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David Aliaga Muoz

los fantasmas
de dickens

Editorial Base

Era tal su inters por las cuestiones sobrenaturales,


que de no haber sido por la fortaleza de su sentido comn
habra sucumbido a la locura del espiritismo
John Forster sobre Charles Dickens

Captulo I

Dickens y lo sobrenatural1

harles Dickens ha pasado a la historia de la literatura como


un hombre apegado a la realidad social de su tiempo. Siendo
cierto que en novelas como Oliver Twist o David Copperfield
configura un retrato detallado de la Inglaterra en la que vivi, no es
menos cierto que su produccin literaria est salpicada de elementos
sobrenaturales. Apariciones fantasmales, ensoaciones premonitorias,
ngeles, sombras, hombres que arden de forma inexplicable para consumirse en cenizas Incluso sus primeros poemas tienen ttulos tan
sugerentes como The Devils Walk o The Churchyard.
Y es que el narrador de Portsmouth sinti una fuerte atraccin
por los sucesos paranormales. En los aos que van de su infancia
a su adolescencia ley vidamente las revistas The Portfolio y The
Terrific Register, sendos compendios de relatos de terror y noticias
1. Aunque existen documentos que hemos consultado para cuestiones concretas
de este captulo y que sealaremos en el momento oportuno, conviene citar las dos biografas que constituyen el marco de conocimiento de este acercamiento biogrfico a la
relacin entre Dickens, el esoterismo y a travs de las cuales seguimos el recorrido vital
del autor britnico. Son las siguientes: Ackroyd, Peter: Dickens, el observador solitario.
Barcelona, Edhasa, 2011, y Forster, John: The Life of Charles Dickens. Boston, James
R. Osgood & Co., 1875 (digitalizada por The Project Gutemberg).

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L os fantasmas de D ickens

de ejecuciones, juicios y desastres. Antes, durante su niez, ya se


haba sentado a escuchar los terrorficos relatos de su niera, de la
que opinaba que disfrutaba hacindole sentir miedo. Durante su
juventud, como periodista, lo vemos interesado en un caso de robo
de cadveres y debatiendo sobre la existencia de los fantasmas. Las
palabras de su bigrafo y amigo John Forster son definitivas cuando
escribe: Era tal su inters por las cuestiones sobrenaturales, que de
no haber sido por la fortaleza de su sentido comn habra sucumbido a la locura del espiritismo.2
En este primer captulo desgranamos la relacin de Dickens
con lo esotrico. El objetivo es conocer hasta qu punto el escritor
britnico se sinti atrado por los fenmenos sobrenaturales y cmo
los comprenda para poder entender mejor el tratamiento que les
dispensar en la literatura.

La muerte alrededor del joven Dickens


Antes de cumplir los veinticinco aos, Charles Dickens haba visto
morir a un buen nmero de allegados entre familiares y personas de
su entorno. Apenas haba tenido tiempo para comenzar a formarse
una idea clara del mundo y forjar su personalidad cuando haban
expirado dos de sus hermanos, su cuada y algn conocido. El fallecimiento de su hermano Alfred Allen se produjo cuando el escritor
britnico no haba cumplido los tres aos y slo sumaba diez cuando
la viruela acab con la vida de su hermana Harriet. La sucesin de
personas que habitaban bajo su mismo techo o con las que comparta algn momento de su cotidianidad que murieron durante su
infancia y su primera juventud tenan que dejar forzosamente una
profunda impronta en Dickens. As lo sealan sus muchos bigrafos, pero tambin, y de forma muy elocuente, su obra.
2. Forster: ob. cit., pg. 523.

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Dickens y lo sobrenatural

El primer momento en que la sombra de la Parca se proyect


sobre el autor de Oliver Twist fue en 1814. El 28 de marzo de ese
mismo ao su madre Elizabeth haba alumbrado a su segundo hijo,
Alfred Allen. La llegada de un nuevo varn al hogar de los Dickens
despert, como suele ser habitual, los celos del pequeo Charles,
que se vea destronado del regazo de su madre. Sin embargo, el
rencor que fuese capaz de sentir el nio Dickens por su hermano
dara paso muy pronto a un sentimiento de culpa que se manifestara posteriormente en mltiples ocasiones. Si el futuro escritor
haba deseado algn mal a su hermano, sera terrible su impresin
al producirse el fallecimiento del recin nacido tan slo seis meses
despus del parto a causa de una hidrocefalia.
Es posible que el ajetreo constante al que la vida de los Dickens estaba sometida a causa de las triquiuelas econmicas y los
traslados laborales del padre, junto con su corta edad, lo hiciesen
distraerse del golpe emocional o incluso la culpa que tomar
forma insistentemente en su obra con la composicin de escenas en
las que se produce el fallecimiento de infantes. El texto ms autobiogrfico a este respecto es Sueo de un nio con una estrella. Se trata
de un relato a menudo menospreciado por los crticos y los lectores
por su corta extensin (una cuatro o cinco pginas, segn la edicin)
y por su tono sensiblero. Pero es precisamente este ltimo rasgo, la
desnudez con que Dickens presenta su aoranza por los familiares
difuntos, el que confiere al relato su valor.
En Sueo de un nio con una estrella el narrador nos presenta a
un nio y una nia que son hermanos. Ambos juegan juntos y miran
las estrellas al caer la noche. Es evidente que los cros se profesan
afecto, son compaeros de juegos y de rutina, hasta que la chiquilla
fallece. Desde ese momento, el cro tendr ensoaciones en las que
su hermanita se le aparece como un ngel que le est esperando junto con otros querubines que no le permiten marcharse al cielo junto
a ella. La madre del chiquillo dar a luz a otro hijo, esta vez varn,
que fallecer siendo todava un beb y pronto aparecer convertido
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en un espritu alado junto a la hermana. Unos aos despus, ser la


