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Rev. psicol.

Arequipa 2014, 4(2), 115-126 / Recibido: 05-05-14 / Aceptado: 21-07-14


ISSN 2221-786X versin impresa / ISSN 2307-4159 versin electrnica

EL CONSTRUCTO DE CONTINGENCIA
EN EL ANLISIS DE LA CONDUCTA
William Montgomery Urday

Universidad Nacional Mayor de San Marcos, Lima, Per

RESUMEN
Se define la contingencia como un constructo til del anlisis conductual para dimensionar el campo psicolgico tanto en trminos molares, cualitativos, conceptuales y sincrnicos; como moleculares, empricos, cuantitativos y diacrnicos; pasando a explicitar cada uno de sus
elementos y la aplicacin de sus estipulaciones a la evaluacin de los
episodios comportamentales.
Palabras clave: Contingencia, interaccin, anlisis funcional, conducta,
evaluacin.

ABSTRACT
THE CONSTRUCT OF CONTINGENCE IN THE ANALYSIS OF BEHAVIOR
Contingency is defined as a useful construct in behavioral analysis to
gauge the psychological field in molars, qualitative, conceptual and
synchronous terms; and also molecular, empirical, quantitative and
diachronic terms; going to explain each of its elements and the application of its equation to behavioral assessment.
Key words: Contingency, interaction, functional analysis, behavior,
assessment.

Correspondencia: avidolector@yahoo.es

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El constructo de contingencia en el anlisis de la conducta / William Montgomery

INTRODUCCIN
El anlisis de la conducta se entiende en el contexto de este artculo como
el conjunto de conceptos y procedimientos que se derivan del paradigma conductista, considerando ste, a su vez, como un conglomerado de opciones afines
(conductismo radical y metodolgico)1 que ven la psicologa de una u otra manera
como ciencia de la conducta. Lo que se llama conducta es su objeto de estudio,
definido concretamente a manera de un flujo de interaccin histricamente configurado entre el individuo y su entorno fsico, biolgico y social, que comprende
aspectos cognitivos, afectivos y motores. La estructura paradigmtica del anlisis
conductual tiene tres niveles de articulacin en el sentido kuhnniano, complementarios entre ellos dentro del quehacer comportamental, cada uno con sus respectivas reas de inters y categoras: 1) el anlisis filosfico-conceptual, 2) el anlisis
terico-metodolgico, y 3) el anlisis tecnolgico-aplicativo.
En el nivel 2 interesa particularmente al autor de este escrito la nocin de
contingencia, troncal en su importancia referente a la articulacin mencionada, por su papel de nexo entre teora y prctica. Aqu se examinarn, entonces,
diversos ngulos de lo que es la contingencia y su utilidad para el anlisis y la
modificacin del comportamiento.
QU ES UNA CONTINGENCIA?
Como seala el Doctor Marino Prez lvarez (2004), la contingencia era
para los griegos una divinidad: Tych, la diosa de la fortuna o azar. Por esa razn,
dentro del vocabulario coloquial la palabra en mencin significa algo eventual,
algo que puede o no suceder. Debido a ello, dicha eventualidad se aplica a la teora
del aprendizaje desde que el proceso de condicionamiento se entiende ms exactamente como el establecer relaciones condicionales entre sus elementos.
Tcnicamente, la contingencia es una unidad de anlisis tanto conceptual
como emprica en el anlisis conductual. Ciertamente es un constructo en el sentido que MacCorquodale y Meehl (1948) le dan a la nocin. Es decir, involucra conceptos no completamente reducibles a trminos empricos y se refiere a procesos
o entidades no directamente observables. Sin embargo, al revs de muchos constructos comnmente utilizados por otras corrientes psicolgicas, s se deriva de
los contactos con los eventos que procura referir, describir y explicar. Su misin
1 El conductismo radical es aquel que estudia la conducta por s misma en todos
sus aspectos explcitos e implcitos, mientras que el conductismo metodolgico
estudia la conducta como referente observable inmediato de fenmenos internos.
Ejemplos de conductismo radical son las vertientes operante (skinneriana), contextual, interconductual y psicolgica. Ejemplos de conductismo metodolgico son las
vertientes sociocognitiva y multimodal, entre otras.

