU ESTANCIA. EL CASAMIENTO DE DUVAL.
DUVAL. RESULTADOS DE LA ENTREVISTA.

Cuando nos vimos con mi hermano, presos en la crcel de Go


ya, pensamos uno y otro, sin decimos nada, en los sucesos de la
tarde y, obedeciendo al mismo impulso, tuvimos una explosin
de risa. Mi hermano me cont despus todos los particulares de
su visita a casa de Gonzlez, tal como los he narrado en mi l
tima carta y llegamos a la conclusin de que la ofensa recibida
como sbditos britnicos, solamente podra repararse con la
derrota total del malvado Mora, constituido en enemigo nues
tro por su propio capricho. En consecuencia, resolvimos no
abandonar la prisin hasta obtener una satisfaccin amplia, ya
dl J?ropio comandante, ya del mismo gobernador de la pro
VIncia.
La crcel en que nos hallbamos no era como las crceles
que pueden verse o describirse en Inglaterra. Era un enorme
galpn con una sola puerta en mitad de la fachada; si alguna luz
entraba en l durante el da, provena de los agujeros del techo
de paja o de las muchas aberturas que el tiempo haba produci
do en las paredes, revocadas con barro. Varios condenados (al
gunos con grillos en los pies) y otros prisioneros fueron amon
tonados en un extremo del galpn por respeto a nosotros; los
soldados ocuparon el centro, y se nos dej un gran espacio en
el extremo opuesto. Mora se haba retirado tan pronto como
nos vio en la prisin y, as que lo perdimos de vista, entramos

en franca charla con ei oficial y la guardia de la noche. El oficial


sospechaba sin duda que no haba obrado bien obedeciendo las
183

1.

rdenes de Mora, por ms que ste fuer juei de paz, :y de ah


que tratara de congraciarse con nosotros en lo posible . : :...
Como lecho no tenamos sino un par de cueros tirados enel'
suelo, y como sillas' tres o cuatro cabezas de vaca. Alumhrba
nos. una rstica lmpara de barro casi llena de sebo y grasa, de la
que sala una gruesa mecha de algodn que se haca necesario
despabilar de vez en cuando para no quedar a oscuras: La vasi
ja era un cuenco redondo y chato con un mango de fabricacin
india y no muy diferente a ciertas reliquias romanas. El piso no
era ni ms ni menos que el primitivo sobre el cual levantaron el
galpn, aunque ahora con el pisoteo se haba convertido en una
superficie desigual, de tierra greda movediza. Las paredes ha
ban perdido en muchos sitios el revoque de barro dejando a la
vista las caas usadas a manera de listones, y stas parecan las
costillas salientes de la osamenta de un caballo, por entre las que
pasaba el aire a discrecin.
La apariencia de los soldados, y aun la del oficial, estaba en
concordancia con el rstico aspecto de la crcel. En efecto, te
nan el pelo desgreado, las caras sucias con profusin de bigo
tes y barbas; ropas andrajosas, botas de cuero sin curtir de las lla
madas de P <? tro", que cubren el empeine del pie dejando los de
dos al aire, pistolas de caballera, dagas a la cintura y carabina en
la mano; tal era el aspecto de los guardianes que tenamos para la
noche. La indumentaria del oficial, en poco se diferenciaba de la
de los soldados, si no era en que presentaba una apariencia un
tanto ms decente. En cuanto a los presos alojados all, tenan
traza de demonios, semidesnudos, sucios, engrillados, insolentes
en sus palabras y ademanes y con cara de feroces asesinos.
Algo excitados todava por los sucesos de la noche llama
mos al oficial para preguntarle si no habra inconveninte en
traer algunos muebles a la prisin. Se qued perplejo ante pedi
do tan extro porque no consideraba necesario agregar nada a
.
nuestro aloJamiento nocturno pero, como no haba recibido r
denes en contrario, contest que podamos hacer como quisi
ra.?s. Juan, nuestro factotum, sali para traer los muebles. El
oficial, amablement, orden a uno de sus hombres que le ayu
daran en la conduccin de todo lo que haba en mi cuarto, inclu
so la alfombra de cueros de tigre. Las sillas, el sof, la mesa, el
aparad ?! los cand ;leros, todo fue trasladado a la prisin, y la
operacwn no tardo mucho porque nos hallbamos a unas cien
yardas de nL :ottage. Fue grande la admiracin de los soldados
.

..

184

y may'?da d lps presos c.uando vieron de pronto que uno de


l?sex;.teinos del sombro galpn asuma el aspecto de un. con
foqable aposento. Rembrandt debiera haberse encontrado all
para ver la intensa luz que nos ilunaa yel sombro resplan
, sobre el salvaJe y pmtoresco grupo de sol-
dor que se extendia
dados y sobre los bandidos aherrojados en el suelo. Estos lti-
mas, confundidos unos con otros, miraban maravillados por so
bre los h<:>mb:os de los compaeros aquell escena incompren
.
. _
complacidos
sible y rrustenosa. Con todo, creo que smtteronse
.
por la transformacin.
Consegu tambin agua y vino, invit al oficial y a sus hom
bres, remos de los sucesos de la noche y entramos a calcular lo
que podra sobrevenir al da siguiente. Estbamos sentados co
mentando estas cosas y, a eso de las doce, di rdenes para que
fuera preparada la cena. Esto produjo gran satisfaccin en los
dems presos. De pronto, el oficial me anunci que alguien de
seaba hablarme en la puerta. -Yo s -agreg- que usted no
ha de querer escapar esta noche; est entonces en libertad, bajo
palabra, para hablar con su amigo.
Haba empezado a llover, y al acercarme a la persona que me
buscaba, la encontr embozada en uno de aquellos amplios ca
potes que se usaban antiguamente y eran conocidos con el nom
bre de ccdreadnoughts", muy apropiado para la ocasin. El hom
bre que tena de pie frente a m era el capitn Mac Dougall. Esta
ba muy serio. Tomndome por un brazo, me apart hacia fuera
de la puerta del galpn; y abriendo luego cautelosamente su ca
pote, me mostr dos formidables pistolas de caballera. Invo
luntariamente me ech hacia atrs. Entonces Mac Dougall, de
manera imperturbable, pero en voz baja, me habl as:
-S que las vidas de ustedes estn en peligro inminente. Me
han dicho que sern fusilados al amanecer. Estos villanos no se
paran en nada. Se trata de una conspiracin para sacarlos a uste
des de en medio, no solamente para despojarlos de sus bienes
sino para quedar ellos como dueos del comercio en la provin
cia. La pandilla sa no los perdonar; la nica salvacin est en
la fuga. Mi bote, manejado por dos buenos remeros, se halla lis
to junto al brig; yo me encargar del timn. Si encuentran difi
cultades para salir, le pegar un tiro en la cabeza al primero que
quiera detenerlos y como son unos cobardes (dijo esto con el
ms profundo menosprecio), cuando vean uno de los suyos ten
dido en el suelo, todos se vendrn con usted.
185

. Est proposicin me dej turulato; tnto miS, CU!lfltO que


yo saba que Mac Dougall era capaz de hacrla efetiva. Le esc;u
ch con paciencia -creo" que es la mejor manera de darfin a-una
exposicin personal-, y cu;mdo termin de hablar, empec" por
agradecerle su generosidad y el riesgo que estaba dispuesto a
correr por nosotros. Pero le asegur tambin que el nico peli
gro real que poda amenazarnos era precisamente llevar a cabo
lo que se haba propuesto, y que, aun cuando fuera necesario
huir, no queramos comprometerlo .a l en esa empresa. -Pero
en realidad, capitn Mac Dougall -termin por decirle--, usted
ha sido engaado de medio a medio; estamos aqu tan seguros
como pudiramos estarlo en casa y poco falta para que lo este
mos con el mismo confort, como podr usted verlo enseguida.
Lo nico que constituye un peligro, y muy serio, para nosotros,
es que usted se presente aqu armado. De manera que vuelva us
ted a su brig, haga-salir a los hombres del bote, deje sus pistolas,
tome su violn y despus vngase a cenar con nosotros.
El highlander bravucn se sinti desengaado al ver que no
cumplamos su proyecto y todava se mostr incrdulo en cuan
to a nuestra salvacin, pero, no deseando contrariar mis deseos,
firmemente expresados, hizo lo que le ped, y dejando a un lado
sus instrumentos de muerte, tom el que difunda elementos de
vida, es decir que volvi en seguida a la crcel con su violn.
Sintise maravillado cuando vio aquella pobre prisin casi con
vertida en sala con muchas buenas cosas sobre la mesa y experi
ment mayor confianza al advertir que no habamos tomado
muy en serio el asunto. Poco a poco se disiparon sus temores y
olvid el fusilamiento que esperaba para la maana; de suerte
que como a la una estaba listo para dar comienzo en su violn a
un aire escocs muy bonito. En eso lleg corriendo el asistente
del comandante para llamar al oficial de guardia porque el supe
rior tena que hablarle en seguida. El oficial fue adonde lo lla
maban y pronto vlvi muy agitado para decir que estbamos
en libertad y que el comandante peda con insistencia que lle.g
ramos hasta su casa por encontrarse muy enfermo en la cama.
No solamente rechazamos la invitacin, sino que rehusa
mos salir de la crcel mientras no se nos explicara claramente la
causa que haba mediado para tratarnos como a delincuentes. El
capitn llev este mensaje y volvi muy luego para decir que si
queramos ir a casa del comandante. ste nos dara satisfaccin
y, de cualquier manera, deseaba seriamente ser odo por noso-

tros. Entoncs decidirnos concurrir escoltados por do solddos


y el capitn, pr haberlo nosotros exigido as. Encontramos al
po: comandan:e muy at?-gu.stiado, tanto de cuerpo coo de
espmt)J; proclamo que este mctdente cusara su ruina si no aban
donbamos de inmediato nuestra actitUd y volvamos a casa co
mo si nada hubiera ocurrido. Dijo que lo haba- lamentado pro
fundamente, cuando pudo volver en s; pidi mil disculpas, y
agreg que bien sabamos nosotros que nada hubiera ocurrido
sin ese desdichado convite. Termin pidiendo todava que, en
obsequio suyo y de su to, mantuviramos en secreto el inCiden
te. Pero no quisimos prestarnos a ello y aceptamos nicamente
retirarnos esa noche a casa y permanecer como arrestados hasta
la maana siguiente, en que reanudaramos la consideracin del
asunto. Insistimos en que se colocara un centinela de vista en la
puerta, a lo que se asinti de mala gana (y tuvo que permanecer
all hasta que fuimos al da siguiente a casa del comandante). El
mobiliario fue trasladado ahora una vez ms a mi cottage y
cuando nos despedimos de los huspedes de la crcel, omos a
uno que dijo en voz alta mientras nos alejbamos: -La verdad es
que no hay gente ms extraa en el mundo que estos ingleses . . .
Decidido el ultimtum, estuve en casa del comandante a las
diez de la maana con una peticin escrita en la forma acostum
brada, para que se me otorgara pasaporte con destino a Co
rrientes.
-Seor comandante -le dije--, como no veo la posibilidad
de un arreglo satisfactorio del desagradable suceso ocurrido ano
che, sobre todo del ultraje de que hemos sido vctimas, ultraje
que, como usted sabe bien, nos ha inferido su to de usted (en
este momento pude or que Mora se mova en la pieza contigua,
que era l, por haberlo visto yo al entrar); yengo a pedirle un pa
saporte para Corrientes, adonde me propongo partir dentro de
una hora con el propsito de interponer queja ante el seor go
bernador, tratando, sin embargo, de eximir a usted de toda res
ponsabilidad.
El comandante estaba confundido y de todas maneras me
peda que no hiciera mi viaje a Corrientes. Al mismo tiempo me
pregunt qu pensaba pedir al gobernador. "La prisin y proce
so de su to Mora -le respond-, por haber usurpado el poder
militar a usted conferido y por habernos detenido injustamente
a m y a mi hermano." "La captura de mi to!", exclam el so
brino. "Yo no podra hacer tal cosa." "As lo creo -agregu--,

186

187

y por eso quiero ir a Corrientes." El omandante me pidi en


tonces que aplazara por un da la cuestin pero ine n.egu .. Por
ltimo le dij e que esperara hasta la una de la tarde y qu l esa:
hora deba entregarme mi pasaporte, de lo contrario poner en
arresto a su to.
Al mismo tiempo, los sucesos de la noche pasada haban co
rrido toda .la poblacin la conducta de Mora era generalmente
execrada. Tambin pudimos or, con mucho agrado, que el viejo
Gonz<Qez se hallaba indignado contra su antiguo amigo por la
insolencia del procedimiento en su propia casa, y que la lind
Rosita aprovechaba con astucia el estado de nimo de su padre
para recordarle qu clase de amigos haban sido siempre con
ellos donJuan y don Guillermo, la influencia que tenan en Co
rrientes y cun necesario era, para la propia seguridad de la fa
milia, que el querido papi dejara bien aclarado que no tena nin
guna intervencin en el hecho perverso de Mora. Cuando estos
argumentos produjeron el efecto deseado en el nimo del padre,
Rosita le ech los brazos al cuello y le dijo, en un tono que tena
de censura y de satisfaccin.
-Y ste es el hombre, querido pap, con el que deseabas
casarme. . . ? Si unos celos estpidos lo han llevado, cuando no
tena ninguna atribucin sobre m, a una venganza semejante,
qu no podr esperar cuando pueda ejercer la autoridad de un
marido . . . ? Ha procedido sin ningn respeto para contigo, sin
ningn cario para m, sin decencia siquiera; y voy a entregar
mi vida a los caprichos de un hombre semejante? Duval -y
aqu tembl la voz de Rosita, y se llenaron de lgrimas sus ojos
azules-, Duval podr no ser el hombre que hayas elegido para
m, yo espero que no me obligars a casarme con Mora!
La apelacin fue irresistible; el viejo Gonzlez bes las lgri
mas que cubran las mejillas de su hija, y exclam:
-No, hija ma, Mora no se casar contigo. Sers la esposa
de Duval...!
Los brazos de Rosita estrecharon una vez ms el cuello del
estanciero y nuevas lgrimas corrieron por sus mejillas, pero l
grimas de contento que pronto dieron lugar a una sonrisa que
ilumin su rostro seductor. Las hermanas menores abrazaron
tambin al pap, y la madre pudo ver, satisfecha, cmo se disi
paba aquella nube que haba empaado la felicidad de su hogar.
Pepe, el hermano de Rosa, muchacho de quince aos, meti las
manos en los bolsillos declarando que l tambin se alegraba de

que Duval fu.eta 1 preferido. . . porque (ni habra que decirlo) el


elem-11to joven de la familia sentase inclinado hacia Duval en
.
. queJla mrgencia.
Ent'retanto, Mora empez a considerar las serias dificultades
de su posicin y decidi aprovechar las trs horas que yo haba
dado al comandante para la firma del pasaJ?orte: ech mano, co
mo ltimo recurso, de su influencia con Quesnay para que in
tentara llevarnos a buenos trminos con l. Por ltimo se fue a
casa de Gonzlez para procurar lo mismo. Aqu, con dificultad
logr que le abrieran la puerta y, cuando pudo entrar, recibi
ronlo con frases de indignacin y terminaron por decirle que no
se presentara ms en la casa. No encontrando salida en este eno
joso asunto, Mora se fue directamente a buscar a Duval, su rival,
quien se hallaba ignorante del vuelco feliz experimentado por
sus proyectos de matrimonio. El enemigo le ofreci de inme
diato renunciar a sus pretensiones con respecto a Rosita y ale
jarse de Gaya si Duval consegua disuadirme de emprender mi
viaje a Corrientes.
Posesionado de su misin, de la cual dependa gran parte de
su felicidad personal, Duval lleg conmovido ante nosotros pa
ra defender la causa de Mora. La verdad es que el viaje a Co
rrientes lo habamos mirado como problemtico, estando segu
ros de que Mora encontrara los trminos de satisfaccin exigi
dos por nosotros. Siguiendo la costumbre del pas, habamos
pedido ms de lo que esperbamos alcanzar . . . Por eso autoriza
mos a Duval para decir al comandante que, si haca una recon
vencin a Mora en presencia de los testigos de nuestro vejamen,
y dejaba establecido que solamente por haber perdonado noso
tros al culpable, y no por otra razn, se libraba del castigo, en
tonces podra dar por excusada su conducta y terminado todo
ese incidente.
Despus de alguna negociacin, los trminos fueron plena
mente aceptados por Mora, y Duval corri a casa de Gonzlez
para proclamar su triunfo ante Rosa. Pudo conocer entonces el
verdadero estado de la cuestin y cmo Rosa, con fina diploma
cia de mujer enamorada, tena asegurada la victoria de antema
no, esa victoria que Duval imaginaba como fruto exclusivo de
su buen desempeo.
En la maana siguiente, a las diez, la guardia sali del cuar
tel con nuestro amigo el capitn a la cabeza. Gonzlez y Duval
se colocaron frente a ella; el capitn M'Dougall y nuestro capa-

1 88

1 89

caz a no de los lados. Yo y mi hermano dejamos nuestro cotta


ge al tiempo en que vimos al comandante. ue:_vena de su caa

particular acompaado por Mora. sos hicteron alto al llear a


uno de los extremos de la pequea fila de soldados; lo nnsmo
hicimos nosotros cuando llegamos al extremo opuesto de la fila
y permanecimos all del brazo como si furamos meros espec
tadores de la escena. Entonces el comandante (que por otra par
te se senta satisfecho de bajar el gallo a su imperioso to) avan
z hasta ponerse al frente de la compaa y con maneras muy
propias y expresivas hizo a Mora la reprensin dicindole que,
a no ser por nuestra bondad, el comandante hubiera debio res
ponder ante el gobernador de la provincia por la conducta ob
servada. Mora oy aquello con mal ceo y, terminada la cere
monia, sali ese mismo da para su estancia en la que se instal
desde entonces para siempre.
Poco despus, Duval se cas con su querida Rosita y se mos
tr como un esposo ejemplar. La estancia de su suegro, coloca
da bajo su activa y juiciosa administracin, prosper notable
mente; y toda la familia, viendo la felicidad de Rosita como es
posa de Duval, congratulbase a menudo de haber escapado a la
calamidad del rico pero celoso Mora.
G. P. R.

190

CARTA XXVI
LOS SERVICIOS DE DON PEDRO CAMPBELL. LIQUIDAMOS LOS

NEGOCIOS EN GOYA. LA PARTIDA. LLEGADA AL GUAZ.


ESPERA EN ESTE LUGAR. UNA VISITA A BORDO DEL SAN]OS.

MR . E., EL

ASEGURADOR. LA lSLEIA. Los CARBONEROS. Los

CARACOLES.

LA TORMENTA.

LLEGAMOS A LA RADA EXTERIOR.

EL CHACARERO Y SU MUJER. UN ESPECTCULO ECUESTRE. EL


JINETE COCKNEY. EL CAMINO A BUENOS AIRES Y LOS
PANTANOS. VIAJE EN COCHE.

Un da o dos despus de la aventura carcelaria, lleg Campbell


a Goya con el remanente de los frutos de nuestra sociedad y al
frente de las tropas de carretas que los conducan. Rindi cuen
ta exacta de sus operaciones comerciales y se mostr muy pesa
roso por haber dado fin a su agitada campaa. Hemos de refe
rirnos ms adelante a la carrera de Campbell, pero no queremos
despedirnos de l sin dejar const.ancia de que, si bien rstico y
arbitrario como era en sus modos y en muchas de sus acciones,
nadie nos sirvi en Sud-Amrica con mayor honradez, tacto y
diligencia.
El pago de los capataces, peones y servidores de toda espe
cie, fue algo as como el licenciamiento de un pequeo ejrcito;
y como vendimos las "municiones de guerra" sin pararnos en
precios, quedaron aqullas dispersas y en poder de los campesi
nos, volviendo as a ser empleadas en servicio y utilidad de la
provmcta.
La prxima partida -puedo decirlo con toda seguridad
fue mirada con general sentimiento, y de los diversos grupos
vinculados a nosotros recibimos no solamente cordiales votos
de prosperidad sino la manifestacin de muy vivos deseos por
que volviramos pronto a la provincia.
El pobre don Pedro Quesnay, cuando fuimos a su casa para
dejar todo terminado, insisti en sus peculiares expresiones de
pesar; el amigo Tuckerman (muy orgulloso desde el asunto de
la crcel) hizo repetidas protestas de qe la pena experimentada
por nuestra separacin slo era irerior a la que sinti al sepa
rarse de Carlota y de su ciudad de Washington; y Campbell se
191

propuso pasar doce meses sin volver al _ se ico de Pepe,1 en la

. esperanza de que alguno de nosotros pudiera olocarlo huevamente al frente del comercio gau.cho de Crrierii:es.
Una vez todo listo, en octubre de_ 1 816; levantamos el campa
mento de Goya. La poblacin de la alea se congreg a la orilla
del ro para vernos desplegar velas y, despus de reiterados y cor
diales adioses, surcamos una vez ms las aguas del Paran. La go
leta Nuestra Seora del Carmen, como embarcacin ms pequea
y de menor calado, sali adelante, sirviendo de gua para el ma
jestuoso SanJos. Tenamos el privilegio de izar la bandera ingle
sa por habernos enviado el jefe de la estacin naval en Buenos .
Aires una "carta de navegacin" o pasaporte extensivo a nuestros
bienes como sbditos britnicos y pertenecientes a un pas amigo
y neutral. Iban los barcos tan cargados, tan abarrotados, que ape
nas si disponamos de un espacio pequeo o abertUra, reservado
para alojamiento entre la parte posterior de la carga y la cubierta
de la misma. Pero no haba lugar para mantenerse de pie en aquel
sucucho. Vivamos por eso sobre la troja o parte superior de la
carga, bajo una toldilla. El tiempo magnfico que brindaba la es
tacin primaveral (era el mes de octubre) dbanos lugar a perma
necer casi de continuo fuera del oscuro aposento. Comamos, lea
mos, escribamos sobre la troja; all podamos cambiar de ropa y
dormir; all nos era dado fumar y beber nuestro coac, con agua
del Paran. Los barcos iban cargados hasta la lnea de flotacin y
pareca cada uno ms bien el techo flotante de alguna casa o par
vas de heno con mstiles y velas arrastradas por la corriente. Por
lo general ambas embarcaciones se detenan al anochecer; enton
ces los peones paraguayos bajaban a tierra y poco despus ardan
los fogones; el asado quedaba listo para la cena; circulaban ciga
rros y mates; generalizbanse las risas y los chistes; aparecan las
guitarras para acompaar las canciones. Luego llegaba lo mejor:
el sueo, el sueo profundo, reparador de todas las fatigas . . .
Hacamos el viaje con felicidad, favorecidos de continuo por
el viento norte, el ms conveniente para navegar aguas abajo del
Paran. Pero ese mismo viento, cuando sopla con mayor rapi
dez que la corriente, produce la bajante del ro y hace dificulto
sa la navegacin. A pesar de la vigilancia del baquiano, el San
]os var en un banco y fue necesario descargar muchos bultos
antes de poder continuar la marcha.

' Jos Artigas.


192

. :. .
.

.
.

. .

. .

Con'e ste qmta:tiempo perdimos dos das pero asimismo lle


gamos a1 Paran 9ua,'o_sea la boca principal del ro, a los nueve
as despus d haber s_do de Gaya. 1 Paran Guaz (o grande)
desemboca enel Uruguay y fprma la salida ms profunda y adecua
da para barcos grandes, mientras que el Min (o pequeo) cae so
bre el Ro de la Plata yforma la comunicacin ms directa con l.
Toda la navegacin del Paran, desde la aldea de San Pedro,
situada en una de sus mrgenes, hasta las varias desembocaduras
o bocas, es bastante intrincada y tortuosa. Para una embarca
cin que se dirige aguas arriba se hace difcil salvar las Nueve
Vueltas, en donde el viento, para ser verdaderamente favorable,
debera soplar a la vez desde diversos puntos del circuito. El Pa
ran de las Palmas, aunque bastante ancho, slo es navegable
por barcos pequeos, y los otros canales que desembocan en el
Plata, entre el Paran Guaz y el de las Palmas, son tortuosos y
peligrosos en extremo. Un trecho curioso de la navegacin es el
llamado Los Caracoles, de que hablaremos ms adelante.
Habamos hecho pocas estaciones durante el viaje; apenas
en algunas estancias para conseguir provisiones frescas. Nada
haba que temer por el momento, de las autoridades o tropas de
una y otra orilla; los salteadores andaban dispersos, trabajando
como peones en las estancias, pero habamos sufrido arbitrarie
dades y agresiones suficientes para exponernos ahora, por pro
pia voluntad, a caer en manos de nadie. De manera que apresu
ramos aquel viaje tranquilo sin detenernos a observar nada que
no fuera la belleza y el silencio del Paran. Estas bellezas, as
como la navegacin aguas arriba y aguas abajo del ro, han que
dado descriptas minuciosamente en nuestra obra sobre el Para
guay y poco podramos agregar aqu.
Al llegar al Guaz, tenamos proyectado pasar a otras lan
chas ms pequeas la parte superior de la carga de ambos na
vos y que siguieran stos con el resto del cargamento hasta las
balizas o rada interior del puerto de Buenos Aires. As se hizo,
pero antes de abandonar nosotros aquel refugio entre los rbo
les, matorrales e islas del Guaz, era preciso averiguar si el cami
no estaba libre de enemigos y de otras dificultades en el Ro de
la Plata. Por eso hicimos salir un mensajero en el bote del San
Jos con el encargo de anunciar la llegada a nuestro socio y ami
go Mr. Fair, quien deba indicar lo ms conveniente. Mientras
tanto, pasba.JUOS el tiempo en el Guaz lo mejor posible, leyen
.
do algn libro o internndonos en los bosques de las 1slas con la
1 93

escopeta o con los aparejos de pesca. El viento norte haba con


tribuido a aumentar el calor y los mosquitos que noche tras no
che se hacan ms insoportables. La .persistencia del viento nos
causaba inquietud porque impeda la vuelta del bote y la llega
da de otra embarcacin que pudiera librarnos de la cuarentena.
Por ltimo, al tercer da por la tarde, mientras celebrbamos la
pesca de un magnfico pac -especie de rodaballo de agua dul
ce de exquisito sabor- pudiPJ.oS or voces distantes y el chapo
teo de remos sobre el agua. Pasada una hora de expectacin en
que tan pronto captbamos como perdamos aquellas voces tra
das por la brisa, se hicieron de pronto tan claras que distingui
mos la conocida voz de Mr. Fair y la de nuestro amigo Mr. E.
Ambos haban decidido ser los primeros en darnos la bienveni
da. Como el bote en que viajaban, aunque tena una toldilla, ca
laba poco, haba entrado por uno de los muchos brazos del Pa
ran, buscando el camino ms directo para llegar hasta nosotros.
Estbamos atrs de una islita, cerca de la boca del Guaz,
pero los amigos haban tenido que vencer tantos meandros y
vueltas del ro, que estuvimos oyndonos casi una hora antes de
que el espeso follaje de los rboles permitiera vernos unos a
otros. Cuando al cabo aparecieron entre las ramas, Mr. E. vio
con gran sorpresa el puente artificial del San Jos y con alguna
dificultad lo ayudamos a subir a l. Una vez arriba, fueron olvi
dadas todas las penurias del viaje y la mutua bienvenida result
en extremo cordial.
Mr. E. era entonces, y lo ha seguido siendo durante su inin
terrumpida residencia de treinta aos en Buenos Aires, el predi
lecto de sus compatriotas en aquella ciudad. Al tiempo de que
hablo se trataba de un caballero de apariencia fornida, estatura
mediana, gil, y que frisaba con los cuarenta aos. Ya entonces,
quiz por la seriedad de sus maneras y su paternal inters para
con sus amigos jvenes, se le conoca familiarmente por El viejo
E. Su benevolencia, su buen corazn, eran proverbiales. Un tin
te melanclico (atribuible a desgracias domsticas que no debo
tocar) sola empaar su rostro en medio de la alegra, dndole
atractivo mayor para quienes lo estimaban de veras.
Mr. E. vino a Buenos Aires en 1 8 1 1 , a bordo de un hermo
so barco, el jorge Canning, trayendo como compaeros de viaje
al general San Martn,t al seor Kendall y a las bellas hermanas
1

San Martn no era todava general. (N. del T.)


194

d este ltmo, las seoritas Ke all. A ntes de llegar a Buenos


Aires, ya .Mr. E. se hallaba encarmado con San Martn cori Mr.
Kendall y en especial con las seo_iitas Kendall como si ;odas hu
bieran sido sus propios hiJos. Este amigo, antes de venir a Bue
nos Aires, era conocido y respetado en Londres como miembro
de ! Lloyd's. esps de dedicarse varios aos a los seguros ma
,
nnmos,
hab1a verudo a ser no slo un registro viviente sino el
ms asombroso ejemplo de lo que puede la memoria dirigida
cuidadosamente sobre un nico y determinado asunto.
Porque Mr. E. haba llegado poco a poco a conocer la histo
ria completa de casi todos los barcos ingleses y la de muchos ex
tranjeros registrados en los libros del Lloyd. El caudal de infor
macin adquirido con el estudio de los barcos y de su movi
miento era realmente sorprendente, a menudo entretenido y a
veces de gran inters; inclua muy extensos conocimientos geo
grficos y del comercio y producciones de todos los pases, cons
truccin de barcos y progresos nuticos, historias de naufragios,
estafas, pirateras, echazones y muchos otros sucesos relaciona
dos con la navegacin mercantil inglesa.
Si reunido ante una mesa un grupo de solteros, alguien daba
el nombre de un barco cualquiera, Mr. E. adquira en seguida un
aire reflexivo, fijaba sus ojos en el dintel de la puerta, y despus
de chupar su cigarro y beberse un vaso de Oporto, dbase a re
latar la historia del barco en cuestin; y deca dnde se encon
traba en aquel momento, dnde haba estado ltimamente, dn
de fue construido, cul era su carga, quin su capitn, su pro
pietario, qu tiempo tena, cmo era su registro, y luego entra
ba en datos retrospectivos sobre algn suceso extraordinario o
interesante ocurrido en algn largo viaje que el narrador descri
ba grfica y naturalmente. As como Mr. E. -por lo menos en
apariencia- era el ms tranquilo y sosegado de los hombres,
cuando se trataba de su profesin era de una actividad extraor
dinaria. No se dedicaba exclusivamente a una rama del comer
cio; sus empresas con amigos particulares eran muchas y origi
nadas generalmente en su aficin por el fletamento de barcos.
Capitanes y consignatarios cuando tenan necesidad de fletar
una embarcacin diriganse de .inmediato a Mr. E. Era de ver en
tonces la formalidad, la perseverancia infatigable con que iba de
un lugar a otro hasta que daba cumplimiento a lo prometido. Si
necesario c. a, estaba siempre dispuesto a proyectar un plan o a
participar en cualquier negocio aventurado pero ena que darse

1 95

el placer de fletar un barco. En una palabra, se era su hobby, y


creo que la msica italiana no habra sonado con tanto placer en
los odos de un diletantti como estas palabras dichas a Mr. E.:
"Tiene usted que hacerme el favor de buscarme un barco q"ue
necesito . . .
Mr. E. era londinense y, como no pocos de ellos y de la me
jor clase, tenia muchos rasgos caractersticos del cockney. Uno
de estos rasgos era su invencible antipata por montar a caballo.
Terminados los saludos y congratulaciones, Mr. E. sentse
cmodamente a fumar un cigarro. Echando una mirada a su al
rededor, se posaron sus ojos en el pac, y fijndose en l, excla
m dirigindose a mi hermano:
-Cmo es eso, Juan; o mis ojos me engaan o aquel pesca
do es un rodaballo, de los que llevan a Billingsgate.
-No, mi amigo -le contest Juan-, es unpac, un pesca
do que usted no ha visto nunca en Buenos Aires. Vamos a co
merlo esta noche y ya ver usted si el San Jos, amarrado en el
Guaz, puede o no competir en sabrosos pescados con el mer
cado de Billingsgate.
En efecto, ambos visitantes pudieron gustarlo en la cena y
saborearlo a su placer.
Como el viento norte que nos haba favorecido desde que
salimos de Goya, y era necesario para llegar a Buenos Aires, lle
vaba trazas de cesar por completo, resolvimos seguir con la ra
pidez posible hasta el puerto de Las Conchas, situado sobre el
ro del mismo nombre. Este puerto es utilizado por los barcos
pequeos que hacen la navegacin del Paran y est unas nueve
leguas al noroeste de Buenos Aires. Tomamos rumbo directo a
ese puerto, tambin porque podamos navegar entre canales es
trechos, al abrigo del viento pampero, salvo al cruzar la boca del
Paran de las Palmas.
Al amanecer del da siguiente dejamos el Guaz y el San Jo
s. La atmsfera estaba muy cargada y un cielo encapotado ame
nazaba tormenta. bamos en una lancha pequea, la Clyde, de
cuya bodega hicimos cabina cubriendo el piso con colchones y
mantas; pero no podamos tenernos de pie, mucho menos el
amigo Mr. Fair que meda ms de seis pies de alto. Esperbamos,
con todo, llegar a Las Conchas esa misma noche; por eso cuida
mos poco el arreglo de la embarcacin. Decase de ella que era
poco afortunada en sus viajes y se llegaba naturalmente a la con
cl11s!n de que este viaje no poda ser una excepcin a la regla.
"

196

."

,'

Hacamos el camino por los intrincados arroyos que unen el


Paran Guaz con el" Mini, formando lo que se llama La Islera
o grupo de islas. Estas islas estn cbiertas de naranjos, duraz
neros y otros rboles. Las frutas se llevan a Buenos Aires en gran
cantidad, y las ramas sirven para hacer carbn que, lo mismo
que las frutas, se destina al mercado de la ciudad. Al salir, por
ltimo, de un brazo pequeo del Paran, estuvimos en el ro de
la Plata, frente al ms alto de los tres grupos de islas que se ex
tienden paralelos a lo que parece tierra firme (aunque tambin
es una isla) formada por. el Paran Mini y el Paran de las Pal
mas. Los canales formados por estas islas pequeas que corren
desde la primera a la ltima boca del Paran, llevan el nombre
de Los Caracoles, y en alguna parte son tan angostos que per
miten apenas el paso de un bote por su curso tortuoso.
Cuando entramos en este lugar, el ms pintoresco de las is
las caa la tarde. Las ramas de los rboles formaban por mo
m;ntos un verdadero dosel sobre el pequeo mstil de la em
barcacin y apenas podamos abrirnos camino entre el follaje.
Las flores comunes y las siemprevivas, las plantas y los azaha
res embalsamaban la atmsfera con su fragancia; la infinita va
rie dad de matices verdes, el variado color de las flores, los miles
de pjaros que cantaban, los s diversos qu: puedan imaginar
se y del ms exquisito plumaJe, daban al conJunto el aspecto de
.
_
una tierra encantada cuya realidad podemos apenas rmagmar.
Mientras seguamos el curso de Los Caracoles, empez a
cerrar la noche. Se haca necesario dejar, sin prdida de tiempo,
aquel laberinto de canales. a escen epez poc? a P?co a per
der inters y no fue por cierto episodio muy divertido el en
cuentro de algunos carboneros de mala catadura, agazapados a
orillas del profundo pero estrecho canal que recorrams. Eran
sujetos de apariencia feroz; el chirip, largo hasta la rodilla, de
jaba al descubierto sus piernas tostadas y muscul sas, y llevaban
un poncho sobre los hombros; las caras nnegre 1das por el car
bn y las copiosas y negras barbas, patillas y bgotes, acntua
ban la fiereza de su aspecto. Los hornos de carbon, al arroJar un
resplandor rojizo sobre aquellas salvajes figun.s dbanles apa
riencia de asesinos. Haban lvantado sus cabanas con ramas Y
cueros y all tenan sus hogares. Muchos estaban a: ompa ados
por sus mujeres, tan rudas como ellos; y los pequnos casi des
nudos o desnudos por completo, veanse por ah JUgando cerca
de los hornos. Sera ms novelesco decir que aquellos carbone197

.. .. . .
par de mantas, trataa de dormir en un rincri, con un saco de
galleta por a moha a. M:Fair apeas poda soportar su peni
.
.
tencia por mas de dieZ mmutos; abna 1 escotill
a, penetraba en
.
.
tonces la lluvia, y entre el aullido del VIento, llegaba tambin la
voz del patrn que deda: "Don Toms, otra vez don Toms por
favor, abajo".
'.
Anduvimos as, sacudidos, navegando de bolina, toda la no
che. En un _momento, y como preguntramos al patrn dnde
nos hallbamos, respondi para asombro nuestro que en la rada
exterior de Buenos Aires, entre los dems buques. Con idntica
destreza nos libr de este nuevo peligro, ayudado con tesn por
su asistente y el muchacho, y una o dos horas despus remonta
ba otra vez el ro hasta cerca de la islera. Aquella larga y peno
sa noche, de mucho sufrimiento para el amigo Mr. Fair, de in
quietud para Mr. E., de fatigosa labor para la pequea tripula
cin, y de peligro para todos, pas por fin, aunque al amanecer
el viento huracanado no haba cesado todava. Algo amain, sin
embargo, por la maana, cuando la lluvia se hizo ms torrencial,
y por ltimo, la rivalidad entre los dos elementos pareci gra
dualmente disminuir la fuerza y la furia de ambos. En estas cir
cunstancias, dimos rdenes terminantes al patrn de llevarnos a
tierra donde quiera lo encontrara ms conveniente. As lo hizo
a punto de medioda, sobre la orilla del Ro de la Plata, frente a
una linda chacra y no lejos de la aldea de San Isidro. La casa
estaba casi escondida entre los rboles sobre la barranca que se
extiende a escasa distancia de la playa en todo lo largo del ro.
Entre la playa y la barranca media un terreno herboso y la ribe
ra est formada por una tierra dura, semejante a la piedra, que
llaman tosca.
Como el pampero haba producido gran bajante, empujan
do el agua de la playa hacia el centro o lecho del ro, tuvimos que
hacerun largo camino sobre las toscas y vadear algunos charcos
antes de llegar a la orilla. Gran satisfaccin y contento experi
mentamos al vernos en tierra firme. De inmediato subimos la
barranca y entramos en casa del chacarero que la habitaba con
su mujer. Mr. E., despus de examinar la linda casita enjalbega
da, los naranjos llenos de azahares, la ancha parra que cubra el
sendero de entrada; despus de palmear afectuosamente en la es
palda al dueo de casa y hacer muchas reverencias y sonrisas a
la seora (porque no era muy adepto al idioma espaol), trajo l
mismo una silla de la sala y la coloc bajo el emparrado. En_ _.'

ros nos causaron dao, pero lo cierto es que no nos molestaron


para nada y en verdad estbamos all-<:>n mayor seguridad de la
que cada uno hubiera podido creer.
.
Mr. E. miraba aquello con desconfianza. Mr. Fa.r y noso
tros, si bien ms acostumbrados, empezamos a pensar que un
saln confortable en Buenos Aires sera preferible a pasar la no
che entre los carboneros a orillas de Los Caracoles.
Mientras seguamos por esas vueltas, la noche haba avanza
do
mucho
y los relmpagos que iluminaban el cielo, as como el
.
pero
lejano
constante ruido del trueno que se aproximaba cada
vez ms y a menor altura convencanos de que una tormenta se
hallaba muy cercana. El piloto consider imprudente permane
cer ms tiempo entre las islas y los bajos; por eso, abandonan
do Los Caracoles, resolvi poner proa directamente a Buenos
Aires a travs del ro. Era un italiano, verdadero marino y muy
arrojado, aunque en aquella ocasin no llevaba consigo sino un
hombre y un muchacho para ayudarle en la maniobra.
Habamos andado poco en la travesa -o sea en el cruce de
Los Caracoles a Buenos Aires- cuando se desencaden la tor
menta con espantosa furia. Los relmpagos, y a bifurc:rdos, Y:a en
sbanas de luz deslumbrante, parecan pasar sobre nuestras ca
bezas y el trueno estallaba en seguida con ruido ensordecedor.
El pampero silbaba salvaje sobre el cutter inclinndolo por com
pleto hacia un costado y hacindolo tambalear y vacilar sobre la
agitada superficie; entretanto, una lluvia oblicua impulsada con
mpetu por el huracn, complet la guerra de los elementos que,
ahora, desenfrenados como locos, luchaban con rabia en torno
de nosotros.
Estbamos, sin duda, en un gran peligro, pero la sangre fra
con que el patrn daba sus rdenes y la actividad silenciosa con
que eran ejecutadas, inspiraban confianza y seguridad, como si
estuviramos todava en las tranquilas aguas de Los Caracoles.
Una sola cosa nos afliga. El pobre Mister Fair, mal marino, su
fra mucho con las sacudidas y tumbos de la embarcacin. Su ni
co alivio consista en mantenerse de pie en la bodega con la ca
beza fuera de la escotilla, respirando, con la lluvia que lo casti
gaba, el aire del pampero. Pero el patrn del barco, as que repa
raba en l, llambalo al orden dicindole: ''Don Toms, por fa
vor, vyase abajo, estorqa; por favor, cierre la escotilla". Irse
abajo significab::., para el pobre Mr. Fair, doblarse en dos y ser
otra vez presa de las nuseas. En cuanto a Mr. E., envuelto en un
.