madre quien fenezca y tambin ella se aparecer, de nuevo reunida
con sus dos hijos difuntos, en los sueos del desgraciado muchacho
al que ha dejado hurfano.
El caso del nio que muere nada ms nacer resulta un calco
evidente de la breve vida de Alfred Allen Dickens y el de la cra que
fallece al inicio del relato bien podra identificarse con el de su hermana menor Harriet, cinco aos menor que Charles.
Harriet Dickens falleci en 1822 vctima de la viruela. Poco
despus de haber cumplido los diez aos, Charles tena que enfrentarse por segunda vez a cualesquiera que fuesen los sentimientos
que le despertaban la muerte de un hermano menor. Aunque en
esta ocasin sus bigrafos no intuyen que pudiese herirlo de una
forma tan profunda como la desaparicin del pequeo Alfred
Allen, la de Harriet tambin tendra su eco en la futura produccin
literaria del desdichado Charles. En Casa desolada es la viruela la
que desfigura a la protagonista. Y en el breve Sueo de un nio
con una estrella parece evidente que la hermana con la que el nio
comparte juegos, y casi la edad, puede identificarse con Harriet.
Aunque la muerte dara un respiro a nuestro protagonista
durante algn tiempo, no lo haran las duras condiciones de vida
a las que la mala administracin del dinero familiar perpetrada
mil veces por su padre lo condenara. En seguida comenzara a
trabajar en la fbrica de betn Warren y se producira el primer
encarcelamiento de su padre en la penitenciara de Marshallsea. Se
sucedern diversas mudanzas, un nuevo periodo de escolarizacin,
ms mudanzas, su reincorporacin al mercado laboral y, finalmente
y despus de mucho esfuerzo y trabajo, sus primeros xitos como
escritor.
Ser entonces cuando volvamos a ver la sombra del Barquero
reflejada en el suelo que pisaba Dickens. Si bien esta vez no ser ni
siquiera un familiar quien fallezca, s ser alguien cercano, aunque
lo que llama la atencin es el modo en que se produce esta muerte.
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Dickens y lo sobrenatural

Dickens, recin casado, haba recibido el encargo de los editores Chapman y Hall de poner texto a las populares ilustraciones de
Robert Seymour. Ante el empuje del escritor, que en seguida arrebatara al dibujante las riendas del proyecto, el insulso encargo acabara
convirtindose en su primera novela, Los papeles pstumos del Club
Pickwick. En marzo de 1836 se public el primer captulo con notable xito de recepcin. El pblico esperaba la segunda entrega de la
que entonces todava era la obra ilustrada por Seymour ms que la
obra escrita por Dickens, cuando se produjo el suicidio del primero
el 20 de abril de ese mismo ao. Dos das despus de haber mantenido una reunin con Charles Dickens en su apartamento y slo
unas horas despus de haber dado los ltimos retoques, sugeridos
por su compaero, a una de sus ilustraciones,3 carg una escopeta y
se peg un tiro en la cabeza.
Si bien se produca una nueva muerte en el crculo de personas
cercano al escritor, en esta ocasin no tenemos constancia de que
el oriundo de Portsmouth se sintiese afectado de un modo especial.
De hecho, tanto l como los editores se apresuraron a encontrar un
sustituto que permitiese continuar en seguida con la publicacin de
Los papeles pstumos del Club Pickwick.
Todo lo contrario le sucedera con la muerte de su cuada,
Mary Hogarth, con la que mantena una relacin de gran afecto. El
fallecimiento de la hermana menor de su esposa Catherine producira una honda, hondsima, muesca en el nimo de Dickens. De
hecho, la defuncin de Mary, el 7 de mayo de 1837, a causa de un
ataque al corazn le tatu al literato ingls una profunda aoranza
a la vez que desencaden algunas conductas que no podemos sino
entender como extraas. De la biografa escrita por Peter Akcroyd
recientemente traducida al espaol nos llama poderosamente la
atencin la imagen de Dickens guardando algunos vestidos de su
cuada y, dos aos despus de su fallecimiento, airendolos de vez
3. Forster: ob. cit., pg. 115.

