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PROCESOS CATALITICOS

El trmino craqueo cataltico o cracking cataltico es un proceso de


la refinacin del petrleo que consiste en la descomposicin termal de
los componentes del petrleo en presencia de un catalizador. Consiste
en la descomposicin de los componentes del petrleo en presencia de
un catalizador, con el propsito de craquear hidrocarburos pesados
(PE>315 C), y convertirlos en hidrocarburos livianos de cadena corta
(PE<221 C).
La primera unidad con real suceso en su aplicacin comercial, el
proceso "Houdry" empleaba una serie de cmaras de reaccin, unas en
servicio y otras en limpieza y regeneracin.

Los primeros catalizadores para el craquo cataltico fueron arcillas


naturales, silicatos de aluminio amorfos, o sea compuestos de slice,
almina. Actualmente se obtienen en forma sinttica, siendo los ms
modernos los denominados de alta almina. Parte de los silicatos
amorfos han sido reemplazados por silicatos cristalinos, zeolitas, dando
como resultado catalizadores ms estables y resistentes a la
desactivacin por venenos, como los metales pesados.
Mecanismo de la catlisis
Un catalizador es una sustancia que influye sobre la velocidad de una
reaccin qumica sin ser parte de los reactivos ni de los productos. Al

acelerar unas reacciones ms que otras, puede cambiar la distribucin


de productos.
Los puntos de gran actividad de la superficie del catalizador,
donde se producen las reacciones, se denominan centros activos,
fijndose la actividad cataltica como el nmero de centros activos por
unidad de superficie.
La forma de aumentar la superficie esta vinculada a
transformarlo en partculas o polvo fino, segn el proceso a utilizar, por
ejemplo; finamente dividido (lechos fluidos) en craqueo cataltico, o,
pastillas ("pellets"), en reformacin cataltica.

Craqueo Cataltico a Lecho de Fluido (CCLF)


Consiste en reciclar el catalizador entre la zona de reaccin y la de
regeneracin, para hacer continuo el proceso de craqueo.
Un lecho fluido es semejante a un lquido en ebullicin, donde el calor es
reemplazado por un gas que circula a travs de un slido finamente
dividido. Este proceso se denomina fluidizacin de un slido finamente
dividido:
1. Se coloca un slido finamente dividido en un recipiente, al cual se
le inyecta por la parte inferior el gas.
2. A medida que se aumenta al caudal de gas y, a seccin constante
la velocidad del mismo, el slido comienza a suspenderse,
presentando la apariencia y el comportamiento de un lquido en la
denominada fase densa.
3. El inevitable arrastre de partculas hacia la parte superior del tubo,
conforma la fase diluida, aumenta en concentracin de partculas
a medida que aumenta el caudal de gas.
4. Cuando la velocidad toma un valor crtico, las fuerzas de arrastre
vencen la resistencia gravitacional del slido, llevando al
transporte neumtico, desalojndolo del tubo.

El comportamiento similar a los lquidos del lecho fluido permite


utilizarlo para producir la circulacin del catalizador, finamente dividido,
entre dos recipientes, uno de reaccin (fluidizado con la carga a
cracking) y otro de regeneracin por combustin del carbn depositado
sobre el catalizador (fluidizado con el aire de combustin).

Previo a la transferencia del catalizador del reactor al regenerador, se le


aplica una operacin de despojamiento ("stripping"). La porosidad de las
partculas hace que arrastre una considerable cantidad de hidrocarburos
adsorbidos, que no constituyen el clsico carbn producido durante el
proceso.
El aire de quemado es suministrado por mquinas soplantes centrifugas
(compresores de aire de baja presin y alto caudal).
En la Fig. A continuacin, se esquematiza una planta simplificada de
Craqueo Cataltico a Lecho Fluido (CCFL), donde en el fondo de la torre
fraccionadora se acumula el catalizador arrastrado desde el reactor, el
cual debe ser separado del aceite. Esta operacin de decantacin
produce un gas ol, y un reciclo de lodos ("slurry", aceite concentrado en
catalizador) que retorna al reactor junto con el reciclo de segundo paso
de craqueo. El gas ol liviano generalmente es carga de hidrogenacin y
el gas ol pesado componente del Fuel ol como depresor de viscosidad.

Reformacin Cataltica, "Platforming".


Su principal objetivo es convertir los hidrocarburos de bajo nmero de
octano presentes en los cortes tipo nafta, fundamentalmente en
naftnicos y aromticos. Como subproducto aparece una importante
produccin de hidrgeno que generalmente se deriva a procesos de
hidrogenacin.
Los tipos de Platforming se clasifican segn la forma de regenerar el
catalizador:

Los procesos continuos: Se puede retirar el catalizador de la zona


de reaccin para regenerarlo, devolvindolo en forma contina con
alta actividad. Trabaja a Baja presin: La casi permanente alta

actividad permite trabajar a baja presin, produciendo menos y


mayores rendimientos. En contraposicin aparece un costo mayor
de instalacin.
Como proceso cclico se conoce a aquellos que disponen de un
reactor alternativo a los dos en operacin, el cual se encuentra en
regeneracin para hacer continua la produccin. Si bien trabaja a
algo ms de presin que el anterior, es considerado de baja
presin, con sus mismas propiedades. El costo de instalacin,
mantenimiento y operacin tambin es alto.
El tercer proceso, de alta presin o semirregenerativo, es una
catlisis tpica heterognea, slido - gas de lecho fijo. Consta con
instalaciones que resultan de bajo costo con respecto a las
anteriores.

En la Fig. A continuacin se ha representado esquemticamente una


unidad clsica del proceso semi-regenerativo. El primer horno u horno
primario, se utiliza para llevar la carga a la temperatura de reaccin,
alrededor de 500C, contactndola con un catalizador de cobalto molibdeno, que oficia de purificador de la carga. Luego de pasar por el
reactor de pre-tratamiento, el material es llevado al horno secundario o
recalentador, para devolverle los 500C, dado el proceso endotrmico
ocurrido.
En el primer reactor la reaccin principal es la deshidrogenacin, muy
endotrmica, por lo cual a temperatura baja, hacindose necesario un
nuevo paso de recalentamiento a 500C, antes de pasar al segundo
reactor.
El tiempo de operacin entre regeneraciones de catalizador depende de
la severidad del proceso, resultando entre unos 3 a 24 meses. La
formacin de carbn sobre los centros activos se gobierna con la presin
de hidrgeno reciclado (por eso se llaman de alta presin).