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CONDUCTAS AGRESIVAS

1. Introduccin.
La palabra agresividad procede del latn, en el cual es sinnimo de
acometivididad. Implica provocacin y ataque. La agresividad se define
como una variable interviniente que indica la actitud o inclinacin que
siente una persona o un colectivo humano a realizar actos violentos y a salir
de su estado, modo o situacin natural.
El trmino agresividad hace referencia a un conjunto de patrones de
actividad que pueden manifestarse con intensidad variable, incluyendo
desde la pelea fsica hasta los gestos o expansiones verbales que aparecen
en el curso de cualquier negociacin. Se presenta como una mezcla
secuenciada

de

movimientos

con

diferentes

patrones,

orientados

conseguir distintos propsitos.


La conducta agresiva es una manifestacin bsica en la actividad de los
seres vivos. Su presencia en la totalidad del reino animal y los resultados de
las investigaciones sobre la misma le dan el carcter de fenmeno
"multidimensional " (Huntington y Turner, 1987) , (Mos y Oliver, 1988) .
En la persona concreta puede manifestarse en cada uno de los niveles que
integran al individuo: puramente fsico, emocional, cognitivo y social. Su
carcter es polimorfo.
Se puede presentar en el nivel fsico, como lucha con manifestaciones
corporales explcitas. En el nivel emocional puede presentarse como rabia o
clera, manifestndose a travs de la expresin facial y los gestos o el
cambio del tono y volumen en el lenguaje. Desde un nivel cognitivo puede
estar presente como fantasas destructivas, elaboracin de planes agresivos
o ideas de persecucin propia o ajena. El nivel social es el marco en el cual,
de una manera o de otra, toma forma concreta la agresividad.

La agresividad presenta elementos de ataque y retirada. Por ello se implica


con otras conductas de autoproteccin. Amenaza, ataque, sumisin y/o huda,
se presentan muy asociadas en la naturaleza.
2. Aproximaciones Histricas al Estudio de la Conducta Agresiva.
Desde la perspectiva psicoanaltica, la agresividad es definida como "una
tendencia o conjunto de tendencias que se actualizan en conductas reales o de
la fantasa, dirigidas a daar a otro, a destruirlo, a contrariarlo, a humillarlo,
etc. La agresin puede adoptar modalidades distintas de la accin violenta y
destructiva; no hay conducta tanto negativa (por ejemplo : negacin de ayuda)
como positiva, tanto simblica (por ejemplo : irona) como efectivamente
realizada, que no pueda funcionar como agresin" (Laplanche y Pontalis,
"Diccionario

del

Psicoanlisis,

Barcelona,

1974)

Adler destac en 1908, la existencia de una "pulsin agresiva" no slo en la


gnesis de los trastornos psicolgicos sino como algo que forma parte de la
vida cotidiana.
Freud vincul la "resistencia al tratamiento" con la agresividad. As mismo, la
"ambivalencia" entre sus clientes la interpret como coexistencia de lucha y
afecto. La agresividad era parcialmente puesta al servicio de la "pulsin
sexual". En sus ltimos escritos se refiri a la agresividad como una de las
formas de la actividad desorganizadora y fragmentadora. Por el contrario, las
pulsiones erticas estaran orientadas a la creacin y al mantenimiento. Las
relaciones entre lo ertico y lo agresivo seran anlogas a las existentes entre
los procesos de fusin-defusin.
Melanie

Klein

desarrollo

importantes

aportaciones

sobre

las

pulsiones

agresivas en la infancia.
La agresividad como tendencia inconsciente y primitiva con la que se nace,
sera modulada e interiorizada socialmente a lo largo de la vida pero
singularmente en la infancia. Ruther Giller resume la gran cantidad de aportes
y estudios al respecto en los siguientes postulados clave:

1. La importancia de las relaciones familiares y de la crianza en los primeros


aos.
2. La funcin central de factores inconscientes intrapsquicos.
3. La conducta antisocial es el resultado de un desarrollo defectuoso de la
personalidad.
4. Algunos casos de delincuencia son el resultado de la manifestacin en la
conducta de conflictos intrapsquicos ("acting-out").
5. Las manifestaciones agresivas pueden tener un carcter simblico (Ruther y
Giller, 1988) .
La agresividad puede ser tambin entendida desde la perspectiva de la
etologa. El estudio sistemtico de la conducta animal ha permitido integrar
mejor los conocimientos sobre la actividad cerebral, singularmente entre los
mamferos.
Desde el punto de vista biolgico cierta cantidad de agresividad tiene un
carcter adaptativo bajo determinadas circunstancias, como la escasez de
alimentos o situaciones peridicas de altas densidades de poblacin (Wilson).
El conflicto territorial sera la clave para entender conductas como la
alimentacin, el apareamiento o la caza. La agresividad es entendida como una
actividad natural y "expansiva", asociada con distinta intensidad, segn los
casos, a las anteriores.
Conductas que en la clnica humana estaran presentes en forma de euforia,
confrontacin,

expansin

del

yo

actividades

seductivas,

tpicamente

diagnosticadas de "cuadros manacos", llegan a formar parte de lo natural en la


perspectiva etolgica. Ello en la medida en que sirven a determinados
propsitos biolgicos como la obtencin de territorio y la reproduccin.
Los estados depresivos caracterizados por la incapacidad para la lucha, son
puestos en relacin con prdidas de territorio o de capacidad para ejercer
poder en el mismo.
La estacionalidad con que se dan entre los mamferos conductas viculadas al
territorio y a la activacin sexual y que entre los seres humanos presentan los

trastornos afectivos profundos, sugiere desde esta perspectiva que los


fundamentos biolgicos de ambas puedan ser parcialmente similares.
Desde un punto de vista preventivo, la propuesta etolgica se podra sintetizar
en la siguiente forma:
3. Modelos conductuales
3.1. Agresin predatoria.-Conductas de ataque motivadas, caractersticas
en ambos sexos, dirigidas hacia una presa y que llevan dao al objeto de
ataque. Se encuentra vinculada a la obtencin de objetos.
3.2. Agresin competitiva.- Violencia fsica o conducta agresiva exhibida
hacia un congnere, con el fin de establecer, cambiar o mantener la jerarqua
social. Tiene que ver con el establecimiento de niveles de poder. Su meta es
establecer una jerarqua de prioridades y beneficios. Se trata de una actividad
"vertical" en un territorio compartido (por ejemplo: la relacionada con el control
de una posicin en un escalafn).
3.3. Agresin defensiva.- La agresin antipredatoria est constituida por
maniobras defensivas que pueden escalar hasta constituir un ataque para el
predador (el robo y las conductas reactivas al mismo son un ejemplo de este
tipo).Estas conductas son respuestas biolgicamente programadas de modo
que se acta de forma agresiva hacia cualquier estmulo que tenga
significacin ofensiva.
Acerca de la agresin defensiva Erich Fromm, tal vez el pensador humanista
ms lcido de nuestro tiempo, explica: La agresividad defensiva est
integrada en el cerebro animal y el humano y tiene por misin la defensa
frente a las amenazas a los intereses vitales. La agresin defensiva es
biolgicamente adaptativa. El objetivo de la agresin defensiva no es el placer
de destruir sino la conservacin de la vida. Una vez alcanzado el objetivo, la
agresin y sus equivalentes emocionales desaparecen. El hombre tiende a ser
motivado por su tendencia, preparada filogenticamente (como especie), a la

agresin defensiva cuando estn en peligro su vida, su salud, su libertad o su


propiedad.
3.4. Agresin irritativa o colrica.- Agresin e ira dirigidas hacia un objeto
cuando el agresor se siente frustrado, herido, deprivado o estresado. Inducida
por el dolor o tambin por estmulos psicolgicamente aversivos; por ejemplo,
un animal herido o una persona enferma pueden reaccionar con sentimientos
de rabia o conductas agresivas frente a situaciones que de ordinario no
suscitaran esa respuesta en alguien sano. (Valzelli, 1983; Scott, 1958).