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en cuando. No obstante, adems de este manifiesto rasgo de lo que


mucho se parece a una obsesin, est ms estrechamente relacionado con nuestro estudio el hecho de que durante el ao que sigui
a la expiracin de Mary, Dickens soase con ella noche tras noche,
sueos a los que el escritor se refera como visiones fantasmagricas. La ltima brizna de misterio la sita el citado Akcroyd cuando
apunta que pareca estar dotada, por lo visto, de ciertas facultades
paranormales,4 extremo que no hemos podido contrastar con la
lectura de otras fuentes. Como fuere, lo que s queda sobradamente
probado es el trauma que supuso para el autor de Cancin de Navidad la prematura muerte de su cuada.
Adems, sus bigrafos coinciden en sealar los meses posteriores a este episodio como la poca en la que Dickens desarrollar
su fe religiosa. Es en este tiempo cuando comenzar a acudir a la
iglesia con cierta asiduidad en busca de consuelo, alentado por
la idea cristiana de un paraso en el que volvera a reunirse con
ella. El mismo anhelo que de forma tan descorazonadora expresa
el protagonista de Sueo de un nio con una estrella cuando se le
aparece su hermana en forma angelical y quiere acompaarla a su
descanso celeste.

Dickens decidi tener fe


Charles Dickens profesaba la fe cristiana, aunque de un modo muy
personal. Si bien no puede decirse que el hogar de los Dickens
estuviese especialmente volcado en la religiosidad, el autor de Los
papeles pstumos del Club Pickwick fue incorporando a su creencia
diversos matices tomados de personas5 a las que fue conociendo en
4. Ackroyd: ob. cit., pg. 121.
5. Nos referimos, por ejemplo, a William Giles, docente de Dickens durante
su infancia e hijo de un pastor baptista o a su amigo el reverendo Chauncey Hare
Towshend. El escritor tuvo relacin personal con ambos, ms all de la que poda

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Dickens y lo sobrenatural

las distintas etapas de su vida hasta confeccionar una creencia propia


basada en el apego al mensaje cristiano y distante de la Iglesia como
institucin. Su escrito Vida de nuestro Seor6 constituye un ejemplo
excepcional de la postura desde la que Dickens contemplaba la
religin.
El texto al que nos acabamos de referir no es otra cosa que una
reescritura de algunos pasajes del Nuevo Testamento seleccionados
por el escritor para leerlos a sus hijos durante la celebracin de la
Navidad. Parece que Dickens persegua un doble objetivo al escribir
esta obra: adaptar el lenguaje bblico a la comprensin de los nios
y seleccionar las escenas y enseanzas que consideraba que obraban
un bien en la sociedad en un esfuerzo por recuperar la esencia del
cristianismo.7 Entendemos que la Biblia convencional o el sermn
desde el plpito de la parroquia no terminaban de convencerlo para
la formacin espiritual de sus pequeos y por eso decide filtrar e
incluso alterar el discurso cristiano.
La posicin crtica de Dickens frente a la iglesia no debe de ser
una novedad para sus lectores. Si Vida de nuestro Seor era un escrito
para consumo domstico, Cancin de Navidad es su obra ms exitosa y en ella podemos leer una crtica explcita al sistema eclesistico.
El protagonista Ebenezer Scrooge dialoga con la personificacin de
la Navidad:
Espritu dijo Scrooge despus de abandonar un pensamiento
que dur un instante, me extraa que precisamente vos, entre
todos los seres del gran nmero de mundos que se encuentran a
nuestro alrededor, podis desear privar a esta gente de la alegra.
Yo? grit el espritu.
establecerse entre maestro y alumno en el caso de Giles o entre ministro y parroquiano con Towshend. En Larson, Janet, L.: Dickens and the Broken Scripture.
Georgia, University of Georgia Press, 2008, se seala que Dickens toma de Towshend su desapego por el Antiguo Testamento.
6. Dickens, Charles: The life of our Lord. Nueva York, Simon & Schuster, 1999.
7. Larson: ob. cit.

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Vos los privis de alimentos cada sptimo da, que a menudo suele
ser el nico da en el que pueden comer dijo Scrooge No es
cierto?
Yo? grit el espritu.
Sois vos quien dictis el cierre de estos establecimientos [panaderas] en el Sptimo Da, verdad? continu Scrooge. Viene
a ser lo mismo.
Yo soy quien los manda cerrar? exclam el espritu.