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fundamental es servir para el dimensionamiento de los episdicos comportamentales (o niveles organizados de contacto organismo-ambiente en la ptica de J. R.
Kantor, 1967/1978), considerando conceptos de proceso cualitativos y cuantitativos. Los conceptos de proceso cualitativos describen propiedades y caractersticas
de formas generales y especficas de interaccin como estados potenciales, y los
cuantitativos describen las variantes paramtricas de los elementos concretos que
los constituyen. Esta articulacin de procesos se da en trminos de que la especulacin interpretativa tiene lugar en un plano superior (cualitativo) y en referencia
lgica a un todo unitario (la contingencia vista como campo interactivo), pero
siempre requiere de la referencia discreta, cuantitativa y paramtrica (los segmentos configurativos de interaccin susceptibles al anlisis de datos) a la cual subsume. De otra manera, se quedara en mero pensamiento vago.
Atendiendo a esta distincin, se puede definir la contingencia de dos formas:
1) Empricamente, como un conjunto de condiciones bajo las cuales se relacionan funcionalmente la respuesta y sus eventos antecedentes y consecuentes
(modelo A-B-C: Antecedentes o estimulacin discriminativa, Behavior o comportamiento y Consecuencias). A estos tres trminos se les llama contingencia de
reforzamiento (Skinner, 1969/1979), pero desarrollos posteriores han enriquecido la enumeracin de elementos. As, inmerso en la investigacin de la conducta compleja, Sidman (1994) propuso la ampliacin de la triple contingencia
aadindole un trmino ms, que, a su vez, puede ser contextualizado por otro y
otro, dependiendo del episodio particular. En resumen, un esquema de unidades
analticas en la que cada cual se incluye como un componente de la que sigue
(control contextual). Sidman le llam estimulacin selectora, cuya presencia
modula el curso de las relaciones entre estmulos discriminativos, la conducta y
sus consecuencias, y se aplica para los casos en que se establece un repertorio verbal bajo control de relaciones funcionales derivadas (lo que comnmente se llama
conducta emergente o creatividad)2.
La connotacin emprica de contingencia ha sido llamada de ocurrencia y
es de tipo descriptivo, cuantitativo y correlacional, y tiene que ver con hechos que
ocurren en forma causalmente determinada con cierta probabilidad. Como seala
Ribes (1995), operacionalmente se puede expresar de varias maneras, teniendo
en cuenta el programa de reforzamiento en que se cumple (ajustable, alternativo,

2 En estos arreglos funcionales, dadas dos reglas o soluciones moldeadas en dos


situaciones A y B, al interactuar en una condicin C que tiene algunos estmulos
discriminativos, consecuencias o nexos de conducta relacionados con A y B por
separado, las personas pueden derivar o proponer una solucin para la condicin
C, combinando las soluciones de las condiciones A y B a travs de relaciones de
funcionalidad bidireccional arbitraria, sin que se hayan prescrito los procedimientos
que haba que seguir para ello.
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aperidico, etctera). Por ejemplo, en los programas de intervalo3 y de razn4 la