198

.)

199

cendi un cigarro, pidi un vaso de agua en el que bebi copiosamente y continu sentado all como bajo su . techo familiar.
Absorbido por la nueva escena, Mr. E. pareca olvidar por com
pleto la peligrosa lucha en que habamos estado contra los elementos de la naturaleza.
.
.
Este amigo, dondequiera que tomara asiento, sentase en se
guida como en su casa y no manifestaba el menor deseo por
cambiar de sitio. En esta ocasin sigui su costumbre. Una cir
cunstancia lo convenci tambin de que deba mantenerse quie
to y fue el ornos hablar sobre la forma en que podramos llegar
a la ciudad sin demora y el acuerdo en que estuvimos de que la
solucin era montar a caballo. De ah que, mientras contempla
ba plcidamente el humo de su cigarro, observara con mal disi
mulada i?quietud la conversacin con el chacarero, pensando
que no anunciaba nada bueno para l. Por ltimo, crey que
deba exponer su opinin.
-Bien --dijo volvindose hacia nosotros-; mala noche he
mos tenido pero no hubiramos podido desembarcar en un pun
to mejor. No puede darse sitio ms bonito. Estoy seguro de que
dormiremos en lecho mejor que el de la ltima vez; tambin se
ra el caso de mandar un mensajero a buscar un coche para salir
cmodamente maana.
Empezamos por exponer a Mr. E. la imposibilidad de qu
un coche de viaje pudiera transitar por los caminos despus de
la lluvia torrencial cada en las ltimas veinticuatro horas. Todo
el campo estaba inundado; solamente a caballo y no de otra ma
nera podramos llegar a Buenos Aires. El amigo, en un princi
pio, se neg rotundamente a montar y dijo que slo en broma
podamos proponerle tal CO$a; pero insistimos seriamente, y po
co a poco logramos hacerlo considerar la temible realidad de ca
balgar sobre un potro sudamericano. La mujer del chacarero,
viendo la prisa que tenamos en llegar, la dificultad con que tro
pezbamos y los argumentos que hacamos, vino muy oportu
namente en nuestra ayuda.
-Digan a ese caballero -manifest- que si tiene miedo de
montar un caballo arisco, puedo prestarle el mo, en el que voy
a misa y al mercado; es manso como una oveja y de un andar
que lo llevar como sobre un colchn de plumas.
Con esto redoblamos el ataque y el pobre Mr. E., indefenso
pero vacilante, acept montar el caballo de misa de la seora. La
casa, como hemos dicho, estaba situada al borde de la barranca.
200

. .J .

Los caballos se hallaban ensillados frente a la galera. Se hada


ifcil canten la risa viendo la inquiero de nuestro amigo. A
fm de tranquilizarlo, el chacarero empezo por colocar una silla
junto caballo de. su mjer, luego lo ont, se ape, pas bajo
_
la barnga del pacthco
ammal, le levanto laspatas, lo empuj, to
do para poner en evidencia su impasibilidad. Por ltimo Mr. E.
subi a la silla y el dcil caballito fue llevado junto a ella. Mr. E.
pareca condenado; al ltimo Mr. Fair tuvo que colocarle el pie
en el estribo y prestarle ayuda para sentarse en el recado como
mejor pudiera. El chacarero tena por la cabeza al animal que se
mantuvo inmvil durante la operacin.
-Dganle que lo tenga as -rogaba Mr. E.-. Todava no
estoy listo; que no le suelte la cabeza; que no lo deje mover.
Para terminar pusimos las riendas en la mano del jinete y el
chacarero se retir; pero el jinete al ver esto solt las riendas y
se asi de la crin del caballo. ste no haca un solo movimiento;
pero el miedo de Mr. E. no disminua tampoco. "Squenme",
gritaba, "est por echarse a correr. Est mirando la barranca."
Al or esto ltimo la mujer del chacarero no pudo contenerse
ms y, llevndoe las manos a los costados, se ech a rer en for
ma incontenible contagindonos a todos que a duras penas ha
bamos podido estar serios hasta entonces; de manera que tanto
el chacarero, como su robusta y alegre mujer, Mr. Fair, mi her
mano y yo, que rodebamos el caballo, dimos rienda suelta a la
risa contenida durante una hora. Pero la hilaridad fue causa de
que los miedos de Mr. E. se convirtieran en terror de agona.
"No se ran", gritaba muy en serio esta vez. "Por amor de Dios,
caballeros, no se ran. Van a asustar el caballo! Quieren ver
me hecho pedazos! Por Dios, squenme de encima de este
animal !"
Sin duda no quedaba otra cosa por hacer. Colocamos la silla
una vez ms junto al caballo, el chacarero le tom la cabeza y
Mr. Fair baj con todo cuidado a Mr. E. Nada hubiera podido
alterar el carcter de aquel amigo; con infinito buen humor de
jnos rer y bromear a nuestro antojo; crea muy seriamente ha
ber escapado a un gran peligro. Puso la silla bajo la galera con
la mayor tranquilidad, diciendo que, desde luego, crea poder
comer y dormir en casa de su buen amigo el chacarero. Si le pre
guntbamos cmo era posible imaginar siquiera el ms leve peli
gro en lo que haba pasado, contestaba que l conoca por el ojo
del caballo -un ojo salvaje- sus intenciones, que eran precipi-

201

tarlo en la barranca, a la que haba estdo mirando todo el tiempo que permaneci parado en la puerta. . .
.
Como no podamos dejar solo a Mr. E., y menos entre gente
extraa, arreglamos las cosas de modo que Mr. Fair prosiguiera
viaje a Buenos Aires y all contratara un .coche, . no obstan,te 1
mal estado de los cani.:i.nos, para llevarnos a la capital en el dia Si
guiente. Mr. Fair -tan buen jinete como inhbil marino- mon
t un brioso caballo y, hacindole sentir las espuelas, se alej en
seguida al galope. Mr. E., saludndolo con la mano, desebale
buen viaje y al verlo desaparecer exclam: " As, as, quera hacer
conmigo este animal salvaje que mont, para precipitarme por la
barranca".
De cuantos malos caminos deshonran las vecindades y ale
daos de una grande y floreciente capital, los caminos de entra
da a Buenos Aires son sin duda los peores. Hasta tres leguas
afuera presentan, durante seis meses del ao, la ms terrible ba
rrera que la imaginacin pueda concebir para el intercambio se
guro entrela ciudad y la campaa. No hay desages pavimen
tos ni terraplenes ni repraciones a cargo de las autondades. l':lo
existen caminos de portazgo ni compaas a cargo de los nns
mos ni el nombre inmortal de Mac Adam ha llegado todava a
las orillas del Plata. Cuando dentro de cien aos, el aumento de
poblacin y el trfico interior obliguen a lo argentinos a repa_rar
sus caminos, o ms propiamente a constrmrlos desde la Capital
a los distritos rurales, las siguientes lneas escritas a propsito de
los caminos que el general Wade construy en los Highlands se
rn aplicadas sin duda al Wade del siglo XX:

Had you seen these roads before they were rade,


You would lift up your hands and bless General Wade.1
Estos caminos estn formados generalmente por dos huellas
o zanjas paralelas, bordeadas aqu y all por plantas de tuna y
cercos de aloes; corren por tierras de labranto, muy ricas, entre
charcos y pantanos, de fondo en extremo pegajoso cuando el te
rreno es bajo. No se advierte el menor intento de desage ni ha
cen nunca la menor elevacin en el centro del camino para dar
lugar a que las aguas corran por los costados. El agua se estanca

De haber visto usted estos caminos antes de que fueran construidos, le


manos para bendecir al general Wade.

vantara sus

202

. .l
. . , . .,.
: ..

'

as en las huellas dejadas .por 1 enorfues ru'edas de las carrtas


y las mismas huellas van llenndose y ablandndose con el agua
de las lluvias, para ser atravesadas por las ruedas de otras carretas
que aumentan su profundidad. As se forman aquellos acciden
tes conocidos bajo el trminb topogrfico de pantanos. Los pan
tanos suelen presentare se.cos, otrs vecs de fango muy blan
do, otr de greda pegaJosa; en ocas10nes, como charcos de agua
y tambien como verdaderos lagos. Los hay de todas profundi
dades y tamaos; en algunos lugares el caballo se hunde hasta las
rodillas; en otros hasta la barriga; aqu puede usted hacer un
desesperado chapuzn y salir enseguida del pantano, pero ms
all puede encontrarse con un espacio de cincuenta, cien o dos
cientas yardas donde le amenaza un abismo de fango que puede
tragarse al caballo y al jinete. A veces el viandante debe arras
trarse sobre el fango de la huella, para evitar un pantano todava
ms peligroso, o cruzar algunas horribles zanjas para seguir su
penoso trabajo entre el barro. Los lectores no deben pensar ni
por un momento que hay en esto exageracin . Por el contrario.
Estas notas ligeras no dan idea de los horrores que ofrecen los
caminos de entrada a Buenos Aires durante el invierno.
Por los caminos que acabo de describir, Mr. Fair, as que
lleg a Buenos Aires, nos mand un coche tirado por seis fuer
tes mulas; pero el coche no lleg hasta el da siguiente muy tem
prano. Tenamos relevo de mulas a mitad de camino y partimos
con nimo alegre una vez terminado el almuerzo.
Pronto advertimos, sin embargo, que corramos mayor peli
gro en el coche que en el caballo de la chacarera. Los caminos se
hallaban completamente inundados; los pantanos haban queda
do ocultos bajo la superficie del agua; las mulas zambullan o
tropezaban; el agrietado vehculo iba de un lado a otro, amena
zando a cada momento con dejar sus restos en alguno de los nu
merosos baches por donde se arrastraba. Mr. E . sentase muy
cmodo en el coche y soportaba con entera indiferencia todos
los golpes y sacudidas; en realidad le haba llegado el turno de
rer por la inquietud que mostrbamos ante el peligro de tum
bar. Result, sin embargo, que no todas eran imaginaciones y
que, por agua o por tierra, estbamos predestinados a tener un
viaje difcil desde el San Jos hasta Buenos Aires . Habramos an
dado dos leguas entre el agua; apenas salidos de ella, una rueda
del coche pas por una elevacin oculta del terreno y el vehcu
lo, inclinndose (sobre todo por el peso de Mr. E.) cay sobre
203

. l. .
un costado y nosotros tambin. Feizmente ninguno sufri he- . . .. . ..
.:
ridas de consideracin. Los postillones abrieron la puerta superior del coche y pudimos salir arrastrndonos, empapados y cu
biertos de barro. Despus de una hora de trabajo, el vehculo.
fue puesto en pie y, secados al sol, seguimos sin otro accidente.
Poco despus encontramos un gallardo grupo de amigos que,
encabezados por Fair, haban salido de la ciudad para darnos la
bienvenida y nos escoltaron por las calles hasta la casa de aqul.
La aventura sirvi de tema durante la velada que pasamos ale
gremente.
Y esto le har ver a usted cun diferente resulta el viaje des
de el Guaz a San Isidro con la jornada en coche a Buenos Ai
res, si se le compara con el viaje que puede hacerse del Havre a
Southampton y de aqu hasta Londres en ferrocarril.

Los AUTORES

204

.:,.

.:.

VOLUMEN li

:.-

..

+-

:r. ..

...
.

. . :.:. ::.: :

CARTA XXVII
EL GRAN CAMBIO OPERADO POR LA REVOLUCIN EN
AIREs. Los PORTENOS TRATAN DE

BENEFICIO DE BUENOS

HACERSE AGRADABLES A }OHN BULL. LA MODERACIN QUE LE


OPONEN. EL PLACER DE HABITAR EN LAS GRANDES CIUDADES.
VENTAJAS DE LA SOCIEDAD EN GRAN ESCALA. MISERIAS DE
LOS PUEBLOS PEQUENOS.

Pasados algunos das de recreo y distraccin, empezamos a in


teresarnos, como era natural, por los progresos que desde 1810
haba hecho, no tanto la revolucin misma sino el intercambio
promovido por la revolucin entre nativos y extranjeros. Estos
progresos estaban a la vista y eran, en verdad, sorprendentes.
Todos, ahora, vestan mejor, todos vivan mejor que antes. Po
da notarse tambin mayor urbanidad y menos recelos en todos
sentidos. El mobiliario de las casas haba mejorado en forma
notable; el capital de los comerciantes nativos experimentaba
gran incremento y como con$ecuencia del comercio exterior, los
espaoles viejos, nicos depositarios, hasta dos o tres aos
antes, de las riquezas del pas y de la confianza de los extranje
ros, iban siendo ahora reemplazados, en lo tocante al crdito
comercial, por sus hijos criollos. Jvenes que nunca hubieran
soado en prosperar bajo el antiguo rgimen, y que slo se da
ban maa en hacerse de dinero de la mejor manera posible para
dilapidarlo en seguida, se abran camino ahora como agentes de
comercio o especulaban por su propia cuenta. Los sacerdotes
europeos casi haban desaparecido y sus cargos eran ocupados
por los naturales del ps. Lo mismo ocurra con los abogados;
y los estancieros, casi todos criollos, eran ahora los hombres
prominentes del pas. Los espaoles iban decayendo con rapi
dez, hasta perder toda significacin, o bien se amoldaban al
nuevo orden de cosas establecido. Las mansiones ms amplias y
lujosas de la ciudad, que ellos haban levantado a costa de incal
culables gastos, se hallaban alquiladas por comerciantes ingle
ses, hombres de la raza de John Bull, que llevaban todos, ms o
207

:t!. .

'f
:: : : .; .
... . .

menos, consigo, el amor de John Bull por el confort, qe ?ifun- .


dan entre el pueblo el amor de John Bull por la hospttahdad y
demostraban cun esplndido era John Bull para gstar y aun
para incurrir en extravagancias. Esto despertab entr:_ los suda
_ en el que no habtan sonado nunmericanos el gusto por el luJO
ca, y en consecuencia gastaban tambin ellos, y el gasto sabemos
lo que podra llamarse "el alma verdadera del coque constituye
.
mercto .
Pero debemos decir, en justicia, que mientras los americanos
imitaban a John Bull en sus hbitos de confort, evitaban caer en
sus excesos. A veces, es verdad, cuando entraban en contacto con
los ingleses en algn banquete, consideraban de estricta buena
crianza ponerse algo chispos; es ms, crean ellos que para la fe
licidad de John Bull era cosa esencial la abundancia de vinos, y
as, cuando lo invitaban a sus casas, hemos visto a muchos que
de ordinario no tomaban sino agua, tomar vino, como testimo
nio de hospitalidad y tomarlo hasta verse obligados a salir del
comedor, guiados por sus sirvientes.
Los sudamericanos, y en general las clases superiores, son
muy sobrios y si ocasionalmente suelen excederse en sus comi
das ante la tentacin irresistible de un buen asado, una olla po
drida o un rico fricass, les basta con beber dos o tres vasos de
vino. Nunca en sus reuniones se quedan sentados bebiendo de
sobremesa, como gustamos de hacerlo nosotros despus del al
muerzo. Prefieren el placer de sus siestas; y por la tarde, al re
frescar, beben limonada o azucarillos, fuman cigarros y no sue
an siquiera en el brandy con agua.
La sensacin ms grata que nos fue dado experimentar en
Buenos Aires, despus de nuestro exilio en Paraguay y Corrien
tes, fue la de no despertar ninguna sospecha. No decimos esto,
naturalmente, por lo que hace al contacto social, pero s desde el
punto de vista poltico. En el interior nos habamos visto obli
gados a tomar toda especie de precauciones para evitar sospe
chas y por eso al llegar a Buenos Aires tuvimos la feliz impre
sin de que no ramos nadie all. En Inglaterra suele ocurrir lo
contrario, como todos sabemos. No ser nadie aqu, en lo polti
co, suele ser la muerte, la mortificacin o por lo menos la con
trariedad diaria de muchos. Ser nada diplomticamente en Bue
nos Aires, despus de haber sido mucho -hasta despertar la vi
gilancia- en Paraguay y Corrientes, era como volver a la vida.
En estos ltimos lugares a que me refiero, todos tenan que ha"

208

f
(

. . . cer con nosotros y espiaban nuestros actos; en Buenos Aires


por el contrario, m1 e se oupaba e.n lo ms mnimo de lo qu
.
,
Un camb10 tal stgrufico_ no solamente la emancipa
hctamos.
cin sino la libertad sin lmites. Y respirbamos a gusto al avan
zar a caballo por esas largas calles de una ciudad de cien mil per
sonas, donde podamos codearnos con los compatriotas, ver cha
rreteras inglesas y algn sombrero remangado, propio de capi
tn de buque de guerra ingls y hasta ver tambin desde alguna
esquina, convertidos en desmaados jinetes, a los tenientes 0
guardiamarinas ingleses.
Adems, podamos hacernos a la mar cuando se nos antoja
ra, vestirnos en casa como nos viniera en gana, sin tener sobre
nosotros el ojo desconfiado del artigueo, o sentir el temor que
impona su sable. En Buenos Aires no haba ningn Francia; y
una vez ms, podamos sentarnos a una buena mesa entre com
patriotas y seguir nuestras costumbres. Todos saben cuntas in
quisiciones y cuantas astutas conjeturas provoca en la sociedad
de un pueblo pequeo de Inglaterra la llegada de un extranjero
sin profesin honorable, sin fortuna reconocida o sin alguna
dignidad especial. Claro es que, bajo nuestra constitucin, no
puede haber temor alguno de orden poltico, pero supongamos
que el hombre que ha vivido en esa condicin deja aquella socie
dad para irse a Londres (donde el goce mayor es hundirse en la
soledad que uno mismo se busque). Ya puede suponerse de qu
opresin de pesadilla se ver libre de inmediato. En un pueblo
pequeo, lo primero que debemos calcular por la maana es to
do cuanto no es conveniente hacer durante el da para no escan
dalizar a quienes nos rodean. En una gran ciudad, esto es lo l
timo en que se nos ocurrira pensar. Por eso, que nos den a Lon
dres o Pars en el viejo mundo; a Buenos Aires, Lima o Mjico
en el nuevo; lugares donde uno pueda refrigerar su espritu so
breexcitado despus de un bao de vapor, especialmente en po
cas turbulentas y de disturbios internos.

Los AUTORES

209

. .

y Paraguay, presentadas bajo forma de historia. Pero de Bunos

A:ires, matriz de la revolucin ,spoaericana, no hemos po

CARTA XXVIII
.

BREVE EXPOSICIN DE SUCESOS HISTRICOS Y POLTICOS.


BUENOS AIRES, MATRIZ DE LA REVOLUCIN SUDAMERICANA.
IMPORTANTES RESULTADOS DE LA INDEPENDENCIA DE SUD
AMRICA. FUGA DEL MARISCAL BERESFORD Y DEL CORONEL
PACK. EL DOCTOR MARIANO MoRENO. EL VIRREY ClSNEROS.
LA REVOLUCIN. DEPOSICIN DEL VIRREY SOBREMONTE.
LZAGA Y ELfo. LA LLEGADA DE ClSNEROS.
DONA CARLOTA DE BORBN.

Londres, 1842.

Tanto nos hemos detenido en la narracin de episodios y esce


nas sudamericanas, en lances y aventuras personales, que a est
altura del relato el lector podr sospechar que no encontrara
nada de carcter histrico y poltico en los presentes volmene .
y acaso creer tambin que, llevados por el encanto de las remi
niscencias (palabra esta ltima que est ahora de m? da) f por el
gusto de anotar impresiones de viaje pur ente mdtvtdu e,
_
hemos de reducirnos al crculo de la narrac10n personal, mhabtles para movernos en esfera ms amplia.
.
Pero, aunque es sin duda muy grato regtstrar andan: as Y
aventuras lejanas y el escritor puede esperar que el pensamiento
del lector se acomode a su propio pensamiento y se conforme
con los sucesos que puede abarcar la mera, obse:vacin personal,
nuestra obra, sin embargo, no respo?dena al tttl? que ostenta
si hubiera de reducirse a simples inctdentes de vtaJe.
. .
Es nuestro propsito, por lo tanto, ajustarnos al plan ongt
nal y esbozar tambin -segn vams avanzando- lo ucesos
histricos y polticos de aquellas reg10 e que hemos VISitado, Y
cuyas gentes hbitos y costumbres htctmos ya conocer a los
lectores. Y e lo que respecta a las Provincias Unidas del Ro de
la Plata, nos sentimos inclinados a proceder as porue no se ha
_
impreso hasta hoy nina crnica 9 e pretenda stquter
d
.
nos un ligero examen htstonco o polmco de aquellas provmctas
desde que entr .. on en su vida independiente. Alguno que oto
escritor nos ha dado noticias sobre los progresos del Per, Chtle

210

dido encontrar hasta hoy relac10n histnca de ninguna natura


leza. Hemos de ser en todo breves y, no tratndose de sucesos
de indudable importancia o de evidente inters para el progreso
de la repblica, seremos especialmente lacnicos. Pero as como
hemos sealado los rasgos nacionales del pueblo, exhibindole
en sus atavos domsticos y cotidianos; as como hemos trazado
los contornos del pas habitado por l, queremos tambin -de lo
contrario la pintura sera incompleta- destacar en el lienzo las
figuras ms eminentes de su historia. Por eso los acontecimien
tos polticos e histricos de la Repblica del Plata formarn parte
esencial del trabajo que tenemos entre manos. Bien sabemos por
experiencia cun difcil es infundir inters a los detalles histri
cos y en el presente caso no se nos oculta una desventaja mayor
para nosotros: y es que los hechos que forman la materia de este
libro han sido tenidos en menos o mal comprendidos por la ge
neralidad de los lectores ingleses. Tan poca cosa de historia o de
poltica realmente autntica y de inters ha visto la luz hasta hoy
con respecto a Sud-Amrica, que el mundo europeo sigue con
vencido de que la historia de los estados del Nuevo Mundo carece
de aquellos grandes hechos que atraen la atencin de la humani
dad, destacndose como faros de orientacin para el hombre de
gobierno . Esos lectores han de creer -segn los sospechamos
que nuestra informacin no es de aquellas que pueden instruir o
deleitar. Pero es innegable que la importancia de los hechos his
tricos se mide por sus resultados, y su inters puede ser igual
mente grande, ya se trate de una sociedad en formacin como de
un gobierno arraigado y de orgenes remotos . Para el filsofo, en
verdad, el progreso de la primera ofrece materia de observacin
ms importante que el segundo; porque en una sociedad en for
macin, no hay nombres sonoros que le cautiven ni gloria nacio
nal que le deslumbre; y puede observar con mirada ms segura el
progreso del gnero humano; encontrar asimismo problemas de
mayor inters en una sociedad primitiva que en una ms desarro
llada y compleja, pero -con todo- de ms fcil explicacin.

1 El libro de don Manuel Moreno, del que hacemos mencin ms adelan


te, slo contiene un bosquejo de los sucesos de Buenos Aires hasta diciembre
de 1810, seis meses despus de comenzada la revolucin. La obra est escrita
en espaol.
211

Poos hechos histricos, quizs, habrn ocurrido, de. mayor im-.


portancia y de ms fecundas consecuencias que la separacin de
la Amrica espaola de su metrpoli; y el detalle de las luchas y
los combates que siguieron a la declaracin de su independenci
nunca podr considerarse como desprovisto de inters. Hay en
esta lucha episodios que despertaran la atencin de las personas
ms indiferentes y ningn lector de buena fe podra tener en me
nos el resultado final de la lucha. La travesa de los Andes por
San Martn, desde Mendoza, las batallas de Chacabuco, Maipo y
Ayacucho, consideradas como operaciones militares, son gran
des y gloriosas hazaas, y en sus resultados poticos han sido de
mayor importancia para el mundo que las dos terceras partes de
las grandes accl.ones de guerra ocurridas en Europa durante la
ltima gran conflagracin.1 Esta ltima llev a Europa al statu quo,
mientras la primera trajo a la existencia todo un nuevo mundo.
Sentada esta afirmacin, y en el deseo de ofrecer un rpido bos
quejo sobre los sucesos que prepararon el camino a la indepen
dencia del Ro de la Plata, han de permitirnos los lectores retro
ceder a la toma de Buenos Aires por lord (entonces general) Be
resford, en el ao 1806. Fue l quien, si no sembr la semilla de
la independencia, rompi el terreno y lo abon para que fuera
depositado el germen de la cosecha futura. l puso de manifiesto
la facilidad con que poda ser cultivado el suelo y los hermosos
frutos que haban de cortarse, llegado el tiempo de la siega. El
largo sueo en que las Provincias del Ro de la Plata -lo mismo
que sus hermanas- haban permanecido en el seno de la madre
patria, fue interrumpido extraamente por la romntica aventu
ra de la invasin a Buenos Aires que realiz sir Home Pophan; y
es asunto tan curioso como interesante verificar los pasos gra
duales con que la Atenas de Sud-Amrica lleg_ al trmino de su
independencia nacional.
Tan extrao como pueda parecer, lo cierto es que el primer
movimiento popular fue dirigido por los mismos espaoles vie
jos, bajo la direccin de uno de ellos, cuya irreconciliable inqui
na por los rebeldes americanos habra de llevarlo a una conclu
sin fatal de su carrera poltica. Este realista de cepa fue don
Martn de lzaga, alcalde de primer voto o alcalde corregidor
de Buenos Aires, uno de los hombres ms notables en aquellos
primeros tiempos de la revolucin.
1 Se refiere el autor a las guerras napolenicas. (N. del T.)
212

.J . :.
:
,

.: .

. .

<'


. lzaga era uno de l os comerciantes principales y
figuraba
_
entre los hombres ms neos de Buenos Aires, Su espritu domi
. natC: lo convirti en el facile P:in:eps de 1 counidad en que
.re11a. Fue lzaga e_l agente pnnc1pa.! del ovuniento que ter
romo con la reconquista de Buenos Aires, cmdad dominada en
tonces por el general Beresford; la energa de su carcter infun
di nimo a espritus ms dciles y mansos; el coraje indomable
con que luch contra todos los obstculos, abatindolos, inspi
r en quienes lo seguan la confianza que fue causa determinante del xito.
La misma faccin que haba prestado ayuda al general Be
resford y al coronel Pack, en su _fuga, tena formado un plan pa
ra declarar la independencia del pas bajo la proteccin de In
glaterra, pero lzaga se ingeni para participar en el secreto fin
giendo que se pondra a 1 cabeza del movimiento; y aunque los
seores Pea y Padilla escaparon con los dichos gallardos ofi
ciales, lzaga cay sobre algunos otros implicados en el asunto
y, sometindolos a crueles tratamientos/ frustr sus incipientes
planes.
Es de saber que lzaga, si bien vigilaba con ojo avizor cual
quier intento de los criollos para liberarse del yugo espaol, no
era hombre sin embargo para someterse a una necia autoridad,
as viniera ella del representante del Rey. Por otra parte, era alti
vo y ambicioso y quiz percibi que haba llegado el momento
de que el mando supremo estuviera ms seguro en sus propias
manos que en las ajenas. Sea como fuere, a principios de 1807,
lzaga decidi tomar una medida, la ms inaudita y osada: la de
deponer a un virrey en la persona del marqus de Sobremonte.
Este hombre, indigno del alto cargo que ocupaba, obr cobar
demente en ocasin de la toma de Montevideo por sir Samuel
Auchmuty, porque, habiendo llegado como virrey en socorro
de aquella plaza y acampado fuera de la ciudad, huy confundi
do y asustado tan pronto como ocuparon la plaza las tropas bri
tnicas. Fue durante la ausencia del virrey de la capital, y al tener
conocimiento de su conducta pusilnime y de su falta de valor
militar y de capacidad poltica, cuando lzaga, realista conven
cido como era, decidi derrocar al representante de la realeza.
.

1 Pea y Padilla recibieron pensin del gobierno ingls, lo mismo que


Lima, uno de los que sufrieron prisin, pero que una vez en libertad se dirigi
a Inglaterra.

213

..

Pero se vali de un procedimiento fatal para ejecutar sus pro


psitos. Como jefe del Cabildo -que por la misma energa que
l le haba infundido gozaba de mucha popularidad- convoc
a reunin y, entre las aclamaciones del pueblo, no slo consi
gui la deposicin del virrey sino tambin su arresto en la Banda
Oriental, mediante una fuerza que despach de inmediato con
ese fin.
"Tal fue -dice el estimable y juicioso autor de quien toma
mos el episodio precedente--' la primera asamblea verdadera
mente popular celebrada en el pas y tal la resolucin que de ella
eman. " Un ejemplo fatal, sin duda, que no fue perdido de vista
por los sudamericanos.
Sobremonte se vio detenido de improviso en una casa de
posta de la Banda Oriental y trasladado con su familia a Buenos
Aires.2 El poder poltico del virrey fue asignado por el Cabildo
a la Audiencia y el mando militar al coronel Liniers, mientras el
ambicioso lzaga retuvo para el Cabildo el poder supremo (o
soberano), al que quedaron subordinados los dems poderes.
Bajo este gobierno, entre ealista y republicano, se organiz
la defensa de Buenos Aires contra la invasin del general White
locke con todo el buen xito que conocen nuestros lectores in
gleses. La resolucin, el orgullo, la ambicin y la intrepidez de
Alzaga vencieron todos los obstculos.3 Liniers fue recompensa
do por el gabinete de Madrid con el gobierno del virreinato, que
era la ms alta autoridad local, pero los miembros del Cabildo,
los criollos principales de Buenos Aires a quienes perteneca la
verdadera gloria, fueron premiados con tanta parsimonia y en
forma tan impropia que esto produjo nuevos descontentos y fue
alejando cada vez ms a los colonos de la madre patria.
En agosto de 1808 el Cabildo, los espaoles viejos y todo el

1 Nuestro viejo y respetado amigo don Manuel Moreno, acrual ministro


plenipotenciario de las Provincias del Ro de la Plata en esta cone, autor de Co
leccin de arengas en elforo y escritos del CJctor Mariano Moreno, Londres, 1836.
' Vase apndice, volumen UI.
' Los lectores de Cartas del Paraguay han de recordar que fue lzaga
quien, al redactarse los trminos de la capirulacin para Whitelocke, dijo:
"Pongan tambin la rendicin y evacuacin de Montevideo. Provoc censu
ras la inclusin de una clusula tan insosenible, y entonces lzaga insisti:
"En ltimo caso, podemos retirarla". Pero el general Whitelocke, demostran
do su poca sagacidad, firm la convencin sin dejar a salvo lo relativo a Monte
video, ciudad que en ese momento se encontraba bajo nuestro seguro dominio.
214

pueblo de Buenos Aires se pronunciaron por la ant'tgua dinastta


'
espan?
- 1a en opostcton al usurpado poder de Napolen y en consecencta fu roclamado Fernan?o VII. El juramento de obedienCia se realizo con gran solemrudad.
Pero' llevados por mov
, iles
. . e pusieron
struestros, 1 Audiencta y Lrmers
secretamente del ia
do de .Francta y poco despus .el vrrrey proclam abiertamente su
adheswn
, a Bonaparte. E1. parttdo
tena otras razones pa
. Nespaol
ra estar disgusta.d con Lrmers.'
o estaban de acuerdo con su de. , cn el despilfarro de sus
sordenada adrnmstracwn
allegados, el
;
de:roche de los .dinro publicos
y la relajacin moral que intro
dJO en e.l palac.w vtrrema!; a lo que debe agregarse que era fran
ces d e ongen, ct:cunstancta esta muy aborrecible para el orgullo
esp_ ol. El Cabildo, ento.nces, o hablando ms propiamente don
proceder a la deposicin de otro vi
Martm de lzaga, resolvt
rrey. lzaga fue a Momc:video para concertar los preparativos
co? el obeador de .la cmdadela, el general Elo2 y este jefe to
m? de mmed1ato parudo contra Liniers. lzaga volvi a Buenos
Aires; una vez ms inflam los nimos en una reunin del Ca
bildo provocando un formidable tumulto; dio con la campana el
toque de al:u-m, !evant el estandarte real y todo termin al gri
to ?: AbaJO L.truers! Junta! Juma como en Espaa! Una dipu
fue a entrevistarse con Liniers y trataron de
tacwn del Cabildo
arrancarle su renuncia por escrito. Pero, aunque el asunto fue tra
tado con .ucho sigilo y rapidez, al punto de que tom de sor
proto udo advertirse que el virrey era hombre
presa truers,
de suftctente determmactn y energa como para no permitir que,
de: una ra momentnea, pudieran sacar sus enemigos una ven
taJa deftruttva. El hecho fue que, como resultado de la discordia
todo finaliz con el triunfo del virrey. Aquel mismo da., antes d
anochecido, Liniers hizo detener a Alzaga y a varios de sus cole
gas, quienes, con sus togas de cabildantes, fueron conducidos con
fuerza armaa desd el ayuntamiento hasta un barco pequeo,
donde se les mtrodujo; y durante una noche fra y tormentosa se
encontraron camino a la costa patagnica, como desterrados, sin
permitrseles siquiera comunicarse con sus familias y amigos.
Los negocios pblicos de Buenos Aires se hallaron entonces

1 Vase Apndice, volumen m.


' lo, al volver a Espma, recibi el ncmbramient Je capitn general de
Valencta y, despus de la cada del partido absolutista, fue degradado y ejecu
tado en 1822.

215

. .
. . .

en situacin muy singular, J? Orque el litigio por la upremaca


_ . El pnm ro esta
poltica se sostuvo entre el vtrre J:' el Cabildo
.
.
ba sostenido por las tropas de ctvtcos y los cnollos pnnctpales
0 patricios de la colonia; las pretensiones del Cabildo, fundadas
en su firme adhesin a las juntas de la madre patria, se vean se
cundadas por todos los espaoles de Buenos Aires.
Ambas partes haban recurrido al gobierno de Madrid, pero
al mismo tiempo el general Elo despach un navo de guerra a
la Patagonia, cuyo capitn desembarc all con fuerza armada,
puso en libertad a los desterrados y los llev en triunfo a Mon
tevideo. El gobierno espaol, o junta central, dio su fallo en fa
vor de lzaga y su partido; fueron devueltos al cuerpo munici
pal todos sus honores y los espaoles viejos recibieron amplias
muestras de que la madre patria no haba puesto en duda su
fidelidad. Elo vise particularmente distinguido por la corte y
se le confiri un alto cargo en el ejrcito. Por otra parte, fue
nombrado virrey don Baltasar Hidalgo de Cisneros en lugar de
Liniers y este ltimo cay en desgracia y recib orden de pasar
a Espaa. Los criollos debieron sufrir en forma indirecta pero
muy ofensiva el descontento que les demostr la junta central
por haber ellos sostenido la legtima autoridad de Liniers.
El nombramiento de Cisneros aviv entre los criollos el
odio contra el gobierno espaol. Tal nombramiento proceda de
una flaca autoridad poltica y sin embargo el mando se ejerci
sin discrecin y a veces con extrema crueldad. Cisneros se puso
en comunicacin con Elo y al acercarse a Buenos Aires lo hizo
con muchas precauciones y desconfianzas: orden a Liniers pre
cipitadamente que dejara el mando, desterr a los oficiales fran
ceses, hizo salr a los comerciantes extranjeros, arrest a los crio
llos por sospechas infundadas y provoc en todos un fuerte sen
timiento de animadversin contra el gobierno que se propona
ejercer. Pero si los criollos lo recibieron apenas con forzado res
peto, en cambio fue aclamado por los espaoles que crean ase
gurada su preeminencia una vez ms. Sin embargo Cisneros se
hallaba rodeado de dificultades . No poda tener confianza en
sus tropas, muy adictas a su predecesor, y ni siquiera estar segu
ro de que prestaran sus servicios porque no estaba en condicio
nes de pagarlas. El tesoro se hallaba exhausto, y habiendo recu
rrido en vano a los comerciant.es espaoles para obtener ayuda,
se vio obligado por ltimo a adoptar una medida que import
un golpe decis:vo para el poJer espav en el Plata. Fue la aper216

tura del purto a los barcos y mercaderas extranjeros, a trueque


d determmados derechos de aduana; concesin hecha, sin
duda, para s a_Jar las n_ecesidades pecuniarias del Estado, aunque
en la resolucwn de virrey peso_ mucho el vigoroso y elocuente
alegato de don Manano Moreno en su celebrado escrito: Repre

sentacin en nombre de los hacendados del Ro de la Plata en fa


vor del comercio libre con la nacin inglesa. El doctor Moreno

1
1

'

era el ms estima?le e ilustra o y acaso el ms puro de los pa


_
tnotas
que produjo Buenos Atres. Fue el autor de la revolucin.
Intrpido, valiente, de orgenes ilustres, aunque dotado de una
gran suavidad de maneras, la pureza de su vida, la integridad de
su co.nducta, su magnnimo corazn y su honra intachable le
granjearon el amor de sus conciudadanos, el respeto de sus ene
migos y la firme adhesin de sus amigos que componan la lite
de su ciudad natal. Ay!, pero apenas si pudo demostrar todo su
.valor porque su vida se extingui bruscamente. Vivi apenas lo
bastante para poner de manifiesto a sus conciudadanos cun
grande era la prdida que experimentaban al verse privado el
pas de sus talentos y de su patriotismo.
Tal era el hombre que, bajo el gobierno de un desptico vi
rrey, abog por los derechos del comercio libre y con fervorosa
elocuencia logr que esos derechos fueran asegurados entre sus
conciudadanos. Los espaoles viejos, con mucha razn, vieron
en esta medida un golpe de muerte contra su propia influencia
y desde entonces cobraron odio a Cisneros y no dejaron piedra
sin mover para provocar su ruina. De esta manera el virrey vino
a quedar totalmente aislado porque perdi el apoyo del partido
espaol y no poda ganar la confianza del partido americano.
Cisneros era oficial de la marina espaola y haba mandado
un buque en la batalla de Trafalgar. No tena ni en su porte ni en
sus maneras ningn atractivo personal. Era fro y taciturno, y
aunque tena la llaneza propia de los marinos, careca de franque
za y no inspiraba simpata. Haba sido nombrado por la Junta
Central cuya duracin era ms que dudosa como precario el
ejercicio de su poder, todo lo que contribuy a rodearlo de difi
cultades y lo oblig a vacilar y a contemporizar precipitando as
la catstrofe y la ruina de Espaa. "Otro hombre de talento y de
cisin -co.mo observa atinadamente don Manuel Moreno-1
1

Don Mariano Moreno, de quien hemos hablado, era hermano de don


Manuel .
217

hubira detenido por algn tiempo la amenazante crisis, pero


Cisneros, con sus sospechas y aprensiones, no hizo otra cosa
que precipitarla."
.
.
Con el propsito de atraerse a los amencos Ctsers asu
mi el cargo de inspector general que le habta stdo confiado
Elo y no hostiliz a Liniers, a quien permiti retirarse a Cr
doba. Pero, por otra parte, no se opuso tampoco a que 1 ;rey
del Per, general Goyeneche -cuyo solo nombre es smorumo
de crueldad y que haba emprendido un cruzada contra los p
triotas peruanos-, llevara su furia desptadada c:mra _lo abt
tantes de la ciudad de La Paz, que estaba en la JUnsdtccwn de
Cisneros. La forma clandestina con que este ltimo proceda,
sirvi para exasperar a los americanos contra los autores solida
_ de la tor
rios de las fras atrocidades de Goyeneche. En medio
menta cercana, Buenos Aires era todo anarqua y confusin, co
mo lo era Espaa entre las juntas 9-ue porfiaban entn s; y la
cuestin de Sud-Amrica se complic por las pretensiOnes de
doa Carlota de Barbn, esposa de don Juan de Ponugal, que,
como infanta de Espaa, expuso sus pretensiones a la regencia
de las Indias. Pero las vistas de los patriotas se concretaban cada
vez ms en el sentido de tomar el gobierno con sus propias ma
nos, y lo ocurrido entre Cisneros y los espaoles viejos favore
ci grandemente esos desios. Los eaoles e pezar:m a
_
cortejar a los patrtotas
con srmulado espmtl_J de uruon, a fm de
deponer al virrey para crear en su lugar una JUnta; y al efecto, el
1 o de enero de 181 O, cuando se efectuaron las elecciones de ca
bildantes, permitieron que la mitad de esos crgos fueran ocu
pados por americanos, cosa que se vea por pnmera vez desde la
fundacin de la ciudad.'

CARTA XXIX

Los AUTORES

' lzaga tuvo en menos el formar parte de este cuerpo mixto de cabildan
tes, como lo llam.

218

Los FRANCESES EN ESPANA. EL VIR


REY C!SNEROS
FERNANDO VII. EL CABILDO DE BUE
INSTALACIN DE LA ]UNTA. PRIMER RECONONOS AIREs .
CIMIENT

; DE su
AUTORIDAD. EL COMISIONADO CARDOSO. LA
HUI
DA
DE
PINO.
SUPREMACA DE LA }UNTA. LA PRENSA DE BU
ENOS AIRES
Los OIDORES. Su EXPULSIN. ADHES
IN DE PROVINCIS
A LA }UNTA. POLTICA DE INGLATELAS
RRA.