Hasta este punto podemos ver cmo Scrooge cuestiona la exageracin del precepto dominical eclesistico desde una ptica social
y cmo el espritu, la esencia de la Navidad, se extraa e indigna
cuando el protagonista lo culpa de tal cosa. Inmediatamente Dickens concluir el dilogo con un golpe de gracia:
Hay gente sobre esta tierra vuestra replic el espritu que afirman conocernos y que llevan a cabo sus actos de ira, soberbia, mala
voluntad, odio, vergenza, hipocresa y egosmo en nuestro nombre;
stos son tan extraos a nosotros y a toda nuestra parentela como si
no hubiesen vivido. Recordad estas palabras y responsabilizadlos a
ellos de sus actos y no a nosotros.

El que acabamos de leer es un buen ejemplo de cmo Dickens emplea el cristianismo como una herramienta ms con la
que intentar mejorar al ser humano relacionndolo con sus convicciones sociales. De forma ms mitolgica y simblica, menos
racional, habla de igualdad, de bondad, de misericordia y de respeto, principios que Charles Dickens sostiene con firmeza y que
constituyen algunos de los motivos ms relevantes de su obra. Y
es en este punto en el que podemos entender que un hombre que
se pretende racionalista albergue en su convencimiento un lugar
para la fe religiosa no olvidemos tampoco que en el siglo xix
la implantacin de la religin era casi absoluta y las posibilidades
de disensin no eran tan grandes como en la actualidad. Si la
palabra de Cristo se pronuncia en la misma direccin que el idea26

Dickens y lo sobrenatural

rio social y humano de Dickens, por qu no explotarlo? Independientemente de su creencia personal, evocar pasajes bblicos que
sus lectores identificaran perfectamente le permita una mayor
efectividad en la transmisin de su discurso. Aunque no hubiese
sido creyente, perteneca a una sociedad culturalmente sumergida
en el ideario cristiano y su mitologa hubiese aparecido inevitablemente en su bibliografa. Dickens pudo haberse acercado al mito
de Cristo con una voluntad nicamente utilitarista, pero no fue
as. La suya no ser slo una fe pragmtica, tendr tambin un
componente emocional.
Se evidencia cuando busca consuelo en la creencia de una
reunin en el paraso con su malograda cuada Mary, como lo
hace el protagonista del citado Sueo de un nio con una estrella. El mito bblico le ofrece tambin consuelo y esperanza en
un momento en el que su sensibilidad es mayor, azuzada por la
desgracia de la muerte, y aumenta la frecuencia de sus visitas a
la parroquia. Encontramos, pues, una brecha en el pregonado
racionalismo de Charles Dickens por la que se cuela un primer
elemento de creencia etrea, sin explicacin racional, de la que no
puede estar cientficamente seguro y ante la que no puede hacer
otra cosa que creer o no creer. Y Dickens decidi creer.

Mesmerismo
Otro borrn paradjico en la integridad del racionalismo de
Charles Dickens es su defensa y prctica del mesmerismo.8 En
el siglo xix exista un encendido debate a propsito de la validez
cientfica del tambin llamado magnetismo animal y el escritor de
Portsmouth se situ del lado de los que defendan su prctica con
8. Prctica muy popular durante el siglo xix que constituye un antecedente de
la hipnosis.

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finalidades teraputicas llegando l mismo a llevar a cabo sesiones


con algunos de sus familiares y amigos. No obstante, tambin es
cierto que entre los defensores del mesmerismo exista una segunda discusin: haba quien consideraba que era una tcnica de
naturaleza espiritual y haba quien lo defina como un fenmeno
basado en impulsos y fuerzas fisiolgicas pendientes de estudiar.
Dickens, claro, se contaba entre los segundos, y as es como un
fenmeno de curacin cuya validez y naturaleza todava no estn
claras9 encontr acomodo entre sus convicciones racionalistas.
Este encaje entre lo sobrenatural y lo racional del que Dickens se
convierte a menudo en un caso paradigmtico, el intento de dar
una explicacin cientfica a fenmenos difcilmente explicables
con el desarrollo tcnico de la poca, no es un rasgo propio dickensiano, sino de la Inglaterra victoriana, que se reflejaba tanto
en la sociedad como en los relatos fantsticos escritos en este
tiempo.10
El primer contacto de Dickens con el mesmerismo se produjo
en enero de 1838 cuando fue invitado a una sesin organizada por
John Elliotson11 en el University College Hospital. En la cita, dos
de las pacientes escogidas por el mesmerista, bajo el trance en el
que ste las sumergi, al parecer mostraron capacidades de clarividencia, prediccin del futuro e incluso la de ver la figura de la
muerte rondando a algunos de los pacientes del hospital. Poco despus, el editor del diario The Lancet descubri la farsa, no sabemos
9. La opinin ms extendida es que la fuente de curacin del mesmerismo se
basaba en la sugestin del paciente y en la evocacin del subconsciente. No obstante,
s que utilizan agentes fsicos, entre ellos el magnetismo (que no magnetismo animal),
en tratamientos de rehabilitacin.
10. Moran, Maureen: Victorian literature and culture. Continuum, Londres,
2006, pg. 90
11. Connor, Steve: All I believe is true: Charles Dickens and the mesmerism
systems en 19: Interdisciplinary studies in the long nineteenth century, nm 10 (2010)
se refiere a l como el responsable del auge del mesmerismo en la Gran Bretaa durante
la dcada de 1830.