contingencia es equivalente a la condicionalidad del reforzador respectivamente
de una respuesta en tiempo o de su frecuencia; y en los programas concurrentes5
puede entenderse como una eventual distribucin de condicionalidades respecto
de la distribucin de una respuesta.
2) Conceptualmente la contingencia puede verse, de acuerdo con Kantor
(1967/1978), como un segmento de interaccin temporo-espacial, en la cual se relacionan de manera compleja una serie de factores indispensables para que fluya el
comportamiento. En este sentido, es una funcin sistmica donde sus elementos
se interconectan e inter-influyen al interior de una actividad total. Est compuesta
de redes de eventos interrelacionados entre s, que varan en razn de configuraciones funcionales dinmicas. No es un acontecimiento aislado, ni se limita al reforzamiento, sino que es un sistema o proceso de acontecimientos de causas y efectos
recprocos estructurados en distintos niveles jerrquicos. Desde esta perspectiva
interconductual (Ribes, 1995, 2007) se hace claro que las clsicas formulaciones
lineales de las contingencias de reforzamiento no consideran explcitamente la dependencia condicional del estmulo y de las propiedades particulares del responder del organismo. Entonces, un mejor abordaje de las relaciones de contingencia
involucra describir relaciones complejas de interdependencias entre el responder
diferencial del organismo, otros organismos y la estimulacin ambiental, donde
los diferentes arreglos funcionales que stas toman configuran episodios interactivos particulares. Por su parte, la historia del organismo contribuye a conformar
niveles de mediacin progresivamente ms complejos en su responder (desde el
plano biolgico hasta el simblico), basados en el desarrollo individual. As, las
relaciones de contingencia tradicionalmente insertas en el condicionamiento operante y respondiente no son todos los tipos de relaciones posibles6.
3 Programa de reforzamiento intermitente en el que los reforzadores se programan
mediante un reloj. Puede ser de intervalo cclico, fijo, mixto, variable, variable aritmtico, variable geomtrico y de intervalo al azar.
4 Programa de reforzamiento en base al nmero de respuestas emitidas. Puede ser
de razn al azar, fijo, variable, variable aritmtico y variable geomtrico.
5 Programa que dispone dos o ms programas simples que operan independientemente (con dos palancas), pero proporcionando de manera simultnea un reforzamiento primario. Otra modalidad es reforzar dos respuestas de acuerdo a dos
programas de reforzamiento distintos, donde el sujeto responde ante un solo operando (una palanca).
6 Segn su nivel evolutivo, habran dos tipos de contingencias: directas y sustitutivas. Las primeras reflejan formas de interaccin biolgica del organismo con
propiedades fsicas del ambiente y del mismo organismo (condicionamiento exento
de lenguaje). Las segundas aparecen en el transcurso del desarrollo conductual,
una vez formados los repertorios reactivos convencionales, que suponen establecer

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En las dos definiciones reseadas, la primera (1) de orden molecular y cuantitativo y la segunda (2) de orden molar y cualitativo, se trata, fundamentalmente,
de unidades de anlisis, siendo importantes herramientas del trabajo conductual
en la medida que sirven para situar y evaluar el comportamiento en un momento
dado, permitiendo que de ese examen se deduzca qu estrategias de accin se van
a desplegar para modificarlo.
Por ltimo, las contingencias, clasificadas de modo global, pueden manifestarse en marcos: uno macrocontingencial, y otro microcontingencial. La macrocontingencia tendra un carcter estructural-cultural (Glenn, 1988; Ulman, 2006).
Para Ribes (1995), ella enmarca las caractersticas de la interaccin a travs de las
mediaciones y prcticas lingsticas y sociales que operan en la sociedad como
variables de referencia7. La microcontingencia, en cambio, tiene connotaciones
interpersonal e individual: las relaciones que tienen que ver con el comportamiento valorado por el propio individuo y por sus pares. Incluyen las condiciones situacionales y disposicionales especficas, las personas implicadas en la relacin,
las consecuencias de la conducta y aquella parte de la funcionalidad socialmente
aceptada del sujeto.
ELEMENTOS DE LA CONTINGENCIA
En general, la enumeracin y descripcin de los elementos de una contingencia vara ligeramente segn los autores y sus tendencias. La opcin correcta
de la enumeracin de elementos no existe en realidad. Todas son maneras de ver
el constructo contingencia, algunas con ms nfasis en el aspecto diacrnico (por
ejemplo Kanfer o Staats) y otras con ms nfasis en el aspecto sincrnico (Kantor
o Ribes). La versin presentada aqu es una combinacin conceptual simplificada
de las ecuaciones contingenciales de los autores mencionados, bajo la nomenclatura ms conocida de Kanfer y Saslow (Montgomery, 2014): situacin estimular
histrica y actual, condiciones organsmicas histricas y actuales, respuesta y consecuencias, adems de la relacin contingencial entre stas ltimas (Figura 1).