En mayo e 810 llegaron noticias a Buenos Aires de que el vic


_
tonoso
eJerctto
francs haba entrado en Sevilla; que la Juma
Central estaba en fuga, que sus miembros haban sido maltrata
dos Y que el cuerpo, acusado de traicin, haba sido disuelto por
un tumulto popular.
Cisneros pudo advertir entonces que su destino estaba de
c:etado y previendo un trmino fatal de su carrera politica, lan
zo na proclama en la que declar su intencin de colocar la au
tondad que revesta en manos del pueblo.
Los espaoles viejos, sintindose igualmente alarmados cre
yeron que su pas natal sera. subyugado por Francia indefecti
blemente y _Pudier?n advrttr que la dominacin ejercida por
ellos en Indias debta ernunar al mismo tiempo.
Para los sudamencanos, por el contrario, aquello fue mo
.
tivo de alborozo e cuto i dicaba que haba llegado el mo
ento de su emanctpacwn e mdependencia. Pero procedieron
s n embargo, con moderacin y cautela. Estaban resueltos a se;
lzb es, como ellos decan, o se decidiran a ser rebeldes, segn la
act!d que adop_taran los espaoles. Sin entrar en distingos me
taftstcos entre hbertad y rebelin (nosotros tambin llam
bao.s :e belde a los americanos cuando luchaban por legtimos
pnnctptos de libertad), diremos que los patriotas ocultaron sus
verdaderos designios cubrindolos con un velo de reconoci
_ to a un supuesta autoridad real que deseaban, de Jacto,
rme

aboltr para tempre. As fue que tomaron posesin de su leg


_
tima
herencia a nombre de Fernando VII y, una vez dueos
del hermoso botn, proclamaron que los animaba nicamente
219

el deseo de mantener los derechos de su amado soberano el Rey


de Espaa.
El Cabildo, segn su costumbre, tom la delantera al nuevo
movimiento y convoc una asamblea de la parte prmcipal y sana
del vecindario para que fueran explicados los deseos del pueblo.
El 22 la reunin se celebr en la galera alta del Cabildo, presi
dida solemnemente por el obispo, los oidores y altos funciona
rios del virreinato. Tras una larga discusin se resolvi por gran
mayora de votos autorizar al Cabildo para formar una junta,
hasta que pudiera reunirse un congreso de diputados de las otras
ciudades y capitales.
La Junta se constituy ostensiblemente con el fin de velar
_por los intereses de Fernando VII, pero esa noche se oyeron en
la ciudad gritos tumultuosos: "Ha cado Espaa, su gobierno
tambin ha cado", que era lo que, en realidad, haba pasado.
Los espaoles, sn embargo, hicieron un intento ms para de
tener el curso de los acontecimientos .y ejercieron presin sobre
el Cabildo para que designara al mismo virrey com presidente
de la junta y a dos espaoles europeos como vocales o miembros
secundarios. Pero, una vez anunciado al pueblo el resultado de
esa intriga, la indignacin popular estall de manera que ya no
pudo ser detenida. El coronel Saavedra, que contaba con su pro
pio regimiento y estaba entendido con los comandantes de los
otros cuerpos, se present tranquilamente al virrey el da 24 y le
aconsej que renunciara, lo que hicieron el virrey y los dos voca
les antes de la noche. Tambin antes de la noche fue redactado y
firmado por los vecinos principales un oficio en que se peda la
revocacin de la primera eleccin y se daban los nombres de
quienes deban reemplazar al virrey y a sus acompaantes. Se
pidi con vehemencia otra reunin pblica y fue sealado el da
siguiente para celebrarla. "Amaneci el da 25 de mayo -dice
Moreno-, da que abri para aquel pas la carrera de libertad y
perfeccin del hombre moral despus de siglos de opresin y
que justamente es contado por el ms grande de su historia."
La reunin fue muy agitada, y antes de que cedieran los es
paoles, grupos enrgicos de ciudadanos armados, congregados
frente a las galeras, aseguraban que no habran de tolerar ningu
na dilacin ni otra nueva intriga. Descorazonados y abatidos, los
pobres espaoles abandonaron el campo. La peticin fue apro
bada en todas sus partes por aclamacin y se instal una junta
de siete vocales y dos secretarios, todos patriotas, compusta por

.. . .

Saavedra (presidente), Belgrano, Castelli y otros cinco vocales;


los secretarios fueron dos conocidos abogados, el doctor Ma
riano Moreno y el doctor Juan Jos Paso.
Esta clebre delegacin, que dio fundamento al poder de la
Junta, otorg instrucciones para efectuar muchas reformas,
pero tambin proclam que la integridad de las colonias deba
conservarse para Fernando VII. Otra instruccin expresa y pre
cisa fue la de que en el trmino de quince das despus de la ins
talacin de la junta deba ser organizada una expedicin de qui
nientos hombres para proteger la libertad de las provincias y
que la expedicin partira lo antes posible. A los gastos de ella
seran destinados los sueldos del virrey, oidores y otros funcio
nanos.
Gran jbilo provoc la instalacin de la Junta y el 25 de
mayo ha sido celebrado desde entonces, todos los aos, como
el aniversario de la independencia de las Provincias Unidas del
Ro de la Plata. "Da de entusiasmo puro e inocente -exclama
Moreno-, de nobles esperanzas y generosas ilusiones." De
buena gana convenimos con el estimado escritor en que fue
aquel un da de entusiasmo y de grandes esperanzas y estamos,
por cierto, de acuerdo en que fue tambin da de muchas ilu
_
SIOnes.
Encaja aqu una pequea ancdota contada por el digno his
toriador de quien tomamos estos datos, muy caracterstica de
algunos empleados de menor cuanta y -perdone el seor
Moreno- tambin de los principales, y el cuento est tan bien
narrado que estamos seguros de que el lector nos agradecer la
transcripcin.1
"Era tanta la incertidumbre del rumbo que tomaran las
cosas, especialmente en las provincias, que el primer reconoc
miento que lleg de un pueblo de afuera se tuvo por un evento
de importancia. La villa, poco menos que arruinada, de La Co
lonia, en la Banda Oriental, prest su obediencia, y el coman
dante militar don Ramn del Pino enviaba su adhesin a la
1 El traductor deja constancia de que las transcripciones del libro de Ma
nuel Moreno se hacen directamente del original espaol ya citado por los her
manos Robenson y lo mismo puede decir de los documentos de La Gaceta de
Buenos Aires, vertidos al ingls por los autores de este libro. Para no recargar
de notas la traduccin castellana y evitar todo aparato erudito, se abstiene de
dar el tomo y la pgina de La Gaceta donde se hallan dichos document?S El

lector curioso los encontrar guindose por la fecha de cada uno. (N. del T.)
221

220

.,
Junta con demostracines de celo. Lo mismo haca la pequea
ciudad de Maldonado.
"La prontitud de Pino no .era otra cosa que inters, porqe
en aquel momento tena pend1ente una cuenta cI?-_la tesorna,
de que quera ser pagado: luego que lo fue, entro en maquina
ciones con Elo para hostilizar al gobierno. LaJu.ta, que no tar
d en percibir esta perfidia, despach en secreto un buque con
cincuenta hombres escogidos y un comisionado, a arrestar aquel
comandante, con rdenes estrechas de traerlo inmediatamente a
su presencia. Era el comisionado un oficial Cardoso, que se ha
ba mostrdo eficaz en la revolucin, y a virtud de un tempera
mento sanguneo, un semblante de fuego y un redingote de ba
yetn felpudo como un oso, que llevaba siempre metido, pare
ca un hombre terrible, aunque pequeo de estatura. Saltando
en tierra en la maana, se dirigi a casa de Pino, armado hasta
los dientes, pero sin su tropa, para no alarmar al reo, segn dijo
despus; y Pino que no gust de la visita, visad<:> de su con
ciencia, trat de ganar tiempo para consegu1r evad1rse, entrete
niendo a su husped con un suntuoso almuerzo en compaa de
otros, sin que se hablase una palabra de la comisin. Antes de
acabar el desayuno, Pino se sali de la mesa con pretexto de un
negocio que le ocupara dos minutos; mas pas como un arto
de hora y no volva. Entonces se levanta Cardoso, ocurnendo
sele recin que Pino trataba de esquivarse: sale afuera y alc:mza
a verlo en un establo, en el acto de tomar un caballo y partu; le
manda se detenga y se d preso: Pino se apresura a montar y dis
para; el otro lo persigue aleteando, lo proclama traidor a grito
herido, pero tropieza en el fatal redingote, cae al suelo, y desde
l ve desaparecer al fugitivo, a quien intima en vano su arresto,
y aun le dispara una
. pistola. En fin, Cardoso se levanta lleno de
polvo, gana su bu que, y se regresa a Buenos Aires con la rela
cin de esta ridcula aventura, que puso de mal humor a la Junta
y lo trat de castigar. En el acuerdo di!o el doctor Moreno on
su festividad genial: 'Hall que no deb1ramos enfadarnos, smo
decir de Pino lo que Cicern de la fuga de Catilina: ex urbe vel
ejucimus, vel emissimus, vel ipsum egredientem, verbis prosecu.
,
tl sumus . ''
Instalada, pues, la Junta, se dio orden para que los miembros
del Cabildo y de otras corporaciones, legos y eclesisticos, as
como los altos funcionarios del Estado y empleados en general,
prestaran juramento de fidelidad al poder csi real de la nueva

Junta y este juramento fue tomado en los siguientes trminos:


"Juris a Dios Nu.etro Seor y esos Santos Evangelios reco
nocer la Junta.ProvlSlona
l Gubernativa de las Provincias del Ro
de la Plata .nombre del seor don Fernando Sptimo, y para
guarda de sus augu.stos dee.chs; obedecer sus rdenes y decre
tos; y no atentar d1recta
ru mdrrectamente contra su autoridad
pro,rendiendo pblica y privad.amente a u autoridad y respe
to? Per_ad? el J.uramento, qme lo ha1a tomado agreg: "Si
as1 lo hictere1s, D10s
os ayude, y Sl no, D10s y la Patria os lo de
manden y hagan cargo".
El da 30 fue celebrada una solemne misa con Te Deum, des
pus de la cual se efectu una colecta, a la que concurrieron, en
tre las personas principales de la ciudad, los oidores y el ex vi
rrey Cisneros.
Estos hechos fueron trasmitidos al pblico mediante una
imprenta pequea, la nica que exista y que (oh mutabilidad
de las cosas humanas!) haba pertenecido a los jesuitas.
Montevideo, bajo el estricto y enrgico gobierno de Elo, se
neg a reconocer los sucesos ocurridos en Buenos Aires; lejos
de hacerlo, adopt una actitud hostil. Un acto de debilidad de la
Junta -que Moreno llama deferencia- fue permitir la fuga de
la mayora de los barcos de guerra espaoles anclados en Bue
nos Aires, sabiendo la Junta, como lo saba, que con toda pro
babilidad volveran muy pronto para hacer la guerra a la joven
repblica de Fernando VII.
La Audiencia fue desde los primeros das enemiga de las in
novaciones republicanas. Los oidores eran adictos a la madre
patria y miraban con ira y desdn a la junta rebelde. Habiendo
recibido una copia suelta, "sin firma, sin prueba de autenticidad
y sin autoridad ninguna" sobre la proclamacin del nuevo Con
sejo de Regencia instalado en Espaa, los oidores la enviaron a
la Junta pidiendo el reconocimiento del legtimo gobierno de la
nacin espaola. La Junta se neg a hacerlo, afirmando que los
derechos de Fernando VII estaban ampliamente garantidos por
el juramento de fidelidad prestado a la misma Junta, cuyos tr
mmos ya conocemos.
No hubo en todos los virreinatos de Espaa funcionarios
ms orgullosos y soberbios que estos oidores. Crean que sus
personas eran sagradas y el hbito los haba acostumbrado a mi
rar sus propias decisiones y fallos como irrevocables, lo mismo
que a ver ejecutadas sus rdenes.

222

223

''

No ocultaban, por otra parte, su disgusto por las providen


cias de la Junta ni perdan oportunidad de demostrarlo. Nunca
hubieran soado que alguna vez pagaran individualmente tal
proceder y se escudaban en la inviolabilidad de sus fueros no
dudando que la buena causa defendida por elos terminara por
imponerse.
El pueblo miraba con expectacin esta lucha entre los arro
gantes jueces y la Junta, y empezaba a impacientarse, a tal punto
que, .una noche, el fiscal del crimen Villota fue asechado y, segn
palabras de la misma Junta, "recibi una formidable paliza".
Los oidores intrigaban con los hombres de Montevideo y se
comunicaban con Cisneros. Por ltimo, lleg a tanto la osada
de todos ellos que dieron la impresin de que constituan un pe
ligro inmediato y amenazante. Por eso la Junta resolvi desem
barazarse tanto de la Audiencia como de Cisneros.
La expulsin fue muy bien preparada. El ex virrey y los cin
co principales oidores fueron invitados al Palacio de Gobierno
o Fuerte para una conferencia. Estaban tan infatuados que con
currieron todos de uniforme; Cisneros con traje de gala y los
oidores con sendas varas de puo de oro, pensando que se los
llamaba para restituirlos en sus altos cargos y que la Junta se dis
pona a entonar el "yo pecador". Pronto se sintieron decepcio
nados. Una vez introducidos en el saln, Castelli, el ms decidi
do y talentoso de los miembros de la Junta, se levant y dijo:
"La Junta ha considerado conveniente enviar a S. E. y a Sus Se
oras ante el trono de Su Majestad para que respondan all por
su conducta". No se dijo una palabra ms; la noche estaba muy
oscura y en un profundo silencio; un destacamento de tropa,
con antorchas encendidas y linternas, condujo los coches del vi
rrey y oidores -que iban desconcertados- al embarcadero.
All los esperaba un navo ingls para llevarlos a las islas Ca
narias espaolas. Antes de que el pblico supiera nada de lo su
cedido, en la maana siguiente, el virrey expulso y los jueces es
taban a sesenta millas de Buenos Aires, con buen viento, alejn
dose del Ro de la Plata para no volver ms.
Un solo oidor, menos culpable que sus colegas y ya entrado
en aos, fue dejado sin que se lo molestara, y mientras todo
cambiaba a su alrededor, l continu ocupando la presidencia de
la Suprema Corte de Justicia. Los sitiales de los expulsas fueron
ocupados por abogados nativos del pas.
El da siguiente a la expulsin, la Junta dio un largo man224

fiesta que expona en detalle todo lo sucedido. Entre muchos


cargos graves, se insista sobre ste, por cierto muy original: que
en ocasin de prestar el juramento de fidelidad, el fiscal se acer
c con indolencia a la mesa, escarbndose los dientes con un pa
lillo; y en seguida, para acentuar el escarnio, los oidores haban
participado de fa misma solemnidad, ya no con un palillo en la
boca sino escarbndose los dientes con las uas. stas eran, sin
duda, pequeas muestras de menosprecio, pero no puede uno
dejar de sonrer al encontrarlas estampadas con toda seriedad en
una publicacin oficial dirigida a la Nacin. Mientras la Junta
dispona de sus enemigos domsticos en la forma que hemos re
latado, vease acosada por enemigos extraos. El gobernador de
Montevideo, Eo, bloqueaba a Buenos Aires con toda su fuer
za martima, y Crdoba, conmovida por Liniers (que se mante
na fiel a la madre patria y se mostraba muy activo), se levant
en armas contra el gobierno de los patriotas, y sus hostilidades
se combinaron con las de Elo, por una parte, y con las de Goyeneche, que operaba en el Per, por la otra.
.
La Junta no se acobard por eso y envi una fuerza de m1l
doscientos hombres contra los insurgentes de Crdoba (man
dados por Liniers) y desafi a Elo y a su escuadra bloqueado
ra. En lo que no estuvo muy prudente fue en mandar ochocien
tos hombres bajo el comando del general Belgrano, uno de los
vocales de la Junta, contra el Paraguay.
Aunque Paraguay, Crdoba, Montevideo y dos o tres pla
zas del Alto Per se mantenan firmes, la gran mayora de las
provincias se adhiri al nuevo orden de cosas establecido en
Buenos Aires, metrpoli del Virreinato. Y debe tambin decise
que Inglaterra, aunque aliada de spaa, favoreca, a. la chlta
callando, la separacin de las colomas de la madre patna, en ra
zn de que le permita acrecentar directa y rpidamente su co
mercio; y los comerciantes ingleses, establecidos por entonces
en Buenos Aires, empezaron a ejercer una benfica -aunque
muy indirecta- influencia sobre la opinin pblica y sobre los
asuntos pblicos en la sede misma del gobierno.
Los AUTORES

225

CARTA :XXX
EL PAMPERO DE

1810. LA FRAGATA MERCURIO. ELfO.

VIGODET. LA jUNTA SE NIEGA A RECONOCER A LA REGENCIA.


LINIERS DERROTADO EN CRDOBA. Su MUERTE. EL GENERAL
BALCARCE Y LA VICTORIA DE SUIPACHA. LA PROVINCIA DEL
PER. BLOQUEO DE BUENOS AIRES. EL CAPITN ELLIOT. LA

M!SLETOE Y EL CAPITN RAMSAY. EL EJECUTIVO DE 22

VOCALES. CORNELIO DE SAAVEDRA. EL DOCTOR MORENO


NOMBRADO MINISTRO EN INGLATERRA. MUERTE DE MORENO.

Mientras la fragata espaola Mercurio permaneca e el fondea


dero exterior de Buenos Aires, bloqueando el puerto, un pam
pero estuvo a punto de ponerla en manos de los patriotas.
Hemos hablado ya del viento pampero en otra ocasin. Ahora
-julio de 1810- se present con la furia de un huracn, y al
soplar firmemente en la misma direccin durante cuarenta y
ocho horas, hubirase dicho que su fuerza aumentaba en pro
porcin geomtrica. Como consecuencia del pampero se produ
ce siempre la bajante del ro porque el viento arrastra las aguas
hacia el mar con irresistible empuje y gran rapidez. Pero en este
caso excedi a sus efectos ordinarios y en tal manera que a la
maana siguiente pudo verse con verdadero asombro a los capi
tanes de los buques ingleses anclados a siete o nueve millas de la
ciudad, que venan caminando hacia la costa porque todo el es
pacio intermedio hasta sus navos se hallaba seco y tanto estas
embarcaciones como la fragata Mercurio yacan sobre h arena.
El Ro de la Plata, que se extiende en distancia de ciento cincuen
ta millas desde su boca formando un estuario de anchura incon
cebible -en realidad un verdadero mar dulce-, tiene en Bue
nos Aires treinta millas de ancho, y con todo, el pampero dej
en seco en una sola noche esa enorme extensin de agua forma
da por los ros Paran y Uruguay. Qued apenas una corriente
estrecha, la del cauce principal sobre la costa norte, y todo lo de
ms reducido a un enorme banco de arena. Cuando la naturale
za trabaja en gran escala, como lo hace en Sud-Amrica, es cuan
do sus fenmenos sorprenden verdaderamente y ponen temor y
asombro. Al ver a la fragata Mercurio impotente, tumbada en la
226

arena, tomarm eri Buenos Aires la decisin de atacarla con tro


.
.
pas y a.r:illena, y SI el plan se malogr, fue nada ms por el tiem
. po perdido a causa de los temores y dilaciones
de Saavedra que
er_npezo, a dar or
enes y contrarde?es hast que por ltimo pa,
d
.
so el tiempo oportuno en que hubiera podido ser ejecutado el
plan. Al tercer da, el ro haba vuelto a subir y recobrado su al
tura normal.
Por es e tiempo la Junta Central de Espaa cre el Consejo
_
de Regencia y uno de los pnrneros
actos de la Regencia fue lla
mar a Elo de Montevideo y nombrar en su lugar al general Vi
godet. Se crey en un principio que ste era un paso hacia la re
conciliacin sobre bases liberales con Buenos Aires, pero no tar
d en advertirse que las vistas del nuevo gobierno espaol eran
las mismas y no exista el menor deseo de venir a buen trmino
con los patriotas. Elo fue recompensado cuando estuvo de vuel
ta en Espaa, y Vigodet, que se hallaba posedo del mismo odio
que su antecesor por el patriotismo sudamericano, se mostr
resulto a mntener el predominio absoluto de la madre patria.
El rrusmo Eho fue nombrado despus -y este decreto fue dado
en vano-- virrey de Buenos Aires.1
El 14 de agosto, un tal Rivera, capitn de marina, lleg a
Buenos Aires para notificar la instalacin de la Regencia; pero,
despus de algunos coqueteos de ambas partes, Rivera fue ex
pulsado por la Junta y la Regencia qued as desconocida.
La fuerza enviada a Crdoba, y a la que ya nos hemos refe
rido, fue aumentada, segn efectuaba su avance, con muchos
voluntarios; y a medida que se iba acercando, Liniers y los de
ms jefes realistas vean cada vez ms claro que el pueblo en ge
neral estaba contra ellos y que su situacin era crtica en extre
mo. En efecto, los jefes de la contrarrevolucin pudieron adver
tir que su nica salvacin estaba en la fuga y de ah que el 1 o de
agosto Liniers, con el gobernador de Crdoba, el obispo Ore
llana, el ministro, el asesor y muchos otros oficiales de rango,
huyeran con una fuerza de unos quinientos hombres (que poco
a poco se les desertaron) hacia el Per. El da 5 un destacamen
to de trescientos soldados entr en Crdoba, y el general Ocam
po, que lo mandaba, al conocer la huida de los jefes realistas,
1 Elo no estaba en Montevideo cu .de se produjo la revolucin de Mayo.
Llg en los lcios das de 1810 con el ttulo de virrey y parti para Espaa
a fmes de 1811. Y1godet qued como gobernador de Montevideo. (N. del T.)
227

.,
\

sali de inmediato en su persecucin al frente de setenta y cinco


hombres. Sus marchas forzadas se hicieron con tanta rapidez
que en la tarde del tercer da lleg a la misma casa de posta, ue
los apurados fugitivos haban abandonado en la maana deJan
do sus carruajes para separarse por caminos diversos. Ocampo
los persigui con ahnco. A filo de medianoche, al percibir una
luz trmula en medio de un bosque, se dirigi a ella; en ese lugar
encontr a varios sirvientes de Liniers y los hizo confesar que
su amo estaba en un rancho cercano. A este rancho fueron en
viados varios hombres con orden de prender al jefe fugitivo. Se
acercaron en silencio y a favor de la oscuridad entraron de sbi
to en la casa donde fueron asegurados el desgraciado Liniers y
un cannigo de la catedral de Crdoba. Esa misma noche caye
ron prisioneros todos los dems en otro rancho prximo. El
obispo fue detenido al da siguiente.
A Liniers y a los dems cabezas de la insurreccin se los
proces en forma sumaria segn las leyes militares -vale decir
con prescindencia de la ley-. Se dio por cierto que todos ha
ban incurrido en delito de traicin y de ah que fuera ordenado
su fusilamiento. As se derram la primera sangre honorable de
la revolucin. El coronel Allende, uno de los condenados, era
criollo y perteneciente a una de las primeras familias de Crdo
ba. Un sobrino suyo recibi poco despus el nombramiento de
coronel del ejrcito patriota. El obispo escap por muy poco de
seguir el mismo destino que sus compaeros.
La ejecucin de estos altos funcionarios produjo gran im
presin. En verdad, el derecho de los patriotas para ejecutarlos
haba sido muy discutible; pero, sea como fuere, los partidarios
de la revolucin sintironse satisfechos con los procedimientos
enrgicos de !a Junta (aun cuando su legalidad era muy dudosa)
y la Junta comenz a ganar, en consecuencia, el favor del pue
blo. Las fuerzas de Buenos Aires, despus de la cada de Liniers
y del partido espaol en Crdoba, continuaron a fines de ese
ao alcanzando ininterrumpidos sucesos. El general don Anto
nio Balcarce fue enviado desde Buenos Aires para reemplazar a
Ocampo en el mando y, as que las tropas avanzaban hacia el
Alto Per, iban adhirindose una provincia tras otra a la causa
popular. Marchaban por lo tanto muy de prisa y las fuerzas ene
migas retrocedan hacia Potos. Los patriotas estaban ahora --co
mo he dicho- mandados por el general Balcarce, oficial bravo
y expertl.i. ?ara dar mayor impulso a la causa, en el mes de sep-

tiembre la Junta hizo marchar al cuartel del ejrcito al doctor


Castelli, uno de sus vocales ms enrgicos. Iba Castelli en cili
dad de alto comisionado a cuyas rdenes quedaba sujeto el ge
neral en jefe.
Para el mes de octubre los patriotas ocuparon Suipacha y el
23 se vieron rechazados, aunque sin deshonor, en Cotagaita;
pero este ligero contraste fue ampliamente reparado el 7 de no
viembre con el triunfo obtenido en la batalla de Suipacha, que
abri por completo el Alto Per a las armas victoriosas de la re
volucin. "Las provincias -dijo el doctor Castelli en oficio de
28 de noviembre- del distrito de hi Real Audiencia de los Char
cas, como son Potos, La Plata, Cochabamba y La Paz, hasta los
lmites del Virreinato de Lima, estn en perfecta tranquilidad,
concordia, reconocimiento y obediencia a la Junta Gubernativa
de la capital de las del Ro de la Plata. La Paz, que logr la sali
da a campaa del coronel Rarnrez, quedando a su mando el de
la misma clase don Domingo Tristn con una moderada fuerza,
y supo la derrota del ejrcito del coronel Pirola entre Aroma y
Sicasica por las armas de Cochabamba que se destacaron de Oru
ro, recobr su energa y, apoyada por su jefe Tristn, en cabildo
general del da 1 6 del corriente, reconoci y jur la obediencia a
esta Junta. Los adjuntos pliegos y documentos instruirn a V. E.
de las circunstancias ocurridas posteriormente, a pesar de las
cuales y del decidido plan de invasin con que amenazaba el
ejrcito del virrey del Per, al mando de Goyeneche, situado a
las mrgenes del Desaguaero, preocupados de las victorias que
los jefes dspotas de estas provincias se soaban y de los planes
secretos de Abascal y Sanz, descubiertos por todas vas antici
padamente hasta la destruccin de los pueblos, hemos logrado
aterrarlos y fijarlos en su lmite del Desaguadero con la protes
ta de no avanzar nuestro territorio. Sin embargo de esto nues
tras tropas caminan a las mrgenes del Desaguadero y all dis
pondr ejecutar las medidas que me haba propuesto por siste
ma y con esta fecha noticio por separado a V. E."
Cuando se considera la extensin del continente,1 la aspere
za de su suelo, sus montaas, sus desiertos, su falta absoluta de
recursos, hay que convenir en que stos eran en verdad grandes
hechos para ser llevados a cabo por una joven e inexperta rep
blica, cinco meses despus de haber surgido a la vida y cuando

228

229

' El Desaguadero est a unas mil ochenta millas de Buenos Aires.

poco tiempo antes no hubiera soado siquiera en empresas tan


caballerescas.
Entre las provincias que se acogieron al reao d a -revolu
cin debemos sealar a Cochabamba, qu se d1stmgmo por uno
de esos hechos extraordinarios que suelen producirse en las re
voluciones y nicamente en ellas. Cuando los cochabaminos e
levantaron contra las autoridades espaolas, muchas muJeres SI
guieron a sus maridos al campo de Sicasica, y all, combatiendo
a su lado, murieron en ruda y sangrienta batalla contra un ejr
cito superior comandado por el general Goyeneche. En memo
ria de accin tan heroica, y para levantar el espritu patritico, el
ayudante de cada cuerpo durante toda la campaa, llamaba en
la revista de la tarde: "Las mujeres de Cochabamba!", como si
todas ellas estuvieran all presentes, y el sargento daba por respuesta: "Murieron en el campo del honor! "
.
La legalidad del bloqueo, impuesto por el general V1godet a
los "amados vasallos de Fernando VII" en Buenos Aires, fue ar
dientemente discutida y la Junta se mostr muy ansiosa (lo mis
mo que todos los comerciantes britnicos residentes en la capi
tal) por que el gobierno ingls hiciera una declaracin de que el
bloqueo era ilegal. Pero el capitn Elliot, entonces jefe de la es
tacin naval, era enemigo de los patriotas y estaba en buenos
trminos de amistad con Vigodet, gobernador de la plaza de
Montevideo. Llevado por estos sentimientos, neg estpida
mente proteccin a los navos ingleses que trataban de llegar a
Buenos Aires, con lo que, de hecho, autorizaba el bloqueo. La
conducta de Elliot produjo gran descontento en Buenos Aires y
la Junta apel a lord Strangford, residente en Ro de Janeiro. El
resultado fue que el almirante De Courcy se determin a ir en
persona al Ro de la Plata para exigir de las autoridades spao
las una absoluta prescindencia con respecto a las naves mglesas
destinadas a Buenos Aires. Empez por enviar como avant
coureur la pequea goleta Misletoe mandada por el capitn Ram
say (entonces teniente). La resolucin y energa demostrada por
este oficial le vali la admiracin de los habitantes de Buenos
Aires. El caso fue de esta manera: Al llegar el capitn Ramsay a
las proximidades de Buenos Aires, encontr dos bergantines in
gleses detenidos por el oficial espaol que comandaba la escua
dra bloqueadora. Viendo lo que ocurra, Ramsay fue con su pe
quea goleta en direccin a la soberbia fragata espaola Mercu
rio, ya mencionada, y ech el ancla junto a ella. Luego mand a

s prime ofcial a bordo de la Mer'}l'rio !?ara decir al capitn que,


SI en el termmo de una hora no deJaba libre a las naves inglesas,
1 Misletoe ?ecargar una dana obre el. M_ercurio. El !=api
_ mgls que hicie
tan de este ultimo echose a re1r y pidio al oficlal
ra comprender al capitn Ramsay cmo, con un solo can de
su fragata, poda s:tcarse de la vista a la Misletoe. Volvi momen
tos despus el oficial con otro mensaje del teniente Ramsay para
exponer que este ltimo no dudaba de cuanto deca el capitn
espaol, pero que, el hundimiento de la goleta, nada tena que
hacer con la orden impartida por l; que vencido el plazo de una
hora, con toda seguridad, si las naves inglesas no eran entrega
das, le enviara la andanada prometida. Ante esto ltimo, el ca
pitn de la Mercurio reflexion que, el hacer fuego sobre una
nave de Gran Bretaa, siquiera fuera una goleta, podra traer
una guerra entre los dos pases y prefiri dejar en libertad a las
naves. Con lo que el teniente Ramsay las llev en triunfo hasta
las balizas o rada interior de Buenos Aires. Un detalle muy di
vertido de este asunto fue que el editor de La Gaceta de Buenos
Aires, que lo era el doctor Moreno, secretario de la Junta, al pro
digar sus elogios por el gallardo comportamiento de Ramsay,
referase a su nave diciendo: "Es tan pequea, que se hace nece
sario un nteojo para verla en la superficie del agua". Pensaba,
sin duda, con esto, realzar el mrito del comandante y su aser
cin era por otra parte rigurosamente cierta. Pero el teniente
Ramsay, hombre de baja estatura, aunque valiente como un
len, tom muy a mal una referencia semejante y la consider
grave insulto. Por eso, aunque al desembarcar fue objeto de
afectuosa recepcin por parte de todos y esto lo halag mU<;ho,
nunca perdon al gobierno que se hubiera expresado en forma
despectiva para una nave de guerra britnica.
El almirante De Courcy lleg poco tiempo despus, aprob
todo lo hecho por el teniente Ramsay, y la Junta pudo as tomar
desquite del capitn Elliot.
El comercio ingls -como lo hemos dicho- haba aumen
tado a tal punto que, en octubre, encontramos no menos de se
senta comerciantes ingleses principales, suscribindose liberal
mente en favor de la Biblioteca Nacional, institucin que debi
su origen a los doctores Moreno y Chorroarn. El Cabildo, la
mitad de cuyos componentes estaba formada por espaoles,
continu conspirando e intrigando a extremos escandalosos con
tra el nuevo orden de cosas y la Junta destituy de un golpe a

230

231

todos sus miembros en el mes de octubre, para reemplazarlos


por conocidos y decididos patriotas. Don Martn de Alzaga y
algunos de sus adictos ms allegados constituan los resortes
principales en estos siniestros atentados a la autoridad de la Jun
ta. Pero las energas, que este cuerpo demostraba, estuvieron a
punto de verse paralizadas a fines de este primer ao memora
ble de la revolucin por causa de algunas intrigas que dieron
nuevo rumbo al movimiento poltico. Saavedra, como presiden
te de la Junta -y a la manera de otros presidentes- no slo se
mostraba muy celoso de sus atribuciones sino que se vala de
ciertos recursos para ampliar sus prerrogativas y hacer cada vez
ms absoluta su autoridad. Los dems miembros de la Junta
empezaron por reconvenido privadamente, hasta que el 6 de
diciembre apareci una orden del da muy bien hecha, seguida
de un decreto as concebido: "Habr desde este da, absoluta,
perfecta e idntica igualdad entre el Presidente y dems vocales
de !a Junta sin ms diferencia que el orden numerario y gradual
de los asientos". "Ni el Presidente ni algn otro individuo de la
Junta en particular revestirn carcter pblico ni tendrn comi
tiva, escolta o aparato que los distinga de los dems ciudada
nos." El documento deja establecido que la moderacin del se
or Presidente se haba sentido mortificada con los primeros
honores decretados a su investidura, y su probidad se haba
ofe,dido por el. brindis ofrecid, llamndole "nuestro empera
dor . Pero lo cterto es que lo dtspuesto en la orden del da no
trad':ca los verdaderos sentimientos de Saavedra. De ah que el
Prestdente y sus amigos sintiranse amenazados por el partido
republicano puro, a cuya cabeza estaba el doctor Moreno' partido que hizo oposicin a la Junta en toda forma.
Ls diputados de as p:ovincias empezaban a llegar a Bue
nos Aires porque habtan stdo convocados por la misma Junta
para establecer las bases de un congreso general. Los diputados
erar: tec. Saavedra convenci a estos doctores que la Junta los
habta mvttado para formar parte del Ejecutivo' y no para fun
ciones puramente legislativas. Y los doctores encontraron muy

1 Saavedra no tena por qu convencer de tal cosa a los diputados. La cir


cular del 27 de mayo de 1810 a los cabildos es clara y terminante: "Los dipu
tados han de irse incorporando en esta Juma, conforme y por el orden de su
lleg da a la capital' Moreno pretendi desnaturalizar la misma circular que

.
.
hab1a frrmado
y as 1 se produo el conflicto sin que tuvieran parte alguna los
diputados de las provincias. (N. del T.)

232

bien esta nueva interpretacin de sus poderes. Fue celebrada en


tonces una solemne reunin a la que concurrieron los diputados
c?.? os vocales de la Junta y por gran mayora de votos se resol
.
vto que los rmembros del congreso deban incorporarse al Eje
cutivo y formar parte de l".1 En. el supuesto de que esta resolu
cin no hubiera provenido pe una intriga -y tanto Saavedra
como sus partidarios negaron ruidosamente que as fuera- lo
cierto es que, de todos los absurdos en que se haba incurrido
hasta entonces, ste fue el de mayor significacin porque se
constituy un Poder Ejecutivo de veintids miembros. El doc
tor Moreno vot contra esa enormidad y, advirtiendo que se
trataba de una cbala contra l, renunci indignado a la secreta
ra y no quiso -aunque lo instaron mucho para hacerlo- sen
tarse nuevamente entre los vocales de la Junta.2 Fue nombrado
en seguida ministro plenipotenciario ante la corte de Inglaterra,
lo que importaba un honroso destierro que acept con la espe
ranza de prestar un nuevo servicio a su patria en el exterior, des
de que no le era permitido servirla en su mismo territorio. Pero
fueron tan terribles sus penalidades en el mar, debido a su enfer
medad, que se agotaron por completo sus fuerzas y por una do
sis excesiva de cido tartrico, que le fue administrada con des
cuido, su dbil constitucin se resinti, y exhal el ltimo sus
piro a bordo de la Fama, a los treinta y tres aos, en marzo de

1 Vase Apndice.

i.

Esto pertenece a la leyenda de Moreno, muy bien arreglada por su her


mano Manuel y explotada ms tarde por quienes exhiben al secretario de la
Juma como el numen de la revolucin, en contraposicin al antirrevoluciona
rio Saavedra . . . En verdad, Saavedra no fue menos revolucionario sino menos
terrorista que Moreno. Y el terrorismo de este ltimo mal se concilia con sus
invocaciones no interrumpidas a Fernando VII y su obsecuencia para con lord
Strangford . . . Cun distinto se nos aparece Moreno a travs de esta carta de
Saavedra, escrita a Chiclana, sobre hechos concretos que Chiclana poda fcil
mente verificar: "Este hombre de baja esfera [Moreno), valindose del brindis
del borrachn del cuartel, la noche que nos convidaron en celebridad de nues
tras armas, y de un obsequio que le hicieron a Saturnina de una corona de dulce
que guarneca una de las fuentes y ella me la pas a m y yo se la devolv, arm
el alboroto de mi pretendida coronacin y proclamacin en el cuartel . . . Por
conocer se le acababa el preponderante influjo que tena en la Junta, hizo dimi
sin de su cargo. Yo fui el primero en no admitirlo y entonces me llam apar
te y me pidi por favor que se lo mandase de diputado a Londres. Se lo ofrec
bajo mi palabra. Se le han asignado 8.000 pesos al ao y se le han dado 20.000
para que lleve para gastos. Se le ha concedido llevar a su he.rmano y a Guido,
tan buenos como l..." (N. del T.)

233

'

1 8 1 1 . Envuelto en una bandera inglesa, su cuerpo fue arrojado


al mar en el siguiente da. Cuando la noticia de su temprana
muerte lleg a Buenos Aires, se la deplor como una calamidad
nacional y debe decirse que, as como fue el primer hombre de
su generacin, fue sin duda tambin uno de los patriotas ms
distinguidos de todos los que florecieron durante la revolucin
americana. Cuando Saavedra supo la muerte de Moreno y la
forma en que fue sepultado, dijo framente: "Era menester tanta
agua para apagar tanto fuego".

CARTA XXXI
EL GENERAL BELGRANO Y LA EXPEDICIN AL PARAGUAY.

Sus

COMUNICACIONES. DECRETO EN FAVOR DE LOS INDIOS DEL


PARAGUAY. ELfo DESIGNADO VIRREY. DERROTA DE

BELGRANO. EL GENERAL VELAZCO. LA jUNTA DEL PARAGUAY.


EXPEDICIN DESDE EL PARAGUAY CONTRA CORRIENTES. LA
GUERRA EN LA BANDA ORIENTAL. EL CONGRESO DE BUENOS

Los AUTORES

.AIRES. Los PORTUGUESES. EL PRNCIPE REGENTE DEL BRASIL.


EL CAPITN ELLIOT DE LA CORBETA DE GUERRA

MUTINE. LA

NUEVA jUNTA DE BUENOS AIRES. BELGRANO, RONDEAU Y


ARTIGAS EN LA BANDA ORIENTAL. ELfO SITIADO.