3.5. Agresin territorial.- Conducta de amenaza o ataque que se muestra


hacia una invasin del territorio propio. Suele iniciarse mostrando seales
frente al intruso. De no tener xito dichas seales se puede producir una
escalada fsica. El atacante o el que ha perdido la lucha puede presentar
conductas de sumisin que le permitan abandonar el lugar sin dao ulterior. Se
trata de una actividad "horizontal" o de desplazamiento (por ejemplo: la
vinculada al control de la propia casa).
3.6. Agresin maternal.- Orientada a la defensa del recin nacido. Ms
elevada en los mamferos al comienzo de la lactancia. Inexistente entre los
reptiles (Valzelli, 1983).
Conducta agresiva mostrada por las hembras cuando un intruso se acerca a
sus cras. Tambin llamada defensa parental o post-parto. "Es aquella conducta
que posee formas de ataque dirigidas por hembras lactantes hacia los intrusos
en defensa de las cras". Esta conducta es caracterstica de la mayora de los
vertebrados. Parece ser que este tipo de agresin est controlada por la
prolactina, pero no es seguro.
3.7. Agresin social entre hembras.3.8. Agresin relacionada con el sexo.- Causada por los mismos estmulos
que disparan la respuesta sexual.

Se presenta fundamentalmente en los

machos. Presenta una amplia gama de conductas, unas ms complejas,

sofisticadas o ritualizadas. Sus formas de expresin y regulacin reflejan


profundamente el grado de respeto personal que se dan entre s los miembros
de una cultura.
3.9. Agresin instrumental.- La que conduce al individuo a obtener una
recompensa mediante el acto agresivo. Es aprendida en seres humanos.
3.10. Agresin parental disciplinaria. Es la utilizada por los progenitores
para ensear conductas y establecer lmites a los menores. Suele ser
adaptativa en el mundo animal. Entre los seres humanos resulta de dificil
objetivacin y estudio.
3.11. Agresin moralista. Las formas avanzadas de altruismo recproco
pueden dar lugar a situaciones de sutil hostilidad, o de abierto fanatismo.
3.12. Agresin inducida por el miedo.- Respuestas biolgicamente
programadas de modo que se acta de forma agresiva hacia cualquier clase de
confinamiento forzado.
4. Aproximaciones actuales al estudio de la conducta agresiva.
Teniendo en cuenta la estructura compleja de la persona se entiende
fcilmente que a la hora de intentar comprender el origen de la violencia se
hayan elaborado multitud de hiptesis explicativas. Tales hiptesis pueden
agruparse en tres tipos fundamentales, de acuerdo con la importancia que
conceden a cada uno de los componentes del ser humano en la gnesis de la
conducta agresiva. Estos tres tipos fundamentales de teoras explicativas son:
- Los modelos Neurobiolgicos.
- Los modelos Psicolgicos
- Los modelos Socio-culturales.

4.1. Conducta agresiva y: catecolaminas, serotonina, acetilcolina,


gaba y otros neurotransmisores.
Los neurotransmisores tienen un papel mediador en el soporte de la actividad
agresiva. Entre ellos se destaca la importancia que juega el metabolismo de la
serotonina, las catecolaminas, la acetilcolina y del cido gama-aminobutrico
(Gaba).
Su participacin en la regulacin de la agresin no es independiente sino que
debe entenderse como formando parte de la actividad global del sistema
nervioso central y de estructuras ms especficas del sistema 1mbico.
Buena parte de la investigacin hasta el presente, se ha desarrollado en
condiciones postmortem o en el laboratorio. La administracin de sustancias,
sus precursores o inhibidores se ha proporcionado por distintas vas, incluidas
su administracin en la dieta o en zonas especficas del cerebro. En ocasiones,
los

resultados

son

difciles

de

interpretar

parecen

contradictorios,

manifestando la extrema complejidad funcional del sistema nervioso.