relaciones funcionales con objetos y eventos independientes de dimensiones fsicas


(propiedades espacio-temporales) y as interactuar con situaciones producidas por
ellos mismos.
7 Ribes (1993) define como macrocontigencias, ms exactamente, a una dimensin de las prcticas conductuales ejemplares (o modlicas de la cultura) que regulan socialmente la transmisin, reproduccin y ejercicio de formas particulares
de comportamiento. Glenn (1988) seala, complementariamente, que el concepto
de metacontingencia describe relaciones funcionales a nivel cultural y sus variaciones, entrelazamientos y resultados. Ulman (2006), por su parte, utiliza tambin el
trmino macrocontingencia para designar la accin conjunta de dos o ms personas en control de contingencias comunes.
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Figura 1.
Esquema de los elementos comprendidos en la ecuacin contingencial (K) donde se ubican la situacin estimular histrica y actual (E1,2), las condiciones organsmicas histricas y actuales (O1,2), la respuesta (R) y sus consecuencias (C), adems de la relacin
contingencial (Rk) entre stas ltimas y el E2. Cabe mencionar que tales elementos son
interactivos entre s (1 ). A su vez, toda la relacin es contextuada por un medio de contacto (Mc), que es el conjunto de circunstancias fisicoqumicas, ecolgicas o normativoconvencionales que posibilitan la interaccin.

1. Situacin estimular (E). Catalogada en forma de condiciones ambientales


e internas actuales e histricas que pueden evocar a (condicionamiento
respondiente), o ser discriminativas de (condicionamiento operante), respuestas o repertorios. Como su influjo se configura en el desarrollo histrico del individuo, pueden tener tambin funcin disposicional para la
ocurrencia de una amplia gama de interacciones conducta-conducta (por
ejemplo los repertorios de inteligencia, personalidad o motivacin), conducta-ambiente (por ejemplo, el ambiente social configura estimulaciones
lingsticas y simblicas), y conducta-ambiente-conducta (retroalimentacin a corto y largo plazo). Tambin pueden ser estimulativas las llamadas
operaciones de establecimiento tales como la saciedad o la privacin,
que afectan las funciones discriminativas y reforzantes (Prez-Alvarez,
2012).
2. Condiciones organsmicas (O). Variables genticas, fisiolgicas, neurolgicas, bioqumicas y mecnicas, histricas o actuales que facilitan o
interfieren las interacciones, en forma de sistemas reactivos biolgicos,
sensoriales y gestuales. Algunas formulaciones conductuales incluyen
difusamente dentro del organismo lo cognitivo y lo afectivo, lo que
ha sido criticado por quienes no se consideran pragmticos dentro del
anlisis de la conducta (Perona y Rivas, 1996).
3. Respuesta (R). Es el actuar evocado por estimulacin precedente (respondiente) o consecuente (operante). La estructuracin del comportamien-