4.J

234

Entre los sucesos que caracterizan el agitado comienzo del ao


segundo de la revolucin en el Ro de la Plata, cuenta la organi
zacin de un pequeo ejrcito que se puso al mando del gene
ral Belgrano y fue destinado al Paraguay, no para conquistarlo
sino para liberarlo del poder espaol. La fuerza de Belgrano se
compona de ochocientos hombres. Para dar una idea del estilo
grandilocuente con que fueron comunicadas sus primeras ope
raciones, y celebradas por la incipiente repblica, vamos a tra
ducir la gaceta extraordinaria emitida en aquella ocasin . .
Lleva fecha 2 de enero de 1 8 1 1 . Las hazaas cumplidas por
el general invasor consistan en no haber perdido un solo hom
bre, en haber matado dos soldados enemigos, en haber tomado
un can, un par de obuses, una banderola, algunos mosquetes
y una canoa, adems de cruzar el Paran llevando sus cuarteles
generales desde Candelaria a Itapia. El gobierno puso en cono
cimiento del pueblo las comunicaciones del general con las si
guientes alabanzas: "Nos apresuramos -dice la Junta- a satis
facer la curiosidad del pblico sobre los felices sucesos de nues
tra expedicin del Norte. Ellos son tanto ms dignos del aplau
so, cuanto presentan una empresa en que para triunfar de los
hombres ha sido preciso triunfar primero de la naturaleza. Los
que saben las dificultades de que ha estado erizada esta marcha,
no dudarn atribuir a nuestras tropas esa fuerza de cuerpo y de
espritu que los siglos heroicos admiraron en los Hrcules y los
Teseos. Virtud bastante rara en unos tiempos en que la molicie
235

de los placeres ha 'degenerado la especie humana. A la cercana


del peligro, tomaron nuestras tropas un nuevo grado de activi
dad. Scrates se lisonjeaba tener cerca de s un genio que le asis
ta. Dudaremos decir que el bravo general de esta expedicin
tiene el suyo que lo gua en la ruta que le prepar su destino? A
lo menos sus medidas y exhortaciones han sabido engendrar
prodigios de valor, que no ceden a los ms gloriosos de nuestros
padres. La victoria ganada sobre los que defendan el paso del
Paran, afianzando la reputacin de nuestras armas sobre las del
enemigo, les da una superioridad que viene a ser, como en Sui
pacha, el presagio infalible de su total humillacin".
Despus sigue un documento que lleva por ttulo Proclama
del general al Ejrcito de Operaciones en el Norte, en el que se
insiste con trminos firmes y dignos sobre la necesidad de la
subordinacin, el orden y el trato amistoso con los paraguayos,
sbditos como los dems del infortunado Fernando VII.
Mientras el general posegua su avance desde Itapa hasta
Asuncin, para la liberacin del Paraguay, el gobierno de Bue
nos Aires, en el deseo de conciliar y atraer a los aborgenes de la
regin, expidi un decreto por el cual eran admitidos los indios
a sentarse en el congreso con los mismos privilegios de los de
ms representantes. El decreto era de puro efecto, prematuro
adems, y resultaba tan imposible de cumplir en la prctica que,
pasados ahora treinta aos de esta altisonante distincin confe
rida a los aborgenes, no se ha dado un caso -a lo que sabe
mos- de que un solo indio haya sido elegido legislador. Debe
mos exceptuar unos pocos aborgenes del Per, educados en el
Cuzco, que, ocasionalmente, han ocupado sitios en la legislatu
ra o han sido honrados con la sotana y la cogulla; pero de la gran
masa de los nativos, podemos decir con seguridad que son hom
bres pobres, ignorantes, humillados y rebajados. Tendr que pa
sar un siglo antes de que adquieran valor suficiente para mante
nerse derechos en presencia de sus amos.
Ocurri por entonces otro suceso que puso de manifiesto la
energa de la Junta e hizo ms palpable el abismo interpuesto
por la revolucin entre ella y las autoridades espaolas. El gene
ral Elo, hombre muy odioso para los porteos, lleg a Monte
video investido por la Regencia con el ttulo de virrey y capitn
general de las Provincias Unidas del Ro de la Plata! Elo recia1

No era se el ttulo del virrey.

(N. del T.)


236

m, primero en trminos conciliatorios pero luego en tono ms


decidido, la sumisin de la Junta a su autoridad. Pero en aque
llos momentos, tanto le hubiera valido a Espaa, siempre tarda
en sus remedios, haber enviado un virrey para imponer su juris
diccin en otro planeta, porque las pretensiones de Elo fueron
rechazadas con indignacin por la Junta y por el Cabildo. En
vano fue declarar traidoras a las autoridades porque desafiaron
a Elo abiertamente y -como consecuencia- empezaron por
ambos lados los preparativos de guerra.
Belgrano, entretanto, no habiendo aclarado suficientemente
para los paraguayos que su entrada en el territorio se haca co
mo amigo verdadero, fue recibido por ellos como declarado
enemigo. De ah que resultara vencido en Yuquer1 y derrotado
ms tarde en Tacuar; pero, por fortuna, no tuvo ms que once
muertos y doce hombres heridos. Su contendor, el general Ca
baas y su estado mayor, le dieron escolta, civilmente, hasta fue
ra del territorio. Y una vez que el general victorioso vio a su
enemigo en su cuartel general de Candelaria, del otro lado del
Paran y alejado de la provincia, inici con l una amistosa co
rrespondencia.
Es verdad que el general espaol Velazco (muy opuesto al
jefe porteo) mantena todava en su mano el gobierno de la
provincia, pero la invasin de Belgrano (quien hbilmente gan
con su diplomacia lo que no haba podido obtener con las ar
mas) abri los ojos a los paraguayos sobre la situacin de depen
dencia en que vivan, decidindolos a no permanecer en ella por
mucho tiempo. Y se vieron inducidos, si no precipitados, a de
rrocar a las autoridades espaolas por una medida imprudente
de Velazco que consisti en pedir ayuda a las tropas portugue
sas de San Borja, y en ceder clandestinamente la provincia a la
Infanta Carlota como regente y heredera presuntiva de Fer
nando VII.
El pobre Velazco, vacilante entre el temor de una segunda
invasin de Buenos Aires y el mal disimulado recelo de sus tro
pas y del pueblo paraguayo, al intentar salvar su fortuna del
naufragio en la Scilla de la ayuda extranjera, la vio por ltimo
zozobrar en la Caribdis de las luchas domsticas.
Cabaas, el hroe de Tacuar como era llamado, y don Ful
gencio Yegros revolucionaron con un escaso ejrcito toda la pro1

Paraguar.

(N. del T.)


237

,-

vincia. Don Pedro Juan Caballero, capitn de la guardia de la


ciu ad? sorprendi al cuartel de Velasco, hizo prisioneros a los
ermsanos portugueses y fue ayudado en sus medidas algo rigu
rosas por todos los buenos patriotas de Asuncin. Es de recor
dar que Velazco era espaol de nacimiento y gobernador de la
provincia bajo el antiguo rgimen. Esta revolucin se llev a ca
bo s derramar una sola gota de sangre. Poco despus se form
una JUnta compuesta por los dos jefes vencedores, Yegros y
Ca allero, a los que se agregaron el doctor Francia y dos secre
.
tanos. , El gobterno de Buenos Aires fue informado muy aten
tamente de estos hechos, y Belgrano y el doctor Echevarra, no
resueltos a empuar las armas en este caso resultaron electos
cornisiqnados de la Junta del Ro de la Pla a ante la Junta del
Paraguay. Con mutuas demostraciones de sinceridad fue cele
brado un tratado de paz, confederacin y comercio entre las na
cientes repblicas, pero el Paraguay estipul claramente su in
dependencia de Buenos Aires y esta ltima sintise satisfecha de
rcibir omo aliado en tales condiciones a un pas al que no ha
bta podtdo someter con las armas al rango de una provincia sub
alterna.
Terminada as la misin de los diputados argentinos, stos se
.
retiraron y el doctor Francia comenz a mirar a la provincia co
m? cosa suya. La nica dura dificultad que se le ofreci fue la de
SUJetar su temperamento fogoso e impaciente a los clculos de
su razn, porque esta vez hubo de medir los lentos y seguros
pasos con que tena que ascender gradualmente a la codiciada al
tura del poder absoluto. Estos planes calculados y sistemticos
de Francia deben considerarse como una excepcin dentro de
los que siguen de ordinario los jefes sudamericanos para escalar
el poder.
Los elevados por la suerte, y los dspotas de un da, han su
.
btdo por lo general al poder y han sido privados de l sin que me
diara previsin o clculo, y se ha dado el caso de que los gran
des defectos y las malversaciones han servido a ciertos hombres
para mantenerse en el gobierno por largo tiempo, cuando una

1 Los miembros de la priera Junta de Asuncin fueron Caballero y Ga


marra, cn ballero y Francia como secretarios. Pero las intrigas de Francia,
en combmc10n con Yegros que haba retenido el mando del ejrcito, provo
caron el retrro de Ca aas y Gamarra y fueron colocados en su lugar el astuto
doctor como secretano y el gaucho Yegros como presidente.

238

conducta ntegra y honrada hubiera contrt"bu1"do a dernbar1os.


.
.
La pran alanndad de las rep hcas americanas ha sido la falta
de mtegndad moral y de rectitud en muchos de sus hombres

pu'bli cos dingentes.


Un echo dio de mencion ase en elo o del Paraguay es
. ,
que, habtendo envtado una :xpedtc10n
a cornentes, bajo el man- .
.
do de Roxas, cuando todavta era reconoctdo el gobierno de Es-
paa, Roxas tom la ciudad, hizo prisioneros a todos los espa
oles europeos y se apoder de trece de sus barcos. Los barcos
fueon enviados Buenos Aires, a spos c n de la Junta y el
.
terntono de Cornentes fue puesto a dtspostctn del mismo cuer
po. Roxas, despus de prestar este servicio, volvi con sus tro
pas al Paraguay, dejando a los correntinos en libertad para go
bernarse por s mismos. Los correntinos, a su vez, incorporaron
1 provincia la Repblica de Buenos ires y poco despus en
VIaron dos dtputados al congreso reurudo en aquella ciudad.
Pero Buenos Aires se haba arrogado tal suma de poder que
las provincias del interior, mientras arreglaban sus propios asun
tos locales, se vieron sujetas, en todas las cuestiones de impor
tancia e inters general, al congreso o asamblea que estaba para
inaugurar sus sesiones en la capital; de modo que el reglamento
de veinticuatro artculos, dictado con fuerza de ley, se hizo cir
cular por las diferentes ciudades del interior para su debida y
puntual observancia por las autoridades all constituidas. Esto,
agregado a la conducta inescrupulosa de muchos de los jefes de
Buenos Aires en sus respectivos comandos, dio lugar a murmu
raciones contra lo que se llamaba autoridad usurpada de una de
las provincias sobre las dems. Este murmullo, al extenderse por
todas las provincias, se convirti en prurito revolucionario y
aquello fue como un crter sobrecargado de materia combus
tible que contina arrojando la lava "de las furiosas luchas ci
viles".'
La atencin de Buenos Aires estaba ahora dividida exclusi
vamente entre la guerra del Per y la de la Banda Oriental. Esta
ltima, sin embargo, como ms inmediata, exiga mayor vigilan
cia; de ah que se adoptaran las ms estrictas medidas de inco
municacin; Chile fue invitado a cooperar, y consinti en hacer
lo; se lanz una ardiente proclama a los habitantes de la Banda
Oriental, llamndolos a romper sus odiosas cadenas; Ramn

Vase Apndice.

239

Fernndez, comandante del distrito de Mercedes, se apoder de


esa ciudad y puso presos a todos los espaoles; Artigas en No
goy, provincia de Santa Fe, 1 se apresur a cooperar con Fer
nndez; don Bartolom Zapata levant una compaa de cin
cuenta hombres a sus expensas, y sucesivamente se apoder de
Gualeguay, Gualeguaych y Arroyo de la China; Soler, en unin
de Benavides, derrot a los marinos espaoles mandados por
Michelena en Santo Domingo de Soriano. Muy pronto se sinti
conmovida toda la regin, y Elo, al advertir que muchos peque
os hechos forman un todo muy grande, lanz una proclama de
admonicin a sus sbditos rebeldes para que depusieran las
armas y amenaz, si as no lo hacan, con atrojar sobre ellos un
ejrcito portugus de cuatro mil hombres que estaban esperan
do su llamado en la frontera del Brasil. Esta ltima amenaza,
aunque autorizada sin duda por la corte del Brasil, estaba en ex
traa contradiccin con una carta del conde Linhares en la que
ste aseguraba el alto respeto de su amo el Prncipe Regente y
sus deseos de cultivar amistad y alianza. A esta carta, la Junta
haba contestado con otra llena de protestas muy semejantes.
Elo entonces expidi un decreto por el que declaraba pre
sas legales todos los barcos (sin exceptuar a los ingleses) que in
tentaran entrar al puerto de Buenos Aires o se encontraran all
despus del 1 1 de marzo de 1 81 1 . Un oficial de marina ingls se
mostr dispuesto a secundarlo con artillera inglesa y bajo la
bandera de la misma nacin. El capitn Elliot, que estaba en el
Ro de la Plata con su linda corbeta Mutine, quiso poner en obra
lo dispuesto por Elo y dio las respectivas rdenes a los barcos
ingleses que estaban en la rada y aun fuera de ella. Cuando le fue
trasmitida por los comerciantes una queja muy respetuosa, hizo
retirar de su presencia a Mr. David Stevenson, que la conduca,
y amenaz con que, si otro comisionado pona los pies a bordo
de su buque, sentira en sus espaldas la vara del contramaestre.
Qu contraste con el teniente Ramsay (ya mencionado) de la
pequea goleta Misletoe!
Mientras la guerra de la Banda Oriental asuma diariamente
un aspecto ms favorable y la campaa de Castelli en el Per se
desarrollaba con buen xito, tuvo lugar en Buenos Aires una
c>nmocin popular; y la pesada Junta de casi veinte miembros,
discordante en sus principios, inconexa en sus deliberaciones,

tarda en sus decisiones, vacilante en la accin y ms preocupa


da por hacer adeptos q';le P <?r promover el bienestar general, fue
reemplazada por un tnunv1rato formado por Chiclana, Guti
rrez y Alagn, al que se agreg el doctor Campana como secre
tario.
Una revolucin menos justificable amenaz por este tiempo
a la capital de Chile, pero su autor, don Toms de Figueroa, que
para su atolondrada empresa haba seducido a dos batallones,
fue juzgado a las doce de la noche, sentenciado media hora des
pus y colgado en la horca a las cuatro de la maana en la plaza
mayor. Hechos de esta naturaleza, que estorbaban a la unidad y
a la continuidad de las operaciones contra el enemigo comn, se
daban con frecuencia y, si no llegaron a paralizar la accin mili
tar, sin duda alguna la comprometieron retardando el triunfo
definitivo.
Volviendo al general Belgrano, importa decir que reuni en
Mercedes los restos de su ejrcito en derrota y los fortaleci con
algunos auxilios y escasos contingentes, sobre todo en San Jos.
El mando de estas tropas fue encomendado al general Rondeau,
nombrado por el gobierno general en jefe del ejrcito de la
Banda Oriental. Con la ayuda de otros jefes, especialmente su
segundo don Jos Artigas, Rondeau infundi gran espritu mar
cial a sus subordinados. Haba trado de Buenos Aires un re
fuerzo de dos a tres mil soldados, una considerable suma de di
nero y efectivos militares. Artigas tena mil ochocientos hom
bres bajo su mando y acampaba cerca del Santa Luca, no lejos
de Montevideo. San Jos haba cado en poder de los patriotas;
Maldonado haba sido tomada por Manuel Artigas, hermano
del general; Colonia se hallaba amenazada; se dio orden enton
ces para que las tropas de los cuarteles de Mercedes marcharan
desde all para poner sitio a Montevideo. Elo hizo prop1:1estas
secretas de paz a don Jos Artigas que fueron rechazadas con
indignacin por este ltimo. Poco despus, el mismo Artigas
obtuvo la celebrada victoria de Las Piedras. Esta victoria dej
libre y en poder de los patriotas a toda la Banda Oriental a ex
cepcin de la fortaleza de Montevideo. Casi en esos mismos
momentos Benavides se apoder de La Colonia. Rechazada una
propuesta formal de armisticio, tanto por la Junta como por el
1

Nogoy perteneca entonces

: 1'1

j:.risdiccin de Santa Fe. (N.

240

del T.)

Chiclana, Sarratea y Paso. Secretarios: Prcz, Rivadavia y Lpez.

del T.)

241

(N.

.._ . ,;

ejrcito, el derrotado pero enrgico virrey fue obligado a ence


rrarse en la fortaleza. Y all, reducido a sus murallas, inici los
preparativos para un ataque. Su posicin era tan desalentadora
para el soldado como humillante para el virrey, visto que su
nombramiento le daba jurisdiccin sobre una cuarta parte de
Sud-Amrica. Pero ahora iba a ser atacado en su ltimo reduc
to, porque Rondeau, despus de dirigir a sus tropas una ard en
te proclama, desde los cuarteles de Miguelete (a unas tres millas
de la fortaleza), inici formalmente el sitio de Montevideo.

. ..... .

. . .

CARTA XXXII
REFUERZOS QUE LLEGAN DE CHILE. EL CNSUL BRITNICO
ROBERTO PONSONBY STAPLES. OPERACIONES DE CASTELLI EN
EL PER. ABASCAL Y GOYENECHE. CASTELLI. BELGRANO.
Lo QUE PAS EN YURAYCURAGUA. DERROTA DE CASTELLI.
REVUELTA DE RURO Y DISPERSIN DEL EJRCITO.
LA NOTABLE RETIRADA DE PUEYRREDN.

LOS AUTORES

<

242

Sus DIFICULTADES.

Con el objeto de ayudar al gobierno de Buenos Aires y en prue


ba de los sentimientos cordiales de Chile, cruz los Andes una
pequea legin auxiliadora que, despus de marchar a travs de
las pampas, entr en la ciudad, cubierta de polvo y agobiada por
la fatiga pero entre repiques de campanas y salvas de caones,
porque los porteos hicieron la ms benvola y hospitalaria
recepcin. Entretanto Elo y Rondeau, para mitigar en algo las
penalidades de la guerra, efectuaron un canje de prisioneros.
Elo haba acusado al gallardo capitn Heywood, de la fragata
Nereo, como partidario de los patriotas y deca que los ayuda
ba e intrigaba en su favor; pero el capitn ingls rechaz indig
nado semejante imputacin y, mientras mantena en su estacin
naval la ms estricta neutralidad, hizo saber a Elo que ni los
intereses britnicos ni los principios de Gran Bretaa seran ata
cados impunemente por el virrey. Elo en este momento ya no
contaba con Elliot para mediar en su favor. El almirante De
Courcy haba insistido -invocando la alianza con Espaa y las
negociaciones pendientes para la pacificacin de las colonias
en que nuestro comercio, nuestras naves y sbditos no deban
ser molestados. Y Elo quedaba bien advertido ahora, con la
prevencin hecha por Ramsay desde su minscula goleta y por
Heywood desde su fragata, de que las rdenes de un almirante
ingls se daban para ser obedecidas.
Con el fin de separar en lo posible las funciones meramen
te navales de las diplomticas que mantena la estacin, Mr.
Staples, que haba sido tolerado pero no reconocido por nues
tro gobierno como cnsul ingls en Buenos Aires, recibi ahora
243

. .

"1 .

su nombramiento oficial en dicho cargo. Asimismo es el caso de


decir que una fragata inglesa ejerca, de hecho, ms influencia
que el cnsul sobre el nuevo gobierno, y que los comerciantes
ingleses, ms confiados en nuestra flota que en las designaciones
diplomticas, dieron con desgano lo necesario para sostener al
nuevo agente.
Tcanos ahora volver a las operaciones del Per, para decir
que el alto comisionado Castelli, investido con poderes sin mi
tes -segn l deca-, haba llegado hasta la ciudad de La Paz.
Tena entonces bajo su mando, en su calidad de comandante en
jefe de las fuerzas de Buenos Aires, al mismo brigadier general
don Ramn Balcarce. Los obstculos para el avance hacia el
mite norte del Alto Per haban sido removidos por los jefes
que precedieron a esta expedicin y por levantamientos en otras
provincias, como Cochabamba. Estos sucesos facilitaron tam
bin la prestacin de auxilios requeridos por el ejrcito y el alis
tamiento de los reclutas con que fue reforzado.
Por ese tiempo ( 1 8 1 1 ) Abascal era virrey de Lima; y Goye
neche, empecinado realista, aunque nativo de Arequipa, manda
ba las fuerzas que se opusieron al ejrcito de Balcarce, llamado
"ejrcito auxiliar del Per". Eran unos cuatro mil hombres por
cada parte; los cuarteles de Goyeneche se hallaban en el Desa
guadero y los de Balcarce, que estaban en La Paz el 1 7 de abril,
fueron movidos hacia Laja el 1 3 de mayo.
Goyeneche, fuera porque proyectaba un movimiento gene
ral de su ejrcito contra el enemigo o porque deseara simularlo
as, hizo avanzar un destacamento suyo hasta un cuarto de legua
de Huaqui, donde Balcarce haba apostado tropas, teniendo su
vanguardia en Laja. Se produjo un encuentro sin mayor impor
tancia en que la partida de Goyeneche, derrotada, se retir cosa
de una legua hacia el norte de Huaqui para replegarse finalmen
te hacia el grueso del ejrcito en el Desaguadero.
Con todo, ni uno ni otro jefe estaban preparados para com
prometer un encuentro y no hay seguridad de que lo desearan.
Por eso Goyeneche aleg que era menester dar el tiempo nece
sario para el arreglo de las diferencias y Castelli confes que se
haca preciso evitar la efusin qe sangre. Como consecuencia, fue
propuesto por Goyeneche un armisticio de cuarenta das que el
otro jefe, desgraciadamente, acept. El primer encuentro de Hua
qui tuvo lugar el 1 1 de abril; el armisticio fue firmado por Goye
neche en el Desaguadero el 14 de mayo y ratificado por Castelli
244

6
(

en Laja el 16 del mismo mes. A Goyeneche, sin duda, le era nece


saria la tregua porque deba concentrar y disciplinar sus tropas,
pero las fuerzas de Balcarce estaban (o deban haberlo estado) lis
tas para la accin en ese lugar y en aquel preciso momento. La ven
taja ya obtenida en Huaqui, aunque ligera, pudo ser aprovecha
da y hubiera permitido tomar a Goyeneche de sorpresa o por lo
menos mal preparado para un ataque general, pero no solamente
no se aprovech sino que, aceptado el armisticio de cuarenta das,
Goyeneche atac arteramente seis das antes de cumplirse el pla
zo convenido y su adversario se dej tomar por completo de im
proviso. El hecho fue que Castelli, sabedor de que el armisticio
haba sido roto por Goyeneche, reuni a sus oficiales en conse
jo de guerra y haba resuelto atacar al enemigo en su cuartel del
Desaguadero, pero, sin pericia militar suficiente para llevar a ca
bo su propsito, malogr el ataque al encontrarse en la maana
del 20 de junio con la fuerza de Goyeneche que marchaba en di
reccin a la quebrada de Yuraycuragua, que forma una lnea de
comunicacin entre la llanura de Machaca y el ro Desaguadero,
por un extremo, y la de Huaqui y Laguna, por el otro.
La fuerza de Balcarce, rpidamente organizada, se despleg
en tres divisiones. Viamonte mandaba la derecha, Daz Vlez la
izquierda y Balcarce en persona la del centro. Pero antes de que
esta ltima divisin apareciera y pudiera formarse completa
mente, las divisiones de Viamonte y Balcarce, que haban avan
zado, fueron batidas y retrocedieron en desorden. Al ver lo que
pasaba, los hombres de la tercera divisin se alarmaron y sin
disparar un .tiro arrojaron sus armas, o bien se pasaron al ene
migo y valindose de ellas atacaron a sus propios camaradas.
En este crtico momento el general Rivero, que haba recibi
do rdenes de cruzar el nuevo puente del Desaguadero con fuer
zas de caballera e infantera y de atacar al enemigo por su reta
guardia, dej la posicin que se le haba encomendado y se diri
gi al campo del combate, adonde lleg a tiempo para defender
al ejrcito de Balcarce y dar a todo aquello el carcter de una
retirada que por s mismo protegi. Rivero, general de Cocha
bamba, parece que fue el nico hombre que no se ofusc en
aquella ocasin y a l solo, por haber desobedecido las r en_; s
de Castelli -que eran de no abandonar su puesto por mngun
motivo-, se debi que el ejrcito de Buenos Aires pudiera escapar de ser completamente aniquilado.
,
Esta accin, llamada unas veces de Yuray.:uragua, pero mas

245

conocida como el combate .del Desaguadero; dispers -por


confesin del mismo Castelh- los restos de su ejrcito por La
Paz, Potos y Despoblado; pero lo que resulta extrao es que el
mismo Castelli inform a la Junta que las prdidas del enemigo
haban sido tres veces superiores a las suyas. Remiti tambin el
28 de junio -es decir ocho das despus del combate- un des
pacho que termina de esta manera: "Este revs, aunque ha debi
litado la fuerza y disminuido el armamento, ha reforzado el en
tusiasmo y nos har ms segura y cierta la ventaja que debemos
prometernos sobre unos enemigos atroces, infidentes y alevo
sos, que aspiran a la servidumbre de los pueblos, o por la incor
poracin de ellos a la suerte de la metrpoli". Las noticias, con
todo, causaron gran consternacin en el espritu de la gente pen
sante, y la Junta, despus de muchas evasivas y subterfugios, se
vio obligada, por ltimo, a confesar que lo ocurrido en el Desa
guadero haba sido un descalabro, una derrota, una inesperada
dispersin. Pueyrredn la llam ms tarde "una disolucin in
creble".
El resultado fue que Goyeneche, avanzando hasta Oruro,
amenaz a la ciudad de Cochabamba, y entretanto Pueyrredn,
pra recoger a los rezagados y llevar todo el dinero posible, po
mndolo fuera del alcance del enemigo, march hasta Potos, en
donde inici de inmediato los preparativos para una retirada
hacia el sur. Esta retirada se caracteriza por tantos episodios sig
nificativ<;>s que, . si bien en menor escala y dentro de la guerra
sudamencana, tlene mucho de la "retirada de los diez mil". Por
eso me siento inclinado a dar algunos pormenores ilustrativos y
tambin por el mrito intrnseco de la operacin.
El intrpido coronel Pueyrredn, escribiendo a la Junta des
?e su cuartel general de Campo Santo el 4 de octubre de 1811,
mformaba as: "Apenas se supo la derrota de nuestro ejrcito en
Huaqui, o ms bien su increble disolucin, empez la ms so
focada influencia de nuestros enemigos interiores a hacer prodi
iosos progresos en los nimos de los naturales del Per, y la
hberta?, que a costa ?e tantas fatigas les haba dado V. E., fue ya
un objeto de poco mters para unos y de abominacin para
otros, desde 9-ue concibieron que deban sostenerla con sus pe
chos y a prec10 de algunas gotas de su sangre. As es que vimos
' Este combate es ms conocido en la historia argentina con el nombre de
"Desastre de Huaqui". (N. del T.)

246

al omento y .a todo el pueblo de Oruro convertido en nuestro


dano y pstenormente
a oos -:arios que nada han perseguido
hasta aqu q? tanto encarruzrruento como al infeliz soldado de
nuestro eJercito, que han. podido sacrificar impunemente".
Pueyrren except con justicia.a a ciudad de Chuquisaca
porque, segun todos los informes recibidos
despus de abando
o ese lugar, era -al parecer- la nica ciudad que se conduca
dignamente.
"C? estos conocimientos -sigue el informe- fue mi pri
mer cuidado velar sobre el pueblo de Potos: por el crecido nme
ro de enemigos conocidos que en s encerraba; por poner en al
gn orden la porcin de tropas que se haba levantado desde la
anterior cospiracin, y sl? .s;rv. para comerse el sueldo; y
porque, a mas de ser una posicion
militar, encerraba en s el patri
monio del Estado, que deba servir al sostn de nuestro ejrcito."
La Junta de Charcas haba estado de acuerdo con Pueyrre
dn en que era procedente esta medida. March por lo tanto a
Potos de inmediato y as que lleg el representante de la Juma,
Su Excelencia el doctor don Juan Jos Castelli.
Tan pronto como asumi el mando de esa provincia, se hall
rodeado de innmeras dificultades. Sus esfuerzos por sobrepo
nerse a ellas fracasaron porque no dispona del tiempo necesa
rio ni lo favorecan las circunstancias. Estas dificultades conti
nuaron apremindolo hasta que un violento ataque llevado con
tra los destrozados restos de su ejrcito pudo convencerlo de
cun intil haban sido sus esfuerzos por conciliar los nimos.
De novecientos soldados que pagaba la ciudad, no se hizo pre
sente uno solo, si se exceptan algunos pocos oficiales allegados
que quisieron prestar ayuda en la adversidad. A los dems poda
vrselos por las calles, incitando a la rebelin o encerrados por
miedo en sus casas.
El enemigo avanzaba y la situacin de Pueyrredn se pona
cada vez peor. Sin otra esperanza de salvacin o ayuda que los
esfuerzos de Cochabamba -y stos tambin podan ser frustra
dos por sucesos adversos-, hizo Pueyrredn sus clculos con
mucha prudencia y, no hallando otra alternativa, opt por la reti
rada con sus tropas a fin de salvar el tesoro, la artillera, muni
ciones, armas, pertrechos y otras propiedades de valor del Esta
do. Con es.te propsito, pidi a la Junta provisional que le fue
ran facilitadas de inmediato cuatrocientas mulas de carga, y dio
sus rdenes de acuerdo con este pedido, pero envi tambin un
247

delegado a procurrselas en Chicas, medida esta ltima que deba


inevitablemente retardar sus operaciones. El enemigo avanzaba
entretanto sobre Cochabamba. Y la experiencia haja demostra
do a Pueyrredn que su derrota sera inevitable si llegaban a Po
tos las noticias de la toma de Cochabamba antes de que l hubie
ra dejado la ciudad. Haba, en consecuencia, resuelto mover su
cuartel hacia Puna. Las tropas -l lo saba- estaran all bajo
mejor disciplina y libres de toda seduccin mientras l podra
depositar el tesoro y otros artculos de guerra en un lugar ms se
guro. No pudo, sin embargo, realizar sus propsitos porque, tan
to el gobierno provisional como el Cabildo, seguros de que seran
apoyados por la poblacin, se opusieron a lo propuesto. En vano
fue que Pueyrredn insistiera en suplicar por los auxilios que ne
cesitaba. El momento crtico estaba cerca y sin embargo todo
permaneca en statu quo. Ese estado de apata lo llev casi a la de
sesperacin y resolvi no someterse en adelante a falsos escrpu
los: se present a la Junta el 20 de agosto y expuso el inminente
peligro en que se encontraba; dijo en forma perentoria que si
dentro de tres das no se le daba cuanto le haca falta para su mar
cha, todo estara perdido, pero los vocales iran con l a defen
derse de su conducta ante el Supremo Gobierno de Buenos Ai
res. En vista de lo cual, prometieron los vocales poner todo a su
disposicin. Entonces exigi Pueyrredn que, en su presencia,
fueran impartidas las rdenes para que tres comisionados de re
conocida probidad se hicieran cargo del tesoro. Estos comisio
nados fueron don Juan Mariano Toro, don Jos Trujillo y don
Ignacio de la Torre. Los dos primeros aceptaron el cargo pero el
ltimo se excus por su mala salud. Fue nombrado otro en su lu
gar y con esto empez el trabajo -da y noche-- de recibir las
monedas del Estado y de empaquetarlas en cueros adecuados.
Pueyrredn confisc tambin todas las mulas y detuvo a todos
los arrieros que entraban en la ciudad; de manera que en la tarde
del da 24 tena cerca de noventa mulas de carga listas para la par
tida. Pueyrredn no saba nada del estado de Cochabamba y co
mo no le llegaban las acostumbradas noticias que reciba de esa
ciudad, dedujo de este hecho las ms fatales consecuencias.
Seran las cuatro de la tarde del da 24 cuando el capitn don
Mariano Nogales lleg con algunos despachos tomados a un co
rreo detenido mientras marchaba camino de Oruro. Haba sido
sorprendido por el destacamento de Potos, fuerte de seiscien
tos hombres, enviado por Pueyrredn para cortar las comuni248

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do el enemigo. Qued aho
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sa hil precaucin d Pueyrredn fue pasada por alto con el

maana sin permitir que nadie dejara el cuartel hasta el llamado


de la segunda revista.
Sus rdenes fueron puntualmente obedecidas gracias al celo
singular y a la diligencia de los dos capitanes, don Juan Francis
co Rivera y don Pedro Romero, secundados por la solcita obe
diencia de los oficiales subalternos. Incorpor algunos pocos
soldados de su ejrcito que haba mantenido ocultos porque la
Junta provisional estaba dispuesta a expulsarlos a todos de la ciu
dad, segn lo saba por reiteradas noticias oficiales. A las doce de
la noche dispuso que las inulas fueran llevadas a la Casa de Mo
neda, con orden a los comisionados de que empezaran a cargar
las, lo que se termin de hacer con felicidad a las cuatro de la ma.:.
ana del 25. Una vez efectuado ese trabajo, el teniente de artille
ra don Juan Pedro Lima recibi orden de inutilizar todos los ca
ones, tarea que el gallardo oficial ejecut con suma rapidez. Du
rante todo ese tiempo, el pueblo de la ciudad dorma confiada
mente, o quiz preparaba en secreto los medios -de destruir a
Puerredn. A eso de las cuatro de la maana, la tropa empez
a salir de la ciudad en el ms absoluto silencio como se le haba
ordenado. Se les haba quitado el cencerro a las mulas para no
despertar a quienes se consideraba ya como tenaces enemigos.
A pesar de todas las precauciones, desaparecieron tres mulas
cargadas de plata.
Una vez ocupadas las calles que llevan a la plaza, y reunidas
aqu todas las mulas de carga, el jefe orden la marcha y dividi
su pequea fuerza entre la vanguardia y la retaguardia del con
voy. Atraves as calles muy pobladas sin que pudiera orse otro
ruido que las pisadas de los animales. Cuando la luz del da 25
ilumin a la caravana, advirtise que ya se encontraba fuera del
peligroso Paso del Socavn y el jefe respir al hallarse en campo
a ierto y al abrigo de los yeligros que en cada calle, y puede de
cJise en cada casa, lo hab1an amenazado pocos momentos antes.
Los vecinos del pueblo, sin embargo, terminaron por desper
tar, y al ver que Pueyrredn haba desaparecido frustrando sus
propsitos, corrieron a los campanarios de la ciudad, y despus
de dar el toque de alarma, dirigironse furiosos a la Casa de Go
bierno para posesionarse de la artillera. As lo hicieron y cami
naron a paso f?:zado, seguros de que podran destruir por com
pleto a los fugt1vos. Pero apenas llegados al Paso del Socavn, y
cuando se daban a cargar y preparar los caones, sintironse de
sesperados al comprobar que los caones estaban inutilizados.

_
por lo menos as lo dijeron varios
rmproVIsado persegmnnento,
vecinos de la ciu ad que la abandoaron alnas horas despus.
Los perseguidores no se dtu':eron, sm embargo, por ese
.
contratiempo y llamaron a los mdws de las montaas, los que
acudieron presurosos para llevar juntos el ataque.
El ruido d las campanas permiti a Pueyrredn estar pre
venido para este movimiento del populacho, y de ah que pudie
ra tener lista la pequea fuerza que marchaba a retaguardia, sin
interrumpir por eso el avance de la caravana. Pocos minutos
pasaron y ya pudo verse una enorme multitud que vena en per
secucin de la tropa. "No haba tiempo de reflexionar -dice
Pueyrredn- sino para defender a balazos lo que con tanto
riesgo y fatiga haba conseguido salvar."
Entonces hizo adelantar las mulas cargadas, con una escolta de
sesenta cinteos que deban marchar con toda rapidez mientras
l daba el frente a la abigarrada multitud que ya poda verse a re
taguardia. Eligi una posicin sobre una ligera eminencia del te
rreno, a orillas del camino principal, coloc en lnea a los cinte
os --que haba transformado en granaderos- y dividiendo en
pequeas guerrillas a la fuerza de cuarenta y cinco hombres, avan
z contra el populacho que no bajaba de dos mil, armados con
estacas y lanzas, hondas y algunos mosquetes. Resistieron stos
el ataque por algunos momentos, pero luego, posedos de terror,
sin duda porque vieron a la reserva formada en la altura, huye
ron a las montaas buscando la salvacin y dejaron varios muer
tos en el campo. La marcha fue reanudada, pero el ataque se repi
ti por dos veces en la misma forma, y por dos veces fueron bati
dos los atacantes como en la ocasin anterior. "Estas masas de in
dios vagabundos --dice el coronel- se dispersan en las montaas
con la misma facilidad que nuestras gamas, y se renen tan pron
to como pueden observar que el enemigo vuelve la espalda."
As prosigui Pueyrredn durante todo el da, entre reitera
das escaramuzas, hasta que la oscuridad de la noche se encarg .
de dispersar a los grupos enemigos en las vecindades de Laba. Lle
garon a este punto sin otra prdida que un oficial muerto y un
muchacho gravemente herido, a eso de las nueve de la noche bajo
una lluvia torrencial que no es comn en esa estacin pero que les
result benfica porqu :e-atribuy tambin a la dispersin del
enemigo, que todava qued acechando en las comarcas vecinas.
Se hace difcil describir todas las mortificaciones que sufrie-

250

251

ron, porque es de saber que al efectuar este primer alto, despus


de una marcha de veintisiete millas a pie, fatigados por los con
tinuos ataques, exhaustos y calados hasta los huesos, Pueyrre-.
dn encontr muy escasos medios para atender a las necesida
des de sus hombres; las casas de Laba y los ranchos del contor
no abat? sido abandonados por sus dueos, de manera que la
_ muy e casa de vveres y sin fuego siquiera para
parttda vtose

c:Uentar e en aquel tma glaci l. All se reunieron a Pueyrredn


ctento cmcuenta tanJeos (nattvos de Tarija) que la junta de di
cha ciudad enviaba a Potos, pero todos estaban desarmados.
Por la dificultad de encontrar provisiones para estos hom
bres y para los que se hallaban con l, dispuso pagar cierta suma
a ca? uno de ell s a fin de resarcirlos en alguna forma por los
servtctos que habtan prestado, por las fatigas que haban sufri
do y para darles con esto coraje y perseverancia.
Prosigui despus la marcha hacia Calsa, adonde lleg al ano
checer del da 26, y all, por fin, pudo conseguir alimento para
sus sol ados. Ya repuesta la tropa, sigui por el camino de Cinti
co el fm de ponerse, tan pronto como pudiera, fuera del terri
tono y libre de la malfica influencia de aquella capital.
El relato del coronel Pueyrredn sobre esta retirada es mu
cho ms extenso que el extracto que acabamos de formular, pe
ro nos complacemos en hacerlo, aun fragmentariamente, por
que lo que pas en dos das de marcha sirve para ilustrar sobre
los das qu; siuieron hasta llegar a Tarija, primer punto este
donde, segun .dtce el narrador, pudo sentirse en pas amigo.
E los vanos encuentros que tuvo, algunos de ellos muy im
portantes, en las muchas privaciones que sufri, en la paciencia
con que supo soportarlas, en la generosa y siempre benvola
con? ucta o.bset;ada para con sus compaeros de armas y en la
.
estncta vtgilancta que guard sobre los sacos de monedas hasta
que udo sustraerlos a las garras del enemigo, se mostr Puey
rredon como un bravo soldado y un buen ciudadano. Conven
cidos como estamos de que el dinero es no solamente el nervio
sino el alma de la.guerra, es el caso de preguntarse si aquella pe_
9uena tropa ubtera mostrado tanta fidelidad y sostenido a su
Jefe con tenactdad tan loable si hubiera visto a las mulas con su
carga arrebatadas por el enemigo.
Tales fueron por entonces los resultados de la batalla del
Desaguadero.
Los AlJI'ORES

252

CARTA XXXIII
BUENOS AIRES BOMBARDEADA. UN INGLS ASUSTADO.
MICHELENA -cOMANDANTE DE LA ESCUADRA

BLOQUEADORA- y LAS LAVANDERAS. EL SITIO DE

MONTEVIDEO. EL TRIUNVIRATO. TRATADO DE PAZ CON


MONTEVIDEO. REVUELTA MILITAR. COMUNICADO DEL
GOBIERNO.

Los CULPABLES EJECliTADOS.