a) Conducta agresiva y catecolaminas
Las catecolaminas (epinefrina y norepinefrina) participan en la respuesta
rpida al estrs. Sostienen la actividad fisiolgica en las conductas de lucha y
huida, presentes en situaciones que requieren inmediated de respuesta. Se las
ha relacionado especialmente con la agresin de tipo irritativo y en menor
medida con las formas competitiva, defensiva y territorial.
Durante este periodo juega un papel fundamental la actividad del sistema
nervioso simptico. Durante el mismo son carctersticos la subida de la
tensin arterial, taquicardia, incremento del tono muscular, ereccin del pelo,
cambios respiratorios, etc. Por su parte, el trazado electroencefalogrfico
mostrar actividad cortical rpida con carcter general.

b) Conducta agresiva y Acetil Colina


La acetilcolina, por su parte, es capaz de activar la agresividad competitiva,
defensiva e irritativa en los animales de laboratorio.
c) Conducta agresiva y serotonina
Las neuronas que sintetizan serotonina regulan la actividad de las neuronas
corticales y subcorticales de diversas maneras, activando diferentes subtipos
de receptores: algunos excitadores, algunos inhibidores y otros, con ambas
funciones. Debido a esto, se ha relacionado a la serotonina con la regulacin de
los estados de nimo, y varios estudios en animales han mostrado que la
conducta agresiva con frecuencia se asocia a una disminucin de la actividad
de las neuronas serotoninergicas.
Por medio de experimentos con ratones, se descubri que el receptor 5_HT1B
de la serotonina desempea un papel intermediario importante en la conducta
agresiva; ciertos agonistas de la serotonina que actan sobre este receptor
inhiben la agresin. Y estudios recientes en animales de laboratorio han puesto
de manifiesto que la estimulacin de los receptores 5-HT1A da como resultado
una disminucin en los comportamientos agresivos.
Por tanto, se ha involucrado a la actividad de la serotonina como un factor
biolgico importante, entre otros, para determinar el umbral de violencia. Las
personas con antecedentes de conducta agresiva impulsiva y de suicidio
muestran concentraciones ms bajas de serotonina en el cerebro. A este factor
se aaden una serie de agentes sociales estresantes, que en conjunto
disminuyen los umbrales biolgicos de violencia; tanto mecanismo ambientales
como genticos pueden converger para influir en el metabolismo de la
serotonina
d) Conducta agresiva y dopamina

ltimamente se ha descrito tambin una alteracin del sistema dopaminrgico


en el sentido de aumento de su actividad, asociado con los comportamientos
violentos. Ya que el sistema serotoninrgico tiene un efecto inhibitorio sobre el
dopaminrgico, este incremento de la funcin dopaminrgica sera una
consecuencia de la reduccin de serotonina.
e) Conducta agresiva y hormonas
Las hormonas esteroideas, como la testosterona, influyen en la conducta
agresiva. Debido a esto la presencia de andrgenos es crucial en el desarrollo
de comportamientos agresivos en diversas especies.
En contraste con la situacin de los adolescentes, los niveles de andrgenos en
los nios son bajos y relativamente estables. Alrededor de los 7 aos, se
produce un incremento gradual de andrgenos en los nios.
f) Conducta agresiva y GABA
Los efectos de los andrgenos se dan principalmente sobre el cido gammaaminobutrico (GABA) y el glutamato. Esta androgeneizacin prenatal podra
ser, en parte, la responsable del aumento de conducta agresiva en varones.
Diversos autores han descrito relaciones positivas entre niveles altos de
testosterona y conductas violentas y han identificado vas hormonales
especficas que facilitan las conductas agresivas y que podran servir como
hiptesis para explicar cmo estos sistemas interactan con la funcin
serotoninrgica. Se ha descrito que las hormonas, andrgenos y estrgenos,
tienen diferentes efectos en cada uno de los subtipos de receptores
serotoninrgicos.
g) Conducta agresiva y amgdala