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Dickens y lo sobrenatural

si organizada por Elliotson o por las pacientes sin que ste tuviese
nada que ver. Como fuere, Dickens ya se haba sentido atrado
por el mesmerismo y apoy a Elliotson a pesar de su descrdito,
hasta el punto que forjaron una amistad que se prolongara en el
tiempo.12
Dickens aprendi la tcnica del mesmerismo de la mano del
propio Elliotson con la intencin de explotarla con fines teraputicos. Su primer intento de ponerla en prctica se produjo durante
un viaje por los Estados Unidos. En marzo de 1842 aplic sus
nuevos conocimientos sobre su mujer Catherine.13 Ms adelante
tambin lo probara con algunos otros miembros de su familia14
e incluso con su amigo el actor Charles MacReady.15 Pero sera
en 1845, de viaje por Italia, cuando iniciara el tratamiento mesmrico de Augusta de la Rue, el caso ms clebre de magnetismo
animal practicado por Dickens dada su implicacin personal y la
duracin del mismo.
Sus bigrafos tienden a resear este pasaje de la vida del
escritor ingls por los celos que despert en su esposa la cercana
que Charles tuvo con la seora De la Rue. Entre los detractores
del mesmerismo haba quien acusaba a su primer practicante, el
doctor Mesmer, de aprovecharse de su tcnica para seducir a las
mujeres a las que prestaba tratamiento y es posible que Catherine
12. Ackroyd: ob. cit., pg. 259 explica cmo Dickens acude a buscar a Elliotson
para que lo trate de unos espasmos en el verano de 1842, luego cuatro aos ms
tarde an mantenan trato. En Henson, Louise: Charles Dickens and ghosts en
The victorian supernatural. Cambridge, Cambridge University Press, 2004, pgs.
44-66, menciona que Dickens y Elliotson coleccionaban e intercambiaban relatos de
fantasmas.
13. Kaplan, Fred: Dickens and Mesmerism: The hidden springs of fiction. Princeton,
Princeton University Press, 1975, pg. 75.
14. Connor: ob. cit.
15. Murray, Brian: The bedside, bathube and armchair companion to Charles
Dickens. Nueva York, The Continuum International Publishing Group, 2009, pg.
92-95.

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L os fantasmas de D ickens

pensase lo mismo de su esposo hasta el punto de que la terapia


de Augusta de la Rue supuso un distanciamiento definitivo entre
ambos. Sin embargo, a nosotros nos suscita mayor inters el tratamiento en s, lo que Dickens vio y De la Rue le explic durante las
sesiones de magnetismo animal. En este sentido, los diversos epistolarios de Charles Dickens que se han editado resultan de gran
valor, al menos, aquellos que albergan las cartas16 que se cruz con
Emile de la Rue, el marido de Augusta, explicndole la evolucin
del tratamiento de su mujer.
Las sesiones que Dickens ofreci a Augusta de la Rue durante
su estancia en Gnova consistan en sumirla en un estado hipntico
de trance en el que sostena conversaciones con ella, anotando todos
los detalles en un intento de identificar en el universo simblico de
su subconsciente las causas de su enfermedad nerviosa. El elemento
que centr el tratamiento fue la figura del Fantasma, una visin
por la que la seora de la Rue, en estado de trance, senta autntico
pavor. Dickens identific ese Fantasma con el origen del desorden
nervioso de su paciente. En sus charlas con ella trat de conocer
todos los detalles de ese Fantasma qu aspecto presentaba, cmo
actuaba, qu le deca a la mujer a la que intimidaba. Las palabras
de Dickens apuntan a que su tratamiento hizo efecto y las apariciones de la visin fantasmagrica fueron remitiendo, y con ellos, la
afliccin de la paciente. En una carta escrita al seor de la Rue el 15
de enero, un mes despus de haber iniciado las sesiones de mesmerismo, le comenta que es esencial que ese Fantasma no recobre su
poder ni por un instante. Y aade: Esperemos que sea capaz de
combatirlo exitosamente ella sola.
El da 19 de enero, Dickens y su mujer, probablemente por
voluntad expresa de sta, abandonaran Gnova para proseguir con
su viaje por Italia. Sin embargo, el escritor se comprometi a seguir
16. Dickens, Charles: The Letters of Charles Dickens, IV vol, Oxford, Clarendon
Press, 1965-2002.