Mientras ocurran estas cosas por el lado del Per, en Buenos


Aires todo era agitacin y bullicio. Los famosos "marinos", con
cinco buques pequeos y dos caoneros, todos bajo el coman
do de Michelena, haban venido desde Montevideo, atacada
entonces por Rondeau.
A eso de las nueve de la noche la flotilla, o Escuadra Sutil,
estacionada en la rada interior, comenz, sin previo aviso, el
bombardeo de Buenos Aires. Las granadas, describiendo her
mosos arcos, caan sobre la ciudad alumbrada ya por los faroles
nocturnos. Las familias se encontraban casi todas en sus tertu
lias y aunque las granadas hacan explosin en uno y otro sitio,
no por eso las seoras dejaban de subir a las azoteas para pr:
senciar el espectculo. Quienes han visto a las granadas descn
bir una curva magnfica en el aire, saben que aquellas peligrosas
mensajeras, aunque pueden caer a un cuarto de milla del si io
donde uno se encuentra, dan siempre la impresin de que vte
nen al propio lugar en que se halla el espectador. Y as ocurra
aquella noche.
Juan Parish Robertson se encontraba entonces sobre la azo
tea de madame O'Gorman y era uno de los muchos componen
tes de la tertulia congregada para asistir a la escena que estaba
desarrollndose. Las porteas se estremecan apenas al acercar
se las granadas y daban chillidos afectados cuando las vean caer.
Solamente una persona -y fue un ingls- tuvo miedo en aque
lla ocasin. Convencido este hombre de que sera vctima de una
de las granadas, sali corriendo de la azotea para bajar al patio,
y en su descenso -que pudo hacer en seguida por haber encon253

trado una puerta abierta- estuvo a punto de romperse una pier


na cosa que no le hubiera ocurrido de quedarse en la azotea,
p;rque el proyectil cay a dos cuadras de distancia.
.
Despus de arrojar unas cincuenta granadas s?bre la Ciuda
.
y manteniendo un vivo fuego sobre la playa, felizmente meh
caz, Michelena intim rendicin a las autoridades. No pensara,
sin duda, que, mientr lanzaba sus proyectiles, las porte can
.
taban y bailaban o bien miraban todo aquello con tranquilidad.
Menos esperara recibir como respuesta que nadie haca caso de
sus amenazas.
Una vez realizado el bombardeo, tal como se ha descripto,
Michelena se alej de la costa. Poco despus renov su ataque y
las negras lavanderas prorrumpan en gritos, golpendose la
boca con las manos y hacan toda suerte de ademanes grotescos
y extravagantes. Hasta que Michelena se alej por segunda vez
y nunca ms volvi con mensajes parecidos.
Mientras continuaba el sitio de Montevideo, la isla de las
Ratas cay en poder de Rondeau y el enemigo fue derrotado en
todas las salidas que pudo arriesgar.
Por este tiempo surgieron entre Rondeau y Artigas ciertas
diferencias, pero fueron arregladas y por sugestin de un licen
ciado, amigo de ambos, protestaron abiertamente que se man
tendran unidos en adelante. Este amigo a que me refiero les re
cord en aquella oportunidad cun fatal haban sido para las ar
mas griegas las intrigas entre sus dos principales jefes ante los
muros de la aborrecida Troya y, sealando a Montevideo, excla
m: "Si all se supiera que aqu estamos disputando

En Buenos Aires se produjo otro cambio de gobierno, cuyos


detalles no vale la pena consignar. Baste decir que el Poder Eje
cutivo fue encomendado al doctor don Feliciano Chiclana, a don
Manuel de Sarratea y al doctor don Juan Jos Paso como Junta
de gobierno en que cada uno de los vocales tena un voto. El doc
tor don Bernardino Rivadavia y don Vicente Lpez fueron nom
brados como secretarios sin voto. Esta Junta expidi la proclama
habitual para exponer la gran necesidad de una reforma, de la
unidad, de la celeridad en la accin; llam tambin a los diputa
d')s de la Primera Junta :1e haban sido desterrados; form un
regimiento de negros y mulatos al que denomin Regimiento de
254

Patricios y lo elev a la categora de cuerpo veterano los solda


dos de la Banda Oriental fueron declarados "Benem ritos de la
Patria en grado heroico"; el obispo de Crdoba qued en liber
tad y se lo design para oficiar como diocesano de Buenos Aires
el nataliio del pobre Fernando VII fue celebrado con gran poro
pa; los diputados restaurados se negaron a que el gobierno regu
lara el orden de sus sitiales. Se establecieron las bases para una
pacificacin seria con Montevideo y el tratado fue ratificado por
Elo el 21 de octubre de 1811; el sitio de la ciudad fue inmediata
mente levantado; Pueyrredn recibi el nombramiento de jefe
del ejrcito del Alto Per, donde las cosas empezaban otra vez a
presentar aspecto favorable como resultado de la reocupacin de
Cochabarnba por don Esteban Arce; se eximi de tributo a los
indios; el impuesto a las mercaderas extranjeras fue rebajado a
una tercera parte; don Nicols Herrera ocup la Secretara de
Gobierno y Relaciones Exteriores, y todas estas cosas, algunas
afortunadas y en su mayora buenas, fueron realizadas por el
nuevo gobierno en el breve perodo de tres meses, con lo que se
cumpli el viejo proverbio de que la escoba nueva barre bien. Sin
embargo, y en medio de los sucesos ms o menos satisfactorios
que acabamos de enumerar, prodjose un hecho de caracteres
trgicos y al principio muy alarmante, que amenaz con envol
ver al pas en los horrores de la anarqua y de la revuelta militar.
El primer regimiento de infantera, instigado por dos o tres sar
gentos, se encerr, desobedeciendo a sus oficiales, en uno de los
cuarteles de la ciudad. All se fortificaron los rebeldes colocando
caones en dos bocacalles prximas, apostaron al mismo tiempo
partidas armadas en las azoteas prximas al par que tomaban otras
medidas reveladoras de sus designios y de su temeraria resolu
cin de sostenerse hasta la muerte en la decisin adoptada. Juan
Parish Robertson estaba en la ventana de su casa cuando una co
lumna de las tropas del gobierno avanz sobre dos caones de
los rebeldes situados a una cuadra de distancia. Dos artilleros apli
caron las mechas encendidas a las piezas de sus caones, muy
cargadas con metrallas y balas enramadas. A los pies de Roben
son cayeron muchos heridos y algunos muertos, entre los prime
ros el bravo capitn Amaya que fue entrado en la misma casa de
Robertson y hubo de amputarle la pierna un cirujano ingls.
' Parece referirse al conflicto entre el Triunvirato y !aJunta Conservadora,
fines de 1 8 1 1 , pero estos diputados no haban sido "restaurados". (N. del T.)

255

Muchos heridos ms cayeron como el capitn Amaya; los


caones fueron tomados despus por la columna que avanzaba
y toda la ciudad reson con el estruendo y el largo caoneo has
ta que, reducidos a sus cuarteles, los insurgentes, despus de su
frir grandes prdidas, vironse obligados a rendirse a discrecin.
El foco de la revuelta, es decir los cuarteles, formaba una
esquina de la manzana y en la otra estaba la Casa de Tempora
lidades, grn edificio de los jesuitas, en uno de cuyos departa
.
mentos v1v1a el mayor de los autores de este libro.
Durante aquel da su casa se vio convertida en hospital. Al
gunas de las escenas producidas fueron realmente dolorosas. Y
era en verdad reconfortante ver que muchas de las primeras se
oras de la ciudad acudieron para curar a los heridos y suminis
trarles en dinero y en solcitos cuidados todo cuanto podan ha
cer en alivio de sus padecimientos.
He aqu una de las comunicaciones expedidas por el gobier
no sobre dicho suceso:

' Es dcir, Jua ? P. Robeo. La Casa de emporalidades era el antiguo


.
_
unto a la gles1a de San Ignac10, donde hoy est el Colegio
cole10 de esuttas
Nac1onal Central. Los autores se refieren al motn llamado "de las trenzas". (N
del T.)

te y corrompida, y al fin se le ha hecho servir al desahogo de las


pasiones desenfrenadas de los hombres perversos, inmorales, y
enemigos del orden y de la sociedad. El gobierno no ha perdo
nado arbitrio alguno para sofocar en sus principios el espritu de
insurreccin, y de desorden que les alentaba cometer el exce
so escandoloso de desobedecer sus xefes inmediatos, insultar
descaradamente los respetos de esta superioridad: los interses
del pas, las mediaciones de los prelados de mas alto carcter, las
amenazas, la condescendencia, y hasta las mismas splicas, nada
han podido para con estos hombres desgraciadamente obstina
dos: el furor, y el despecho que les dominaba, exponan al go
bierno, y al pueblo al ltimo peligro: el espiritu de anarqua pre
paraba la entera disolucion del sistema, y en tal conflicto se vi
el gobierno en la necesidad de imponer con la fuerza, emplear
las armas, y el rigor mas inexorable en la rendicion, la muerte
de hombres ingratos, y lavar con su sangre la negra mancha del
mas enorme crimen: la habrn visto correr sus autores con
espanto: pero los ciudadanos pacificas, y amantes de la justicia
y del orden, podrn felicitarse de haber visto reparados en po
cos momentos los males incalculables que este desgraciado su
ceso pareca preparar, y que la eterna Providencia ha hecho que
no sean mayores. Por tanto, y habiendose tomado todas las me
didas para evitar qualquiera infausta ocurrencia que pudiera ser
consiguiente al suceso principal, encarga encarecidamente el go
bierno todos los habitantes de esta capital descansen tranqui
lamente sobre su mas solemne garanta, de que no habr un solo
motivo que les inspire el temor de que se repita, ni en la ms pe
quea parte, una escena tan funesta; para lo que manda a todos
los soldados prfugos y dispersos, que no hubiesen presentado
esta superioridad por el conducto de sus oficiales las armas
con que emprendieron su fuga, con que se encontraron en el
acto de su dispersion, las entreguen inmediatamente baxo la
irremisible pena de muerte, que seran afectos en el solo hecho
que se descubra la ocultacion, y todos los demas habitantes, asi
paisanos como militares, denuncien baxo la misma pena capital
las armas, y personas cuya ocultacin sepan, oigan decir pre
suman: y por quanto mas del motivo que ofrece la proxima
festividad de nuestra Seora de la Concepcion, es preciso adop
tar todos los medios que fueren conducentes restituir al pue
blo la tranquilidad, que es de suma .importancia inspirarle de
pues de este infausto suceso, manda igualmente, que todo vec1-

256

257

EL GOBIERNO SUPERIOR PROVISIONAL


de las Provincias Unidas del Ro de la Plata
a nombre del Sr. D. Fernando VII.

BANDO
"El da si : te de diciembre ha presentado esta capital, tan
tas eces glonosa, el .teatro mas horroroso: al fin consiguieron
los rmplacables enem1gos de la patria ver consumada la obra de
execracin, y oprobio eterno con que haban jurado envolver en
los desastres la perdicin, y la muerte sus ilustres defensores;
pero esos hombres tan cobardes y despreciables, como deprava
dos en sus sanguinarios proyectos, meditaron para dar mayor
tamao su ignominia, eplear los mismos brazos que ganaron
.
para la patna tantas glonas, en la excecucion de su detestable
plan de ruina y desolacion. El regimiento nmero 1 o ha sido
s : ucido, y sorprend d.o en sus sentimientos, se han alagado los
v1c1os que ellos adqumeron baxo una administracion negligen-

no estante habitante ilumine esta noche y la de maana, su


casa, y toda puerta y pertenencia en la forma acostumbrada, pe
ro con mayor nmero de luces desde la oracion hasta el amane
cer baxo la multa que se exigir irremisiblemente al que no
cumpliere en todas sus partes esta superior disposicion.
"Buenos Aires 7 de diciembre de 1 8 1 1 . -Feliciano Antonio
Chiclana. -Manuel de Sarrata. -Juan Jos Passo. ---Por man
dato de S. E. -D. Jos Ramon de Basavilbaso."
De los hombres comprometidos en esta insurreccin, doce
fueron fusilados y luego colgados en la- horca. Un mayor nme
ro fue condenado a destierro. Luego vino la proclama del
gobierno a la tropa, en el estilo acostumbrado, y pocos das des
pus todo era tranquilidad y orden.

Transcripcin literal de La Gaceta de Buenos Aires. (N. del T.)


258

CARTA XXXIV
INTRIGAS DE LA CORTE DEL BRASIL. ELfo, VIRREY NOMINAL.
PROPSITOS DE ARTIGAS. XITOS QUE ALCANZ. LA REFRIEGA
DE YAPEY. AzCUNAGA. DON Pto TRISTN. EL GENERAL
SAN MARTN Y DON CARLOS DE ALVEAR. LA ASAMBLEA
GENERAL. CONTRIBUCIONES. ARREGLO POLTICO. LA SEI\I'ORA
CLARKE. MISIN A NORTEAMRICA. ELfo Y LOS PORTUGUESES.
EL GENERAL BELGRANO. LA BATALLA ENTRE BELGRANO Y
TRISTAN. LA CONSPIRACIN DE LZAGA Y EL FUSILAMIENTO
DE LOS COMPLOTADOS.

La intervencin que toc a la corte del Brasil en la guerra em


prendida por Buenos Aires contra el poder espaol -y mien
tras dur el estado vacilante de los sucesos- fue tortuosa y ma
liciosa en alto grado. Unas veces llegaban sus emisarios a Bue
nos Aires para arreglar las cosas en favor de la sucesin de la
Infanta Carlota, otras iban a Montevideo para ofrecer su apoyo
a Elo y a las cortes de Espaa. En otra oportunidades braban
como si estuviesen dispuestos a conqmstar la Banda Onental y
al internarse en su territorio cometan actos de depredacin y
abierta hostilidad. Elo logr, por fin, que los portugueses to
maran decidida intervencin en su favor como legtimo virrey
del Ro de la Plata y, hallndose sitiado por el ejrcito de. Bue
nos Aires, llam a las tropas portuguesas dentro de los m1smos
muros donde constituyeron su fuerza principal.
Entretanto, nadie mir con ojo ms perspicuo y vigilante
que Artigas las astutas operaciones. uxiliares y anque l inter
vino en el tratado para levanar el slUo de omev1o, nunca e
_ dlSlmular baJo
prest de corazn a esa med1da. 1 Apenas s1 pod1a
una mscara de cordialidad los celos que senta por el general
Rondeau Gefe del ejrcito de Buenos Aires) y por su influjo en
1 Esta asercin es falsa. Artigas nunca estuvo de acuerdo con el tratado de
octubre de 1811 entre E lo y la Junta de Buenos Aires, q e trajo nt?s males
.
a la causa de la revolucin. De all arranca todo el movuruento
arugUista con
tra las autoridades porteas. Ese tratado fue impuesto por lord Strangford
desde Ro de Janeiro porque convena momentneamente a los .mtereses de
Inglaterra. (N. del T.)

259

los negocios de la Banda Oriental. Su odio por los portugueses


era incontenible y su ambicin por constituirse en rbitro nico
de los asuntos de su suelo natal vino a convertirse en su pasin
dominante, exaltada de continuo por los reales o imaginados
agravios de que se crea vctima.
Alegando, sin embargo (y en esto no sabemos si deca ver
dad), que los portugueses, lejos de retirarse de territorio orien
tal, dilataban su vuelta al Brasil y haban ultrajado a los habi
tantes de Gualeguay, Arroyo de la China y Beln, Artigas los ata
c y los derrot en este ltimo punto.' En seguida dirigi amar
gas quejas al gobierno de Buenos Aires y en forma perentoria
pidi refuerzos que le permitieran empujar al enemigo hasta la
frontera. Invit luego al gobernador de Corrientes a cooperar
con l sobre el ro Uruguay; los portugueses fueron derrotados
en varios encuentros y entonces elevaron sus quejas al goberna
dor de Montevideo. Como es comn en situaciones parecidas,
las partes contratantes hicironse mutuas reconvenciones de ha
ber roto con escndalo el tratado en forma secreta o pblica; de
manera que aquel convenio, establecido para ser observado en
forma permanente y con escrupulosa fidelidad, cuatro meses
despus de su ratificacin por Elo, era interpretado diversa
mente por el general Vigodet, por la Junta, el general Souza y
Artigas, y todos y cada uno defenda con la espada en la mano
su propio punto de vista. En pocas palabras, al tratado se lo
llev el viento. Los aprestos para las nuevas hostilidades dieron
comienzo por ambas partes; las tropas de Buenos Aires cruza
ron una vez ms el Uruguay para unirse a las de Artigas y este
ltio jefe march a Yapey donde el 1 3 de abril derrot a no
vecientos portugueses.
En enero de este mismo ao Azcunaga fue nombrado go
bernador intendente de Buenos Aires a fin de aliviar en parte al
Poder Ejecutivo de las tareas que le eran propias.
Por ese mismo tiempo llegaron noticias publicadas en el
Morning Chronicle del 1 1 de septiembre de 1 8 1 1, segn las cua
les Gran Bretaa haba ofrecido su mediacin para establecer la
paz en las colonias y se deca tambin que Espaa la haba acep1 Es cosa indudable que los portugueses no se fueron de la Banda Oriental
en 1 8 1 1 , despus de firmado por el Primer Triunvirato el tratado de octubre
con Elo. Se fueron al ao siguiente, cuando lo dispuso lord Strangford, y de
ah el tratado Rademaker de 1812. (N. del T.)

260

tado. En efecto, el gobierno ingls nombr al capitn Cock


burn' R. N., en misin a Sud-Amrica, pero como la indispen
sable basis de la intervencin amistosa era que las colonias reco
nocieran a las cortes y enviasen representantes a dicho cuerpo,
la mediacin fue recibida con una amarga invectiva de la Junta
contra el gobierno ingls por su inadmisible interferencia en
asunto tan delicado y bajo condiciones que consideraba odi_osas.
De ah que la mediaci?':l no se llvara a efecto. E o no obstant.e,
la Junta resolvi adrruur por pnmera vez a os mglses -baJO
condiciones nada onerosas- al rango efecnvo de cmdadanos.
Mr James Winton y Mr. John Miller, casados con seoritas de
Bunos Aires, fueron los primeros que aprovecaron de tal pri
vilegio, no muy codiciado sin embargo por quienes no tenan
vnculos inmediatos que los ataran al pas.
Entretanto, las operaciones militares del Per languidecan.
Pueyrredn, despus de su notable retirada, e re orzado con
varios pequeos destacamentos, pero en su pnmer 1? fortuna o
combate cerca de Nazareno las fuerzas de Buenos Arres perdle
ron ciento treinta y siete hombres entre muertos y heridos.
Gemes, Daz Vlez y Arce ocupronse luego en la defensa e
_ a se acia
Tarija, Humahuaca y Cochabba, pero la ampa
_
pesadamente, hasta que por ulnmo Pueyrredon, elegido miem
bro del gobierno, fue reemplazado en el comando por Belgrano.
El 29 de marzo escribi que sus avanzadas estaban en Mo
jos y que don Po Tristn, el gene.ral per_u no (es decir 1 gene
ral que peleaba en sostn del annguo regm n y del virrey de
Lima, Abascal) tena su cuartel general en Smpacha.
Vamos a dejarlos ah, contemplndose m ame? te durante
toda la estacin, para echar nosotros una rapida OJeada sobre
algunos sucesos domsticos relacionados estrechamente con el
capitn del Ro de la Plata.
En un barco llamado George Canning, lleg San Martn a
Buenos Aires el 1 3 de marzo de 1 812, con el grado de capitn,'
despus de haber sido en Espaa edecn del marqus de Cam
pigny.2 San Martn vena acompaado P? r don Carlos de Alver,
alfrez de carabineros' en la guerra pemnsular. Ambos eran, sm
embargo, americanos -el primero de un pueblo de Misiones

Teniente coronel. (N. del T.)


Coupigni. (N. del T.)
' Alfrez de Carabineros Reales. (N. del T.)
1

'

261

llamado Yapey- y estaban destinados a tomar parte muy acti


va en la guerra de independencia. San Martn se ocup desde un
principio en organizar un lucido regimiep.to de caballera llama
do Granaderos a Caballo. Fue nombrado coronel del mismo re
gimiento y Alvear obtuvo el grado de mayor.' Las cosas estaban
tan agitadas y complicadas as en lo interior como en lo exterior,
que dos hombres como aquellos no podan permanecer indife
rentes y espectadores pasivos de lo que ocurra. El gobierno dis
puso por entonces reunir la Asamblea General, por tanto tiem
po postergada, pero este cuerpo legislativo se propuso asumir
facultades ilimitadas sobre la Junta Ejecutiva.2 Solamente por
Buenos Aires haban sido elegidos cien diputados, nmero que
se redujo (como consecuencia de una protesta del Cabildo) a la
tercera parte.
Encontrndose el Estado muy falto de efectivos de guerra,
fue levantado un emprstito forzoso de seiscientos treinta y
oc o mil pesos (ciento treinta mil libras) que afect -y natu
ralrilente disgust- a todas las clases sociales.
El gobierno resolvi abolir el paseo del estandarte real, co
mo incompatible con la libertad e igualdad proclamadas y se si
gui a esto algo mucho ms importante como fue la prohibicin
de introducir esclavos.
Una correspondencia de Goyeneche, interceptada, descu
bri las monstruosas crueldades y desafueros inauditos cometi
dos contra los CU?ericanos del Per y esto colm la indignacin
de todos. El obispo de Salta, acusado de ayudar e instigar al
nuevo Nern, fue desterrado de la ciudad en el trmino de vein
ticuatro horas y llevado a Buenos Aires. Sealbale Belgrano
como a un "traidor sordo", especie de vbora que no poda ser
adormecida y causara mucho dao.
En esos mismos momentos Vigodet, gobernador de Monte
video, protestaba amargamente contra el obispo de Buenos Ai
res (que lo haba sido de Crdoba) por el escandaloso apoyo
que el clero de la Banda Oriental prestaba a los "rebeldes, ban
didos y ladrones", vale decir a los patriotas de aquella provincia.
Los brasileos, fuera por instancias de lord Strangford, o
porque estaban cansados de la guerra con sus vecinos de la Ban-

1 Sargento mayor, se deca entonces. (N. del T.)


' Se refiere a la asamblea convocada por el Primer Triunvirato, que
.
dtsuelta por el mismo Poder Ejecutivo en abril de 1812. (N. del T.)

262

fut:

da Oriental y de Entre Ros. -a la que no se le vea trmino-


,
.
dIputaron, y por esta vez smceramente, a don Juan Rademaker
para concluir bajo la garanta de Inglaterra un tratado de paz
con Buenos Aires. El primero y ms importante de los artculos
de este tratado estipulaba que cesara toda ayuda a las autorida
des espaolas de Montevideo y que el ejrcito portugus sera
:etirado de 1 B.an a riental y e todo territorio donde la Junta
mvocara su JUnsdiccwn. El gobierno acept complacido los tr
minos del tratado, imparti rdenes a Artigas para que se abs
tuviera de hostilizar al ejrcito portugus en su retirada, habl
de los portugueses como de sus ms cordiales amigos y, mien
tras con esta actitud quedaba removido el principal obstculo
para la captura d Montevideo, Vigodet, por su parte, pateaba y
protestaba en su fortaleza, donde haba quedado en una relativa
soledad. Por ello escribi cartas de protesta dirigidas a la corte
del Brasil acusndola de desercin a la causa sagrada de Fer
nando y amenazndola con el disfavor de las cortes espaolas.
En esa sazn Pueyrredn, de vuelta del Per, asumi sus
funciones en el Triunvirato' y Manuel de Sarratea, uno de sus
miembros, fue nombrado superintendente del ejrcito destina
do a operar contra Montevideo, ejrcito que debi ser aumenta
do hasta el nmero de seis o siete mil hombres. No pudo ser
ms oportuna para el equipo de esos hombres la llegada de unos
fusiles comprados en gran nmero en Norteamrica por Saave
dra y Aguirre, ayudados en su empresa por un comerciante in
gls, Mr. Henry Leigh. Gran parte de los dichos mosquetes fue
ron abonados por las damas patriotas de Buenos Aires con sus
pequeas economas domsticas. Los marinos de Montevideo
fracasaron una vez ms en cierta incursin que intentaron con el
propsito de impedir el cruce del ro Paran al ejrcito destina
do a combatir en la Banda Oriental.
En medio de estos sucesos prsperos, se dio un hecho de ca
rcter adverso para la revolucin y de relativa importancia. Fue
la prdida total de la escuadra de Buenos Aires en la Patagonia.
Esta escuadra se compona en aquel tiempo de un solo buque de
cuatro caones, al que llamaban el Ketch [Queche], comandado
por un personaje que se titulaba comodoro Taylor. Nada tena
que ver con aquel otro Taylor que lleg a ser almirante de la es-

"De la presidencia de la Junta", dice equivocadamente el texto. (N.

del T.)

263

cuadra brasilea. Este de que me ocupo era un individuo aven


turero -y de la misma casta que el anterior-, casado en Bue
nos Aires con una inglesa de nomre Mary Anne Clarke, tan
conocida (por lo menos para lq, caballeros que desembarcaban
en la ciudad) como lo fue otra dama de su mismo nombre que
hoy ocupa un lugar en nuestros anales militares. La seora Clar
ke, de Buenos Aires, haba dejado su pas natal para hacer un
viaje a Nueva Holanda en un barco llamado el Bounty, donde,
en un momento dado, la tripulacin y el pasaje, que por lo visto
no estaban conformes con el derrotero del buque, se hicieron
dueos de l y lo tomaron bajo su mando sacndolo de la baha
de Botany. Anduvieron as de un lado a otro y Mrs. Clarke vino
a dar a Buenos Aires. En esta ciudad se hizo muy popular por
su ca.rcter vivaz, por su bondad y el espritu hospitalario que
demostraba sobre todo para los extranjeros. Hizo mucho dine
ro con una casa de pensin que alcanz la categora de hotel, y
en esas circunstancias contrajo matrimonio con el referido co
modoro de la armada de Buenos Aires, aunque sera ms exac
to decir que el seor comodoro Taylor se cas con el dinero de
la seora Clarke.
Lo cierto es que el Queche fue tomado por los mismos rea
listas que se hallaban desterrados en Patagonia y llevado a Mon
tevideo. Una vez all, el general Vigodet no encontr mejor ma
nera de hacer pblico su regocijo que encender fogatas de San
Juan sobre la cubierta del pequeo Queche capturado.
Por entonces Belgrano abri la segunda campaa contra las
fuerzas realistas del Per y en una magnfica arenga dirigida a las
tropas, les asegur que habra de conducirlas a la victoria. Esta
proclama lleva fecha 1 1 de mayo en su cuartel general de Campo
Santo. Seis semanas ms tarde, el gobierno de Buenos Aires se
expresaba de esta manera: "Contina el general Belgrano orga
nizando el ejrcito y activando los preparativos para avanzar al
interior. Hace grandes elogios de los conocimientos, actividad y
patriotismo del teniente coronel barn Hollemberg y manifies
ta las ms lisonjeras esperanzas del triunfo de la libertad contra
los esfuerzos de la tirana en aquellos pases oprimiQos. Cada
da es mayor el fuego de la revolucin en la provincia de Cacha
bamba y dems pueblos que han imitado su glorioso ejemplo.
El ardimiento crece en razn del peligro, los recursos se aumen1

Nueera digna amiga vive todava y debe ser ahora octogenaria.

264

tan con la necesidad.'d e rechazar la invasin que intenta Goye


neche en aquella provincia. Miserable dspota! Si habr cre
do poner cadenas a los valientes cochabambinos?"
Una divisin del ejrcito de Goyeneche al mando del gene
ral Tristn alcanz al de Belgrno en retirda a la al:a de Tu
cumn, y all, despus de haberse roductdo una acc10n de re
sultados dudosos el da 23 de sepu bre Bel rano obtu:' o el
,
da 24 del mismo mes una muy dec1Slva vtctona sobre Tnstan.
El jefe patriota atribuy en gran parte s triunfo al hech? de
haber colocado su ejrcito bajo la protecctn de Nuestra Seno:a
de las Mercedes, a la que haba nombrado generala y en cuyo d1a
tuvo lugar la batalla. Las fuerzas de ambo generales estaban
equilibradas y consistan en unos cuatro mtl hombres de cada
. .
parte. Belgrano habla de grandes contingentes de ls provmctas
limtrofes que deban incorporrsele y que no habtan lleado el
da del combate; pero esas fuerzas, de haber llegado a tep<;>,
hubieran sido de poca utilidad por su falta absolut de dtsciph
na. De cualquier modo, la victora result mu bnllante y fue
celebrada con grandes demostrac10nes de alegna en todo el te
rritorio de las Provincias Unidas. La prdida entre mueto Y
heridos por la parte de Tristn alcanz al nmero de cm
cuenta y seis hombres y Belgrano perd10_ s? lamnte dosctetos
setenta. Tomronse adems tres banderas, stete p1ezas de arttllera, municiones, carros, pertrechos, etct ra.
.
Mientras se presentaban las cosas b o este canz fvorable,
tanto en Per como en Chile, Banda Onental, Entre Ros y Pa
raguay, dise el caso de qu la misma Buenos Aire, cuna ? e la
.
revolucin y madre adopuva de las nuevas eP':_l licas, vterase
amenazada en su propio seno por un consp1rc10n que -a no
ser por una rara provid.encia- la ubtera hundtdo en sangre an
tes de que pudiera realizar sus brantes promesas.
Don Martn de lzaga, de qu1en hemos hablado ya, apare
ci a la cabeza de esta conspiracin odiosa por la que esperaba
surgir una vez ms con la plenitu? del pder.
El 10 de julio de 1812 el gbterno d10 sobre este ;sunto el
siguiente comunicado que constderamos muy. exact<;>: Aunque
la causa santa de la libertad que con tanta glona sosttene el ue
.
.
blo americano no tuviera en su favor tanto ttul.os de p stlcta,
bastaba una ligera observacin sobre la prov1denc1a espectal con
que la protege el Altsimo, para que. los omb e.s prostena.dos
venerasen los decretos eternos con s1lenc10 relig10so, des1st1en-

265

do del empeo vano de destruir el orden admirable de los suce


sos. Solamente una orgullosa obstinacin poda desconocer la
realidad de tantos prodigios. Abandonados los enemigos del
pueblo aericano al impulso de las pasiones ms furiosas, y
.
desconociendo la fuerza supenor que haba trastornado sus an
teriores empresas, meditan en silencio dar un golpe mortal a la
vida de la patria. Forman sus combinaciones, delinean sus pla
nes y, cuando se glori ya del triunfo, se descubre el proyec
to se desploma el ed1f1cio y quedan todos sepultados bajo sus
rumas.
"Una considerable parte de los espaoles europeos de esta
.
cap1tal se preparaba con un sigilo inviolable a una conspiracin
sobre un plan el ms horroroso y que no podr leer la posteri
dad sin estremecerse. Haban ya tomado sus medidas para una
sublevacin en una de aquellas noches en que el descuido o la
confianza de los destacamentos militares consultase mejor un
resultado feliz. Estaba confiada la direccin del proyecto al
espaol Martn lzaga, de cuyo carcter turbulento y empren
dedor tenan repetidas pruebas. A este fin haban formado sus
compaas y tercios con los correspondientes oficiales. El padre
bethlemita fraile Jos de las nimas tena el mando en jefe de la
caballera. El hospicio de la convalecencia deba ser el punto de
reunin de todos los conjurados. Su primera diligencia era to
mar el santo de la guardia de Barracas que tenan ya comprada
y, como contaban con el auxilio de todos los retirados espao
les, deban ocupar todos los puntos encargados a su custodia
pniendo sus amas en l?s conjurados ms conocidos por su
.
valor y su pencia. Inmediatamente se destacaran patrullas nu
merosas para sorprender a las nuestras que encontrasen por las
calles y aumentar de este modo su armamento. La caballera es
taba dispuesta a sorprender el parque de artillera y custodiar los
extramuros para que nadie pudiera escapar. La infantera deba
dirigirse a sorprender el cuartel de artillera, el de los tercios c
vicos y el del Regimiento N 2. Desde all marchara reunida a
tomar el Fuerte, para cuyo intento tenan meditado sacar de su
casa el sargento mayor de la plaza y obligarlo a que llamase y pi
diese que se le abriera la puerta principal de la fortaleza en cuyo
momento deba cargar sobre ella un cuerpo de trescientos hom
bres y otro de cuatrocientos atacara por la puerta del Socorro,
de cuya cerradura haban tirado los diseos en cera y tenan la
correspondiente llave.
266

"Si esta tentativa no surta el efecto deseado , pensaban fort I .


fIcarse en l a recova y rend'Ir por hambre a la guarnicin L
presa deba realizarse las dos de la maana con el fin de
vechar,todas las entaJas de la confusin. Luego que amanecie
_
se, hann sus senales para qe los marmos
bajasen los auxilios
convem os, y a efecto de, evitar todo movimiento por parte de
los amencanos y hacer mas respetable su fuerza y el triunfo ms
seguro, se publicara a aquella hora un bando imponiendo pena
de muerte al hijo del pas que saliese de su casa y al espaol eu
ropeo que no se les reuniese con todas sus armas. Estos eran los
medios acordados para realizar la sublevacin. Pasemos ahora al
objeto.
"C:>nseguida la victoria, seran arrestados, fusilados, y col
ga os mmeditamente todos los individuos del gobierno, los
pru er?s magistrados, los ciudadanos americanos de crdito y
patnousmo y los espaoles ms adictos al sistema. Posterior
mente seran enviados a Montevideo y a otros puntos todos los
hijos del pas, los indi ?s, las castas, y los negros; porque el pro
yecto era que no hubiese en esta capital un solo individuo que
no fuese espaol europeo, exceptuadas las familias de los conju
rados, haciendo venir a los europeos de los pueblos interiores
para llenar el vaco que resultara necesariamente de esta medi
da. Como ellos no dudaban de la victoria, tenan ya formado el
manifiesto poltico-moral para jurar la regencia, tranquilizar al
pueblo, y consolar a las afligidas madres, hijas y esposas que de
ban perder a sus hijos, padres y maridos en esta empresa san
guinaria y diablica. La capital sera mandada en jefe por el au
tr de la conspiracin Martn lzaga, sin reconocer dependen
cia del gobernador de Montevideo hasta la decisin de las cor
tes; porque el fin era restablecer el ascendiente de los espaoles
y volver a los americanos a una situacin mil veces ms servil
que la pasada.
"Este era el proyecto meditado y el plan con que deba eje
cutarse: pero Dios, que siempre vela sobre la vida del inocente,
proporcion el descubrimiento de la conjuracin en los mo
mentos en que deba realizarse. Uno de los conjurados se pro
dujo incautamente delante de un esclavo. Este infeliz, sensible a
los gritos de la razn y de la humanidad, presintiendo las con
secuencias funestas de este horrible atentado, comunica a una
persona de su confianza lo que acababa de or, y por este con
ducto lleg a noticia del gobierno. Descubierta la conjuracin a

:;;:__

267

las primeras indagaciones, tres de los principales conjurados fue


ron aprehe.ndidos, fusilados y puestos a la expectacin pblica.
El traidor Martn de lzaga, luego que sinti la novedad, esca
p de su casa con el objeto de fugarse; pero fueron vanas sus
tentativas: no le vali su dinero ni sus intrigas; incorruptible la
lealtad del pueblo americano, proporcion su arresto, cay en
manos de la justicia y pag condignamente sus horrendos cr
menes contra la patria."
Tal fue la comunicacin oficial que se dio sobre esta conspi
racin temeraria, y ha de convenirse en que tanto el gobierno
como el pueblo obraron con ejemplar moderacin si no con ex
cesiva lenidad, ante un complot que, de haber tenido xito, hu
biera cubierto la tierra de exterminio y desolacin. Al mismo
tiempo, no era de esperarse que los principales implicados pu
dieran escapar al castigo de la justjcia. Por el contrario: impo
nase necesariamente, a juicio de los jefes de la revolucin, un
escarmiento saludable en algunos de los ms poderosos e impla
cables de sus enemi_gos. A la cabeza de estos ltimos haba esta
do don Martn de Alzaga. Y tanto l como algunos otros ciuda
danos fueron enjuiciados sumariamente, y bajo pruebas irrefra
gables resultaron culpables de haber intentado derribar por la
traicin al gobierno constitucional del pas.' Las constancias del
juicio por el cual fueron condenados a muerte lzaga y sus
cmplices nunca se publicaron: lo nico que sabemos es que,
habindose refugiado lzaga en el rancho miserable de una es
clava, fue sacado de all para llevarlo a la capilla donde ponan a
los criminales en vsperas de su ejecucin. En la maana siguien
te, lzaga sufri con impvida entereza el castigo de la ley; pero
las ejecuciones de ese da se limitaron a la persona de Azaga y
cuatro o cinco de los principales dirigentes. Entre estos ltimos
contaba Telechea, el segundo despus de lzaga en cuanto a ri
queza y rango social; era un comerciante espaol muy rico y
respetable, establecido de mucho tiempo atrs en la ciudad y
que haba formado una simptica y numerosa familia.
Las ejecuciones pblicas en Buenos Aires se llevan a cabo en
la plazuela de la Fortaleza, amplio recinto por donde se llega al
Fuerte o Palacio de Gobierno corno a veces se le llamaba, resi
dencia que fue del virrey y su corte, hasta que, despus de la re-

. volucin, vino a :esid.ir all el primer. magistrado de la Repbli


ca. En este espacto a que me he refendo y contra un muro bajo
que circunda el foo del Fuerte est el banquillo donde sientan
al condenado a rnerte y lo atan despus para ser ejecutado.
Cuando se ,trata de inuy graves delitos cuelgan de una horca el
cuerpo del reo despus del fusilamiento. La horca se levanta
junto al muro del Fuerte.
Una vez colocados los banquillos de lzaga y de sus cm
plices, 1 todos fueron trados desde la capilla donde, segn cos
tumbre espaola, haban pasado las ltimas veinticuatro horas
de su vida. Form una fila de soldados y los reos avanzaron con
escolta en medio de un gran gento para ser sentados en sus ban
quillos. lzaga avanz a lo largo de la lnea animado por la con
viccin de que rendira su vida corno un mrtir por la justa causa
de su pas en cuyos anales estaba destinado a ocupar un lugar
distinguido. El mismo coraje intrpido que lo haba sealado
siempre no lo abandon por un momento en este angustioso
trance con que iba a epilogar su carrera. Marchaba con paso fir
me, porte noble y apuesto, mirando a su alrededor con expre
sin de profundo desdn hacia la gente que lo rodeaba; exhort
a sus compaeros de martirio a soportar la condena como ver
daderos patriotas y se neg a que le vendaran los ojos. Ya junto
al banquillo, sentse con orgullosa tranquilidad, hasta que se
dio la orden de fuego y qued tendido sin vida en el suelo. La
ejecucin de los dems reos se cumpli rpidamente, la banda
toc una marcha nacional, las tropas se retiraron a sus cuarteles,
el pueblo se dispers y los cuerpos de los infelices conspirado
res fueron suspendidos de las horcas preparadas con antici
pacin.
Don Martn de lzaga era hombre de sesenta aos de edad,
tena catorce hijos, dispona de una gran fortuna y era persona
de mucha influencia y de gran prestigio social. Con haber domi
nado un poco la vehemencia de su carcter y moderado su insa
ciable ambicin, y su odio por los americanos, hubiera podido
morir como viva, si no con el afecto de todos, por lo menos ge
neralmente respetado.

1 No haba tal gobierno constitucional. Era un gobierno revolucionario y


procedi revolucionariamente. (N. del T.)

1 Eran el coronel Sentenach, el hermano Jos de las nimas, Francisco


Telechea, Matas de la Carrera, Francisco Valdepares, N. Marc, Jos Daz (un
contrabandista), Pedro Torres (capataz de lzaga), con otros pocos de menor
cuanta.

268

269

El esclavo Ventura -que descubri la conspiracin- obtu


vo en premio su libertad -que fue comprada por el gobierno en
trescientos pesos- y adems se le dio como presente una meda
lla que poda ostentar en el brazo y que llevaba esta inscripcin:
"Por fiel a la Patria".
.
Buenos Aires, as convulsionada en el orden interno por
quienes intentaban arrebatarle su libertad y tranquilidad, empe
z a sentir que no solamente los europeos estaban descontentos
con la marcha de la administracin.1 Los mismos americanos
daban tambin muestras de inquietud y dejronse sentir divi
siones polticas que, encabezadas por jefes ambiciosos y fomen
tadas por polticos intrigantes, ejercan funesto influjo en el
curso de la revolucin y retardaban su progreso. Sin embargo y
a pesar de todo, no perdan de vista al enemigo comn, de lo que
daban testimonio las victorias y derrotas sufridas con el prop
sito irrevocable de luchar de consuno por la independencia del
pas. De ah que todo, en este momento (septiembre de 1 8 12),
indicara una renovada actividad por continuar las operaciones
sobre Montevideo. Pero el gobierno, a fin de no omitir ninguna
medida que hiciera cesar la efusin de sangre y otras calamida
des propias de la guerra, inici nuevas aberturas de paz con Vi
godet bajo condiciones razonables. Los ofrecimientos fueron re
chazados y el ejrcito de Rondeau se dispuso por segunda vez a
poner sitio a la ciudad. El ejrcito se compona de unos seis mil
hombres. El general Artigas era segundo jefe y don Manuel de Sa
rratea ejerca el cargo de comisionado general del gobierno. Este
ltimo tena su cuartel con una divisin militar llamada Divi
sin del Norte, en el Arroyo de la China, sobre el ro Uruguay.
El 8 de octubre se produjo en Buenos Aires una de esas con
mociones partidarias a que nos hemos referido, que slo pudo
ser apaciguada como otras veces con un cambio de gobierno. El
pueblo, protegido por un gran cuerpo de tropas, se reuni en la
Plaza Mayor y llam al Cabildo para que asumiera de nuevo la
autoridad de que haba sido investido el 25 de mayo de 1 8 10. Los
vocales de la Junta cesante/ Pueyrredn, Chiclana y Sarratea,
fueron, naturalmente, acusados de muchos y graves delitos, es
pecialmente de haber obstaculizado la eleccin de la asamblea

Fue el gobierno, o mejor dicho Rivadavia, secretario del Triunvirato,


quien siD[i el descontemo. (N. del T.)
' Se refiere al Primer Tr.iuiwirato.
1

270

general y de haber conquistado por medio de la intriga a las po


cas asambleas reunidas hasta entonces. Los miembros de la nue
va junta ejecutiva (el Segundo Triunvirato), aunque sujetos por
normas estrictas a una nueva lnea de conducta, no eran, sin em
ba.rgc,:>, ms aparenes qu.e ss redecsres para poner en prcti
.
ca un sistema elecc10nano sm tacha, msprrado en el bien del pue
blo y contra los interess de sus superiores. Una condicin muy
precisa, impuesta al Ejecutivo fue la de reunir la asamblea gene
ral dentro de tres meses a partir del 8 de octubre, da del pro
nunciamiento y de la instalacin del nuevo gobierno. Fueron de
signados como secretarios ad-interim del gobierno, don Juan Ma
nuel Luca, don Toms Guido y don Domingo Trillo. El da 1 3
de noviembre qued nuevamente formalizado e l sitio de Mon
tevideo. Todas las salidas del enemigo, algunas de ellas formida
bles, resultaron rechazadas; una gran escasez se dej sentir den
tro de las murallas y mientras los marinos espaoles hacan de
sembarcos en los lugares no protegidos del ro Paran, especial
mente San Nicols, para entregarse al saqueo, Jos Eugenio Cul
ta, con sus partidas, persegua o tomaba prisionros a tod_?s los
enemigos de la causa republicana en la Banda Onental. As1 mar
ch sobre Canelones y tom la poblacin; as sac del Cerrito
setecientas cabezas de ganado con ocho prisioneros, entr al Mi
guelete y llev su caballera a menos de una lgua de Montevideo
donde logr apoderarse por sorpresa de vanas avanzadas.
Estas operaciones fueron previas .al establ.ecimieno de Ro
deau con su ejrcito frente a Montevideo. El Jefe patnota termi
n el ao con una gallarda victoria el 3 1 de diciembre y en cir
cunstancias en que el enemigo sala de la Fortaleza con todo su
ejrcito de dos mil hombres para atacar a las tropas sitiadoras.2
Vigodet, que en esta ocasin comandaba las fuerzas de Monte
hombres entre
video' fue rechazado con prdida de muchos
.
mosque
es, mumuertos y heridos, dos banderas, cinto vemte
solsiete
y
sesenta
niciones, etctera. Rondeau no perdi ms de
dados entre muertos y heridos.
.
.
Lo ms alentador en esta guerra fue la segundad que dio la
corte del Brasil (seguridad ratificada por lord Strangford y con
firmada por el retiro de las tropas portuguesas) de permanecer
fueron Juan Jos Paso, Ni
1 Los componentes del Segundo Triunvirato

cols Rodrguez Pea y Antonio Jvarez Jonte. (N. del T.)