La amgdala es un importante ncleo que recibe entradas de todas las


modalidades sensoriales, sus proyecciones hacia el hipotlamo juegan un papel
esencial en la asociacin de estmulos sensoriales con conductas agresivas, as
las lesiones de este ncleo alteran la habilidad para distinguir objetivos
apropiados e inapropiados para satisfacer diversos deseos, como el hambre o
el deseo sexual), la estimulacin de este ncleo provoca respuestas agresivas
descontroladas ante estmulos que provocan miedo (Siegel y Flynn, 1968), la
destruccin del mismo produce disminucin de las conductas agresivas ante
estmulos que se provocan por primera vez.
h) Conducta agresiva y prefrontal
En los seres humanos, diversos estudios recientes, realizados con la tcnica de
tomografa de emisin de positrones han demostrado que los ataques de
agresividad estn relacionados con una disminucin de la actividad de las
reas

corticales

prefrontales

(Drexler,

Schweitzer,

Quinn,

Gross,

Ely,

Muhammad y Kilts, 2000; Pietrini, Guazleelli, Basso, Jaffe y Grafmann, 2000),


asimismo se ha demostrado que la agresin reactiva descrita en pacientes con
sociopata adquirida est relacionada con lesiones en el crtex orbitofrontal
(Blair, 2001, Blair
y Cipolotti, 2000), as como en el gyrus parietal superior y anormalidades en la
asimetra cerebral (Raine, Buchsbaum y LaCasse, 1997). Estos hallazgos son
consistentes con la hiptesis de que la alteracin funcional de la corteza
cerebral,
principalmente los sistemas circuitales relacionados con el crtex orbito-frontal
puede

estar

relacionada,

directamente,

con

individuos

que

muestran

comportamientos agresivos patolgicos.


Como vemos, ninguna parte del cerebro acta aisladamente para producir un
tipo de conducta, en este caso violenta, as las conductas agresivas reflejan el
resultado del equilibrio entre estimulacin e inhibicin de diferentes zonas
cerebrales en un momento especfico. Recientemente se est desarrollando

una

lnea

de

investigacin

que

demuestra

que

los

individuos

con

comportamientos agresivos estn caracterizados por una disminucin tanto en


las respuestas de conductancia en la piel, como en las cardiovasculares, como
un incremento en la cantidad de ondas lentas que aparecen en el
electroencefalograma, lo que podra ser un indicador biolgico de las
conductas agresivas humanas (Raine, 1996; Scarpa y Raine, 1997; Raine,
Venables y Mednick, 1997).
5.

Conducta

agresiva

patolgica:

trastorno

mental,

trastorno

neurolgico, intoxicados y otros.


Los planteamientos cientficos ms actuales postulan que la agresividad no es
por si misma una entidad patolgica, sino que forma parte del cortejo
sintomatolgico de numerosos trastornos, tanto mentales como somticos.
Este sntoma es definido por el DSM-IV como "una conducta intencionadamente
dirigida a provocar un dao fsico a otros". Las principales categoras
diagnsticas DSM-IV en las que pueden presentarse conductas agresivas
quedan recogidas en la Tabla I. No obstante, cuando estas conductas no son
achacables a ningn trastorno evidente, como diagnstico de exclusin se
recurre a una categora contemplada en el DSM-IV denominada "trastorno
explosivo intermitente", que se caracteriza por episodios de prdida de control
de impulsos agresivos que acaban en actos violentos contra los objetos del
entorno.
TABLA I: Patologas asociadas al desarrollo de conductas agresivas.