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Dickens y lo sobrenatural

velando por la salud nerviosa de su paciente, convencido de que


sera capaz de ejercer influencia magntica sobre ella incluso a cientos de kilmetros de distancia. As, acordaron establecer contacto
mental diariamente por espacio de una hora.
Ser durante uno de esos intentos de conexin mental a distancia cuando se produzca otro captulo singular. En una carta datada
del 27 de enero,17 dirigida de nuevo a Emile de la Rue, Dickens le
explica cmo hizo entrar en trance a su mujer Catherine de forma
accidental cuando trataba de sintonizar con Augusta. Las palabras
del autor de Oliver Twist son de absoluta fascinacin por sus capacidades, muy en la lnea de la pintoresca afirmacin en la que declaraba ser capaz de magnetizar una sartn.
El caso de Augusta de la Rue hizo evolucionar la percepcin
que Dickens tena del mesmerismo hacia tesis que comenzaban
a acercarse a las de sus partidarios espiritistas. A diferencia de la
mayora de practicantes del magnetismo animal atrados por las
capacidades extraordinarias que pudiesen mostrar sus pacientes
durante el trance, el literato ingls senta especial inters por el
universo simblico interior de la paciente y acenta el poder de la
fuerza de voluntad en el proceso de curacin. La forma de comprender la tcnica mesmerista de Dickens tiene algunos puntos de
conexin con la teora freudiana en ese sentido.
De la misma manera, ms all de la fascinacin primera que
pudiese sentir Charles Dickens por la tcnica que aprendi de
Elliotson, existen distintos argumentos que tratan de explicar por
qu el escritor se volc tanto en su prctica. La que nos parece
ms plausible es la que afirma que conocer el mundo inconsciente
de sus pacientes supona una fuente de imgenes y emociones y
un lenguaje que poda emplear en sus creaciones literarias.18 Tambin se ha afirmado que parte de la atraccin que Dickens senta
17. Dickens: The Letters...
18. Kaplan: Dickens and..., pg. 113.

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L os fantasmas de D ickens

por el mesmerismo poda derivar de la situacin de dominacin


del sujeto activo del tratamiento ante la pasividad y entrega del
paciente en trance. Esta explicacin viene a reforzarse con la reiterada negacin de Dickens a dejarse tratar por su amigo y tambin
mesmerista, el reverendo Chauncey Hare Towshend. Aunque, tal
vez, el motivo de su negativa podra ser la impresin que pudiese
haberle causado el lastimoso estado de debilidad y temor mostrado
por Augusta de la Rue y la voluntad de no quererse mostrar en
semejante situacin, siendo Dickens un hombre tan preocupado
por su dignidad desde muy temprana edad. Lo cierto es que no
podemos conocer la respuesta, de manera que nos limitamos a
exponer ambas hiptesis. El nico motivo argumentado por Dickens es cuanto menos inquietante. Le dice a Towshend que teme
que someterse a su tratamiento le provoque daos,19 y sin embargo
l practicaba con sus propios familiares. Dados los elevados valores
morales del escritor, intuimos que se trataba de una mera excusa
para no confesar el verdadero motivo de su rechazo, quiz tan
sencillo y poco misterioso como que no considerase a Towshend
un mesmerista competente, si es que no era algn otro de los que
acabamos de referir.
Aunque Dickens dejaba abierta la posibilidad de permitir al
clrigo que practicase con l en un futuro, no tenemos constancia
de que tal cosa llegase a producirse. Como tampoco sabemos hasta
cundo continu el escritor realizando tratamientos.
Lo que s es demostrable es que en 1870 el escritor todava segua
interesado en la tcnica que Elliotson le haba enseado. En la novela
que haba comenzado a publicarse por entregas en ese ao, El misterio
de Edwin Drood, aunque no lo cita explcitamente, podemos asistir
a lo que parece un caso de influencia mesmrica entre los personajes
de Jasper y Rosa.

19. Dickens: The Letters...

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Dickens y lo sobrenatural

Ms casos que relacionan a Dickens


con lo sobrenatural

A parte del mesmerismo, existen otras ancdotas o episodios que


relacionan a Charles Dickens con fenmenos paranormales o que
al menos cuestionan la integridad de su racionalismo. En algunos de
estos casos, nos encontramos con escritos del propio autor afirmando
su creencia en fenmenos como los sueos precognitivos o la combustin humana espontnea. Sin embargo, hay otros episodios sobre los
cuales la documentacin es raqutica y de una procedencia que invita
al escepticismo. En unos casos o en otros, nos limitamos a exponer
brevemente los materiales y evidencias que hemos podido encontrar
durante nuestra investigacin.