' La batalla de El Cerrito.

271

neutral en la contienda y mantener el mejor entendimiento po


sible con la Repblica Argentina.'
El almirante Fleming escribi desde Lima algunas cartas en
las que aseguraba que Gran Bretaa colocara nuevamente a las
colonias bajo el dominio de Espaa y que la Junta se haba ofre
cido a poner el pas en manos de doa Carlota. Lord Strang
ford, sin embargo, dio al gobierno la seguridad de que tales car
tas y declaraciones haban sido escritas y formuladas sin auto
rizacin alguna y dijo tambin 'en Ro de Janeiro que al solo
objeto de llevar dinero a su pas.
Hacia fines de ese ao se dieron algunas reglamentaciones
fiscales que apenas merecen mencionarse como un intento pro
gresista. Una tasa de tres por ciento que se aplicaba sobre todas
las operaciones en pesos fuertes fue abolida como injusta y por
que complicaba las transacciones mercantiles. El monopolio del
tabaco fue denegado . A los extranjeros de todas las naciones se
los invit, franca y amistosamente, a permanecer en el pas. Tam
bin se autoriz a los artesanos a tomar aprendices.
Como una prueba de que los espaoles hacan continuos es
fuerzos por recobrar el poder, debemos consignar que, descu
biertos en su ltima conspiracin y castigados sus jefes con la
pena de muerte (julio de 1 812), al terminar e1 ao fueron inter
ceptadas varias cartas de nuevos conspiradores cambiadas con
hombres principales de Montevideo y no qued lugar a duda de
que tenan entre manos un segundo proyecto de insurreccin.
Por esta causa fueron fusilados cinco espaoles de los ms com
prometidos y despus colgados de las horcas, lo que ofreci un
espectculo pblico y repugnante.
El 23 de diciembre se adoptaron las siguientes medidas con
tra los espaoles europeos:
1) No podran en adelante, bajo pena de muerte, reunirse
en un mismo lugar ms de tres espaoles europeos.
2) No podran andar a caballo, ni en la capital ni en sus
alrededores, so pena del mismo castigo.
3) Cualquiera de ellos que fuera descubierto con el prop
sito de escapar a Montevideo, o a otro lugar ocupado por espa
oles, sera tambin de inmediato fusilado.
1 Es el nico pasaje de la obra en que los Robertson llaman al pas R ep
blica Argentina,. Por lo general lo llaman Sud-Amrica. Debe tenerse en cuenta
que tuvo como nombre oficial Provincias Unidas de Sud-Amrica. (N. del T.)
"

272

CARTA XXXV
QUEJAS DE

LA CORTE DEL

BRASIL.

LA CORTE Y EL GOBI.ERNO

DE BUENOS AIRES. LA ASAMBLEA. DoN CARLOS DE ALVEAR.


LA VIcTORIA DE BELGRANO EN EL NORTE. TRMINOS DE LA
CAPITULACIN. EXPEDICIN CONTRA CHILE DESDE LIMA. LA

EL OBISPO
CRDOBA . EL PARAGUAY. LA FRAGATA PRUEBA Y EL SAN
PABLO. EL GENERAL O'HIGGINS. LA DERROTA DE

VACUNA INTRODUCIDA POR EL DOCTOR SEGUROLA.


DE

VILCAPUGIO.

El 1 6 de enero de 1813 lleg a Buenos Aires un navo brasileo


que traa reclamaciones de la corte de Ro de Janeiro y del em
bajador britnico en ese pas contra algunos oficiales de la Ban
da Oriental que, mientras el Brasil daba cumplimiento al trata
do de paz entre los dos gobiernos evacuando el territorio espa
ol, trataban de seducir a las tropas portuguesas y de sobornar
a sus comandantes para que se unieran al ejrcito de Artigas y
de Rondeau. El gobierno de Buenos Aires neg tener conoci
miento de esa conducta injustificable y orden el castigo de los
culpables; reiter tambin las seguridades de amistad hacia el
Brasil y de su respeto por la mediacin inglesa, as como el fir
me propsito de mantener inviolable el tratado de paz ltima
mente celebrado.
La verdad es que la Junta' desconoca los trabajos clandes
tinos realizados en el ejrcito de la Banda Oriental, especial
mente en la seccin bajo el mando de Artigas, quien, resuelto a
no obedecer a los porteos, se vala ya de cuantos medios esta
ban a su alcance -en forma disimulada y astuta- para desa
creditar la causa de aqullos y as sembr la discordia entre sus
tropas.
El 3 1 de enero de 1813 la esperada asamblea inici sus sesio
nes en la capital con el ttulo de Soberana, estableciendo las
siguientes bases:
1 ) Que se consideraba depositaria de la soberana de las
Provincias Unidas del Ro de la Plata.
1 El Triunvirato.
273

r, diputado
2) Que su presidente sera don Carlos de Alvea
por Corrientes.
don
3) Que los secretarios seran don Valentn Gmez y
Hiplito Vieytes.
4) Que las personas de los diputados eran inviplables y s
re
tos no podan ser arrestados ni juzgados sino cuando as lo
solviera la asamblea.
5) Que el Poder Ejecutivo, con el ttulo de Sup'remo, per
manecera en manos de quienes lo ejercan, hasta que la asam
blea dispusiera lo contrario.
6) Que el Ejecutivo, al hacer pblicos los decretos de la
Asamblea, dejara establecido que: "La Soberana Asamblea ha
tenido a bien decretar lo siguiente . . . "
Para la instalacin del augusto cuerpo se tomaron algunas
otras medidas de menor importancia, como la celebracin de re
gocijos pblicos en la plaza. El Ejecutivo inclin la cabeza y los
diputados de la soberana asamblea, que se llamaban a s mismos
los "Areopagitas del Nuevo Mundo", no perdieron tiempo en
embrollar ms an, con leyes extemporneas y estatutos, la si
tuacin del Estado que estaban llamados a salvar con su sabidu
ra. La verdad es que sus procedimientos iban encaminados a
preparar por medio de la intriga el camino del poder dictatorial,
que no mucho despus fue asumido por el presidente de la mis
ma asamblea, el benemrito pero muy joven, inexperto, ambi
cioso y exaltado representante de Corrientes, don Carlos de Al
vear. Era este Alvear el mismo que, con el grado de alfrez, ha
ba llegado en el barco George Canning el 1 3 de marzo de 1 812,
y ahora, catorce meses despus de su arribo, presida con el gra
do de coronel y a la edad de veinticinco aos, una asamblea so
berana formada por doctores, clrigos y otros venerables digna
tarios.2
.

1 Pasaron dos aos antes de que Alvear fuera elegido director. (N. del T.)
2 El coronel era hijo del capitn Alvear, de la armada espaola, coman
dante de aquellas cuatro fragatas que fueron sacadas de Montevideo por una
fuerza inglesa antes de iniciarse las hostilidades. El capitn Alvear tena a
bordo a su esposa y sus hijos. Un da dej el barco en que iba para visitar a uno
de los otros, llevando consigo en el bote a su hijo Carlos, entonces un nio.
Apenas haba dejado el barco cuando, por una desgracia que da pena relatar, la
fragata de Alvear, a causa de un accidente, vol incendiada y el desgraciado
comandante pudo ver a toda su familia, excepto a su hijo Carlos, perece:- e1.
pocos momentos. Sufri tambin una gran prdida pecuniaria. Alvear fue lle-

274

El 1 9 de febrero la Asamblea declar que rungun


bro
- mtem
.
.
,
podna

e
E
1
Jecuttvo
d
ser destgnado,

sm
su
asent
mtento,
para e1
., .
,
.
comando de rungun eJercito y el da 20 dispuso efectuar un cam.
t. .
.

b10 de 1 a )qnta
gu bernattva y sustituy a los m1'embros actuan. ,
,
tes por e1 dactor Ntcolas
Rodnguez Pea' el doceor Jose, Ju1tan
,
lvarez Jame.
Perez
'
y don Antoruo
Aunque se daban uchas intrigas y mutaciones repentinas
en la captt l, el bu en angel de los porteos sigui presidiendo
__
sus operacwnes militares.
Belgrano obtuvo el 20 de febrero en
Salta, una sealada y completa victoria sobre el ejrcito limo
comandado por el general Tristn. El resultado fue la prdida por
parte de Tristn de quinientos setenta y ocho hombres, muertos
_
y h ;ndos, ntre ellos varios oficiales de graduacin, mucha arti
_
llena, murucwnes
y otros materiales, y la victoria se vio coro
nada por una capitulacin bajo las siguientes condiciones:
"1) El ejrcito del Per saldr maana a las 10 de la plaza de
Salta con t<:> s los honores de la guerra, quedando ahora en la
_
postcwn que las tropas de las Provincias del Ro de la
rrusma
Plata. A las res cuadrs rendir las armas y se entregarn con
cuenta y razon, como tgualmente artillera y municiones.
"2o) El general, los jefes y dems oficiales prestarn jura
meo d no vol er a tomar las armas, y por todos los soldados
del eJerctto, a qutenes les concede el seor general Belgrano que
_
puedan restttutrse
a sus casas, como las Provincias Unidas del
Ro de la Plata, en las que se comprenden las de Potos, Charcas,
Cochabamba y La Paz.
"0) Se conviene el gee:al Belgrano en que se le restituyan
_
los _oflctales y soldados .pnswneros que hay en la plaza y terri
tono que se evacua, y ptde que el general Tristn estimule a su
general en jefe para el canje de los prisioneros hechos en las dife
rentes acciones de guerra, desde la del Desaguadero inclusive.
''4) Sern respetadas las propiedades, as de los individuos
del ej rcito co de los vecin?s, y a nadie se molestar por sus
_
optruones
polltlcas. En que se mcluyen los oficiales o vecinos de
cualquier otro lugar.

vado a Ir:glterra, donde vivi muchos aos, y en consideracin a su desgracia


Y a sus perdidas gozo. de una buena pensin que le fue acordada por el gobier
no y que mantuvo hasta el da de su muerte.
1 Los siete artculos de la capitulacin de Salta han sido copiados directa
mente de La Gaceta del 4 de marzo de 1813. (N. del T.)
275

"5) Los caudales pblicos quedarn en tesorera bajo cuen


ta y razn que debern presentar los ministros de Hacienda.
"6) El cuerpo de tropa que se halla en Jujuy deber retirar
se sin causar perjuicio alguno en su tr'sito al interior, llevando
sus armas.
"7) El general Belgrano conviene en que el general Tristn
haga un expreso a su general en jefe remitindole copia de este
tratado."
Los oficiales que ms se distinguieron en esta accin fueron
don Eustaquio Daz Vlez, segundo jefe y comandante del ala
derecha, que recibi un balazo de fusil en una pierna; don Mar
tn Rodrguez, jefe del ala izquierda, y el comandante de caza
dores don Manuel Dorrego. Pero en general, todos los oficiales
como los soldados de ambos ejrcitos se comportaron con gran
valenta. La capitulacin fue ratificada por Goyeneche, quien
orden una vez ms la liberacin de Charcas, Cochabamba,
Santa Cruz y Potos. El gobernador de esta ltima provincia in
form al jefe del ejrcito auxiliar que el da en que lleg a ellos
la gloriosa noticia haba hecho pasear a su generala Nuestra Se
ora de las Mercedes por las calles de la ciudad, en pblica pro
cesin. El espectculo, agregaba, haba sido verdaderamente edi
ficante. Con una naivet, no inferior a la del gobernador de Po
tos, haba informado algn tiempo antes a la soberana asamblea
que su autoridad quedaba reconocida por Salta y Tucumn "ba
jo la solemnidad respetuosa de las armas de mi mando".
Como consecuencia inmediata de la batalla de Salta, Goye
neche se retir precipitadamente de Potos, pero no olvid por
eso el tesoro de la poblacin, que se llev hasta Oruro, donde,
por el momento, hizo alto.
El 1 4 de abril de este ao (1 8 1 3) recibi el gobierno de Bue
nos Aires un importante despacho de la Junta de Chile, en que
comunicaba que Jos Miguel Carrera haba derrotado a la van
guardia del ejrcito enviado por el virrey Abascal desde Lima
bajo el mando del general Varela, para invadir a Chile por el sur.
Los ejrcitos se haban encontrado en Yerbas Buenas, cerca del
ro Maule, y por un gallardo coup de main las fuerzas del virrey
resultaron derrotadas. El 25 de mayo el mismo general Carrera
tom a los realistas la ciudad de Concepcin, capital de Chile
meridional; el 29 de apoder de Talcahuano, en la baha del mis
mo nombre, puerto de la ciudad de Concepcin. Tom tambin
_ .1 navo espaol que vena con cincuenta mil pesos a bordo en

ayuda del ejrcito limeo. Mediante otras rpidas y audaces ope


raciones se prepar Carrera el camino del poder que asumi po
co despus .
En mayo de este ao fue fundada en Buenos Aires una ofi
cina de vacunacin, bajo la direccin cientfica y filantrpica del
doctor Segurola, quien, con perseverancia filosfica y gran po
der persuasivo, se dio a la ardua tarea de combatir los prejuicios
contra la cura de una peste que durante siglos haba sido el azote
de su pueblo. En un principio el doctor Segurola vise obligado
a traer arrastrados, por as decirlo, a padres y a hijos hasta su
oficina; pero ms tarde pudo tener la satisfaccin de verlos api
ados a la puerta de la misma oficina y hubo de buscarse un
ayudante para efectuar cumplidamente su trabajo diario. En
elogio del gobierno debe decirse que el mdico' fue secundado
con generosidad y pericia por el Estado.
El obispo de Crdoba, Orellana, aquel inveterado realista
que se haba unido a Liniers y arengado a sus tropas en la bata
lla, se adhiri abiertamente a la causa patriota renunciando a sus
diezmos de Crdoba para ofrecer todas las rentas vinculadas a
su mitra como libre tributo en favor de la patria. Este hecho tu
vo mucha significacin, porque en Sud-Amrica como en otros
lugares menos remotos, un obispo, generalmente, es persona de
notable influencia poltica.
En el Paraguay se anunciaba una crisis, sobre todo en lo to
cante a las relaciones con Buenos Aires. Como lo dijimos ya en
nuestra obra anterior, el seor Herrera, embajador de Buenos
Aires, se encontraba en Asuncin y discutanse los trminos de
un tratado poltico y comercial, pero el abigarrado congreso, ya
descripto, rechaz todas las condiciones y proclam al doctor
Francia primer cnsul; luego acept sus torcidos proyectos e hi
zo salir a Herrera del Paraguay, apenas con la proteccin nece
saria para evitar que fuera vctima de los odios que Francia haba
concitado contra l.
El 21 de junio Belgrano entr en Potos a la cabeza de su
ejrcito auxiliar; en la isla de Martn Garca tuvo lugar un epi
sodio muy animado: el teniente Caparroz carg con dieciocho
dragones montados contra una fuerza espaola de setenta hom
bres y tres piezas de artillera.
En junio de este mismo ao (1813) el general Goyeneche, co-

276

277

En realidad, se trataba de un dignatario de la Iglesia Catlica.

mandante en jefe del ejrcito del Per, fastidiado po las intri


gas, descorazonado por derrota y ansioso por alcanar un
_
triunfo duradero, renunc10 el mando ep manos de Hmestr9sa,
nombrado en Lima para sucederlo. Y dirase que para compen
sar el mal cariz de la causa espaola eri el Per y Chile, entraron
en la baha de Montevideo la fragata espaola Prueba y poco des
pus el navo San Pablo, de la misma nacin, con un refuerzo de
dos mil hombres destinados a combatir contra los patriotas.
En Chile, el infatigable don Jos Miguel Carrera puso sitio
a Chilln, pero se vio forzado a retirarse y en conseq.1encia a
levantar el sitio, no obstante haber tenido xito en sus primeras
operacones. Durante este ao se revel en el teatro de la revo
lucin el clebre chileno O'Higgins, entonces coronel del ejr
cito, que, con una fuerza de doscientos hombres rechaz --des
pus de un serio combate en Los ngeles, su tierra natal- a
quinientos soldados enemigos .
En el Per las cosas presentaron una vez ms mal aspecto
para la causa patriota. Belgrano sufri una severa derrota en Vil
capugio, la cual -conforme se anunciaban entonces esas co
sas- fue presentada primero como una victoria, luego como
una accin de resultados dudosos, despus como una desgracia,
hasta que por ltimo hubo de confesarse que el general espaol
Pezuela haba quedado dueo por completo del campo, obte
niendo, en pocas palabras, una decisiva victoria. Por entonces
ganaron alguna fama dos jefes destinados a distinguirse mucho
en aos posteriores de la revolucin. Uno de ellos fue Lama
drid, que atac a las avanzadas enemigas con treinta hombres; y
el otro don Hilarin de la Quintana, que con unos pocos reclu
tas cay sobre los espaoles en Gualeguaych y oblig a qui
nientos hombres a refugiarse en sus barcos. Estos formaban
parte de una expedicin que se haba dado a la vela desde Mon
tevideo -nunca se supo con qu objeto preciso- poco despus
que llegaron a la ciudad los dos barcos de guerra espaoles con
transportes y tropas. Desembarcaron en diversos lugares de la
costa pero fueron invariablemente rchazados con muchas pr
didas y obligados a volver a Montevideo para dar cuenta de su
desgraciada aventura.
Los derechos de importacin fueron rebajados este ao a un
25% ad valorem.

278

CARTA XXXVI
INTREPIDEZ DE LOS PORTEl\IOS. EL DIRECTOR POSADAS. EL
QUECHE. CREACIN DE LA ESCUADRA. EL GENERAL SAN
MARTN Y LOS ASUNTOS DEL INTERIOR. EL GENERAL ALVEAR.
UN DA DE JBILO EN BUENOS AIRES. XITO GENERAL DE LOS
PATRIOTAS. EL ALMIRANTE BROWN. CAPTURA DE LA
ESCUADRA DE MoNTEVIDEO. LA ENTRADA TRIUNFAL DE
BROWN EN BUENOS AIREs.

Este ao de 1814 fue uno de los ms apasionantes por las arro:


jadas empresas y los bien ganados triunfos per mare ac terram
que pusieron de manifiesto -ms que nunca hasta entonces
la intrepidez, la perseverancia gallarda y la energa de los porte
os, o sea de los nativos de Buenos Aires.
Todos los hombres que se desempeaban en el teatro de
aquella accin eran, cual ms cual menos, hombres de talento.
Posadas, el director, era ecunime, reflexivo, aunque un tanto
dbil de carcter. Herrera, su secretario, mostrbase inteligente,
perspicaz, elocuente y n completo ho'!lme d'affaires. Rondeau
. como jefe, era cauto, crrcunspecto y sm embargo no le faltaba
osada ni valor; en tanto que Alvear, su reemplazante en el co
mando del ejrcito sitiador de Montevide?, era vivaz, ativo,
ambicioso, muy emprendedor, osado y valiente. Pero qmen se
destac en el proscenio como hroe de aquel drama fue un c? m
patriota nuestro, Willia m Brown, que, secunado y acons:Jado
por Mr. White (ciudadano de los Estados Urudos), aparec1a co
mo un segundo Cochrane o Napier y haba sido nombrado al
mirante de la escuadra de Buenos Aires.
Buenos Aires no haba tenido escuadra con bandera inde
pendiente hasta que White y Brown le dieron e::Ostencia. La ba
se de la flota fue un queche pequeo (ya mencwnado), que no
era barco pirata pero se mova sobre las aguas c?<:> s1_ llevara
clavada en el tope del mstil la bandera negra y, d11gido por un
, entre los
hombre intrpido, haba sembrado la consternacwn
enemigos de la patria. stos estaban -hay que confesar!: co
bardados, porque queche y diablo haban llegado a ser ternunos
279

sinnimos en el lenguaje de los marinos. White era u o .de esos


espritus sagaces, y Brown uno de esos caracteres ongmales y
.
atrevidos a los cuales no podemos acercarnos sm reconocer en
ellos algo as como un destello luminoso. As se explica que mu
chos comerciantes les vendieran sus barcos en condiciones muy
favorables para el gobierno y que buen nme.ro de marineros
desertaran de todos los buques para incorporarse como tripu
lantes a la flotilla de Brown. Brown sustrajo a las pulperas sus
mejores clientes y en seguida se vio a la cabeza de diez o doce
quasi guerreros que mostraban sus dientes a babor con la ban
dera argentina en la mano, buscando ansiosos una presa bajo los
ojos de lince de su almirante.
Para ese tiempo estaba en el interior el general San Martn,
gobernador de Cuyo, que preparaba ya su gigantesco plan de
cruzar los Andes, reconquistar a Chile y proseguir hasta las
puertas de Lima en el Per. Carrera, Mackenna y O'Higgins ha
can frente al enemigo comn en las costas del Pacfico; y en el
norte, Gemes y Rondeau, lenta pero firmemente, continuaban
sus incursiones y avances en el territorio ocupado por el ejrci
to del general realista Pezuela. Nuestro viejo amigo paraguayo
-y tambin compadre-, don Gregario de la Cerda, era secre
tario del gobierno de Crdoba y sanos permitido agregar que el
doctor Vargas, celebridad paraguaya (nunca ms inflado que aho
ra), apareci en Buenos Aires vestido de frac y en misin que le
haba sido encomendada por el gobierno de su provincia natal,
Mendoza.
Entrando en mayores detalles diremos que Alvear fue nom
brado el 27 de diciembre de 1813 comandante en jefe del ejrci
to de Buenos Aires y lo llev a los Olivos, distante unas tres le
guas de la ciudad, para organizarlo y darle instruccin. Adver
tase que los asuntos polticos estaban prximos a una crisis y
con el fin de llevar las tropas de la guarnicin al campo de ope
raciones, todos los ciudadanos, hasta la edad de cincuenta aos,
fueron obligados perentoriamente a alistarse en los varios cuer
pos de milicias que se organizaban. Se levant un emprstito de
quinientos mil pesos, unas cien mil libras esterlinas; el poder su
premo qued delegado en un solo individuo, don Gervasio An
tonio de Posadas, quien asumi el mando con todo el ceremo
nial y la pompa acostumbrados.
Es un espectculo realmente agradable el que ofrece una no
che de regocijo pblico en Buenos Aires. En su totalidad los
280

habitantes (literalmente la totalidad si exceptuamos uno o dos


sirvientes que se dejan al cuidado de las casas) salen en traje de
fiesta para dirigirse a la Plaza Mayor. D s o tres bandas de msi
.
ca ejecutan .piezas en la recova del Cabtldo, o casa conststonal,
y las bandas de algunos regimientos reorren la ciudad seguidas
por miles de personas de toda categona. En la plaza del mc
do suelen obsequiar agua azucarada, frutas flors . .El 7 1ftc1o
del Cabildo se ilumina. Muchas personas rectben tlVltcwn pa
ra un gran baile que se da en el Cabildo pero no. se 1mp de la en
trada de nadie al local siempre que se presente btn ': esttdo. Pue
de entonces uno formar parte de la conc.urrencta sm conoc r a
nadie y, una vez all, si sabe condcrse bten y ratar converuen
temente a los dems, est en condicwnes de batlar toda l noche
_ con
con las mujeres ms bonitas del s y ponerse en relacwn
sus familias y visitarlas en el da stguente.
.
Fiestas as se realizaron con mouvo de la eleccwn de Posa
das como director y todo esto alternado con vtores y aplausos
y votos por la suerte del pas.
. .
.
El 12 de febrero San Martn fue nombrado Jefe del eJerctto
situado en Tucumn y en marzo de ese _ao Rondeau estaa ce
_
rrando cada vez ms el sitio de Montevtdeo. En Chle se dter_on
varias escaramuzas y pequeos combates en que lo Jefes patno
.
tas Carrera, Mackenna y O'Higgins sacaron ventap , lo mtsmo
que San Martn en sus operaciones contra los enemtgos en Tu,
cuman. 1

Alvear se embarc el 7 de mayo en Buenos Atres con desuno a la Colonia llevando un considerable refuerzo de tropas al
ejrcito que sitiaba a Montevideo y t?m el an?o el 1 7 de
.
,
del Peru
mismo mes. Rondeau haba stdo envtado al eJerctto
.
para dejar su sitio al joven gen:al. El da en que Alvear se hi
zo cargo de las fuerzas, anuncw que ambas flotas, la de Bue
.
nos Aires al mando de Brown y la de Montevtdeo comanda
da por Michelena, despus de dos das de clma y de haber es
tado a la vista una de otra, se haban movtdo a fvor de na
brisa y Brown iba en persecucin de los de Montevtdeo lleva
dolos ya muy cerca. El caoneo fue a mentando ca a vez mas
hasta que al fin se hizo ms y ms dbtl y luego ceso por com-

San Martn no libr ningn combate en Tucumn y en octubre de 1814


.
se produjo el desastre de Rancag a, en Chile, fatal para la cae- p:1tnota. (N.
del T.)

281

pleto. As lo informaba Alvear desde Miguelete, cerca de Montevideo.


El parte que el almirante Brown dio sobre la acc10n entre 1 as
escuadras combatientes dice as:
,

"Sr. D. Juan Larrea, Secretario de Estado en el Departa


mento de Hacienda y Encargado del armamento naval del Es
tado.
"A bordo de la Hrcules, al frente de Montevideo, 1 9 de
mayo de 1814.
.
. .
"Para que lo ponga V. S. en noncta del Excmo. Supremo Dt
rector tengo el mayor placer en participar a V. S. que el 1 4 del co
rriente al amanecer zarp y se hizo a la vela del Puerto de Mon
tevideo la escuadra enemiga compuesta de las corbetas Mercu
rio, Mercedes, Neptuno y Paloma; de los bergantines San Jos,
Hiena y Cisne, una goleta, la balandra de Castro el falucho
Fama y lugre San Carlos, resuelta a apresar y condutr a su puer
to la que yo mando; mas su e?Ipresa a abrtado, sm duda por
.
que as lo ha querido la Dtvma Provtdenca que todo lo enca
mina a lo mejor. La pequea escuadra de mt ando contaba de
las corbetas Hrcules, Belfast, Agreable y Zafir, bergantm Nan
cy, goleta Juliet y Zaca antsima Trinid.a . esde luego me
propuse no empear mmeditamente la accton! st;to darla a a
distancia regular de Montevtdeo; y-lo consegw solo con la per
dida de dos muertos y un herido, por medio de un flso ataque
que sostuvo principalmente la corbeta Hrcules: l vtento esca
so proporcion al enemigo, qe se hallaba aado por gran
des lanchones que llevaba constgo, una venta) que luego no me
.
pes, porque aprovechndose d: ella el :nemtgo hiZo :umb9 al
Este, y como por la tarde cambtase el vtento, e halle en p o
porcin de cortarle su retirada, a la que se manifestaa muy m
.
.
clinado. Como el vtento continuase del sureste y crectese la ma
rea, ambas escuadras tuvieron que fondear a distancia una de
otra como de una legua, y as permanecieron algo al este del Bu
ceo hasta las ocho de la noche, a cuya hora zarpamos y nos man
tuvimos al Sur sin perdernos de vista n to a la nohe, .por me
dio de anteojos al intento. Los enemtgos stempre mclinados a
huir y nosotros a seguirlos.
"El queche Hiena, que estaba a la cabeza de la scuadra, es
tuvo a tiro de fusil de la Hrcules, mas aprovechandose de su

282

mucho andar, despus de haber recibidos dos andanadas a me


tralla y bala, se larg y separ de sus compaeros. En l se des
cubra distintivo de Jefe y no obstante eso se complaci en huir.
Ocupamos la maana del 1 5 en perseguir al enemigo con vien
tos flojos y a .remolque los buques. A la una de la tarde anclaron
.
la sdos escuadras, y a las ocho de la noche, como fuese oscura,
y el viento se llaase al Nor Este, el enemigo se lev y corri
cuanto el viento lo permita. A las 10, cuando aclar, se llen de
desesperacin la gente de mi escuadra, porque no vio la enemi
ga; zarpamos y navegamos en vuelta de isla de Flores, mas no
continuamos en este rumbo. As que amaneci el 16, no creo
que hubiese uno en la escuadra que no se llenase de placer al
descubrir la enemiga al Este. Poco despus una zumaca manda
da por el capitn Terreres se descubri tan inmediata al enemi
go que slo pudo salvarse por milagro porque si hubiesen esta
do resueltos a esperarnos, deban haberla apresado: pero no,
ellos se mantuvieron dirigindose al queche, acortando la vela
de cuando en cuando, esperando los buques que se hallaban a
barlovento a los que estaban sotaventados. A la una de la tarde
se reuni a la escuadra la zumaca; la Agreable y el Nancy se
mantenan a distancia. A las 2 nos pusimos en seguimiento del
enemigo a remolque y con poco yiento, mientras l procuraba
evitar por todos los medios posibles que lo alcanzsemos. En
este estado, haciendo fuego cuando la distancia lo permita, con
tinuaron la caza la Hrcules, Belfast, Zefir, dos zumacas y gole
ta Juliet hasta las 10, en cuya hora, hallndose a la cabeza de
nuestros buques la Hrcules, alcanz a los buques enemigos que
se hallaban a retaguardia, les hizo dos descargas y puso aquella
parte de la escuadra enemiga en tal confusin, que a pocos mi
nutos el bergantn San Jos y las corbetas Neptuno y Palomo se
rindieron, teniendo la satisfaccin de hacer presente al nimo
sensible de S. E., que se han perdido muy pocas vidas; a la ver
dad por nuestra parte no hemos tenido ms desgracias que las
del da 14. El resto de la escuadra enemiga aprovech el momen
to en que tombamos posesin de los buques rendidos, y a fa
vor de la oscuridad de la noche se dirigi a su puerto, hasta
donde fueron perseguidos con la posible diligencia; y si el Mer
curio, la Fama y el lugre que fueron los que solame.{lte pudieron
ganarlo por entonces, hubiesen tenido que navgar una legu:1
ms, los tres habran sido apresados por el Hrcules que como
el ms a vanguardia les dio caza hasta tiro de can de la plaza.
283

"El bergantn Cisne, la balandra de Castro y una goleta,


viendo que no podan escaparse, porque el rircules estaba en
tre ellos y el puerto, se vinieron a la playa del Sur. Oeste del Ce
rro en donde fue apresada la goleta y qumados los otros dos.
Las tripulaciones se refugiaron al Cerro. Pot: un efetocr.PPO
{
co andar, la Agreable y el Nancy no pudieron reunirse a los '<le
ms a tiempo de tomar parte en la accin. De ste modo, las
Provincias del Ro de la Plata han conseguido un?.- completa vic
toria sobre una fuerza enemiga muy superior que, nada menos
se haba propuesto que cortar el pescuezo a todos los . que est
bamos en la escuadra, a cuyo fin la tripulacin de la suya haba
sido armada con largos cuchillos, cosa que apenas puede creer
se. Sea de esto lo que fuere, debo recomendar, muy particular
mente, que sean tratados como prisioneros de guerra. Usar de
represalias sera debilidad y perdonarlos sera generosidad. La
crueldad se aumenta por actos de la misma naturaleza. Estos
hombres deben ser enseados ms bien por el buen ejemplo que
por la retaliacin.
"Los prisioneros son en nmero de 500 poco ms o menos.
El nmero de oficiales de una y otra clase es inmenso en pro
porcin al de marineros y soldados.
"El armamento que se ha tomado lo ignoro an, pero segn
los informes que he recibido parece que es en nmero consi
derable.
"El enemigo est bien anclado y amarrado en el puerto.
"S. E. el general Vigodet me ha dirigido en el falucho Fa
ma un parlamento al da siguiente de la accin, que incluyo ori
ginal, y en copia mi contestacin y la del pasaporte que he con
cedido al queche para que pase a esa. El edecn de S. E. que vi
no conducindolo me propuso un canje de prisioneros a que
no he accedido. Yo espero que mi conducta en este particular
ser aprobada por S. E. en el supuesto de que mi nimo ha sido
acertar.
"Felicitando a S. E. por este suceso, y recomendando a su
generosidad los comandantes, oficiales, marineros y soldados de
la escuadra de mi mando, tengo el honor de ser de V. S. su sin
cero obediente servidor.

Esta accin e la que decidi la cada de Montevideo: la


guarnicin, sitiada $trechamente por el ejrcito de Alvear e im
pedida ahora qe 'obtener recursos por mar, sinti lo desesperado
de su ,acii?- y pns. en capitular.
..i! fcl'Wn qesemac en Buenos Aires el 25 de mayo, aniver
sario de la revolucin, trayendo entre los barcos de su flotilla a
los capturados en el combate y tambin quinientos prisioneros
entr los qu _,figuraban algunos oficiales distinguidos y gran
cantidad de perte;:h,os de guerra. Ya hemos visto que hubo bar
cos incendiados y qiie las prdidas del almirante de Buenos Ai
res se redujerort" a dos hombres muertos y un herido.
El valeroso ingls -honra de este pas como lo hubiera sido
de cualquier otro- fue recibido con aclamaciones generales por
parte de toda la poblacin de Buenos Aires que se congreg en
el muelle y en el paseo pblico1 para presenciar la entrada triun
fal. El modesto marino se condujo con sincera humildad y gan
con esto ante la poblacin casi tanto como haba ganado con su
reconocida intrepidez. El da fue celebrado con toda clase de
festejos. "Viva Brown" y "Viva la Patria" eran los gritos de triun
fo y de admiracin que daban reiteradamente las miles de per
sonas reunidas.
Todos los oficiales de la armada fueron ascendidos y Buenos
Aires empez a considerarse ya como una potencia martima sin
darse cuenta de que no tena medios para mantener una flota y
que la creada como por arte de magia por el genio de White,
para ser utilizada por Brown, hubiera tenido que ostentar un
ramo de retama en el palo mayor de cada barco -seal que se
pone a los buques en venta- el da en que estos hombres acti
vos dejaran de actuar en el mar.
La carta siguiente tratar de la toma de Montevideo por Al
vear, empresa ms fcil para l que lo fue para sir Samuel Auch
muty cuando por primera vez bombarde la ciudad y la tom
por asalto.
Los AUTORES

Guillermo Brown. "

1 La Alameda, actual calle Leandro N Alem, entre la Casa de Gobierno y


.
el Correo. (N. del T.)

284

285

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CARTA XXXVII

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' ":;-,.:...'
necesarios
Vet_(i' ad carecemos de los medios
para pronunciarnos

.
.q: te asunto. Alvear pudo haber
temdo sus razones para obrar
.
.
asi, y pudo no haber1as tenido tambin. Habiendo Intercepta

do
, para e1 comandante de 1
una carta de 0torgues
as
tropa
s espan
o
.

ba para ururse a su e'rcito' Alvear reso1VIO


1as, en que 1o InVIta
.
aacar a aque1 enemigo suyo' a quien llamaba "caudillo "' va1e
.
. f no autonza.do.
' e
Otorgus protest contra ese trata. decxr
.
lento,
porque
llamar
se
"jefe de los Orientales" y solicihaca

to d! Alve que la plaza de Montevideo fuera entregada a sus


duenos legxtxmos. Alvear derrot a Otorgus, a quien conside
raba ebelde, en un lgar cercano a Las Piedras, ciudad situada
no le os de Montevxdeo. Desde ese momento toda la Banda
.
Onental y Entre R? que aron bajo el dominio de Buenos Ai
res. Entonc es se de o sentxr la ambicin. Alvear no solamente
_ los laureles ganados por l sino los de quienes le
, recogxdo
hab1a
_
precedxeron en la guerra, y se prepar para realizar grandes co

EL GENERAL ALVEAR TOMA LA CIUDAD DE MONTEVIDEO.


0TORGUS. APRECIACIONES SOBRE LA CAPITULACIN.
DECRETO SOBRE ARTIGAS. HONORES QUE LE SON
CONFERIDOS. BUENOS AIRES Y ARTIGAS. LA FORTUNA
FAVORECE A ALVEAR. INTENTOS DE BUENOS AIRES PARA
SOJUZGAR A LAS PROVINCIAS. ABUSO DE SU PODER.

Allanado el camino para la ocupacin de Montevideo mediante


la brillante accin de Brown, y como las fortalezas fueron desde
entonces castigadas por mar y tierra, hasta no dejar a los sitia
dos otra alternativa que la rendicin o el hambre, a 20 de junio
de 1 8 1 4 el gobernador don Gaspar de Vigodet entreg la plaza
por capitulacin con el general porteo. No pudo saberse con
claridad cules fueron los trminos de esta capitulacin, pero
generalmente se admiti que eran honrosos para el jefe y para la
guarnicin espaola. Con todo, nunca se hicieron pblicos y la
relacin de todo aquel asunto fue transmitida verbalmente al
supremo director por un oficial de la confianza de Alvear, el co
ronel French. Lo cierto es que, cuando las fuerzas de Buenos
Aires tomaron posesin de la ciudadela y de los fuertes, las fuer
zas espaolas permanecan all todava y se entendi por todos
que iban a salir con los honores de la guerra. Pero el 23 de junio,
tres das despus de la capitulacin, el general Alvear, creyendo
o afectando creer que el gobernador espaol Vigodet tena cier
tas miras siniestras, dej de lado la capitulacin y declar que la
plaza se haba rendido at discretion.
Ciento cincuenta de sus oficiales y ms de setecientos hom
bres fueron encerrados entonces como prisioneros en la Casa de
los Negros y en la panadera de Prez, a extramuros de la ciu
dad y de all embarcados como prisioneros de guerra para Bue
nos Aires.' Hasta dnde poda ser justificable tal proceder? En

.,_
_ .r.

sas en u? campo s vasto. La verdad es que l haba tomado


Montevxdeo y pacifxcado la Banda Oriental. Lo ms extraordi
.
nano fue qe lleg hasta concluir una tregua con Artigas, en
cosecuencxa de la cual el supremo director de Buenos Aires dio
_
el sxgu1ente
decreto:

"Buenos Aires, agosto 1 7 de 1 8 14.

"Resultando de a co:respondencia interceptada en Mon


.
tevideo qu e don Jose Artxgas no tena parte en la coalicin de
_ _
de la Banda Oriental con los jefes de la plaza;
algunos of1cxales
_
Y tendxendo a su :onducta posterior al decreto de la proscrip
.
ClO Y a lo convemdo con el general don Carlos de Alvear he
vemdo en declararle, odo previamente mi Consejo de Est;do
bue? s rvidor de la patria, reponerlo en su grado de coronel del
eg1m1ento de Blandengues con todos los honores y prerroga
_ el empleo de comandante general de la cam
tlvs, Y conferxrle
_
pana onentl de Montevideo, sin que las resoluciones anteriores
_
puedan perudxcar
su opinin y mrito.

Gervasio Antonio de Posadas."