Trastornos psiquitricos

Trastornos neurolgicos

Otras patologas orgnicas

Trastornos psicticos

Epilepsia

Hipoxia

Trastorno antisocial de la
personalidad

Traumatismos craneales

Alteraciones electrolticas

Trastorno lmite de la
personalidad

Sndrome orgnico
cerebral

Disfuncin heptica

Trastorno bipolar

Tumores cerebrales

Disfuncin renal

Abuso de sustancias (y
abstinencia)

Psicosis de Korsakoff

Infecciones sistmicas

Trastorno por stress posttraumtico

Demencias

Hipoglucemia

Trastorno de pnico

Corea de Huntington

Hipertiroidismo /
Hipotiroidismo

Trastorno de ansiedad
generalizada

Enfermedad de Parkinson Lupus eritematoso sistmico

Trastorno por dficit de atencin Esclerosis mltiple


con hiperactividad

Dficits vitamnicos

Trastorno depresivo mayor

Enfermedad de Cushing

Enfermedad de Wilson

Distimia

Porfirias

Sndrome premenstrual

Intoxicaciones

Autismo
Retraso mental

De todos ellos, los ms frecuentes en la actualidad son los de tipo traumtico,


sobre todo los ocasionados por accidentes de trfico, que afectan, en mayor
medida, a individuos jvenes. Un tipo especial de agresividad, en relacin a su
origen, es la secundaria al consumo de ciertos frmacos.
5.1. Conducta agresiva por intoxicacin y otros
Cuando se piensa en la agresividad generada por sustancias psicoactivas,
suele venir a colacin el tema de las drogas de abuso. Sin embargo, y esto es
lo que ms interesa en esta revisin, tambin existen numerosos casos de
conductas

agresivas

yatrgenas,

secundarias

al

empleo

de

distintos

psicofrmacos en el manejo de diversos trastornos mentales. En relacin con


las primeras, y aunque sea sucintamente, comentar que son numerosos los
estudios, no siempre desde la perspectiva clnica, que han relacionado el
consumo de drogas de abuso y alcohol con la realizacin de actos violentos,
donde la agresividad es un componente importante. As, se sabe que el alcohol
disminuye la inhibicin relacionada con la conducta violenta antisocial y

disminuye la capacidad de percepcin de la realidad. El desarrollo de


conductas agresivas tambin se ha puesto de manifiesto con otras muchas
drogas de abuso, como las anfetaminas, la cocana o los alucingenos.
Por su parte, los psicofrmacos ms involucrados en la gnesis de agresividad
son los clsicos neurolpticos y las benzodiazepinas. La asociacin entre otros
psicofrmacos y actos agresivos y/o violentos es ms discutible. Entre estos
ltimos se han publicado casos puntuales con ciertos antipsicticos atpicos,
como

clozapina

risperidona,

ISRS,

ADT,

agentes

anticolinrgicos,

ciproheptadina, vigabatrina, naloxona, antagonistas de los canales del calcio o


sales de litio. Estas ltimas pueden incrementar la frecuencia de actos
agresivos en pacientes con epilepsia del lbulo temporal.
Los neurolpticos clsicos exhiben, como caractersticas secundarias, el
desarrollo de ciertos efectos extrapiramidales. Algunos de ellos, como la
acatisia, la tioridazina, el haloperidol, y otros neurolpticos, se han asociado al
desarrollo de actos agresivos.
Sin embargo, son las benzodiazepinas los agentes ms estudiados en este
sentido. Como efectos adversos de estos frmacos se citan la desinhibicin y la
agresividad, que han sido calificadas de "paradjicas", de carcter raro y que
slo ocurren con altas dosis o en pacientes predispuestos, especialmente en
individuos jvenes o mayores de 65 aos. Por ltimo, comentar los dramticos
hechos relatados por Brown sobre el consumo masivo de diazepam en la
prisin del Estado norteamericano de Utah. Este consumo se asoci, en 1974,
con 7 disturbios entre reclusos, 44 automutilaciones, 14 ataques violentos, 2
suicidios y un asesinato.