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to constituye repertorios o constelaciones de respuestas (en algn caso


desempeos) adquiridas en segmentos interactivos a travs de mecanismos acumulativo-jerrquicos; probabilizando los contactos actuales y
proveyendo la base para ms aprendizaje. Es la unidad de anlisis ms
tpica, puesto que sus cambios cuantitativos y cualitativos proveen los
datos necesarios para evaluar y verificar la eficacia de los procedimientos
de cambio de conducta.
4. Relacin contingencial (Rk). Son las circunstancias temporales y situacionales que median las relaciones entre los estmulos, las respuestas y
sus consecuencias. Se trata, por tanto, de una acepcin de contingencia
operativa en el sentido explicado anteriormente.
5. Consecuencias (C). Acontecimientos microcontingenciales que, provocados por las respuestas, regulan la probabilidad de ocurrencia futura de
estas. Pueden incrementar o decrementar la fuerza o la probabilidad de
que la respuesta vuelva a producirse, segn su efecto sea reforzante o
aversivo.
APLICACIONES
Las utilidades del constructo contingencia se extienden, sobre todo, a la evaluacin del comportamiento. Esto es el escrutinio de las conexiones y procesos establecidos en el sistema de secuencias contingenciales, puntualizando de manera
dinmica, y frecuentemente hipottica, los tipos de relaciones y sus nexos con las
variaciones paramtricas (topografa, geografa, demografa, ecologa y fuerza) de
un episodio comportamental. O sea el anlisis funcional de las condiciones que
conforman un campo complejo, donde se ubican la situacin inmediata (quin est
implicado en el episodio, qu sucede, qu hace o dice, cundo y dnde se produce la conducta, el entorno espacio-temporal), la historia personal del sujeto y su
aprendizaje (aspectos biogrficos y la evaluacin de sus conocimientos y habilidades), los factores disposicionales, determinados por sus tendencias a responder a
partir de interacciones anteriores o estados fisiolgicos particulares, y, finalmente,
las consecuencias de su comportamiento, tanto sobre s mismo como sobre su
entorno. En trminos analticos organizados en tres momentos, dicha interaccin
puede verse graficada como una secuencia contingencial en la Tabla 1.

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Tabla 1.
Secuencia contingencial.
Antecedentes

Respuesta / Desempeo

Consecuencias

Macrocontingencia

Topografa

Sobre:

Microcontingencia

Fuerza:

La propia conducta

Tipo de actividad

Frecuencia
Latencia
Duracin
Magnitud
Intensidad
Esfuerzo
Adecuacin

Conductas ajenas

Disposiciones:
Sustitutivas
Biolgicas
Escenario:
Geografa
Ecologa
Demografa

Las disposiciones
La actividad
El escenario

La primera aproximacin a la representacin de una secuencia contingencial es bastante simple, en la forma de un anlisis lineal de los tres
trminos (A-B-C), lo cual es seguido incluso por enfoques conductuales no
radicales. Como seala Prez-lvarez (2012), el enfoque cognitivista de la
modificacin de conducta considera tambin el A-B-C en la forma de los
antecedentes, las creencias y sus consecuencias problemticas. Tal es la estrategia de evaluacin lineal, sin embargo, las variables causales de un problema
de conducta se influyen unas a otras a menudo, sea de manera unidireccional
o bidireccional, lo cual exige construir diagramas analtico-funcionales que
representen y describan componentes de los episodios problemticos con detalle, utilizando una nomenclatura especial para designar los problemas de
comportamiento, su importancia relativa, su causalidad y direccionalidad, la
fuerza y modificabilidad de las relaciones implicadas, y otras interconexiones; especificando tres niveles de importancia, tres niveles de fuerza de las
relaciones funcionales y tres niveles de modificabilidad de las variables causales (Haynes, Godoy y Gavino, 2011). La Figura 2 muestra la notacin
empleada.

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Figura 2.
Smbolos de un diagrama de anlisis funcional.
Tomado de Haynes, Godoy y Gavino (2011, p. 47.)