The Ghost Club


Existe en Gran Bretaa una organizacin llamada The Ghost Club
(El Club Fantasma)20 dedicada a la investigacin de fenmenos
paranormales. Aunque sus actividades han sufrido interrupciones y
se ha refundado en al menos dos ocasiones, presume de ser la institucin ms antigua en el campo de la investigacin psquica. Segn
mencionan en su pgina web, su nacimiento se produjo en el Trinity College de Cambridge en 1862 y entre sus primeros miembros
cuentan a Charles Dickens.
Huelga decir que no tenemos constancia de ninguna mencin a
la membresa del autor de Oliver Twist en dicha organizacin a excepcin de la que procede de la propia institucin. El nico documento
explcito en este sentido sera el acta fundacional de la organizacin.21
20. Pueden consultarse su historia, sus actividades y su funcionamiento en su
pagina web: http://www.ghostclub.org.uk
21. No hemos podido ver este documento. No obstante, el escritor e investigador
Javier Sierra lo menciona durante una intervencin radiofnica en Radio Nacional de
Espaa incluida en el programa Asuntos Propios del da 27 de enero de 2012.

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L os fantasmas de D ickens

Sin embargo, s se conservan pruebas de que Dickens particip


de forma muy activa en debates a propsito de la existencia y la
naturaleza de los espectros.22 Si alguno se produjo en el marco de
The Ghost Club, no hemos podido certificarlo. Lo que s es consultable, por ejemplo, es la crtica escrita a Catherine Crowe en la
que podemos leer algunas de las consideraciones del ingls sobre las
apariciones fantasmagricas.23

Lebanon, un pueblo encantado en Illinois


Ms escpticos somos a propsito de que Dickens buscase algn
tipo de experiencia ocultista durante su visita a Lebanon (Illinois,
EEUU). La poblacin cuenta hoy con una gran oferta de recorridos
guiados que ofrecen al turista la posibilidad de conocer los sucesos
paranormales que afirman que all suceden. Y si durante nuestra
investigacin hemos ido a parar a su sitio web es porque en ella se
asegura que en 1842 Dickens se aloj en Mermaid Inn, un establecimiento hotelero del municipio.
Aunque es cierto que durante ese ao Dickens viaj por Estados
Unidos, no dej constancia de haber presenciado ninguna escena
fuera de lo corriente, lo que podemos tomar por una afirmacin de
que si Lebanon era un lugar maldito o encantado, Dickens no lo
saba.

La mujer de rojo
Cuando en el entorno del literato aconteca un hecho de orden
sobrenatural, tenda a dejar constancia de ello. Es el caso del sueo
que el escritor tuvo con una desconocida vestida de rojo, que el
22. Henson: ob. cit. pg. 44.
23. Examiner, 20-II-1848, vuelto a imprimir en Dickens on ghost uncollected
article en Dickensian, 59 (1963).

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Dickens y lo sobrenatural

propio autor le describi en una carta a su amigo y bigrafo John


Forster.24 En la misiva del 30 de mayo de 1863, Dickens afirma
haber experimentado un sueo precognitivo y lo hace en los siguientes trminos: El martes de la semana pasada, por la noche, estando
en la oficina so que vea a una mujer vestida de rojo que estaba
frente a m, de espaldas (supuse que era E.). Se gir y descubr que
no la conoca. Me dijo Soy la seora Napier. A la maana siguiente, mientras me vesta, pensaba Que sueo tan absurdo! Por qu
seora Napier? Nunca he odo hablar de ninguna seora Napier.
Ese mismo viernes por la noche, tuve una lectura. Despus de la
lectura, vinieron a mi camerino Mary Boyle, su hermano, y la mujer
vestida de rojo a la que me presentaron como seora Napier! Te
explico las cosas exactamente tal como fueron.

Supersticiones
Tambin est documentado que Charles Dickens era supersticioso. Los diversos estudiosos de su vida nos permiten conocer algunas de las supercheras o manas25 que tena el escritor: asociaba los
viernes con la desgracia, no consenta dormir en una cama que no
estuviese orientada de norte a sur, senta pnico por las mscaras
mortuorias, dispuso que contra la norma habitual en su velatorio
no se corriesen las cortinas del saln para que entrase la luz y nunca lleg a superar el terror a los incendios.

Combustin humana espontnea


S Dickens tema los incendios, cunto no temera morir abrasado.
Sera ese terror el que le hara verse fascinado por el fenmeno que
24. Forster: ob. cit., pg. 525.
25. Hemos seleccionado algunas de entre las que se mencionan en Ackroyd:
ob. cit.