Y sin embargo, Artigas era el hombre por cuya cabeza se
haba ofrecido un premio de $6.000 pocos meses antes el hom
bre que ha sido cu bierto con todos los denuestos qe puede
_ el hombre que, no obstante ser el ms
ofrecer el lexxco espanol;

1 Vase el despacho de Alvear al Supremo Director, fechado el 30 de junio


de 1814.
286

287

entusiasta, firme y emprendedor de los componentes del ejr


cito revolucionario, se haba visto menospreciado por los jve
nes de la nueva escuela y declarado indeseable por Qs graves
seores del Consejo que lo fulminaban con .decr::etos de pros.
cripcin.
Qu poda explicar entonces un tono tn ditinto en. este
decreto que conceda poderes a Artigas, podetes q.ue l $Ucri
bi con sentido oportunista, burlndose interiormertte rriientras
su espritu inquieto y ambicioso esconda proyectos de ms vas
to carcter? Por lo que respecta al mismo Artigas, habremos de
decir que vea en Otorgus un rival poderoso para sus propias
aspiraciones a jefe supremo de la Banda Oriental; que las fuer
zas de Buenos Aires eran muy respetables en aquel momento
para resistirse a ellas y que, apareciendo Artigas como aliado a
esas fuerzas ponase en condiciones de atemorizar a su adversa
rio Otorgus.
Tambin este ltimo aspiraba al comando supremo y tales
pretensiones de su parte ponan a Artigas, el coronel de Blan
dengues, fuera de s. Por otra parte, los porteos encontraban
muy bien eso de poner a Artigas en contra de Otorgus. En ver
dad todo aquello se mantuvo como una llaga viva todava y ape
nas recubierta que al menor roce deba nuevamente abrirse. Bue
nos Aires, aparentemente, tuvo en sus manos la suerte de las
provincias circundantes, y Alvear, muy satisfecho -y como
agente principal que haba sido de la nueva situacin-, se dis
puso a representar su papel principal en aquel drama poltico.
Indujo as al supremo director Posadas a poner a don Nico
ls Rodrguez Pea (amigo ntimo de Alvear e instrumento su
yo) en el gobierno de Montevideo. El nuevo gobernador fue re
cibido con reales honores y Alvear en un florido discurso (27 de
julio de 1 8 14) se despidi de sus compaeros de armas y parti
para Buenos Aires.
Nunca, desde el comienzo de la revolucin, Buenos Aires se
haba visto en situacin tan pinge y floreciente. Pezuela se reti
raba ante el ejrcito auxiliar del Per sin poder resistir los ata
ques aislados y guerrillas de Rondeau y Gemes; el sentimiento
general estaba contra el jefe peruano; los desastres en Chile y el
espritu excitado y fluctuante de los polticos limeos contri
buan a que Pezuela -no obstante ser un hbil general- empe
zara a sentir que la tierra temblaba bajo sus pies.
Estas circunstancias, que de haber sido bien aprovechadas
288

' .

v..:..t.:
., . . .

parte a consolidar el poder de B"uenos Aires y sus


hubieran. sido
.
.
, .
Sirvieron urucam
ente para termmar con l. Infatuad0 e1
armas,
.
'
1 as od'tosas contra las prov'
gobterno, empezo a tomar med'd
10
sus converuos mutuos relacionados con sus

a desbaratar
ctas;
.
.
,
. p ruen
., d
auton<:>rruas,
. o1es a1 efecto 1.eyes .diosas y mandan.
do su prpt s atrapas para dles eecucton. As incorpora
_
_ nct";_ a otra provmcta
y les concedan el privilegio
ban 'll PX:O
':
.
de mandar -4iputaoos a la Asamblea dependzente del gobierno
central.
La agitacin produjo en algunos casos enfriamientos de re
laciones, disgustos en otros y en general despert sentimientos
de hostilidad, ahogados durante cierto tiempo por la abruma
dora opresin de la capital. El gobierno decret que la provin
cia _de Entre Ros quedar unificada como provincia bajo su
inmediata dependencia, y reuni en otra provincia los departa
mentos de Tucumn, Santiago del Estero y Catamarca. A cada
una de ellas fueron enviados como gobernadores funcionarios
de la capital; fiscales, abogados y empleados que, no satisfechos
con el goce tranquilo de sus lucrativos empleos, cometieron fre
cuentemente verdaderas exacciones.
Los petimetres de las ciudades del interior cayeron postra
dos ante los pulidos porteos; y los vecinos en general, sin saber
cmo, cayeron de pronto en la cuenta de que no eran dueos ni
siquiera de sus propias casas.
Estas circunstancias dieron como resultado un movimiento
general de reaccin que llam a Buenos Aires a la reflexin y le
hizo sentir que el abuso del poder termina por deparar a sus au
tores graves penalidades y castigos.

LOS AUTORES

289

CARTA XXXVI II

SifDEBEN
DoN CARLOS DE A.LVEAR. LOS HOMB- PBLICOS
AL PBLICO. ALVEAR ELECfO DIRECfOR SUPREMO.
.
Su SITUACIN. INESTABILIDAD DE SU GOBtERl'{O.
STINO
LA COALICIN CONTRA L ARTIGAS PROTECfOR. EL"l)E
IPE.
DE LOS ALVEARISTAS. LA BATALLA DE SIPI;-S
,.

t
Don Carlos de Alvear era, y me place decir que es (porque
a,
todava en el mundo de los vivos), un hombre de buena farmli
oso,
de porte y espritu marcial, de ingenio vivo, valiente, gener
su
y en sus maneras un perfecto gentleman. Su aspeto,_ como
o
carcter revelaban un tinte aristocrtico que fue d1smmuyend
de
da
con los :mas y la experiencia, y pasa casi inadvertido en el
ho
1a
Cuando, orgulloso por la conquista de Montev1deo .Y de
con
o
Banda Oriental de edad de veinticinco aos apenas, vesud
n
esplndido uruforme y con una esposa muy bella -admira
a
de los hombres y envidia de las mujere_s-, vear volv10
mo
Buenos Aires con el proyecto de ser elegdo director supre
hacer
del Estado, su tren de vida y sus maneras acabaron pr
que
perder la paciencia de sus conciudados. Por _un armgo
punto
ganaba, Alvear haca probablemente dtez egos. El

dbil de su carcter estaba en la falta de ongnaltdad de pensa

do
miento y de firmeza en los propsitos. Se haba roeado de c_
tores dejndose llevar por polticos astutos y cas1 nunca pod1a
"coger el viento" como dicen los marineros, para luchar contra
con
la marea de la adulacin. Tan bueno era que muy rara vez _
y
cla
n
defere
con
peda
le
que
n
capit
al
te
vamen
testaba negati
,
los
humildad los despachos de mayor, o al mayor qu: l_e ped1a
e
de teniente coronel, o al teniente coronel que le sohc1aba los
ve1a
y
coronel. . . A sus aduladores o a quienes crea sus amtgos
como sus soportes en el orden militar, no les negaba nada.
Al tra=--.r del general Alvear, como hemos sido y somos s_us
os deJar
amigos -y creemos que l lo es de nosotros-, querem

290

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bien sentad<i..,<}"ue si nuestro


juicio puede anorar en algo su
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ad, no enc1erra nm na especie de malicia y estaraprsoal"d'

, l al rmsmo
:. os puestos leers
general en su tranquilo reti:?
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VIda
y
las
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luchas polticas; creemos

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tam1e q'ue su propia cendad,
su espritu liberal y su buen
_
, d admitirlo como verdadero.
senu.9_o habnan
Por otra parte, el
ear,
ral
co
s
o
hombres
lo
todo
e
n
h
;
pblicos,
est sujeto al

.
_
:
wcio l? ublico y entras el t1ee derecho a exigir una pintura
tmparc1al de su caracter, no desfigurada por la pasin partidista
ni por la enemistad personal, no puede pretender -y segura
mente no pretende- ocultarse tras sus buenas cualidades como
tras un baluarte exento de brechas que seran, en este caso, los
puntos dbiles de su personalidad.
Estas observaciones, aunque aplicables en la ocasin al ge
neral Alvear, deseamos tenerlas como norte para juzgar a todos
los grandes hombres sudamericanos; y esto sentado, prosiga
mos ahora con los sucesos histricos, para exponerlos con algu
nos detalles.2
El 10 de enero de 1815 Posadas, aunque con desgano, pero
en apariencia espontneamente, renunci al cargo de director su
premo en las manos del conquistador de Montevideo que fue
investido del mando legalmente y con mucha pompa y formali
dad. El mayor de los autores de estas cartas presenci, desde un
balcn frente a la Catedral, el paso del imponente cortejo que sa
li del venerable edificio despus de escuchar el Te Deum. Alvear
era el blanco de todas las miradas. Notbasele un tanto plido y
conmovido bajo todos aquellos honores, pero marchaba erguido
en medio del cortejo y daba la impresin de sentirse superior a
cuantos le rodeaban. Por la tarde, Mr. J. P. R.3 asisti a una comi
da en el Fuerte donde haba unos cien invitados; ya avanzada la
noche, el joven director, recobrado de la emocin de la maana,
se mezcl alegremente entre los danzantes del palacio donde es
taban los vecinos ms respetables de Buenos Aires. Alvear hall
base ahora como en su casa; sus maneras eran sueltas, afables y
naturales; la animada conviccin de que haba llegado a ser el pri
mer hombre del pas pareca irradiar en torno suyo.

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.

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1 Cuando esto escriban los hermanos Robertson, Alvear era ministro ar


gentino en los Estados Unidos. (N. del T.)
' Vb.se Apndice, volumen m.
' Juan Parish Robertson. (N. del T.)

291

' ..

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' :.: . .

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Placenteras son las sonrisas y condescendencioisde los prncipes; hay en ellas un hechizo singular que puede s<S-f.tmente valorarse cuando se han perdido para siempre.
.
Una de las primeras medidas del general Alvear fue dividir
su ejrcito en tres secciones: la primera bjo su mando personal,
otra bajo el comando de Rondeau; la otra fue confiada a Esta
nislao Soler.
Herrera, el viejo amigo que conoci J. P. R. en el Paraguay,
embajador fracasado que fue ante el doctor Francia, vivo, astu
to, lleno de sagacidad, era al10ra secretario de Estado y por cier
to que l y su jefe instituyeron un famoso ceremonial} . Para visi
tar al seor Herrera se haca necesario ver previamente a un sub
alterno y para obtener audiencia de Alvear haba que pasar por
las manos del seor Herrera. Entonces Su Excelencia, pasen
dose por el gran saln del palacio, reciba con una ligera incli
nacin, hablaba en diplomatique, deca que el asunto iba a ser
considerado con detencin y despeda al visitante como lo haba
recibido, es decir con fra caballerosidad. Y nada, como no fuera
el tiempo, o el antecedente de una vieja amistad, o un objeto
muy favorable a las miras personales del director, poda fundir
el hielo de esa frialdad ceremoniosa. Haba introducido una
prctica desconocida hasta en tiempo de los virreyes, la de apa
recer en pblico seguido de una regia escolta formada por gra
naderos a caballo y se abstena de concurrir a toda reunin que
no fuera de carcter oficial. Todo esto termin por disgustar a
los republicanos pero altivos porteos; y Alvear, que no tena
partido en las provincias, ni solidaridad de sentimientos con los
gauchos (que lo consideraban un petimetre as como l los tena
por brbaros), pronto empez a sentir que el silln directoria!,
lejos de resultarle una sinecura, estaba en continua sacudida y
podra serie fatal.
El director sentase impaciente e inquieto a no poder ms, y
cuando cabalgaba por esas calles con su aparatosa escolta, fcil
era darse cuenta de que no se hallaba muy cmodo en el mando.
Como tena conciencia de que su poder no estaba muy seguro,
empez a experimentar celos y desconfianzas de las personas
ajenas a su propio partido. Los arrestos y los destierros se hicie
ron frecuentes, aunque creemos que slo una vez aplic a sus

...

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2( .

]'i;1''tl.
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enem
igos 1_ p.ena de muerte. Los hombres del director
.. .

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en las
provincias san los pasos de su jefe; el ejrcito, como lo he
mos dico, haba sido organizado en tres divisiones: la del Per
estaba confiada a Rondeau, la de la Banda Oriental a Soler y la
de Buenos Aires y ciudades prximas bajo el comando del pro
pio Alvear. Fieros y altisonantes decretos se daban fulminando
a la conspiradn y a la traicin, y los arrestos se producan por
lo general a medianoche, con lo que se cre un clima de miedo
y congoja entre la comunidad.
Convencido, por fin, de que solamente la intimidacin mili
tar podra. mantener su :vacilante gobierno, el 3 de abril de 1 8 1 5
el director hizo marchar todo su ejrcito fuera de l a ciudad, al
campamento de Olivos, distante unas seis millas de Buenos Ai
res. All se mantuvo, reclutando y adiestrando sus fuerzas mien
tras la milicia se mantena de guarnicin en la plaza donde el ge
neral Soler haca de gobernador intendente. Entonces se produjo
una de las ms singulares coaliciones que se hayan dado en Sud
Amrica, si se tiene en cuenta su amplitud y su unanimidad. En
todas las provincias del interior, desde el pie de los Andes a En
tre Ros y desde el Cabo de Hornos al Per, habase dejado sen
tir para acentuarse luego, un murmullo, indicador, como el true
no lejano, de la tormenta que se avecinaba. Al final estall sobre
la maldecida cabeza del director y redujo a pavesas su gobierno.
Artigas era dueo del poder en la Banda Oriental y naturalmente
todas las poblaciones de ese territorio estaban ahora contra el
director.1 Nuestro viejo amigo Candioti era entonces gobernador
de Santa Fe2 y l fue quien invit a su camarada don Pepe Gos
Artigas) a llevar sus tropas para libertar a la provincia de los odia
dos porteos. Artigas march a Santa Fe, los porteos huyeron
de la ciudad y la noticia se esparci como fuego en el campo por
toda la extensin del pas . Las ciudades y las provincias procla
maron entonces por aclamacin a Jos Artigas Supremo y Exce
lentsimo Protector de las Provincias del Ro de la Plata.3 Tres

1 Juego de palabras intraducible. State significa Estado y tambin ceremo


nial, fasto, pompa, aparato. (N. del T.)

' La Banda Oriental comprenda en esos momentos los territorios al


oriente del Paran, con Entre Ros y Corrientes. (N. del T.)
1 Candioti no era todava gobernador. Fue elegido como consecuencia de
la revolucin contra Daz Vlez, teniente de Alvear en Santa Fe. (N. del T.)
' No fueron todas las provincias las que proclamaron a Artigas Protector
pero la verdad es que casi todas se pronunciaron contra Alvear y en pro del
movimiento federal. Hasta San Martn eo Cuyo le dio autonoma a San Juan...
Despus se la quit. (N. del T.)

292

293

! .

:i
. i:f .

divisiones del p;tpio ejrcito de Alvear se levantarlil contra l,


entre ellas la mayor, situada en Canelones.' Perplejo y c9n..:,
dido por estos movimientos que le repudiaban persoel;le,
Y
Alvear sinti vacilar su podet, pero no se someti
.
acti
::Su
amenaz desde afuera a la ciudad de Buenos Aires. Anfe
tud, construyronse fosos de defensa y estacadas y s armaron
todos los ciudadanos con no menores preparativos que los rea
lizados para repeler al general Whitelocke, aunque ahora se tra
taba de un ataque llevado por los mismos conciuddanos. Si
multneamente, los diversos ejrcitos de las provincias se apres
taron a marchar contra el odiado director, considerado ahora
como rebelde.
Viendo que la partida estaba perdida, y como empezara a
recelar de los mismos que lo seguan, Alvear opt por renunciar
al mando que haba ejercido apenas por el espacio de tres meses.
Sus tropas no entraron en combate y Alvear estipul solamente
la seguridad de sus bienes y libertad personal suficiente para
refugiarse en una fragata inglesa. Estas condiciones fueron ga
rantidas, pero todos sus partidarios quedaron librados a su pro
pia suerte y fueron puestos en prisin bajo terribles amenazas
de confiscaciones y ejecuciones. Pero como los sudamericanos
son de buen natural y todos ms o menos tienen un compadre
o protector, o alguna persona que se interese por ellos, una vez
pasado el momento difcil y habiendo cumplido los prisione
ros un mes de prisin en los cuarteles, donde pasaron cmoda
mente, con excepcin de dos o tres, todos fueron puestos en li
bertad.
Alvear hubiera podido probablemente volver a tierra, de ha
berlo querido, pero se consider mejor custodiado a bordo de
una fragata inglesa.
Las tropas todas siguieron fieles al gobierno. Artigas cruz
nuevamente el Paran y Alvarez Thomas tom, muy tranquilo,
posesin del mando. Pero en su mayora las ciudades del inte
rior decidieron mantenerse independientes de Buenos Aires y
as se fue ahondando esa divisin entre la capital y las provincias
que ha sido -y contina sindolo- la enfermedad del pas y la
ruina de su prosperidad.
Todos los ascensos concedidos por Alvear fueron sujetos a
estricta revisin y en su gran mayora cancelados. As termin

ft&.t:!Jo

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.
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ente el espmtu de parttdo y la pasin perso
:. nsf_chos urucam
riaJ .. Martn fue por entonces elegido gobernador de Men
d.{>vincia que como otras haba declarado su independen
cia de "lBu_enos Aires; pero que tambin -como las otras- se
mosft dispuesta a entrar con Buenos Aires en tratados de
comercio y alianza.
Todo empez a mostrar cariz ms favorable, especialmente
en Per, donde Rondeau llev su vanguardia hasta Potos y to
m posesin de los atrincheramientos de Pezuela en Cotagaita.
Rondeau renunci al comando del ejrcito en la Banda Oriental
y fue reemplazado por Alvear el 3 de junio. Rondeau permane
ci en Potos despus de aceptar su nombramiento como Direc
tor Supremo de Buenos Aires; pero continu con el ejrcito
auxiliar, esperando obligar al general limeo a una accin deci
siva. Este ltimo, con cuatro mil hombres se fue retirando hacia
La Paz y Oruro, ante el ejrcito de Buenos Aires, de ms o me
nos la misma fuerza y que tena su cuartel general en Ayohuma.
El 26 de septiembre Pezuela estaba en Oruro y el 2 de octubre
Rondeau en Chayanta.
Aunque el 22 de octubre se encontraron las avanzadas de los
dos ejrcitos y los de Buenos Aires dijeron haber llevado la
mejor parte, lo cierto es que fueron rechazados y el 29 del mis
mo mes Rondeau fue derrotado en Sipe-Sipe con prdida de dos
mil hombres. Se retir precipitadamente a La Plata, donde estu
vo el 7 de diciembre con el propsito de reorganizar su ejrcito
en la provincia de Cinti y una vez ms tentar fortuna en una
batalla contra Pezuela. Este hombre -Pezuela- se haba im
puesto a los porteos cuantas veces logr atraerlos cerca del
Desaguadero. Entre los sucesos ocurridos en este ao merecen
consignarse los preparativos del general San Martn para cruzar
los Andes y la muerte de don Francisco Antonio Candioti, el
patriarca y gobernador de Santa Fe.
Osorio, el general espaol, se haba posesionado de Chile;
en Cochabamba se desarrollaba una guerra sin plan pero muy
eficaz y corran vagos rumores, que inquietaban al pueblo, so
bre preparacin en Espaa de una gran expedicin con vistas a
reconquistar las colonias rebeldes. Pero esta expedicin estaba
destinada a no llegar nunca al Ro de la Plata.
LOS AUTORES

Sin duda, Robertson puso Canelones por Pontezuelas. (N. del T.)
294

..

295

}{.:;,:[,-;. .
.
:
,
i!piza, Rondeau dirigi al gobierno -el 25 de di
_'
di e'inb
r 1815- un oficio en el que confesaba sin ambages el
ta-

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- .'t).
... ...,.
.

.....

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..

..

CARTA X)O{lX
EMPRSTITOS.FORZOSOS. EXPORTACIN DE METLICO.
EL ASUNTO DE SIPE-SIPE. EDUCACIN. DIVISIN ENTRE_;
AMERICANOS. LA SOBERANA VOLUNTAD DEL PUEBLO.

BSEWACIONES. LA QUERELLA DEL GOBIERNO CON EL


CAPITN fABIN. JUSTO TRIBUTO A DON MANUEL MORENO.
EL PUEBLO OTRA VEZ EN ASAMBLEA. EL GENERAL VIAMONTE.
DESPACHOS DE TUCUMN. EL CONGRESO NACIONAL
EL MINISTRO ESPANOL EN WASHINGTON. PUEYRREDN
.

DIRECTOR SUPREMO.

des str S.o suceso de Sipe-Sipe y le requera urgentemente un


nuevo envo de armas y municiones .
. In;pirndose en el deseo de promover la educacin, el go
bierno expidi un decreto el 20 de enero de 1 8 16, encaminado
al fomento de las ciencias matemticas, a las que consideraba
(forme juicio el lector sobre la exactitud de tal afirmacin) como
uno de los elementos que contribuyen a formar "el carcter de
virtuosos y grandes ciudadanos". Suponemos que habrn teni
do ocasin de advertir que para ello se requiere algo superior a
los conos, los cuadrados y los cubos.
En los primeros meses del ao a que nos referimos (enero de
18 16) se dio comienzo a la fabricacin de armas en Buenos Aires
y don Esteban de Luca, director del arsenal, f\1 7 ascend.ido .Y
premiado, para lo que se tuvo e cuenta su habihdad y ciencia
en la fabricacin de mosquetes y sables.
Como ejemplo de esa especie de erupcin que de vez en
cuando se produca en Buenos Aires y que tena ms o menos
origen en la divisin que produjo la precipitada carrera de Saa
vedra, tomo la siguiente informacin oficial dada en La Gaceta
de Buenos Aires el 1 7 de febrero de 1 816:
"No es fcil hacer una relacin circunstanciada de lo suce
dido en esta capital en los das anteriores, ni es de presumir que
interesa a otros el tenerla que a los mismos para quienes es ocio
sa por haber sido testigos de los hechs que se pudieran referir.
Lo sustancial es que el seor Director crey necesaria la refor
ma del Estatuto provisorio y la convocatoria del pueblo de
Buenos Aires a un cabildo abierto, para que manifestasen su
voluntad en tan grave negocio. Que despus de varios obstcu
los se reuni en los das 12 y 1 3 del corriente de un modo solem
ne; sus decisiones soberanas constan por el siguiente bando pu
blicado el 14, que ha calmado todas las zozobras de los buenos"

En el ao 1816 dise comienzo a un sistema desptico por natu


raleza y que fue motivo de fraudes y de tasaciones injustas que
acabaron por llevar las finanzas del pas a una completa desor
ganizacin. Este sistema fue el de los "emprstitos forzosos" en
condiciones odiosas y contradictorias. Porque, cmo ha de
concebirse un emprstito, en el sentido estricto de la palabra, al
cual estamos forzados a contribuir?
.
.
.
Sin embargo, los gobiernos sudamencanos, Imprevisore y
gastadores como lo son, hasta ms all de sus. posibles, estuv:e
ron de continuo acosando al pueblo y despertando sus odws
con emprstitos que se levantaban, puede decirse, con la punta
de las bayortetas.
Embarcados en un tal sistema, el 20 de enero de 1816 fue
exigido un emprstito a l.os habitntes de Bunos Airs. (inclso
los extranjeros) de doscientos mil pesos, baJO condiciones m
quisitoriales e irresistibles.
Otro grave error del nuevo gobierno fue la prohibicin,
bajo penas severas, de la exportacin de metlico, coo si na
disposicin gubernativa pudier, de fa_cto, frusrar las mvenuvas
y maas del hombre que, .hab1enlo mtrodcido su mercae
ras en el pas, pagado sus Impuestos y vendido aquellas, tuvie
ra todava que regular su ganancia de la manera que resultara
ms provechosa para el mismo gobierno. Las medidas ?ls seve
ras fueron adoptadas -segn se deca- para prevemr el con
trabando, lo que importa decir que se pretenda obligar a un
hombre a renunciaF a su propio inters en obsequio de la comu
nidad. Pero dnde poda encontrarse ese 1ombre? . . .

"El da de ayer trece del corriente he recibido los oficios y


documentos que se copian a continuacin: Excmo. Seor: Ten
go el honor de elevar a manos de V. E. la adjunta copia ;rtifi
cada de la que resultan los artculos acordados en la reumon del
Pueblo Soberano, que se ha verificado en esta fecha, quedando

296

297

El Director interino del Estado

. --.

. .

.
eligindose los individuos que se indican en el 7 y go y de los
que dar a V. E. cuenta oportunamente. Dios guarde a V. E.
muchos ao$ . Iglesia de San Ignacio de Buenos Aires, febrero 1 3
de 1 8 1 6 . Manuel Olden. Presidente del Pueblo. Excmo. Seor
Director Provisional del Estado.

..... ..
. .

.... _

servaci6n no se separe de la presente soberana reunin, nu"entras .


no se dec1da 1 o contrano.
"2) S fijar el objeto de la presente Asamblea pblica en el
declarar SI debe o no ser reformado el Estatuto Provisorio.
"3) Que las autoridades quedan en el lleno de . su poder en
lo que no se contrare a estos .auerdos, hasta la reforma que se
.
.
haga, y que se ordena, sm peqmc10 de estar todas ellas sujetas a
lo que se resuelva en la misma reforma del Estatuto.
'4) Que esto se har por los sujetos que delegue o comi
sione el mismo Pueblo Soberano.
"5) Que quedar sujeta a la sancin del mismo en una reu
nin igual a sta en la que se acordar el modo con que debe ha
cerse la expresada sancin, imprimindose ocho das antes el Es
tatuto reformado o su reforma, para que el pueblo pueda ins
truirse suficientemente a fin de que no sea sorprendido.
"6) Que el Poder Ejecutivo queda en el lleno y extensin de
facultades que cmo a tal le corresponden.
"7) Que se nombrarn incontinenti tres individuos que ve
len sobre la seguridad indiyidual, reclamando del Poder Eje
cutivo el cumplimiento de las leyes en el caso de transgredir los
lmites que le competen.
"8) Que igualmente se proceda a la eleccin de vocales de
la Junta Reformadora, que sern cinco.
"9) Que los habitantes de la campaa de Buenos Aires con
currirn en los mismos trminos que el Pueblo de la capital a la
sesin en que se ha de tratar del modo de la sancin.
"10) Que el seor Presidente oficie al seor Director con
copia certificada de estos acuerdos, participndole que el So
berano Pueblo le encarga su cumplimiento en la parte que le co
rresponde.
[Firmado] Manuel Luis de Oliden,
Gobernador Presidente y
Bernardo Vlez, Secretario."

:
Copias de los documentos a qu se hac referencia
"Estando en la iglesia de San Ignacio reunido el Pueblo So
berano y habindose pedido por el mismo se nombrase un pre
sidente que hiciese cabeza y por cuya voz se guardase el orden
en la sesin o sesiones que fueron precisas a la decisin de los
puntos que motivan la expresada reunin, se hizo mocin para
que antes de proceder a la expresada eleccin se hiciese la de
Presidente de momento, o interino, que autorizase la del de las
ulteriores sesiones y pudiese llevar la voz en la decisin y sea
lamiento que se haga del mtodo con que deba verificarse aque
lla; y por aclamacin fue nombrado el seor Gobernador In
tendente de esta provincia; y as lo acord el Soberano Pueblo,
tomando el seor Intendente en el momento posesin de su in
terino cargo, como yo el infrascripto el de secretario tambin
interino, que me confiri el mismo Soberano Pueblo, de lo que
certifico.

..;:

Bernardo Vlez."

"Incontinenti se procedi a la eleccin de Presidente de se


siones del Pueblo Soberano, como a la de secretario de las mis
mas, y por aclamacin resultaron electos, para el primer cargo el
mismo Seor Gobernador y para el segundo el infrascripto Ber
nardo Vlez, de que certifico.

Bernardo Vlez."

"En seguida, habindose ledo por m, el infrascripto secre


tario, el bando convocatorio del Pueblo Soberano y la nota
impresa del Excmo. Seor director del Estado de fecha de ayer,
invit el Seor Presidente a todos los ciudadanos para que pro
moviesen todas las mociones que conceptuasen oportunas en las
actuales circunstancias y relativas al objeto de la reunin; y des
pus de discutidas las que se presentaron, se acord lo que re
sulta de los siguientes artculos:
"Art. 1) Queda sancionado que la honorable Junta de Oh-

Dos observaciones surgen de la lectura de este documento:


la primera es que el pueblo soberano haba venido a ser, por lo
menos en el papel, el gobierno supremo; y segunda que, si bien
su poder era nulo de hecho, aquel cabildo bierto, as como el
influjo popular, estaban en vas de incorporarse al Poder Eje
cutivo y hasta cierto punto modificarlo y ejercer su vigilancia.

298

299

., .

.
Con todo tendremos que admitir que el mismo caso se dle: en
todos los ases y en los gobiernos que surgen en momentos de
emancipacin poltica.
.
A veces tenamos que lamentar que el gob1erno e Buenos
Aires tomara medipas hostiles, no solamente con el m1smo pue
blo del pas, porque se producan tambin choques con n1;1e tros
comandantes navales, en prueba de lo "ual v.oy a transcnb1r un
documento oficial dirigido por don Antonio Luis Beruti al ca
pitn Fabin, de la nave inglesa Orpheus. Este oficial Fabin, co
mo lo veremos, no haba hecho por cierto nada para captarse las
simpatas del Ejecutivo.

Es innecesario -y resultara pesado:- continuar con to.das


las quejas y alegatos de Su Excelencia, sobre todo porque se tra
ta de incidentes sin importancia que no pertenecen en rigor a la
historia de aquel tiempo y estn expresados en lenguaje muy en
ftico que no se acomoda con una narraci llana y sencilla de
los sucesos.
Como prueba de ls injusticias ometidas y para mostrar
tambin la reparacin ae que fue obJeto don Manuel Moreno
(hermano de don riano), tan estimable y .e.r:udito, ahor mi
nistro plenipotenctano n esta corte, transc.nb1mos a contmua
cin el decreto del gob1erno de Buenos Aires fechado el 5 de
marzo de 1 8 1 6:
"No resultando probado delito de faccin ni otro alguno
contra la persona de D. Manuel Moreno, segn aparece de la
vista fiscal y dictamen del asesor paicular .de esa causa, ven go
.
en declararlo as, y en su consecuencia contmuara en las funcio
nes y ejercicio de la plaza de oficial mayor de la secretara del
Estado en el departamento de gobierno, tcera,. e.tcter."1
No pudo darse un acto de ms estncta JUStiCia, porque el
seor Moreno es hombre probo y honrado, amable y modesto
-no obstante su reconocido talento- y lo era entonces como
lo es ahora en su calidad de embajador en esta corte.
El 27 de marzo de 1 8 1 6 el pueblo se congreg en asamblea
una vez ms, conforme con una resolucin previa del 13 de fe
brero en la iglesia de San Ignacio para deliberar sobre los asun
tos dl Estado. En Santa Fe se produjo un movimiento popular
encaminado a establecer un nuevo sistema de absoluta igualdad,
pero fue sofocado por las bayonetas del general Viamonte, sol
dado rudo y honrado, pero muy mantenedor de la disciplina,
que haba gobernado a los habitantes de .la ciudad e mera .un
.
tanto desptica y, acostumbrado a la rgtda subordmac1on mili
tar, era un simple subdelegado de la metrpoli.2

Departamento de Guerra
"Buenos Aires, 2 de marzo de 1 816.

"Seor Comandante de la Fragata de guerra de S. M. B. el

Orfeo, D. Carlos M. Fabin .

.
,
"Despus que el Excmo. Seor D1rector del Estado reclmo
de V. S. como una pblica infraccin de la constante neutrahdad
que han observado los comandantes de las fuerzas navales de S.
M. B. en este ro, la acogida que se dio a bordo de la fragata
Orfeo de su mando al capitn prisionero D. Francisco Reguera,
substrado desde tierra por un oficial del mismo buque; y des
pus de haber empeado V. S. solemnemente su. palabra de ca-.
tigar a aquel privndole en adelante salase en tierra pa:a r
tirlo a Inglaterra en su primera oportudad, or haber infrml
do las terminantes rdenes que haba 1mpart1do para que mn
guna persona se recibiese sin ser autorizada :o :1 pasaporte, S.
E. ha recibido nuevas pruebas de la contrad1cc1on de tal oferta
con desdoro de la autoridad de V. S. y manifiesta ofensa a la dig
nidad del primer magistrado de la Nacin."
As prosegua el director aduciendo cargos de la misma n
turaleza contra el capitn Fabin, entre otros el de haber acogi
do y amparado ilegalmente a los coroneles Ros y Cuesta, lriar
te y Corcuera y otros de grado inferior como Ortiz, Ladislao
Martnez y finalmente Guillermo White.1
Tan pronto haban olvidado los volubles porteos los servicios de White
en la toma de Montevideo que aqul se vio obligado a buscar salvacin en la
fuga.

300

1 El documento, que hemos copiado de La Gaceta, termina as: " ... sin per
juicio, se desglosarn de este expediente las entas que el referido don Manuel
Moreno ha presentado de los gastos que htzo en Londres por cuenta del Es
tado, las que se pasarn al coronel don Maas rigoyen y dn Manuel Herme
.
negildo Aguirre, a quienes nombro para exammarlas y rev1sarlas en VIrtud del
presente decreto, que les ser comunicado" . Rbrica de s. E. Tagle.
.
.
.
' Aqu yerra el autor. V1amonte e obligado a ren trse
en Santa Fe y des
.
pus remitido al campamento de ArtJgas. Poco despues el rrusm? Arttgas le
.
concedi la libertad, como haba hecho con Holemberg y otros pns10neros en
aos anteriores. (N. del T.)

ll

301

El da 3 de abril las sesiones celebradas por el pueblo, que en


sus principios fueron muy aplaudidas, quedaron prohibidas.
Los decretos del gobierno eran vacilantes, porque no se apoya
ban en principios slidos ni se daban para ser cumplidos. Es
plndidos en teora, pero nulos en la prctica, esos decretos apa
recan diariamente, no con vistas a producir resultados perma
nentes sino para lograr propsitos, algtJ,nos .muy estrechos, de
los hombres que estaban en el poder. El 6 de abril el director
ad interim de Buenos Aires recibi un despacho de Tucumn,
del que dio la siguiente noticia oficial en un supleme.nto de La

Gaceta:

"Ayer ha recibido el Sr. Director Interino del Estado un


pliego del Gobernador Intendente de la Provincia de Tucumn
en que participa a S. E. la inauguracin del Soberano Congreso
Nacional el da 25 de marzo ltimo: en el mismo da despach
el extraordinario comunicando esta nueva interesante, y la de
haber manifestado en la primera sesin los seores Diputados la
ms sincera cordialidad. S. E. espera las rdenes del Soberano
Cuerpo para solemnizar este plausible acontecimiento con p
blicas demostraciones de regocijo, como humilde debido home
naje a la Augusta Majestad de las Provincias Unidas del Ro de
la Plata. Entretanto se anticipa al pueblo tan alegre noticia para
que la celebren los que aman de veras la Patria con las ms puras
efusiones de su gozo. Oh! pluguiese al cielo que supisemos
aprovechar tan preciosos instantes!"
Por este tiempo Belgrano alcanz algunas ventajas en la cos
ta del Paran' y Rondeau, aplicando emolientes, logr calmar
algunas heridas abiertas en el ejrcito del Per. Al gobernador
de Santa Fe, Viamonte, daba la impresin de que lo tenan pri
sionero y apenas sentase aliviado con los recursos que le llega
ban de Buenos Aires. ste era uno de los muchos casos en que
los jefes militares de Buenos Aires veanse obligados, fuera por
1 Ninguna ventaja obtuvo Belgrano en la costa del Paran el ao 1816. Por
el contrario, llegado en febrero de Europa, se hizo cargo del ejrcito de obser
vacin que estaba en San Nicols y deba prestar auxilios a Viamonte, ya des
calabrado en Santa Fe. Al saber que Viamonte haba sido vencido, dispuso Bel
grano que Daz Vlez se corriera hasta dicha ciudad para buscar arreglo. As lo
hizo Daz Vlez, y ftrm con los santafecinos el pacto de Santo Tom. Resul
tado: Daz Vlez puso preso a Belgrano, lo envi a Buenos Aires, y el director
lvarez Thomas, indefenso, dej el poder. Poco despus march Belgrano a
Tucumn para tomar el ejrcito de Rondeau, derrotado en Sipe-Sipe. (N. del T.)

302

el influjo de la o n popular o por rdenes recibidas del go


_ rno, a meter vwlm en bolsa . . . Y asi, la marcha
bie
de la opinin
pblica, a desp_echo e todos los obtculos, iba gradualmente,
pero con segundad, halla do su cmmo. s edificante penetrar
se de estas cosas y . conside_rar como e:aste en el espritu del
hombre algo que le mduce siempre a meJorar su condicin. Los
hombres de Estado que no quieren verlo, o no saben condes
cender, seguramente son aplastados a la postre por la fuerza gi
gante de la opinin pblica.
En vano es creer que el pueblo, mientras crece en nmero y
aumenta su riqueza, pueda esperar pasivamente, aplazando de
da en da sus anhelos, una mejora que nunca llega.
El soberano congreso, vale decir una asamblea nula como
cuerpo legislativo, se haba establecido ahora en Tucumn y, lo
mismo que el Papa, daba sus bulas sin ningn efecto poltico en
toda la extensin del pas. Las provincias rean de sus decretos;
nadie los obedeca. Cada uno pensaba para s: he ah un congre
so reunido a setecientas millas de Buenos Aires, ajeno a los re
sortes de la guerra, sin recursos propios, sin fuerza para impo
ner sus decretos y que se empea en dictarlos para todas las pro
vincias del Ro de la Plata; cosa a la vez impracticable y absurda.
Este congreso asumi, sin embargo, no slo el poder Legislativo
sino tambin el Ejecutivo como podr verse por el decreto que
transcribimos:
"El Soberano Congreso, con motivo de su augusta instala
cin, concede indulto general a todos los reos que en la fecha de
la publicacin del presente decreto se hallen presos en crceles
y otros parajes de las Provincias Unidas, etctera. Comunquese
al supremo Poder Ejecutivo."'
Si esto no es el Poder Legislativo sobreponindose al Ejecu
tivo, no s lo que pueda ser; y es uno de los muchos decretos
dados con el mismo espritu y sobre los mismos principios por
el Congreso de Tucumn.2 Estamos seguros de que no ofende
mos a las clases superiores de Sud-Amrica con esta exhibicin
de sus primeros errores. Ms an, creemos que no habrn de to
mar a risa lo que decimos y que sinceramente tratarn de evitar
1 El autor no transcribe la mayor parte del decreto que comprende los
delitos exceptuados dd indulto, que son muchos. (N. del T.)
2 El autor parece olvidar que no exista una Constitucin y que el Con
greso era legislativo y constituyente. (N. del T.)

303

.. ,
. .

esos yerros. Pero las enmiendas de carcter pblico as como las


personales, lo mismo en Sud-Amric que en Inglaterra, cons
tituyen una difcil tarea.

. . . Facilis descensus avemi;


.
Noctes atque dies patit janua ditis:
Sed revocare gradum, superasque evadere ad auras,
Hoc opus, hic labor est.1
En La Gaceta de Buenos Aires, nmero del 1 1 de mayo de
18 16, puede leerse que el ministro espaol en Washington -a
quien el mayor de los autores de este libro conoca muy bien
no solamente descarg su clera contra los sudamericanos, lla
mndolos piratas, rebeldes e insurgentes, sino que insisti ante
el gobierno de los Estados Unidos para que prohibiera la admi
sin en los puertos de Amrica del Norte a los barcos que lle
varan bandera de Cartagena, Mxico y Buenos Aires. Mr. Ma
dison se neg a tan irrazonable requerimiento y entonces el mi
nistro espaol, con gran enojo y arrogancia, se retir de Wash
ington.
El 1 7 de mayo el soberano Congreso de Tucumn eligi al
coronel Pueyrredn como supremo director del Estado, susti
tuyendo as al director interino que actuaba entonces en ese
carcter.
Los AUTORES

' Virgilio, Eneida, 6, 126. (N. del T.)


304

CARTA XL
EL ALMIRA BROWN. EN EL PACFICO. DESCONTENTO DE
ARTIGA. EL GENERAL BALCARCE DESPLAZADO. LA
DECLARACIN DE LA INDEPENDENCIA. PUEYRREDN ELEGIDO
DIRECTOR SUPREMO. "AFFAIRE" DE AZURDUY. PUEYRREDN.
INTERVENCIN DE LOS PORTUGUESES. EL GENERAL SAN
MARTN Y SUS PREPARATIVOS PARA LA TRAVESA DE LOS ANDES.