Algo similar se encuentra en los diagramas propuestos por Mechner (2008) para
representar las contingencias, cuya notacin se refiere a: a) entidades o nombres referidos a acciones (A), consecuencias (C), tiempo (T) y agentes; 2) verbos como seguir,
prevenir, predecir y percibir; 3) una sintaxis posicional compuesta de cuadrantes aplicables a cada entidad y 4) atributos que califican a las entidades en base a probabilidad
(P), magnitud (M), valencia (+,-), y calificativos adicionales como errneo (x) y
carente de (~), aplicables a los verbos de prediccin y percepcin. Igualmente, las
flechas indican direccionalidad causal. En el ejemplo siguiente (Figura 3) se presentan
diagramas experimentales de reforzamiento alternativo y conjuntivo8.
8 Un programa de reforzamiento alternativo refuerza una respuesta cada vez que se
cumple el requisito de cualquier programa en operacin. Por ejemplo, se puede reISSN 2307-4159 VERSIN ELECTRNICA

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Algo similar se encuentra en los diagramas propuestos por Mechner (2008)


para representar las contingencias, cuya notacin se refiere a: a) entidades o nombres referidos a acciones (A), consecuencias (C), tiempo (T) y agentes; 2) verbos
como seguir, prevenir, predecir y percibir; 3) una sintaxis posicional compuesta de
cuadrantes aplicables a cada entidad y 4) atributos que califican a las entidades en
base a probabilidad (P), magnitud (M), valencia (+,-), y calificativos adicionales
como errneo (x) y carente de (~), aplicables a los verbos de prediccin y
percepcin. Igualmente, las flechas indican direccionalidad causal. En el ejemplo
siguiente (Figura 3) se presentan diagramas experimentales de reforzamiento alternativo y conjuntivo.

Figura 3.
Ejemplos de diagramas de Mechner aplicados al campo experimental donde nR es un nmero variable de respuestas durante un tiempo (T) que debern cumplirse totalmente ( )
para dispensar el refuerzo (C).

Hasta aqu se puede hablar de especificaciones microcontingenciales. Si se


quiere mayor amplitud, puede hacerse el anlisis de la macrocontingencia entrecruzando las correspondencias funcionales de la microcontigencia y los comportamientos ejemplares (prcticas prescriptivas, justificativas, sancionadoras, justificativas, indicativas, etc.) proporcionados por otros individuos, mediante una matriz
de celdillas (Figura 4) que identifique contingencias problema en circunstancias de
emisin de conducta sustitutiva (s) o no sustitutiva (s) del sujeto (S) y del otro (O) en
situaciones ejemplares (E) y no ejemplares (E) (Ribes, 1993, p. 88).

Hay, pues, variadas formas de representar funcionalmente las contingencias en trminos operacionales. La preferencia por alguna de ellas
depender de la urgencia por especificar las circunstancias de ocurrencia, del
forzar la respuesta que ocurre despus de transcurridos 3 minutos o de que se haya
completado la razn de 25 respuestas. A su vez, un programa de reforzamiento
conjuntivo slo refuerza una respuesta cuando se satisfacen dos requisitos contingenciales. Por ejemplo, si se han emitido 80 respuestas durante 10 minutos (Malott,
Malott y Trojan, 1999/2003).

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tipo o complejidad del problema abordado, e incluso de la opcin terica (en


el caso de los interconductistas ellos prefieren el anlisis contingencial como
lo sustenta Ribes, desde luego). De cualquier manera, todo esto ilustra las
posibilidades del anlisis conductual como estrategia evaluativa, y, en especial, del constructo de contingencia como herramienta de esquematizacin
de variables.
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Figura 4.
Matriz de celdillas de anlisis macrocontingencial.

CONCLUSIONES

En suma, el constructo de contingencia implica redes de eventos interrelacionados entre s, que varan en razn de configuraciones funcionales
dinmicas. No es un acontecimiento aislado, ni se limita al reforzamiento,
sino que es un sistema o proceso de acontecimientos de causas y efectos
recprocos estructurados en distintos niveles jerrquicos, y como tal debe
analizarse, aun cuando a nivel operativo siga siendo necesario fragmentar
cada episodio temporal-situacional para esquematizarlo linealmente.
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