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L os fantasmas de D ickens

en el siglo xix reciba el nombre de combustin humana espontnea. Aunque hoy ya se ha encontrado una explicacin mdica para
este fenmeno26 que deja como resultado cadveres parcial o totalmente calcinados, en tiempos de Dickens exista el convencimiento
de que uno poda salir ardiendo sin aviso previo y morir consumido
por unas llamas generadas por su propio cuerpo. El autor britnico
as lo crea y as hace morir al seor Krook, uno de los personajes
de su novela Casa desolada. La escena del fallecimiento culmina con
la frase: La combustin espontnea, y ninguna otra de las muertes
por las que se puede perecer.
Esta eleccin le vali a Dickens muchas crticas por parte de
quienes ya en la poca victoriana no daban pbulo a tal posibilidad.
Entre los escpticos se contaba su amigo George Henry Lewes, crtico literario y filsofo que no conceda ningn grado de veracidad
al fenmeno de la combustin humana espontnea. Y gracias a esas
crticas podemos leer cmo el escritor defiende su convencimiento
en un prlogo adjunto a Casa desolada. Nuevamente, Charles Dickens busca argumentos racionalistas que le permitan acomodar un
episodio entonces sin explicacin lgica en su entendimiento de
inclinacin cientifista: No necesito recordar que yo no engao con
premeditacin o negligencia a mis lectores ni que antes de escribir
esa descripcin, puse especial cuidado en investigar el caso. Se conocen alrededor de 30 casos, de los cuales el ms famoso, aqul referente a la condesa Cornelio de Bandi Cesenate, que fue investigado
con todo detalle y escrito por Giuseppe Bianchini, un prebendado
de Verona, por otro lado muy destacado en el mundo de las letras,
26. Una explicacin solvente respecto a cmo se produce la combustin
espontnea las encontramos en: Levi-Faict, Thierry y Quatrehomme, Grald:
So-called spontaneous human combustion en Journal of Forensic Science, vol. 56,
nm. 5, septiembre 2011. La comunidad mdica ha negado la posibilidad de que la
combustin espontnea sea un suceso sobrenatural. De forma resumida, baste con
decir que la calcinacin del cuerpo o de parte del cuerpo se produce tras la muerte
por combustin de la grasa o el alcohol en sangre en contacto con una fuente de calor
como pueda ser un cigarrillo.

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Dickens y lo sobrenatural

quien publico un relato de ello en Verona en 1731, que ms tarde


volvi a publicar en Roma.
En su defensa alude la cuestin numrica (30 casos), uno de
ellos conocido sobradamente por la sociedad de su poca (el de la
condesa) y que a la postre haba sido investigado por un respetable hombre de letras a quien le concede todo el rigor. Y apostilla:
Las apariencias ms all de toda duda racional observadas en este
caso coinciden con las apariencias observadas en el caso del seor
Krook. Hacemos notar cmo el escritor traslada al lector que se
ha documentado antes de escribir tal desenlace, que ha calcado las
caractersticas del suceso y concluye que no se puede dudar racionalmente de la verosimilitud ni del realismo de su relato.

El misterio en torno a El misterio de Edwin Drood


La popularidad de la obra de Charles Dickens hizo que sus admiradores se quedasen con el alma en vilo ante el hecho de que su ltima
obra quedase inconclusa. Comercialmente, una novela de misterio
escrita por el popularsimo autor de Oliver Twist sin acabar era un
filn que ofreca a autores y editores unas golosas perspectivas de
explotacin. As, desde la muerte de Dickens comenzaron a publicarse conclusiones apcrifas, como la de Orpheus C. Kerr, que vio
la luz antes de que pasase un ao desde el fallecimiento del escritor.
Tambin el solvente Wilkie Collins, amigo personal de Dickens,
con quien haba escrito relatos a cuatro manos, en colaboracin con
Charles Dickens Jr., prob suerte con John Jaspers Secret: Sequel to
Charles Dickens Mystery of Edwin Drood.
Pero la versin que tiene un trasfondo ms singular es la de
Thomas Power James, publicada en octubre de 1873. Este impresor
estadounidense afirm haber escrito su conclusin para El misterio
de Edwin Drood en sesiones de espiritismo en las que haba practicado la escritura automtica posedo por el difunto Charles Dickens,
quien le dictaba cada palabra. Para llevar a cabo esta tarea, James
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L os fantasmas de D ickens

cont con la colaboracin de algunos de los mdiums ms clebres


de su tiempo como las hermanas Fox.27 Ms all de la credibilidad
que cada cual quiera otorgarle a lo afirmado por James, resulta
curioso leer opiniones tan formadas como la de sir Arthur Conan
Doyle, quien asever que el texto del impresor de Vermont posea
una gran similitud estilstica con la prosa dickensiana. Si bien es
cierto que el escritor que invent a Sherlock Holmes era un declarado seguidor del espiritismo.

27. Vitelli, Romeo: Ghostwritting Dickens en James Randy Educational


Foundation (www.randi.org). 10 de octubre de 2011.

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