Despus de la cada de Montevideo, el infatigable e intrpido


Brown, convencido de que sus servicios ya no eran necesarios
en el Ro de la Plata, resolvi, con la aprobacin del gobierno,
armar algunos buques en corso y tentar la fortuna en el Pacfico.
Una vez en ese mar, mantuvo las costas en alarma, hizo algunas
presas, tom prisioneros de significacin, y habiendo navegado
hasta ms all de Guayaquil, llev un . ataque a la ciudad hasta
ponerla en la mayor consternacin.
Para poder internarse en el ro, hubo de dejar su propio
barco y se puso al mando de un brig desde el cual bombar
de los buques y la plaza. Pero en su entusiasmo no haba pre
visto la baja marea y qued varado con su embarcacin. Vin
dose en la imposibilidad de maniobrar, tomronle el barco y
cay prisionero con todos los tripulantes. Afortunadamente
Brown posea, en buques y prisioneros de categora, caudal
suficiente para efectuar un buen canje. Y de ah que, tras al
gunas negociaciones, l y sus hombres fueran rescatados con
la entrega de dos barcos y algunos de los principales prisio
neros espaoles que tena consigo. Hecho lo cual, permane
ci por algn tiempo en la costa y por ltimo volvi a Buenos
Aires.
El descontento de Artigas por la intervencin de Buenos
Aires en los asuntos de la Banda Oriental qued como sofoca
do por algn tiempo, pero estaba muy lejos de haberse extin
guido. La verdad es que los xitos obtenidos por el caudillo y la
popularidad de que gozaba en las provincias eran tan manifies
tos, que, finalmente -accediendo a un tratado propuesto por el
305

director Balcarce- se encontr en situacin de dictar su propia


ley a los hombres de Buenos Aires.
El jefe gaucho exigi en primer lugar que las tropas de Bue
nos Aires acuarteladas en Rosario retrocedieran a San Nicols,
ciudades ambas de la costa occidental del Paran, pero la ltia
perteneciente a la provincia de Buenos Aires. Hdose cum
plido esta condicin preliminar, desaparecan los mvtivos de
discordia, pero la capital apareca como el ms dbil de los beli
gerantes porque concedi todo a Artigas. De esta manera, Bue
nos Aires empez a ceder ante los deseos conjuntos y la influen
cia creciente de las provincias a las cuales haba tratado vana
mente de mantener en sujecin.
El 1 1 de julio el general Antonio Gonzlez Balcarce fue
derrocado de su puesto de director por medio de una baja intri
ga y anotamos este hecho -deja voluble Atenas sudamerica
na- para destacar la probidad, el patriotismo y la pericia del
hombre a quien se seal como incapaz de dominar aquella si
tuacin como primer magistrado de la provincia. La misma in
tegridad de su carcter redimi pronto al general de su momen
tnea e inmerecida desgracia y cuando termin sus das, todava
en el primer perodo de la revolucin, su nombre qued consa
grado con justicia en el corazn del pueblo como el de un desin
teresado amante de su patria. Pero parece ser propio de la de
mocracia que la fama de un hombre pblico no pueda estar ase
gurada ms de una semana. El republicano es un enamorado de
la justicia y de la igualdad tericas, pero se encuentra en con
flicto consigo mismo tan pronto como sus opiniones deben ser
cumplidas en el terreno prctico.
El da 9 de julio, el gran Congreso Nacional que se haba
congregado en Tucumn, hizo la formal declaracin de la inde
pendencia, y como el documento, sin ser muy largo, es importante, vamos a transcribirlo por entero:
.
"En la benemrita y muy digna ciudad de San Miguel de
Tucumn, a nueve das del mes de julio de mil ochocientos die
cisis, terminada la sesin ordinaria, el Congreso de las Provin
cias Unidas continu sus anteriores discursos sobre el grande y
augusto objeto de la Independencia de los pueblos que lo for
man: era universal, constante y decidido el clamor del territorio
entero por su emancipacin solemne del poder desptico de los
reyes de Espaa; los representantes, sin embargo, consagraron a
tan arduo asunto toda la profundidad de sus talentos, la rectitud
306

de sus intenciones, e inters que demanda la sancin de la suer


te suya, pueb!os reresentados y posteridad. A su trmino fue
ron preguntados: st queran que las Provincias de la Unin fue
sen u ?a ncin libre e ind pendiente de los reyes de Espaa y su
tropoli? A:clamar?n pnmero ll nos del santo amor de la jus
tcta, y un?-!1-o retteraron sucestvamelte su unnime, espon

tanep, dectd:lo voto po.la Independencia


del pas, fijando en su
determin
virtud la
acin siguiente: Nos los representantes de las
Provincias Unidas en Sud-Amrica, reunidos en congreso gene
ral, invocando al Eterno que preside al universo, en el nombre
y por la utoridad de os pueblos que representamos, protes
tando al ctelo, a las nacwnes y hombres todos del globo la jus
ticia que regla nuestros votos: declaramos solemnemente a la faz
de la Tierra, que es la voluntad unnime e indubitable de estas
provincias romper los violentos vnculos que las ligaban a los
reyes e Esp aa, recuperar los derechos de que fueron despoja
_
d?s, e mvesttrse
del alto carcter de una nacin libre e indepen
dtente del rey Fernando VII, sus sucesores y metrpoli; quedan
en consecuencia de hecho y derecho con amplio y pleno poder
para darse las formas que exija la justicia, e impere el cmulo
de sus actuales circunstancias. Todas y cada una de ellas as lo
publican, declaran y ratifican, comprometindose por nuestro
medio al cumplimiento y sostn de esta su voluntad bajo del
seguro y garanta de sus vidas, haberes y fama. Comunquese
a quienes corresponda para su publicacin, y en obsequio del
respeto que se debe a las naciones, detllense en un manifiesto
los gravsimos fundamentos impulsivos de esta solemne declaracwn .
Muchos nombres respetables figuran en este documento; lo
son los de todos los representantes. La mscara de Fernando fue
dejada de lado esta vez por los diputados del pueblo y los suce
sos posteriores han demostrado que no corran riesgo al hacer
lo as.
El Congreso procedi despus a la eleccin de director su
premo del Estado y la eleccin recay -como lo hemos di
cho- en el coronel Juan Martn de Pueyrredn, mencionado ya
por su capacidad y mritos militares. En cuanto a su desempe
o como magistrado, hemos de hablar de l en trminos menos
elogiosos.
El primer dt>spacho recibido por Pu 7r;-edn como director
fue muy curioso. Procede del comandante en jefe del ejrcito
. ,

"

307

del Per general Belgrano, y empieza as: "Paso a manos de


V. E. el diseo de la bandera que la Amazona doa Juana Azur
duy tom en el cerro de la Plata, como a once leguas al este de
Chuquisaca, en la accin a que se refiere el comandante on
Manuel Acensio Padilla, quien no da esta gloria 'a la pred1cha
su esposa, ppr moderacin; pero que por otros conductos fide
dignos me consta que ella misma arranc<? de las manos del aban
derado ese signo de la tirana a esfuerzos de su valor y de sus
conocimientos en la milicia, poco comunes a las personas de
su sexo". Luego viene el parte detallado de Padilla, verdadera
mente interesante, en que describe la guerrilla en la cual -se
gn dice el parte- al dividir la fuerza princil?al en varias par
tidas, coloc a su esposa en el punto denonunado ViUar, con
treinta fusileros y doscientos hombres de todas armas. El en
cuentro -muy desordenado- dur desde las nueve de la ma
ana, hasta las seis de la tarde y "como la intencin del ene
migo -dice Padilla en su parte- fuese cortarme la retaguardia,
se tiraron por el punto del Villar con este objeto, donde salin
doles al encuentro mi esposa doa Juana Azurduy, los repeli
completamente, matndoles quince hombres". Padilla termina
por decir que tiene en su poder la esplndida insignia a disposi
cin de Belgrano.
El 29 de julio Pueyrredn hizo su entrada pblica en Bue
nos Aires como supremo director y en septiembre los porte
os celebraron con gran pompa y regocijo el juramento de fi
delidad a la absoluta independencia del pas declarada por el
Congres o.
A fines de este ao nos encontramos con que los portugue
ses o brasileos intentan una vez ms la ocupacin de la Banda
Oriental. Algunos buques de guerra brasileos fueron estacio
nados en Maldonado, mientras un ejrcito de tierra al mando
del general Lecor avanzaba tranquilamente sobre ese punto. El
gobierno de Buenos Aires, naturalmente alarmado por ese mo
vimiento, envi por pronta providencia un delegado a Lecor
para pedir explicaciones, al paso que adoptaba medidas tendien
tes a repeler la agresin. Pueyrredn hizo un llamado a Artigas,
el jefe de los orientales, con el fin de cooperar al rechazo del
enemigo. Pero el entusiasmo demostrado en Buenos Aires se
enfri muy pronto al saber que Montevideo se negaba a reco
nocer al supremo gobierno elegido por el Congreso. El director,
entonces, clecidi abandonar a Arr=;;as para que se arreglara con

308

los brasileos co.fr!o bien pudiera. Al mismo tiempo resolvi


extender las houlidades por ar y por tierra (contra los espa
oles), con el fm de hacer mas palpables al rey Fernando los
perjuicios que ya haba empezado a sufrir; y de acuerdo con esta
disposicin fueron ofrecidas patentes de corso a todos los aven
turer? muchos e l s cuales estu_viero;t dispustos en seguida
.
a sohc1tar el pnvJleg19 de estas hcenc1as de p1llaje martimo,
especie de piratera autorizada por la ley internacional, pero que
constituye una verdadera desgracia para las naciones civilizadas
que se ven en la obligacin de recurrir a ella. Antes de terminar
el ao, y cuando no haca cinco. meses que Pueyrredn estaba en
el directorio, ya lo encontramos enzarzado en una contienda
con el partido federal en Buenos Aires. Expidise con ese moti
vo un violento decreto de expatriacin contra el coronel Manuel
Dorrego, hombre verdaderamente extraordinario que en un
futuro prximo se haa clebre por la fatalidad que lo persigui
como dirigente poltico; y este acto arbitrario del gobernante
fue el preludio de otros de la misma naturaleza y todava ms
injustificables por la forma en que se llevaron a cabo. La vigi
lancia policial se hizo ms estrecha y severa; extranjeros de
todas clases fueron incluidos en odiosas e inquisitoriales regla
mentaciones, y, en verdad, todo anunciaba un aumento de rigor
con el gobierno del nuevo jefe militar de la repblica. Por el
contrario, el general San Martn, mirando con noble menospre
cio las pequeas intrigas y el espritu de partido que reinaba en
la sede del gobierno, estaba en Mendoza llevando a una feliz
conclusin -moderadamente pero con mtodo y energa
todas las operaciones preliminares para su gran proyecto de
invasin a Chile. Poca o ninguna ayuda reciba de Buenos Aires;
podemos, casi, decir que Pueyrredn lo tena abandonado. Pero
lo secundaban noblemente en su ardua empresa las provincias
de Cuyo, especialmente Mendoza, como l mismo lo dijo agra
decido en uno de sus despachos y debe decirse que su elogio de
los pobres mendocinos es una fuerte reprimenda -aunque
indirecta- a la capital que se haba mostrado hasta entonces tan
prdiga de sus recursos en ayuda de la gran causa de la revo
lucin.

LOS AUTORES

309

P. S. -Hemos dado tantos informes de carcter histrico,


con exclusin de todo asunto ms ameno, que ha de resultar
agradable, tanto para los autores como para los lectores, hacer
aqu una pausa. El historial que hemos hecho nos proponemos
llevarlo hasta 1 8 1 9 y los ltimos tres aos de este perodo for
marn a su vez la ltima parte del tercer volumen de esta obra.

CARTA XLI
LA CIUDAD DE BUENOS AmEs. Su COMERCIO Y POBLACIN.
COMERCIO CON OTROS PASES.

Su DEUDA CON INGLATERRA.

POSICIN VENTAJOSA PARA EL COMERCIO. INTRODUCCIN DE


GANADO VACUNO. EMBARQUE DE METLICO.
PARTICULARIDAD DE LOS GRAVMENES EN BUENOS AIRES.

PAPEL MONEDA. LOS INDIOS PAMPAS.

Sus MODOS DE VIDA.

SU ALIMENTACIN. TRAFICO DE LOS INDIOS. LOS LECHEROS.

Sus COSTUMBRES.'

El aspecto de Buenos Aires est muy lejos de ser imponente y


decepciona al viajero que llega despus de una larga travesa
navegando por un ro esplndido. Se levanta sobre una barran
ca, apenas ms alta que el resto de la costa y solamente unos
pocos capiteles, cpulas y muros de grandes conventos rompen
la monotona de la escena. El espacio ocupado por la ciudad es
enorme porqu las casas, en su mayora, tienen. un patio, mu
chas dos y algunas tres, que dan entrada a los departamentos in
teriores. Pero los edificios, aunque enjalbegados, son, por su ar
quitectura, de aspecto montono y hasta estos ltimos aos
eran incmodos.
Las calles se cruzan en ngulo recto formando cuadrados
regulares de ciento cincuenta yardas de longitud en cada frente,
y esta uniformidad -que no tiene nada de agradable-- se inte
rrumpe nicamente por dos o tres plazas sin la menor preten
sin de belleza arquitectnica, excepto, quiz, la Plaza Mayor.
El nmero de habitantes, entre los que cuentan de tres a cuatro
mil extranjeros, es de unos ochenta mil, y comprende varias cas
tas de colores distintos, desde 1 negro atezado y el mulato, al
rubio europeo y sus descendientes de pura raza blanca.2
La fundacin de la ciudad es muy posterior al primer des1 Las tres primeras pginas de este captulo en el original ingls compren
den algunas nociones de geografa fsica y poltica de las Provincias Unidas,
con tales yerros e inexactitudes, que el traductor ha juzgado prudente omitir
las. (N. del T.)
' Hablamos de lo que era Buenos Aires en 1815; habremos de referirnos a
los muchos progresos que se han producido.
310

311

cubrimiento y puede decirse que no se realiz hasta 1 580, ao


en que Juan de Garay remont los ros Paran y Paraguay,' para
volver luo con un puado de setenta hombres y despus de
muchas dificultades y una desesperada lucha con los indios que
randes, a ! os que derrot, fuD;d en nombre del Rey de Espaa
la actual cmdad de Buenos Aires. Desde entonces la ciudad ha
ido creciendo de ao en ao2 en riqueza e importancia, y a no
ser por la poltica restrictiva de Espaa, la capital del Ro de la
Plata hubiera sido una de las ciudades ms importantes del Nue
vo Mundo. Es el mayor emporio conocido en cueros y sebo. De
habrse aprovechado us ventajas naturales, y sin las luchas in
testmas que ha padec1do, Buenos Aires hubiera sido el puerto
natural de trnsito para la mayora de las regiones situadas al
este de los Andes. Los informes estadsticos que damos a conti
nuacin podrn resultar pesados para algunos de los lectores,
pero entra en el plan de nuestra obra una informacin sobre
Buenos Aires en particular y sobre las provincias del Ro de la
Plata en general.
La poblacin de Buenos Aires, como hemos dicho, es de
u.nos ochenta mil habitantes. Su comercio exterior consiste prin
Cipalmente en cueros y sebos, e importa en cambio manufactu
ras inglesas y de otras naciones.
El monto de nuestras exportaciones, segn el informe oficial
de sir Woodbine Parish en 1837, alcanzaba a 696.000 libras
esterlinas y las importaciones en 1 827 a unas 750.000 libras. Las
exportaiones, excusra decirlo, no er nunca en su conjunto
proporciOnadas a lo Importado, y esto sm mencionar las prdi
das sufridas por manufacttireros y mercaderes. El resultado ha
sido que ese pas nos debe ahora, incluyendo el emprstito, lo
menos 2.500.000 libras esterlinas, vale decir, unos doce millones
de pesos.
Aparte su comercio con Inglaterra, de la que recibe su ma
yor provecho, Buenos Aires importa de Francia gran cantidad
de objetos de lujo, vinos, licores y otros artculos. Tambin im
porta de China sedas, t, gasas, nankin, todo lo cual, por una
1 Garay vino del Per al Paraguay y del Paraguay a Buenos Aires. Tam
bin es verdad que antes de fundar a Buenos Aires remont los ros Paran y
Paraguay. (N. del T.)
' Craso error. uenos res permaneci estancada por ms de un siglo, y
hasta la segunda rrutad del s1glo XVIII no puede decirse que se notaran verda
deros signos de progreso. (N. del T.)

312

medida anmala de nuestra acta de avegaci, es llevado por


cuenta de Inglaterra en barcos amencanos. T1ene tambin co
mercio con :asi todos los pases martimos del mundo e impor
.
ta mercadenas de cas1 todos ellos, pagndolas, como se ha di
cho, con cueros, sebos, lana, cerdas y pieles; pero tambin acos
tumbraba pagar en moneda metlica antes de que le fuera cerra
do el comercio con el Per y sacaba cobre de Chile antes de que
fuera llevado directamente de este pas a Europa. Una de sus
ms valiosas exportaciones ser, en tiempo no distante, la lana
y ya prestan gran atencin a este artculo, tanto los extranjero
cort)O los nativos; por eso la calidad va mejorando y extendin
dose mucho la cra de ovejas. Algunas otras pieles -no mu
chas-, como las de chinchilla, nutria y el plumn de cisne salen
para adornar las tiendas de Regent Street. La admirable posicin
en que se encuentra Buenos Aires por lo que hace al comercio,
autoriza a esperar que antes de mucho tiempo podr levantarse
de su relativa postracin actual y verse libre de sus dificultades
domsticas, de sus luchas polticas y de su imprudente rgimen
rentstico para colocarse entre las primeras naciones mercantiles
de Amrica espaola. Situada a orillas del anchuroso Plata, el
Paran, el Uruguay y el Paraguay' derraman sus aguas en l, y
desde el interior del Per, el Salado, el Bermejo, el Pilcomayo y
otros afluentes de aquellos ros forman una entrada navegable a
la fuente de las riquezas minerales del Per.
Es sabido que Amrica le debe a Espaa la primera pequea
provisin de ganado que fue el origen de las inmensas tropas de
caballos y ganado vacuno, miles y millones que se han multipli
cado hasta hoy. En 1 536 el adelantado Mendoza, que desembar
c por primera vez en Buenos Aires, trajo consigo algunos po
cos caballos. Tantos haban muerto en el viaje que los autores no
estn de acuerdo en cuanto a si la caballera montada de Mendo
za se compona de doce, quince o veinte animales.
Por otra parte, Garay introdujo en el Paraguay el primer ga
nado vacuno que se vio en las pampas. Todava cuando el mayor
de los autores de esta obra desembarc en 1 809 por primera vez
en Buenos Aires, y fue a las barracas en las orillas del Riachuelo,
a unas tres millas de Buenos Aires, con ser muy grandes aque
llos galpones, no solamente faltaba espacio para guardar los cue
ros en su interior sino que estaban stos formando inmens.as
1

Sabido es que el Paraguay desagua en el Paran. (N. del T.)


313

pilas en los grandes patios y corredores, y las pilas estaban recu


biertas tambin con cueros para resguardar el producto de las
inclemencias del tiempo. Se calculaba que haba en aquellas ba
rracas tres millones de cueros en que no contaban los de yeguarizo; la cerda y el sebo se enfardaban tambin er cueros. En
Montevideo poda verse ms o menos lo mismo, pero no en tan
ta proporcin, mientras la campaa, en aqbas mrgenes del Pla
ta, rebosaba con la gran multitud de cuadrpedos.
Al tiempo de que hablo, un cuero de novillo vala en Buenos
Aires cuatro chelines. El puerto haba sido bloqueado por los
ingleses en guerra con Espaa y el virrey no admita la entrada
de barcos de esa nacionalidad en el puerto (salvo clandestina
mente y mediante fuerte remuneracin); por eso el comercio es
taba estancado y exista la enorme acumulacin de productos a
que me he referido.
Aparte esto, buques de guerra ingleses sacaban clandestina
mente gran cantidad de moneda, y nosotros tenamos all un
cnsul, que he mencionado ya, establecido con el principal ob
jeto de sacar permiso para extraer los metales preciosos destina
dos a sostener las tropas inglesas en la pennsula, a un cambio de
cinco chelines, a veces cinco chelines con seis peniques.1
En cuanto a los ingresos de Buenos Aires, es imposible de
terminarlos siquiera aproximadamente, tan disminuidos estn
en la realidad, as como abultados por las emisiones de papel
moneda. Calculndolos, sin embargo, de una y otra fuente, en
unos dos millones y medio de pesos espaoles, a cuatro chelines
por peso, equivaldran, despus de todo, a solamente la escasa
suma de quinientas mil libras, lo que creemos una estimacin
bastante correcta de sus gastos corrientes.
Pero los ingresos han mermado mucho por distintas causas
y Buenos Aires ha tenido gue recurrir a los emprstitos y a una
emisin incesante de papel moneda, de suerte que no andaremos
muy desacertados si estimamos su deuda interna y externa en
dos millones quinientas mil libras. onvertida esta suma a mo
neda de papel (tres peniques por peso), cambio que si bien legal
es bastante compulsivo, tendramos una deuda que alcanza a
doscientos millones de pesos papel.

Buenos Aires no puede esperar -hablando el lengu f.


aJe man
.
.
ctero- en otra cosa que en sus tterras y sus ganados, y aun as1,,

sus acreedores de ben conformarse con un arreglo liberal a


y
_ de plazo .
muchos anos
Pero dejemos las. estadsticas, la poltica y las finanzas des'
pus de lo dicho ya en otras cartas precedentes .
En.tre la masa gnral de la poblacin existe una especie de
. _ _
_
md11duo cn habltos
y costumbres tan particulares que nos
senttmos mclinados a dar sobre ellos algunas noticias. Se trata
de los indios pampas: es sta una tribu trashumante, pero en rea
lidad pacfica, cuya alianza con las gentes de Buenos Aires se ve
interrumpida muy rara vez. Algunos de estos indios -es ver
dad- suelen mostrarse implacables y andan a caballo en conti
nua vagancia por las pampas, formados en pequeas partidas de
cuarenta o cincuenta hombres con sus mujeres e hijos, y atacan
bastante a menudo a sus enemigos. Son muy aficionados a robar
todo cuanto encuentran en su camino y, si pueden obrar con
impunidad, asaltan las estancias, se apoderan de las cosas de ma
yor valor y arrean cuanto ganado pueden, siempre que esto no
les impida escapar con seguridad y rapidez. Despus de efectua
do el robo acampan bajo tiendas de cuero o esteras por cierto
tiempo, y cuando creen que el hecho ha sido perdonado u olvi
dado, ensillan tranquilamente sus caballos, vienen a Buenos
Aires y hacen una visita al director, encabe?ados por el cacique,
que viste en esta ocasin una chaqueta militar de colores muy
chillones, lleva espada y se cubre con un sombrero echado hacia
atrs y con el ala levantada, de todo lo cual se muestra muy or
gulloso, sobre todo porque las prendas le han sido obsequiadas
por el director. Entonces dirige una arenga al jefe supremo del
Estado, recibe algunos pesos -para l y su escolta- y se apre
_ la ciudad. Este vivac
sura a volver a su vivac en las cercanas de
ofrece un trasunto caracterstico, como no he visto nunca, de la
vida salvaje. Imaginaos un corral muy grande, parecido al de los
knackers,t y dentro de l a los andrajosos y semidesnudos hijos
de las pampas; acaban de matar dos yeguas y las cortan con sus
cuchillos, con ms avidez que habilidad. Estos indios viven ex
clusivamente de carne d yegua, bocado para ellos delicioso y

1 En este prrafo y en el precedente se refiere el autor a dos situaciones


muy distintas. En 1805-1 808, Espaa fue aliada de Francia contra Inglaterra; en
1808-1814, aliada de Inglaterra contra Francia. (N. del T.)

1 Knackers. As se llamaba en Inglaterra a ciertos individuos que se dedi


caban a matar caballos estropeados o intiles y que vendan la carne de estos
animales para alimento de perros u otros usos. (N. del T.)

314

315

> .

que prefieren a cualquier otro. Despus vienen el mate, los ciga


rros y sobre todo los licores fuertes, que no abandonan hasta
terminarlos. Luego se envuelven en sus ponchos, cada uno
acompaado de su mujer -si la tiene- y se colocan alrededor
de un fogn si es invierno y en verano a la luz de la Luna. Pero
con esto no han terminado los negocios de los pampas. El hom
bre, en cuyo corral1 viven, era (o es porque no s si vive todava)
un antiguo agente de los mismos indios establecido en Buenos
Aires que se ocupaba en vender las mercancas de los indgenas.
Estos artculos eran: riendas lindamente trenzadas, cabezadas,
diversas clases de pieles, cinchas de varios colores, lazos, bolea
doras, sobrepuestos y artculos de otra naturaleza pero sobre
todo aparejos para el caballo. Los indios pampas reciban en
trueque, de su agente o patrn, como lo llamaban, ponchos, cu
chillos, tabaco, lienzo, alcohol. Una vez bien provistos, se po
nan en marcha con mucho aparato hacia sus tolderas. No co
nocan nada de agricultura, dado que eran esencialmente vaga
bundos y no necesitaban afanarse mucho para procurarse caza
y pesca.
Otros tipos muy curiosos de la ciudad son unos muchachos
qu"e venden leche por las calles, los llamados lecheros que van
montados en caballos inferiores, cada uno con dos, cuatro y
hasta seis tarros cubiertos de lodo y aparejados sobre el caballo .
Estos muchachos son bien conocidos como traviesos y trampo
sos. Vienen al galope desde diferentes puntos de la campaa,
distantes seis a ocho millas, con sus tarros embarrados en con
tinua sacudida, espoleando a los rocines y ansiosos por llegar al
mercado, porque cada uno piensa en entrar a la ciudad primero
que sus competidores. Visten andrajosamente, todo lo que pue
da imaginarse, y esto se explica porque, no satisfechos con po
ner agua en la leche y no pagar lo convenido a su patrn, toda
va se dan a jugar en las afueras todo lo que han ganado. Des
pus vuelven a casa en furiosa carrera diciendo que no pudieron
vender la leche hasta muy entrado el da.
Los AUTORES

' Podra tambin tratarse de un patio. El original dice yard. (N. del T.)

316

CARTA XLII
AMISTAD HITRE INGLESES Y SUDAMERICANOS. URBANIDAD Y
CORTESA DE LOS NATIVOS. CONTRASTES ENTRE LA SOCIEDAD
INGLESA Y LA PORTEI'ilA EN BUENOS AIRES. LOS BARQUN Y
LOS 0ROM1. LAS TERTULIAS. SENTIMIENTOS AMISTOSOS.
EL MDICO CATALN DOCTOR GAFAROT. DoN FELIPE EN
EL BAILE. EL PASEO.

En pocos lugares del mundo se habr podido observar una


comunicacin ms franca entre nativos y extranjeros en general,
pero especialmente entre nativos e ingleses, como la que reina
en Buenos Aires desde que vino a ser capital de un estado inde
pendiente. Pueblos distintos por su idioma, su religin, su edu
cacin, usos y costumbres, han mantenido, sin embargo, entre
s una especie de influencia recproca muy eficaz para borrar
ciertos rasgos y modalidades peculiares que a menudo forman
barrera infranqueable para la relacin y el contacto entre dos
naciones. Esto ltimo ha creado entre sudamericanos e ingleses
un vnculo muy estrecho, como si unos y otros pertenecieran a
una misma familia. Las gentes de alta y baja condicin, los ricos
y lo.s pobres, han recibido y tratado siempre bien a los ingleses,
aceptndolos con sus rarezas y originalidades que para los su?a
mericanos deben aparecer por lo menos como absurdas extra
vaganctas.
Me arriesgo a decir que la riqueza de los extranjeros ha con
tribuido no poco a formar estos vnculos de que hablo, pero
tambin se deben generalmente a la urbanidad y cortesa natu
ral de las gentes del pas, que son tolerantes para con los dems
y nada entrometidos, que si acogen bien a una persona lo hacen
sinceramente; que no son afectados ni amanerados, ni despecti
vos con el inferior ni tampoco aduladores: por el contrario, se
muestran siempre sarcsticos con quienes afectan superioridad
y bromistas cuando advierten en sus iguales buen natural y es
pritu indulgente. Una nia joven, por ejemplo, bailar, no digo
con el mismo placer, pero s con la misma cordialidad, ya tenga
317

por compaero a un hombre desmaado e inelegante o a un ga


llardo mozo. Nunca se permitirn estas nias avergonzar a na
die aunque se trate de un simple; por el contrario, mostrarn in
ters y atencin por l. Ser por ello que he visto siempre a las
ms duras estacas inclinarse como dbil rama ante el dulce atrac
tivo de las porteas. Deseara poder asegurar lo mismo de mu
chas bellas europeas cuyo placer suele consistir en mortificar
cuanto pueden al hombre tardo o esquivo, con el hechizo de su
hermosura o de su ingenio (que no es tal en muchos casos) y con
sus ironas despiadadas. No advierten que son como el champa
a burbujeante, delicioso cuando acaba de saltar el corcho de la
botella, pero, no mucho despus, inspido e intomable.
Para mostrar la facilidad con que uno puede ser admitido en
la mejor sociedad de Buenos Aires, voy a contar ligeramente c
mo entr en relacin y puede decirse que intim ms tarde con
una o dos de las primeras familias de la ciudad. Poco despus de
mi llegada a Buenos Aires -sobre la que digo algo en la carta
precedente-- y en una silenciosa y lbrega noche de invierno,
muy brumosa, en que las calles estaban cubiertas de lodo, pasa
ba yo por frente a una casa de familia. En el preciso instante de
llegar a la puerta, sali corriendo por ella un negro sirviente per
seguido por otro negro que llevaba un cuchillo en la mano. An
tes de que pudiera interponerme, el fugitivo fue herido en la es
palda y el heridor desapareci. La vctima haba cado al suelo y
mientras yo trataba de levantarla disponindome a dar la voz de
alarma, salieron de la casa tres caballeros, cada uno con una vela
en la mano. Con ellos salieron tambin tres mujeres muy boni
tas. Mostrbanse todos ansiosos por conocer la causa de la ria.
Una vez que di cuenta de lo ocurrido, tal como acababa de pre
senciarlo, fui invitado a entrar en la casa y me hicieron pasar a
la sala, una sala donde se senta olor a caf y a humo de sahu
merio. Por fortuna, se encontraba all como visitante el doctor
Gafarot. Este mdico, muy estirado y serio, declar que la heri
da del negro era superficial y despus de hacer sus curaciones
valindose de su caja de cirujano, volvi a la sala como si nada
hubiera ocurrido. El doctor Gafarot, con su rostro bien rasura
do, su corbatn almidonado, sus botas hessianas, y en general
por la formalidad de su porte y el bastn de empuadura de oro,
era el tipo cumplido del cirujano de aquella poca y, aunque su
acento cataln disonaba un poco al odo y la rigidez de sus ma
neras no era del mejor gusto, resultaba -si no para las mujeres,
318

por lo menos para los hombres- un caballero muy divertido.


Los hombres en verdad lo tomaban en broma y no pod'Ian con
1 , preCISa
mente porque tambin
.
SIderar1 O nva
las mUJ eres acaba
, de e'l.
ban por rerrse
El seor de afarot volvi pues a la sala luciendo sus botas
c?? borlas y estlrando su corbatn con extraordinaria satisfac
Cion. Es e saber que este seor de Gafarot estaba convencido
.
de que bailaba muy bien, en lo cual se equivocaba, porque so
bre no tener odo, era patizambo y torpemente duro en O:ovi
mientos y ademanes. Y su prurito de colocarse sobre los dems
era tambin proporcionado a su carencia absoluta de medios pa
ra lograrlo. A pesar de todo, sus fantasas y singularidades lo ha
can ms bien agradable y en algo lo distinguan del comn de
las gentes.
Segn costumbre entre los de su profesin, el seor de Ga
farot llevaba siempre un bastn amarillo con muchas borlas ne
gras y gastaba monculo con aro de oro; daba gran importancia
al arte del frc en sociedad se c?nduca como hombre muy
sansfecho de SI nnsmo, aunque nad1e se detena en l para admi
rarlo. Esta especie de satisfaccin ha de ser la mayor que pue
.
da sentirse
en este mundo y de ello era un ejemplo vivo el seor
de Gafarot.
Pero volvamos a mi inopinada visita. Como lo he dicho, una
seora, en su mejor embonpoint, me invit a entrar en la sala, y
una vez all, cunto placer me estaba reservado experimen
tar!. . . Una tras otra fueron entrando las jvenes de la casa, con
las velas encendidas a que me he referido, cuyo fulgor morteci
no serva para destacar, por contraste, los rostros encendidos
por la emocin, despus de lo que acababa de suceder. Yo, por
aquel entonces, no haba cumplido mis veinte aos; era natural
mente muy susceptible al halago y como los elogios sobre mi fi
lantropa no cesaban en los melosos labios de mis nuevas ami
gas, todo aquello me pona ntimamente orgulloso. Media hora
despus, me hallaba departiendo amigablemente con todos y
seis das ms tarde ya era visitante asiduo de la casa. No he co
nocido nunca un crculo de familia ms interesante y de tantos
atractivos como aqul. Lo formaban, en primer trmino, la se
ora de Barqun, dama entrada en aos, de modales acogedores
y delicados a la antigua usanza, que tena siempre a mano la re
flex!r.. juiciosa y el ejemplo cr-ortuno; era esta seora duea de
una magnfica calera en el Uruguay; su hija era tambin muy
_
_

319

interesante: el rostro de un color blanco mate; se haba casado


poco tiempo atrs con el capitn Crvio y, como su marid se
mostraba ella tambin muy refleXIva y observadora. Cervmo,
espaol muy instruido, tena el grado de capitn de la armada y
haba llegado en comisin para levantar ciertos planos de las
Provincias del Ro de la Plata, lo que realiz cumplidamente.
Formaban tambin en ese crculo doa Merceditas, una de las
mujeres ms atrayentes de Buenos Aires y su inseparable aiga
doa Margarita Orom, sin duda la ms elegante de la reuru n;.
tenamos tambin al padre y a la madre de esta encantadora cIa
tura, aqul, un cumplido gentleman de la corte del virrey; la ma
dre, una dama verdaderamente ejemplar. La seora de Barqun
haba educado a su hija con la mayor solicitud, todos vivan bajo
un mismo techo y los Orom eran concurrentes a sus tertulias
nocturnas.
Quin no se hubiera sentido encantado en un crculo seme
jante? Eso fue lo que yo experiment y bast mi simRle r casual
intervencin en la pelea de los negros para que me mv1taran a
considerar aquella casa como propia; por eso vine a ser desde
entonces uno de sus ms fieles visitantes. Iba a almorzar, a cenar,
a comer, a tomar el caf, a rer, a charlar, cuando quera y como
quera. Doa Margarita y doa Merceditas fueron mi amigas
predilectas hasta que una se cas con el elegante don Jaime Na
dal y la otra con un buen mozo chileno. P.or cierto. que yo me
senta envidioso de aquellos galanes y hubiera quendo conver
tirme en cada uno de ellos.
Mi amigo don Felipe Parkins, a quien present en casa de los
Barqun, vino a ser tambin concurrente asiduo a las tertulias y
un sujeto muy divertido. Sus aptitudes de bailarn no eran de lo
mejor; el poco espaol que hablaba era un atentado contra la
gramtica y la pronunciacin castellanas, su ingenio estaba muy
lejos de ser brillante; pero tena buen natural y, como no pensa
ba mal de s mismo, crey naturalmente que todos lo vean en el
mismo espejo que su propia vanidad le pona por delante. El
caso de don Felipe no era, con todo, extraordinario, porque se
me ocurre que todos, quien ms quien menos, sentimos inclina
cin a enorgullecernos de nuestras debilidades ms que de nues
tros mritos verdaderos.
Por intermedio de la familia de Barqun entr en relacin
con muchas de las principales familias de Buenos Aires, porque
aqulla figuraba en la r...is encumbrada sociedad. Verdad que los
__

320

:...

Barqun eran espaoles por la sangre, la educacin y el senti


miento, pero tean asaz buen setido para no romper por esa
.
sola circunstancia con qwenes ab1an entrado en el nuevo orden
de cosas.
Siempre ha sido motivo de sorpresa para los ingleses la ele. gancia qu las mujeres porteas po en en el baile, porque tienen

.
.
un estilo pausado pero lleno de figuras muy bien aprendidas
que conviene tanto a la perfecc.i general de us forma como
a .la gracia y soltura de sus movlffilentos. os ptes pequenos, los
tobillos bien torneados, el calzado de saten con medta de seda,
realzan mucho su atavo y forman parte muy principal en el tout
ensemble de su figura. No hay nada que la portea cuide con
mayor escrupulosidad que us pis. Hsta las mujeres esclavas
.
.
no se consideran bten vestidas st no nvahzan en eso con sus
amas. En el acompaamiento de una portea cuentan por mu
cho sus sirvientas vistosamente ataviadas y provistas de abani
cos, siempre dispuestas a flirtear con los galanes negros; llevan
peinetas de colores en las cabezas mtosas y suelen traer n la
roano una rica alfombra para que se Sienten sus amas en la tgle
sia y a veces las mismas fmulas. Las porteas son ms elegan
tes en el paseo a pie que a caballo porque montan cub1e con
sombreros de paja. Estos sombreros, llevados en tale circuns
tancias (y las porteas lo ponen cuando montan un naso paa
frn), chocan a los ingleses, acostumbrados como estan a ver lm
.
dos trajes de amazona, con sombreros pequeos y con el velillo
verde que sienta tan bien a sus compatriotas.

J. P. R

321

: .

CARTA XLIII
EL CLIMA DE BUENOS AIRES. CAMBIOS DE TIEMPO DEBIDOS A
LOS VIENTOS MS QUE AL SOL. EL VIENTO NORTE. EL PAMPERO.
LAS ESTACIONES DEL AO. LOS ESCLAVOS. LAS CARRETAS Y LOS
CARRETEROS. EL DESEMBARCO. Los ALJIBES. LA PESCA.
MENDIGOS A CABALLO. CORRIDAS DE TOROS. LA ABOLICIN
DE LAS CORRIDAS.

Pocas palabras ms para terminar este segundo volumen sobre


Buenos Aires. Las primeras habrn de referirse al clima, como
elemento importante para el bienestar del individuo . Cambiante
como es el clima de Buenos Aires, tan pronto el termmetro su
be a 90 en la sombra, como baja por el fro a 35 y 40,' aun
que, en general, como lo indica el nombre de la ciudad, Buenos
Aires, el clima es en extremo salubre. Como en muchas otras
partes de Sud-Amrica, la temperatura est ms influida por
causas locales que por la proximidad del Sol. Estas causas loca
les en Buenos Aires son principalmente los vientos. Si durante
el calor del verano sopla un fuerte viento sudoeste, en seguida el
calor se vuelve fro invernal y mientras sopla el viento norte,
que parece traer en sus alas la humedad, no habr nada que
impida el calor: ni el da nublado ni siquiera las sombras de la
noche. El viento sur contribuye a secar la atmsfera y el viento
norte lo cubre todo de humedad. Cuando el viento norte sopla
en verano, trae consigo la pereza, las enfermedades, la dificultad
en la respiracin; vienen con l miradas de mosquitos y otros
insectos; la carne y las legumbres se pudren fcilmente; el pes
cado no puede guardarse en el mercado ms de dos o tres horas;
las frutas se ponen rancias, las flores se marchitan. Pero apenas
empieza a abusar de su poder y a creerse omnipotente, sale en
su contra el pampero, o viento sur. Annciase con nubes enorEn verano el termmetro ha subido a veces por uno o dos das a 93 y
en invierno ha bajado hasta 32. Llegando a estr :-u1to todo se congela,
pero la temperatura media es de 76 en verano y 50 en invierno. (Los grados
estn en la escala Fahrenheit.)
.
1

94, y

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mes y truenos reson.antes y da comienzo a la lucha lanzando


gruesas gotas de lluvia y a veces
. , una granizada, o b1'en 11ega ru.
giente por esas calles, oscurec1edolo todo con densos torbellinos de polvo que levanta a medida que avanza impetuoso. Gol
pean entonces puertas y ventanas y para cerrarlas hay que tra
garse el polvo que se cuela por todas partes hacindose insopor
table . Pero todo no dura casi nunca ms de un cuarto de hora.
El pampero abre entonces las espuertas de las nubes, pone en
fuga precipitada a su adversario (el viento norte), aplaca total
mente el polvo, barre los depsitos de pestilencia, y despus de
una noche de descanso despertamos para gozar de una atmsfe
ra no solamente fresca sino tambin difana, de un claro cielo
azul con una que otra nubecilla plateada y transparente desli
zndose por las regiones celestes.
Hay una estacin invernal bien diferenciada en Buenos
Aires, que comienza en abril y termina en septiembre. Entonces
podis gozar de una atmsfera tibia y pasar momentos de char
la junto al fuego, tal como en Inglaterra en el mes de diciembre.
Las chimeneas son ahora de uso general y si bien no es posible
obtener carbn, el campo proporciona un sustituto muy agra
dable con las ramas del duraznero, sobre todo en los montes
viejos de este rbol donde pueden desenterrarse las races. Hay
tambin un verano diferenciado desde los comienzos de octubre
hasta fines de marzo y entonces ya no hay para qu pensar en el
fuego sino en tomar baos; bueno es volver a casa a las once, po
ner la pieza a oscuras y comer temprano; despus habr que to
rnar clarete, dormir la siesta, dar un paseo a caballo por la tarde
o pasear con las damas en la Alameda; ms tarde fumar un ciga
rro sobre la azotea o en el patio, beber un brandy con agua y
acostarse tapado con una simple sbana y cubierto por un mos
quitero, cuidando de dejar las puertas y ventanas abiertas.
Antes de la revolucin, la esclavitud estaba en su apogeo en
Buenos Aires porque todos los oficios domsticos, los trabajos
de agricultura y muchos otros, eran desempeados por negros
africanos, todos ellos importados del Brasil. Los espaoles son
generalmente bondadosos con los esclavos, pero, esto no obs
tante, corno el gobierno pens que un estado parcial de esclavi
tud resultaba incompatible con la libertad general, aboli aqu
lla en forma prudente, es decir gradual, y bajo principios de jus
ticia, porque no pas por alto el inters de los propietarios ni
.
sus pedidos para que se tuviera en cuenta su situacin.
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Nada sorprende ms al llegar por primera vez a Buenos Ai


res que los carros y los carreteros